КулЛиб электронная библиотека 

Академия Элементов 4 [Летиция Клевер] (fb2) читать онлайн


Настройки текста:



Глава 1. Секрет кувшинки

— Думаю, вам стоит для начала представиться, — я хмуро посмотрела на пытливо разглядывающую меня троицу и уперла руки в бока.

— Видите, я был прав! — улыбнулся Аодар Справедливый. — Она идеально подходит.

Его фигура пошла рябью, и через мгновение вместо белобородого старца передо мной появился мужчина с длинными белыми волосами. Одет он был в искусно украшенную мантию. А на его голове высилась корона, напоминающая солнце.

— Да, да, ты был прав. Теперь доволен? — вздохнул джинн.

Его силуэт мигнул, и он стал полностью видимым и осязаемым. Особо ничего не поменялось, одет он был во все красное, да и волосы имели ярко-алый оттенок. Разве что полуметровая корона стала выглядеть еще комичнее.

— Вы упускаете главное, она вряд ли захочет сотрудничать, — грустно улыбнулся Вилан.

Внешне он ни капли не изменился, но я почувствовала, что теперь он уже не скрывает свою настоящую силу. Вокруг него словно клубился элемент воды, свидетельствуя о мощи.

— Вы так и не представились! — я напомнила, продолжая хмуриться. — Прежде чем что-то у кого-то просить, необходимо хотя бы быть с ним честным!

— Ты права, — согласно кивнул ректор и, щелкнув пальцами, послал в мою сторону небольшой, светящийся белым шарик.

Я поймала сгусток силы и просканировала. Полученные от кувшинки знания подсказали как это делать. Обмен магией! Что-то наподобие ритуала знакомства среди богов. Весьма полезная штука. После того, как я исследовала полученную силу, могу с уверенностью сказать, что её хозяин не только превосходно владеет эфиром, но и неплохо разбирается и в остальных элементах.

— Я Аодар Справедливый и не являюсь богом в общепринятом смысле, — прозвучал голос ректора. — Когда-то я отказался подняться выше, поскольку был очень привязан к Академии. В результате я по-прежнему уязвим, а среди богов меня называют смертным богом. Но, как видишь, это не помешало мне нарастить мощь.

— Даже не сомневаюсь, — я согласилась с очевидным.

Магии у него столько, что я даже не представляю каким сильным должен быть другой бог, чтобы нанести ему хотя бы царапину. Да и выглядит он опасно, несмотря на добродушную улыбку. Создаётся ощущение, что он в любой момент может раскатать тебя в блин. Правда, я почему-то не боюсь, наверное, причина в том, что неосознанно я продолжаю в нем видеть белобородого старика из сказки.

— Я продолжу, — важно сообщил джин, и с его руки сорвался уже красный шарик.

Поймав сгусток магии, я немного опешила. Сканирование показало, что в нем содержится лишь огромное количество огненного элемента.

— Имя своё по понятным причинам называть не буду. Можешь, как и остальные звать меня богом очага, — начал красноволосый, но заметив выражение моего лица, надулся как мышь на крупу.

— Нечего так удивляться, — он обижено протянул, — Между прочим, у Вилана тоже один элемент. Таких уникумов как вы с Аодаром, можно по пальцам одной руки сощитать. Нормой для бога является концентрация на одном элементе и отказ от остальных.

— И это огромная ошибка, — серьёзно добавил ректор.

— Увы, вначале так не кажется, — вздохнул джин.

Повисло печальное молчание, которое нарушил вздох декана Прилива.

— Ну вот опять. Хватит уже наводить тоску. Не так все страшно, учитывая, что с появлением Ари многое может измениться.

Что-то мне не нравится его ход мыслей, но подождем продолжение. Вдруг мне все же не придется ничего делать, и я смогу спокойно учиться.

— Меня ты знаешь и наверняка недолюбливаешь после случившегося, — снова вздохнул Вилан и посмотрел мне в глаза.

Я хмуро уставилась в ответ и ничего не ответила. Пусть не думает, что я так легко все прощу и снова доверюсь. Я выучила урок и больше не поведусь на его доброту!

— Среди богов меня тоже называют Приливом, — поняв, что отвечать я не намерена, продолжил декан водников и послал мне частичку своей силы.

Темно синий кружок полетел ко мне и показал наличие невероятного количества элемента воды.

Ожидаемо, но сейчас задам, пожалуй, один из важнейших вопросов. Он гложит меня еще с того момента, как я узнала, что данная троица является богами.

— Как так получилось, что вы все находитесь в Академии Элементов? Разве ваше присутствие не нарушает правила? Боги ведь не должны вмешиваться в жизнь смертных напрямую, — я внимательно оглядела мужчин и заметила, как на их лицах появились хитрющие ухмылки.

— У любого правила есть исключения, — довольно улыбнулся джин.

— И лазейки, — добавил Вилан.

— Если поточнее, то мы просто ведем себя как обычные люди и не используем силу на все сто процентов, — пояснил Аодар Справедливый. — Как следствие, равновесие не нарушается и реальность нас не наказывает.

— Понятно, — я протянула, старательно обдумывая услышанное.

Получалось, что чисто теоретически, каждый увиденный на улицах Тиона человек может оказаться Богом. Не самая радостная новость. Хорошо хоть свою силу напрямую они не могут использовать. В противном случае вся реальность погрузилась бы в хаос. Впрочем, судя по всему, боги и так весьма успешно обходят правила и веселятся по полной. А еще трое из них хотят втянуть меня в крайне сложное и непонятное дело.

— Теперь, когда мы все выяснили…, — начал было ректор, но я его перебила.

— Еще вопрос! Что вам известно о кувшинке?

— Не так много, — осуждающие посмотрел на меня глава Академии, и я в миг ощутила себя провинившейся студенткой. — Нам лишь известно, что её оставил один из древних богов, которого очень сильно волновало будущее Тиона. По легенде, если к чудо растению прикоснется маг с сильным даром и чистым сердцем, то она поможет ему спасти угасающую магию.

Хорошо! Все весьма туманно и это радует. Не то, чтобы я хотела сохранить в секрете все, что узнала от кувшинки, но и рассказывать все не намерена. Да и просто физически не смогу. Полученный объем информации тянет на целую библиотеку. Жаль только, что я так и не узнала имя мага, оставившего частичку себя ради блага остальных. Но учитывая, как давно это было, глупо надеяться, что его имя сохранилось спустя сотни тысяч лет.

— А теперь вернёмся к обсуждению дальнейших действий, — продолжил ректор. — Судя по исчезнувшему легендарному растению ты оказалась именно тем человеком, из легенды, которого мы искали. И мы надеемся, что ты, действительно, узнала, как привести в порядок ослабевшую магию.

— На лекциях нам не говорили, что с магией возникли какие-то проблемы, — я наклонила голову в бок, старательно изображая недоумение.

— Вам о многом не говорят, вы ведь просто студенты, — расхохотался джин, но также получил тычок в бок от декана Прилива.

— Не забывайте, что как раз студентку вы в данный момент и уговариваете решить проблемы, с которыми, по всей видимости, сами не справляетесь! — я злобно сверкнула глазами, давая понять, что не намерена терпеть грубость.

— О возникшей проблеме знает только совет верховных магов и приближенные к ним люди. Ситуация слишком серьёзная, чтобы предавать её огласке. Тем более, когда непонятны, ни причины, ни следствия, да и решение не найдено, — описал ситуацию Аодар Справедливый, и я была вынуждена согласиться с решением совета.

Просто не представляю, какая может начаться паника, если маги и простые люди узнают о том, что с используемой повсеместно магией, возникли проблемы. Для живущих здесь волшебство неотъемлемая часть жизни и величайшая ценность.

Глава 2. Ослабевшая магия

— Значит, магия в Тионе очень сильно ослабла, — я посмотрела на звёздное небо и задумалась.

От кувшинки я узнала, что из-за неправильного восприятия элементов, магия постепенно становится слабее. Но не предполагала, что все настолько плохо, что это заметили даже маги. В информации, которую я получила, в основном, говорилось о том, что должны делать боги, чтобы не допустить подобного. Но похоже, этот шанс уже упущен, и решение проблемы становится все сложнее и сложнее.

— Да, это так, — печально кивнул ректор. — Если верить летописям, то раньше было осень много магов и они обладали куда большей силой чем нынешние.

— А если верить легендам, то магия изначально была у каждого живого существа, — добавил джин.

— Самая большая проблема в том, что практически перестали рождаться девушки с высоким уровнем дара, — вздохнул Вилан. — И это свидетельствует о вымирании магов.

Печально…, помнится еще при поступлении меня удивило такое маленькое количество сильных студенток. Но тогда я тому не предала особого значения. А зря, стоило задумался.

— Ты ведь что-то узнала? Есть способ исправить ситуацию?! — спросил декан водников и все три бога уставились на меня с нескрываемой надеждой.

Стало неловко, а мысли заметались, пытаясь найти подходящий ответ.

— Исправить уже не получится, — начала я, осторожно подбирая слова.

Мужчины смотрели на меня с такой болью и отчаяньем, что мысли начали путаться, но я все же смогла взять себя в руки продолжить.

— Есть возможность перезапустить определённые моменты, связанные с элементами, — продолжила, стараясь одновременно и успокоить богов, и сама не проболтаться.

Лучше пока что попридержу язык. Я не знаю, что можно им говорить, а что нет. Обойдемся общими фразами.

— Значит, надежда всё-таки есть, — облегчённо выдохнул Аодар Справедливый и машинально потянулся погладить свою не существующую бороду.

— Ты со своим образом старика сросся напрочь, — покачал головой джин.

— Неважно, — весело улыбнулся ректор. — Главное, теперь мы знаем, что из сложившейся ситуации есть выход!

— Это невероятное облегчение, — тоже разулыбался Вилан.

— Все не так просто! Это очень сложный процесс! Многое неизвестно и непонятно! А гарантий и вовсе не существует! — я поспешно попыталась остудить их пыл, но безуспешно.

Мужчины наперебой принялись меня расспрашивать, не забывая при этом радоваться как дети.

— Пока что я ничего конкретного сказать не могу! — взвыла я уже через пять минут допроса. — Не спрашивайте, я не отвечу!

— Хорошо, хорошо мы поняли, — подмигнул мне декан Прилив, видимо, поняв, что я не настроена делиться полученной информацией.

— Не торопись, обдумай все как следует, — кивнул ректор. — Мы понимаем, что ты в сложной ситуации и тебе нелегко довериться. Но уверяю тебя, мы приложим все усилия, чтобы тебе помочь.

— Так что, когда прекратишь себя изводить, смело приходи и говори, что требуется, — добавил джин и расхохотался.

— Непременно, — я криво улыбнулась.

Было как-то стыдно молчать о том, что узнала, но пока что другого выхода я не видела. Процесс перезапуска элементов не просто сложный, он практически невозможен.

— По твоему лицу видно, насколько ты переживаешь, — хмыкнул красноволосый. — Успокойся, и будь уверена, мы приложим все силы, чтобы помочь тебе и защитить тебя от всех угроз

Подождите, подождите! Какие еще угрозы?! Я уставилась на джина, ощущая как моя степень нервозности увеличивается в геометрической прогрессии.

— Что еще за угрозы?! Разве не все жители Тиона заинтересованы в том, чтобы с реальностью все было нормально?! — я пристально посмотрела на богов.

— Видишь ли, есть определённые силы, которые, наоборот, хотят полного уничтожения магии в Тионе. С некоторыми из них ты уже встречалась. Они любят носить чёрные плащи, — пояснил Вилан.

— Тёмные маги, — я сразу же догадалась и почувствовала, как неприятно засосало под ложечкой.

А я ведь очень надеялась, что больше с ними не встречусь. Получается, опять поспешила с выводами.

— Хочу домой! — вздохнула я безнадёжно и снова посмотрела на небо.

Нет, ну а что! Имею право поныть! Нашли спасительницу! Я может не готова к такому. Я может просто хочу пойти выспаться! А потом долго, долго обдумывать все, что узнала, а не лезть куда не надо, да еще и без подготовки

— Время на размышления у тебя будет. Правда, после экзаменов, — попытался меня успокоить джин.

— Экзамены!!! — я схватилась за голову и поняла, что спасение Тиона пустяки по сравнению с тем, что мне предстоит пережить в ближайшее время.

Совсем забыла, что еще нужно выжить, доказать, что я маг и получить диплом.

А ведь будет проверка на склонность к свету, тьме и эфиру. Осень надеюсь, что все получится, иначе меня не возьмут учиться дальше. А я хочу узнать о магии все, что только возможно. Возможно, даже удастся стать архимагом как эльф. Хотя Рилион еще им не стал, но он так усердно готовится к экзаменам, что результат очевиден.

— Скажи ей что-то хорошее! Не видишь, как она мучается! Это ведь дело твоей излюбленной Академии, — правильно истолковав мой поникший вид, джин толкнул в бок Аодара Справедливого.

— У меня каждый год таких мучеников выше крыши, — отмахнулся ректор, но потом, видимо, все же решил меня немного успокоить.

— Если как следует постараешься, то, можешь быть уверена, все получится. У тебя достаточно сил, чтобы продолжить учебу и стать выдающимся архимагом.

В ответ я скептически пожала плечами. Пока не получу диплом, буду все равно волноваться. Этого не изменить, сказывается опыт со школьных времен.

— У тебя определённо есть склонность к еще одному элементу. Свет это или тьма еще неизвестно. Возможно даже это будет эфир, — серьёзно произнёс Вилан и наступила какая-то неловкая пауза.

— Декан Грозовой тоже бог? — ляпнула я первое, что пришло на ум и тут же об этом пожелала.

Вот только слова уже были произнесены и осталось лишь слушать ответ богов. Мужчины переглянулись и, обменявшись какими-то странными взглядами, вздохнули.

— Нет, он просто человек. Насколько простым может быть сильнейший маг воздуха в Тионе, — первым ответил глава Академии.

— Но кое-кто подозревает, что он так же, как и Аодар дошел до грани и не хотел переступать черту, — хмыкнул джин.

— Я не подозреваю, я практически в этом уверен, — огрызнулся декан. — Вы его силу видели?! Он смог сбежать, хотя его сковывали плетения ректора и главы стражи! Для смертного это просто невозможно!

— Значит, они все же сбежали, — я протянула, чувствуя горечь.

Почему-то, казалось, что после того, как я показала всем ужасную правду о поступках Вьюги, все стало на свои места. Но видимо, декан воздушников так и не понял, кем на самом деле является дочь его погибшего учителя. Или не захотел понимать…

— Нарон сумел убежать вместе с магистром. Но учитывая, в какую ярость пришел глава стражи, их поимка дело решенное, — грустно ответил Вилан. — После того как пламя истины показало правду, им никто не станет помогать…, разве что тёмные.

Похоже, что у меня появился еще один могущественный враг. Да когда же это закончится?! Все, с меня хватит.

— Я спать! А потом у меня экзамены! Так что к разговору о спасении всего и всея вернёмся не скоро! До свиданья, — помахав удивлённо посмотревшим на меня богам рукой, я взлетела в воздух и направилась к дому. Там меня наверняка ждут друзья и с ними я смогу быть откровенной, а также наконец-то расслабиться и перестать обо всем волноваться.

Глава 3. Элементальные кристаллы

Звездное небо постепенно успокаивало разбушевавшиеся чувства, а приближение к цветущей долине и вовсе улучшило настроение. Когда среди деревьев появилась полянка, а после и наш с русалкой и оборотнем дом, я и вовсе чуть не расплакалась от облегчения. Даже не заметила, что настолько плохо себя чувствую. Ну ничего? скоро, уже очень скоро я буду дома.

Последний рывок и я приземлилась прямо у озера, а уже через секунду увидела, как по кувшинкам в мою сторону скачут две фигуры.

— Аррриии! — на меня как ураган налетела Сабрина и так сильно сжала в объятиях, что я смогла лишь прохрипеть что-то невнятное в ответ.

— Поумерь пыл, а то ей придется вернуться в лекарню, — ухмыльнулся Силар, наблюдая как я постепенно начинаю синеть.

— Ой, извини! — опомнилась подруга и немного ослабила хватку. — Просто я так рада, что с тобой все в порядке.

— Ничего. Больше всех пострадала как раз ты сама, — ответила, осторожно выпутываясь из загребущих рук русалки. — А я просто перенервничала, вот и все.

— Так уж и все? — хитро прищурился оборотень и распахнул руки, намекая на обнимашки.

— Поговорим дома, — я пробурчала, утыкаясь ему носом в грудь. — Многое нужно обсудить… и рассказать.

— Опять куда-то влипла? — усмехнулся друг, осторожно гладя меня по голове.

— Не опять, а снова! — я, дразнясь, показала ему язык и побежала по кувшинкам домой.

Настроение благодаря друзьям улучшилось. И теперь вся сложившаяся ситуация не казалась уже столь безнадёжной. В конце концов из любой ситуации должен быть выход!

Собравшись в гостиной, мы с русалкой заняли диван, а оборотень просто развалился рядом на ковре. Обосновал он это тем, что очень устал, но мы ему не поверили. Наверняка истиной причиной такого решения послужил длинный мягкий ворс, который так и манил присесть или прилечь.

— Думаю, для начала стоит послушать Силара, — предложила Сабрина. — Так мы сможем получить полную картину того, что случилось в городе.

— Расскажи, как ты понял, где нас искать и откуда взял портал? — наклонила набок голову и стала ждать.

— У меня все было просто, — не задумываясь, начал оборотень. — Неладное я заподозрил, когда твоя сковорода исчезла прямо во время замаха. Было, конечно, приятно не получить по носу, но также стало понятно, что тебе где-то настолько плохо, что понадобилось призвать оружие мысли. Пришлось срочно звать Рилиона и искать вас.

Силар потянулся как огромный кот и, устроившись поудобнее, продолжил.

— С порталом все сложно… Помнишь фей, которые осыпали нас пыльцой, когда мы отпустили древня? Эта пыльца вдруг появилась снова и образовала портал, при помощи которого мы с эльфом смогли вас вытащить.

Мы с русалкой переглянулись и уже хотели уточнить немаловажные детали, но друг поспешно замахал руками.

— Не спрашивайте, как все сработало, я и сам толком ничего не понял. Если хотите узнать подробности, пытайте Рилиона, — предложил оборотень и ухмыльнулся. — Если, конечно, сумеете оторвать его от книг.

— Отложим этот вопрос до утра, — вздохнула Сабрина. — Я заходила к нему в библиотеку, и выглядел он еле живым. Мне совесть не позволит мешать ему.

— А меня, значит, мешать можно, — картинно воскликнул Силар.

— Ты сильный, да и наш экзамен полегче будет, — я улыбнулась, наблюдая за представлением.

— Кстати, получается, еще неизвестно кто будет заменять Грозового и Вьюгу на ужасающей проверке знаний, — оборотень сел и задумался.

— Новых преподавателей вряд ли так быстро найдут, — пожала плечами русалка. — Скорей всего, заменять будет кто-то из нынешнего преподавательского состава.

— Например, Вилан, — я не смогла скрыть злорадную улыбку. — Будет страдать во имя Академии.

— Я смотрю, декана Прилива ты уже успела простить, — не совсем радостно протянул Силар.

— Еще чего! — я замотала головой. — Предательство так просто не прощается! Но можно сказать, что в силу некоторых новых обстоятельств, мне все же придется иногда обмениваться с ним парой фраз.

— Ты о них хотела рассказать? — догадалась Сабрина.

— Именно, — я серьёзно кивнула и вкратце пересказала друзьям все, что произошло на озере.

— Невероятно! Ректор…, декан…, джин в Академии! Боги?! — широко раскрыв глаза русалка замерла, видимо, пытаясь переварить услышанное.

— Дааа…, такого даже я не предполагал, — протянул оборотень. — Так ты теперь, получается, почти богиня и, ко всему прочему, еще и должна найти способ решить проблему с вымиранием магии и магов…

— Я не богиня и не собираюсь ей становиться! — я пригрозила другу пальцем. — Просто эти три бога, видимо, намекали, что я могу подняться до такого уровня. А способ привести все в норму есть, хотя и сложный.

— А поточнее? — очнулась Сабрина и уставилась на меня с нескрываемой любознательностью.

— Насколько я поняла, магия в Тионе завязана на семи элементах, — начала я осторожно. — Но так как взаимодействие с элементами ведётся неправильно, то это привело к ослаблению магии и уменьшению количества и качества магов. Для того, чтобы магия заработала нужно перезапустить элементы. А сделать это можно лишь собрав все элементальные кристаллы и доставив их в определённое место. Которое мне пока что неизвестно.

— Элементальные кристаллы — это…, — вопросительно приподнял бровь Силар.

— Да, все именно так, — я вздохнула и похлопала себя по карману, где покоились снова появившиеся камни.

Один красный, другой синий. То появляются, то исчезают. Иногда с ними можно мысленно общаться или получить силу. У меня и раньше были подозрения насчет их разумности. А теперь я и вовсе уверена, что кристаллы обладают способностью мыслить не хуже других живых существ, а то и лучше!

— Значит, осталось найти еще пять таких же…, — сделала вывод русалка.

Она немного нахмурила лоб, видимо, пытаясь угадать, где найти недостающие чудо-камушки.

— Да, но даже если удастся все задуманное с кристаллами, этого мало, — я кривовато улыбнулась. — Нужно, чтобы все, а в особенности маги и боги поменяли отношение к элементам. Иначе все повторится снова.

— То есть, иными словами говоря, — произнёс оборотень. — Тебе нужно договориться с богами?!

— Да, все так, — я вздохнула. — И, если с кристаллами хоть что-то понятно, как найти общий язык с этими… кхм непонятными существами я не имею ни малейшего понятия.

— Ха, ха, — совсем не весело усмехнулся Силар. — А я-то думал, почему ты не переживаешь о случившемся с деканом и магистром.

— Мне резко стало не до них, — я подмигнула, наверное, впервые за долгое время понимая, что мне совершенно не больно из-за поступков Грозового. — Ни декан воздушников, ни Вьюга теперь меня не интересуют. Есть дела поважнее!

— Кое-что я, кстати, успела узнать, — гордо выпрямилась Сабрина. — Было нелегко выведать это у магистра Шалфея.

— И что же, — спросила с улыбкой, смотря на подругу.

— Папаша этой ледяной стервы раньше состоял в совете верховных магов и был близок к с Грозовым и Приливом. Судя по всему, он был хорошим человеком и очень сильным магом. Практически герой. Но, к сожалению, своей дочери он уделял совсем мало времени. Умер он, защищая наших деканов и целый город в придачу от какой-то жуткой магии. А перед смертью попросил своих друзей присмотреть за его дочуркой. Те и не думали отказаться, даже клятвы дали. Обязуясь во всем помогать Вьюге и защищать ее, пока она не переступить определенную черту.

Глава 4. Экзамены

— Черту магистр переступила уже давно, — я покачала головой. — Странно, как деканы так долго могли не замечать очевидное. Хотя чему я удивляюсь, один из них так и не поверил очевидному.

— Сотворенное тобою пламя истины показало такие страшные вещи, что, думаю, Грозовой не просто дурак, зацикленный на долге, а настоящий …!! — уверенно заявил оборотень, и я была полностью с ним согласна.

Прежде чем потерять сознание на экране сотворенным плетением, я успела увидеть многое…, слишком многое.

— Кстати, а как тебе удалось создать пламя? — пытливо посмотрела на меня русалка. — Обычно для такого мощного плетения нужна слаженная работа нескольких высокоуровневых магов.

— Помог красный кристалл, — я улыбнулась. — Я внезапно ощутила тепло и поняла, что знаю, как показать всем правду.

— Полезная штука, — ухмыльнулся Силар. — Но лучше никому камушек не показывай. О нем и так слишком многие знают.

— Если тёмные маги охотятся за кристаллами элементов, то нужно их хорошо спрятать, — предложила Сабрина, косясь на мой карман.

В чем-то она, конечно, права, носить с собой столь ценные предметы опасно. Но дело в том, что эти два разумных камушка чихать хотели на все мои опасения. Они то появляются, то исчезают и, вообще, не поддаются контролю.

— Лучше пусть будут у меня. Иначе придется постоянно волноваться, — я покачала головой. — Так хотя бы будет возможность постоянно за ними присматривать.

— Наверное ты права, — кивнула русалка. — Да и вряд ли мы найдем подходящее место для схрона.

— Мест в Академии полно, но не забывайте, что сейчас нам лучше подготовиться к экзаменам, — намекнул оборотень, и уже через секунду Сабрина схватилась за голову.

— Мы еще столько не повторили! Я забыла выбрать книги по бытовым плетения! Нужно не забыть прочитать про структуру власти в средних королевствах…

— Наверное, лучшее, что мы можем сделать в данный момент, это пойти выспаться, — я потрясла бормочущую подругу за плечо.

— Да, нужно восстановить силы, иначе ничего не сможем запомнить, — согласилась русалка.

— Тогда я к себе, — тут же вскочил на ноги Силар и, помахав рукой, убежал.

Мы с Сабриной переглянулись и, вздохнув, разбрелись по своим частям дома. Следующие недели обещали быть очень напряженными.

Так и оказалось. Подготовка к экзаменам превратила всех студентов в обитающих в библиотеке зомби, а все магистры словно сорвались с цепи и стали задавать столько домашней работы, что справиться с нею было просто невозможно.

Даже всегда весьма лояльный к ученикам Шалфей нагрузил всех третьекурсников так, что о магических растениях теперь наш курс знал очень многое. Даже не особо старающийся учиться принц пробка был застукан с учебником и следами недосыпа под глазами. Внезапно проснувшаяся у Кристена тяга к знаниям удивляла, но лишь до того момента, когда выяснилась причина.

Слухи донесли, что папаша принца — король Вол, решил после того, как чадо выпустится, женить его на дочери соседнего монарха. Все бы ничего, но с принцессой Кристен не сошелся характерами, как и со всеми другими людьми. И поэтому на данный момент, Кристен грыз гранит науки так усердно, как никогда в своей жизни.

Пару раз впечатленная таким усердием и тягой к книгам русалка даже объясняла принцу основы. Но недолго. Основное ее время уходило на то, чтобы запихнуть в наши с оборотнем головы всю необходимую, по ее мнению, информацию. И было её ну ооочень много! Спустя пару дней я уже перестала понимать кто я, где я и когда, наконец, закончится эта нескончаемая зубрежка.

Успокаивало лишь одно — ппятикурсникам приходилось еще хуже. Как оказалось, полностью вымотанный Рилион превзошел сам себя. Он просто взял и перебрался жить в библиотеку. Его оттуда не смог выкурить даже обозленный библиотекарь, и теперь эльф официально стал единственным за всю историю Академии студентом, которому позволили ночевать в святилище книг. Правда, спать он там все равно не спал. Вместо этого учился, учился, учился и с каждым днем становился все более и более раздражительным. Единственная, кто мог в один миг успокоить злого ушастого, стала Сабрина. Просто садилась рядом, и Рилион как по волшебству переставал скалиться на всех подряд.

Обычно они вместе обсуждали какие-то заумные темы, из которых мы с Силаром не понимали ровным счётом ничего. Поэтому просто учили то, что сказано и надеялись, что наши труды вознаградятся.

Недели проходили одна за другой, и вот наступил день экзаменов. Для третьекурсников и пятикурсников начался один из наисложнейших дней в жизни. Эльф исчез из поля зрения первым, а потом настал и наш черед показывать, что выучили за прошедшие три года. Весь процесс экзамена был разделен на множество частей. Нужно было бегать по разным аудиториям и в каждый доказывать, что ты знаешь все, все, все. Ну или, по крайней мере, делать вид.

Обычно предметы объединяли и, например, историю Тиона пришлось отвечать вместе с историей магии, а бытовые плетения рассказывать и показывать наряду с обычными.

Но вот когда дело дошло до боевых плетений и использования оружия мысли, пришлось покинуть стены Академии и направиться в находящийся в подпространстве стадион. Там декан Прилив устроил просто невероятно сложное и опасное испытание.

В начале ничего не предвещало беды. Весь наш курс попросили встать на середину поля. А потом Вилан просто накрыл всех нас куполом и велел продержаться как можно дольше.

От такого душевного пожелания и серьёзных лиц наблюдающих за нами магистров вмиг стало не по себе. И, как оказалось, не зря.

Сначала весь выделенный нам кусок земли неожиданно загорелся. Впрочем, потушить его не составило труда. Но вот когда все пространство потом заполнилось водой стало резко трудно. Всем, кто не владел элементом воды, пришлось судорожно вспоминать плетение для подводного дыхания. А начертить его при сложившейся ситуации стало весьма непросто. В результате один сильно запаниковавший однокурсник был вытащен наружу и приведен в нормальное состояние, благодаря усилиям декана Лесной.

Ну а мы, оставшиеся будущие великие маги, продолжали доказывать, что способны за себя постоять. Разнообразные опасные явления и ситуации сменяли одна другую. Заставая не просто волноваться, а обливаться потом от перенапряжения.

Самым неприятным для меня стал момент, когда появились шипастые лианы. Они не горели в огне и расправиться с ними можно было лишь нашинковав их на мелкие кусочки. У других студентов было их оружие мысли, что значительно облегчало им жизнь, но моя драгоценная сковородочка все еще не призывалась и резать лианы приходилось лезвием из ветра. Радовало, что хоть к экзаменам восстановилась моя магия и теперь мне хватало сил на всевозможные плетения. Впрочем, как показали с каждым разом усложняющиеся испытания, успех зависел не столько от уровня дара, сколько от знаний.

А еще от умения сработаться. Как-то так получилось, что мы с оборотнем и русалкой машинально начали действовать сообща, и это позволило сберечь нам кучу сил и нервов. Но многие однокурсники нашему примеру не последовали и постепенно их перемещало к магистрам, чтобы они не пострадали. Дольше всех продержалась принцесса Милания с пятью своими подругами, но заполнивший пространство ядовитый туман, вынудил их тоже сдаться. Теперь оставалась лишь я, Сабрина и Силар

Глава 5. Выргл

Мы встали спинами друг к другу и стали внимательно оглядываться, ожидая подвоха. Как-то слишком тихо вдруг стало. Не к добру это! У меня нехорошее предчувствие.

— Откуда идет этот запах? — наморщил нос оборотень.

— О чем ты? — спросила нервно озирающаяся русалка.

Я втянула носом воздух, но тоже ничего не почувствовала. Лишь запах горелой травы и уже почти развившегося яда.

— Рядом какой-то зверь, совсем рядом! — Силар напрягся словно натянутая струна, готовясь к отражению атаки.

— Раз ты так говоришь, — я понятливо кивнула и выставила щит.

Полупрозрачный шар сомкнулся вокруг нас, и мы принялись ждать.

— Я его тоже чувствую, — спустя какое-то время подала голос Сабрина. — Но словно сквозь вату. А еще мне почему-то кажется, что это существо не особо то и хочет нам навредить. По крайней мере, эмоции у него спокойные и даже немного дружественные…

— Ты уверена? — уточнил оборотень, удивленно посмотрев на русалку, но та лишь еще раз повторила тоже самое.

— Может, тогда не стоит его трогать? — я посмотрела в сторону магистров.

Там началось какое-то непонятное волнение. А руководящий всем процессом проверки Вилан и вовсе почему-то настойчиво стучал ногой по земле.

— Что там у них происходит? — Силар тоже заметил неладное.

— Выглядит так, словно декан танцует, — прыснула Сабрина, и мы втроём невольно улыбнулись.

Смотрелось поведение главы водников, действительно, комично. Словно он азбукой морзе что-то передавал под землю. Подождите! Под землю?! Из-за посетившей меня догадки, я широко раскрыла глаза и схватила друзей за руки.

— Что-то поняла? — повернулся ко мне оборотень.

— Ты какая-то слишком радостная, — подозрительно прищурилась Сабрина.

— Есть одна версия, — я довольно улыбнулась. — Возможно, под нами находится скальный храп или кто-то из знакомых нам вырглов.

— Храп вряд ли, а вот вырглов может быть даже несколько, — задумался Силар.

— Точно! Это он! — воскликнула русалка, радостно подпрыгивая. — Это выргл! Я это чувствую! Тот большущий на котором ты катался.

Сабрина ткнула оборотня в бок, и тот с интересом уставился себе под ноги.

— Похоже, придётся самим выходить с ним на контакт. На топтание декана он не обращает никакого внимания, — я потянулась к силе элемента земли и стала сканировать то, что находится под ногами.

Там обнаружилась земля, камни и одна огромная каменюка, подозрительно напоминающая свернувшегося в клубок огромного червяка.

— Он там, — поселилась я результатами поиска.

— И как его теперь позвать? — русалка присела на корточки и похлопала по земле.

— Может, просто позвать, у них хороший слух, — предложил Силар, тоже опускаясь на землю.

— Эййй друг, вылезай, мы не будем драться! — он вдруг громко крикнул, и все вокруг на него удивлённо посмотрели.

А замерший с поднятой ногой Вилан и вовсе возвел глаза к небу, словно жалуясь на то, что ему приходится крайне нелегко.

Но неожиданно земля задрожала и начала приподниматься. Русалка не удержала равновесие и плюхнулась на землю, а оборотень подпрыгнул вверх и, сделав кувырок, стал в боевую позицию.

Нашел время! Я тряхнула волосами и поспешно сняла щит. Нужно показать вырглу, что мы, действительно, не хотим причинить ему вред.

Успела я вовремя. Как только щит исчез, из земли высунулась знакомая каменная морда и раздалось чириканье.

— Привет, — я сделала шаг и протянула вперед руку, стараясь не спугнуть магического зверя.

Не знаю, что ему велели сделать магистры и деканы, но он явно решил, что не будет нас обижать. Меньшее, что мы можем сделать для него, это поблагодарить.

Каменный червь посмотрел на меня внимательно, грустно чирикнул и стал выползать наружу. Плохо, конечно, что рядом нет моего пегаса, с ним бы я смогла понять, что говорит выргл, но ничего и так справимся. Главное, не спугнуть!

— Посторонись чуть-чуть, — прозвучал голос оборотня и друг, немного отодвинув меня в сторону, решительно шагнул вперёд.

Каменный червь что-то громко зачирикал, но Силар быстро преодолел разделяющее их расстояние и погладил магического зверя по хохолку. Выргл замер, а потом издал такую радостную трель, что у меня сразу отлегло от сердца. Похоже, опасность миновала.

— Посмотри на магистров, — прошептала мне на ухо Сабрина.

Я последовала её совету и смогла насладиться чарующим зрелищем выпученных глаз преподавательского состава. Похоже, никто из них не предполагал, что мы можем справиться с испытанием таким странным образом. Все хлопали глазами и перешептывались, а Вилан и вовсе выглядел растерянно. Но он быстро взял себя в руки и, выдавив кривую улыбку, взмахнул рукой.

Окружающая нас преграда исчезла, и по ушам ударили вопли наших однокурсников. Кто-то за них радовался, кто-то возмущался, а кто-то просто веселился.

— Объявляю экзамен оконченным. Результаты вы узнаете позже вместе со всеми другими оценками, — начал вещать декан Прилив, и гомон сразу стих. — Они будут вывешены в холле, в главном зале, а также будут присланы вам. Поэтому не забывайте проверять ключи готовьтесь, через пару дней будет проверка на склонность к элементам свет, тьма и эфир. От результата во многом зависит то, сможете ли вы продолжить учебу, чтобы стать архимагом или нет. Теперь можете идти и отдыхать. Сегодня вы постарались на славу.

Студенты радостно зааплодировали и всем скопом рванули вон из стадиона. Только пятки засверкали. Оно и понятно, я и сама предпочла бы к ним присоединиться. Но у нас тут есть одна маленькая проблема. Или, вернее, большая каменная проблема, которая может получить по шапке за невыполнение указаний руководства. Нужно защитить выргла, ведь он все сделал правильно! Я бы тоже не смогла на него напасть. Пусть мы знакомы совсем немного, но все равно это как-то некрасиво!

Мы несговариваясь втроем загородили каменного червя от магистров и исподлобья уставились на магистров.

— Он ничего плохого не сделал! — сообщила я начавшему подходить к нам Вилану.

— Вы меня, конечно, удивили, но я не собираюсь наказывать вашего каменного друга, — пояснил декан.

— Тем более, что кое-кто сам должен был догадаться о вашей дружбе с вырглами, — добавила улыбающаяся декан Лесная.

Пришлось им поверить, но мы все равно лично проводили каменного червя до вольера, где провели остаток вечера, играясь с вырглами и обсуждая трудный день. На этот раз рядом был мой Туман и с его помощью было куда проще догадываться о том, что значит то или иное чириканье.

Следующие два дня прошли тихо и мирно. Мы отдыхали, иногда прерываясь на волнение о судьбе Рилиона. У эльфа в отличии от нас экзамены длились три дня. И постепенно глава старшекурсников стал напоминать зомби. Каждый вечер, прежде чем пойти спать, мы пытались заглянуть к нему в библиотеку, но ушастый смотрел на нас из-за завалов книг так грозно, что приходилось ретироваться. Даже русалка смогла набраться храбрости лишь для того, чтобы отнести трудяге бутерброды. Иначе он и вовсе не вспомнил бы о еде. Было понятно, что лучше ему не мешать. Если Рилиону понадобится какая-либо помощь, он даст нам знать. А пока, по всей видимости, наше присутствие лишь может помешать ему концентрироваться.

Так и продолжилось пока в последний день, под вечер, эльф не ввалился к нам в дом и, плюхнувшись на диван, не заявил, что наконец-то его мучения закончились.

Глава 6. Проверка

По такому поводу мы срочно организовали небольшое празднование и веселились почти до утра. А когда легли спать, пришлось просыпаться уже через час, поскольку ключи начали не просто вибрировать, а звенеть, намекая, что в них находится какая-то крайне важное известие.

— Выключите! Сжальтесь! Я не спал три дня! — взвыл дремавший на кресле Рилион.

После компактной вечеринки мы все заснули в гостиной и теперь растерянно пытались понять, что происходит.

— Результаты! — первой спохватилась Сабрина и, вытащив свой ключ, принялась им ожесточенно стучать по столу.

Сначала из спрятанного в ключе пространственного кармана вывалилась куча книг, потом пара пузырьков с зельями, и наконец-то появилась слегка светящийся лист. Русалка быстро сцапала бумажку и стала вчитываться в написанное.

— Что там? — зевнул Силар.

— Я уверен, что она все сдала, — потянулся эльф.

— Сабрина? — я потрясла застывшую подругу за плечо.

— А? Что? Нет, тут написано, что нужно идти на проверку. Будут определять, есть ли у нас склонность к свету, тьме или эфиру.

— Прямо сейчас! — ужаснулся оборотень и полез в карман.

— Я думала все произойдёт попозже, — я

последовала его примеру и, вытащив свою бумажку, удостоверилась в правоте русалки.

Нужно было вставать и топать в главный зал немедленно. От чего такая внезапность и спешка непонятно. Но раз преподаватели говорят надо, то студентам остаётся лишь повиноваться.

Приведя себя худо — бедно в порядок, мы попрощались с Рилионом и умчались на встречу судьбе.

До Академии мы добрались в рекордные сроки, а на крышу, где располагался главный зал, поднялись и того быстрее. Трибуны были почти пустые, лишь в одном углу сидели наши однокурсники и сонно хлопали глазами. Похоже, внезапное приглашение на проверку разбудило всех без исключения.

Сев вместе со всеми, мы принялись ждать, поскольку никого из магистров, деканов или ректора поблизости не обнаружилось. Странно! Но, наверное, они просто заняты…, так хочется спать, что ничего толком не соображаю.

Просидев минут пятнадцать, и так и не дождавшись никого из преподавательского состава, весь курс постепенно начал просыпаться и нервничать.

— Может, это была что шутка? — предположил взъерошенный принц пробка и многие с ним согласились.

— Нет! Доступ к ключам сильно ограничен. Уверена, не так-то просто провернуть подобное, — возразила принцесса Милания.

— Тогда почему мы все тут торчим уже полчаса, и никто так и не пришел? — огрызнулся Кристен.

— Потому что, видимо, так надо, — фыркнула принцесса.

— Мне кажется, мы что-то упускаем из виду, — наблюдая за перепалкой аристократов, сообщила русалка.

— Например? — я лениво обвела взглядом пустующий зал. — Тут ничего нет.

— Совсем нет? — уточнила Сабрина.

— Совсем, — ответила, пожав плечами.

— Ты не поняла. Тут совсем, совсем ничего нет?! — продолжила напирать на меня подруга, и до меня наконец-то дошло.

— Ты про это! Сейчас, секунду, — я еще раз осмотрелась, но ситуация не изменилась.

Пространство на крыше пустовало, и никаких следов элементов на ней не было. После встречи с кувшинкой мне уже не надо было закрывать глаза, чтобы увидеть силу элементов. Но на этот раз я их все же прикрыла, надеясь, что хоть что-то поменяется. Но нет. Единственными, кто излучали магию, по-прежнему являлись лишь студенты. А вокруг не наблюдалось ни одной даже самой слабой ниточки силы.

— Тут пусто, — я удивлённо поделилась наблюдениями.

— Подожди, ты хочешь сказать…, — внимательно посмотрел на меня оборотень.

— Именно так! Впервые такое вижу, — я дернула плечами.

Вдруг стало крайне неуютно, а по спине и вовсе забегали мурашки. Как-то мне не нравится все происходящее. Словно мы и не в Академии вовсе. Словно за нами кто-то наблюдает. Точно! Наблюдает! Я резко повернулась к русалке.

— Ты не чувствуешь слежку?

— Сейчас, когда ты сказала, я начинаю что-то ощущать, — испуганно заозиралась Сабрина. — Но почему-то не могу добраться до эмоций. Словно, между нами, преграда.

— Это кто-то похожий на оборотня, но не совсем, — задумался Силар, и его клыки немного заострились, а на руках выросла пара чёрных чешуек.

— О чем вы тут шепчитесь? — неожиданно раздался над нами голос принца пробки.

Как всегда, не вовремя. Что ему на своём месте не сидится? Я недовольно посмотрела на Кристена, но тот намёк не понял и продолжил напирать.

— Если что-то поняли, то говорите всем! Мы тут в одной лодке, между прочим!

— Сядь, — оборотень одним резким движением дёрнул принца пробку за ногу, и тот плюхнулся прямо на колени одной из однокурсниц.

— Ах ты! — закричала обиженная леди и влепила Кристену звонкую пощёчину. Звук получился до того звонким и отчётливым, что повисла тишина. Которую нарушало лишь пыхтение так и не слезшего с коленок принца пробки и разозленной однокурсницы.

— Создай звуконепроницаемый купол, — пихнула меня в бок русалка, и я, отмерев, исполнила просьбу.

Весь наш курс накрыла прозрачная сфера и стало чуть спокойнее. Но ненадолго. Студенты уставились на меня непонимающе и с подозрением.

— Что-то случилось? — спросила Милания.

— Случилось, — кивнула Сабрина. — За нами наблюдает какое-то непонятное существо.

— Вы должно быть шутите! Ведь так?! Скажите, что так! — вмиг растеряв всю браваду заныл принц пробка, не забывая при этом поудобнее устраиваться на насиженном месте.

Девушка на удивление перестала его спихивать и, видимо, от страха вцепилась в Кристена как в спасательный круг.

— Это не шутка. Со всем пространством что-то не так. Лучше всего покинуть это место, но надо действовать осторожно и сообща, — серьёзно сказал оборотень.

Если честно, то я ожидала, что после произнесенных им слов, половина однокурсников побежит к перемещающему рисунку сломя голову. Но нет. Все остались на своих местах и лишь напряглись, а кое-кто и вовсе призвал оружие мысли.

Начинаю ими гордиться, так ведут себя настоящие маги. Трезвая оценка, холодный расчёт и полный контроль эмоций. Кажется, так нам говорили на какой-то лекции. Помнится, в тот момент я подумала, что это ошибка, и вся магия строится на чувствах и эмоциях. Но лишь сейчас поняла, как в нашем деле важен контроль. Без него тебя будет кидать из крайности в крайность, и рано или поздно ты совершишь ошибку.

— Двое из нас должны пойти и проверить работает ли портал, — предложил Силар.

— Может, лучше пойти всем вместе, — взволнованно произнесла Милания, вцепившись в подлокотники.

Выглядела она спокойно, но дрогнувший голос и побелевшие от напряжения костяшки выдавали нависший над принцессой страх.

— Не лучше. В случае опасности тогда пострадают все. А так можно выбрать тех, кто достаточно силён и ловок, чтобы сбежать при необходимости, — покачал головой оборотень. — Предлагаю себя, но нужен еще один человек.

Желающих ожидаемо не нашлось. Все лишь переглядывались и вжимались в сиденья, стараясь стать как можно более незаметными. А кое-кто, судя по лицам, и вовсе до сих пор считал, что мы шутим.

Чувствую пойти придётся мне. Я, конечно, не такая быстрая как Силар, но, думаю, если что справлюсь. Что касается Сабрины, то лучше оставить её здесь. У неё лучше всех получаются щиты, и она при необходимости сможет прикрыть всех от опасности. Я уже приняла решения и только собралась его озвучить как меня опередили.

— Я пойду, — вдруг сообщил принц пробка и гордо задрал нос.

Глава 7. Странно

Весь нас курс уставился на Кристена с недоумением. Такого от него никто не ожидал. Даже девушка, у которой на коленках он расположился, удивлённо захлопала глазами и перестала его спихивать.

— Ты уверен? — уточнил оборотень, с подозрением смотря на новоиспеченного героя.

— Конечно! — надулся принц. — У меня, между прочим, третий уровень дара! Я, если что, всех смогу с землёй сравнять!

Ну, ну. Энтузиазм из него так и плещет. Вот только пару минут назад Кристен выглядел настолько испуганным, что я никак не ожидала, что он вызовется добровольцем.

— Ну раз ты уверен, — с сомнением протянул Силар.

— Уверен, уверен, — отмахнулся принц пробка, вскочил на ноги и стал разминаться.

В узком пространстве между сидениями получалось не очень. Но все молчали и лишь смотрели.

— Ладно пошли, но не отходи слишком далеко, — сдался оборотень и, не оглядываясь, двинулся вниз.

По его печальному взгляду было понятно, что от навязанного общества он весьма сильно страдает.

— Я буду рядом и, если что, ударю по врагу своим мощнейшим ударом! — пафосно изрёк Кристен и я даже со своего места услышала, как заскрипел зубами Силар.

Он в два прыжка преодолел оставшееся до низа расстояние и осторожно ступил на поле. Ничего не произошло, но по напрягшемуся телу друга я поняла, что он что-то почувствовал.

Догнавший его принц пробка что-то сказал, но оборотень лишь вяло огрызнулся и двинулся к находящемуся на краю крыши рисунку. Кристен на мгновение замер, а потом зашагал практически рядом с Силаром. Взгляд принца при этом стал метаться словно он пытается за чем-то уследить.

— Им обоим не комфортно, а пробке еще и страшно, — прошептала на ухо русалка, подтверждая мои догадки.

— Тебе не кажется, что Кристен и вовсе пытается разглядеть что-то, что мы не видим, — я склонила на бок голову, изо всех сил пытаясь понять куда смотрит принц.

— Возможно, он ведёт себя странно, — подруга прищурилась и подалась впредь.

Еще немного и она просто свалилась бы с сиденья, но я её усадила обратно. Как раз вовремя. Наши два бравых разведчика добрались до перемещающего рисунка на полу, и оборотень, недолго думая, пихнул Кристена вперёд. Тот взвизгнул так, что даже до нас долетел звук и …. ничего. Принц так и остался стоять на месте. Придя через пару секунд в себя, он пару раз подпрыгнул и что-то сказал Силару. Оборотень кивнул, и они поспешно направились назад.

— Не удалось, — вздохнула Сабрина.

Вокруг испуганно зашептались студенты. Теперь всем стало понятно, что, действительно, происходит что-то странное и опасное.

— Портал закрыт, — сообщил подошедший оборотень и, немного помолчав, добавил. — Следует воспользоваться лестницей.

— Если она не закрыта, — буркнул Кристен, переминаясь с ноги на ногу. — Или её не заполнила мошкара.

— Мошкара? — я удивлённо приподняла бровь, но принц лишь нервно посмотрел вниз на поле.

— Он всю дорогу говорил, что вокруг нас летают какие-то насекомые, но я ничего похожего не заметил, — пояснил Силар.

— Они были! Я их видел! Похожие на огромных светлячков! — яростно замахал руками принц пробка, но внезапно успокоился и, вздохнув, продолжил уже спокойнее. — Но сейчас я их уже не вижу. Лучше всего я их различал, когда мы шли по полю.

Удивительно насколько Кристен сам на себя не похож. Я окинула принца пристальным взглядом. То ли это от страха, то ли он хоть немного поумнел. Непонятно. Хотя сейчас не до этого. Происходящее мне не нравится все больше и больше. Явной угрозы вроде нет, но я ощущаю, что вскоре она может появиться. Странное чувство, но своей интуиции я привыкли доверять.

— Пойдёшь проверять лестницу? — спросила русалка оборотня.

— Видимо, придется…, — начал друг, но я его перебила.

— Нужно идти всем вместе и быстро!

Прозвучало довольно громко и весь курс на меня внимательно посмотрел.

— Если так говорит Ари, то нужно поторопиться, — первой встала на ноги Милания, а за ней начали подниматься и остальные.

— Нечего так пучить глаза, рискуешь потерять весь приобретённый авторитет, — ухмыльнулся Силар.

Я опомнилась и попыталась придать лицу серьёзный вид. С одной стороны, все как бы логично. У магов принято слушать того, у кого дар сильнее, но все равно странно, что никто не возразил. Ощущается какая-то нереальность. Все ведут себя не так, как обычно. Или я просто от волнения надумала себе всякого, а в действительности однокурсники просто незаметно для меня повзрослели и стали умнее.

— Держимся все в месте и не разбегаемся, только так Сабрина сможет прикрыть вас щитом, — начал инструктировать оборотень. — Призовите все оружия мысли и заготовьте боевые плетения, но без команды ничего не делайте. Нужно действовать сообща!

— Если что, я приму свою настоящую форму, и у нас будет момент неожиданности, чтобы победить врага, — шепнула русалка, и я замерла.

Учитывая то, что я как раз вставала, поза получилась совершенно нелепая, но это не имело никакого значения. Я во все глаза уставилась на Сабрину, понимая, что передо мной явно не моя подруга. Русалка никогда бы не произнесла подобных слов! Это не означает, что она ради сохранения своего секрета готова пожертвовать друзьями. Нет! Определенно нет! Если понадобится, она готова умереть ради нас с Силаром. Но подобные слова ей несвойственны. Даже более того, учитывая какая щепетильная для неё тема облик, услышать от Сабрины подобное все равно, что увидеть розового выргла. Да еще и сформулирована фраза так нелепо, что сразу становится понятно — это не русалка.

— Что с тобой? Не переживай за меня! Пошли вперёд, — улыбнулась мне самозванка, а я кивнула и улыбнулась ей в ответ.

— Постараюсь, но ты же понимаешь, что это непросто, — я схватила девушку за руку и, смотря в глаза уточнила. — Ты же чувствуешь, что мне страшно?

— Конечно, чувствую, — снова улыбнулась самозванка и похлопала меня по руке.

А вот и нет, в данный момент я чувствую все, что угодно, но не страх! Скорее злость, растерянность и ярость. Это лучшее подтверждение моих подозрений! Настоящая Сабрина легко бы почувствовала все эти эмоции, а вот у этой подделки, похоже, возникли трудности.

— Замечательно, — я прошипела и, отпустив девушку, обвела всех собравшихся взглядом.

Я была недостаточно внимательна! Как я раньше не могла заметить очевидное?! Все студенты ведут себя странно, все происходящее странно! Странно! Странно!

— Что случилось? — прозвучал рядом взволнованый голос русалки, от чего захотелось взвыть в голос.

Где моя подруга? Что с ней! Я, вообще, не понимаю, что происходит!

— Все в порядке, — чья-то рука легла мне на голову.

Я посмотрела в верх и увидела лицо Силара. Оборотень криво улыбнулся и погладил меня по растрепанным волосам.

— Заметила? — он ободряюще меня приобнял, и я наконец-то смогла успокоиться.

Хотя бы с ним все в порядке. Значит я не одна. Это облегчает и усложняет ситуацию одновременно. По всей видимости, мы находимся в иллюзии, созданной при помощи высокоуровневых плетений. Расплести их будет сложно! Легче просто разрушить. С одной стороны, будь я тут одна, я могла бы просто попытаться силой магии снести все. А с другой, теперь страшно навредить другу. Хотя подождите, речь ведь идет о Силаре! Он очень сильный! А его вторая ипостась…

— Не знаю кто тут решил с нами поиграть, но давай покажем ему, что делать этого явно не стоило! — подмигнул мне оборотень.

Глава 8. Драконы

Я хищно улыбнулась в ответ, и уже через секунду вокруг меня сложил кольца огромный чёрный змей. А я и забыла какой красивый василиск получается из моего друга. У чешуи красноватый отлив и смотрится оборотень весьма впечатляюще.

— Что вы делаете? Что вы делаете? — донесся до меня голос Сабрины.

— Просыпаемся, — я весело пробурчала себе под нос и в один прыжок забралась к Силару на спину.

Ухватилась за ярко-алый нарост и почувствовала себя если не на вершине мира, то как минимум на её склоне.

— Сссс! — сообщил змей и, размахнувшись, ударил хвостом по трибунам.

Послышался ор ничего не понимающих однокурсников. Они жались испуганно кучкой по середине поля и, по всей видимости, считали нас сумасшедшими. Пусть так, мнение иллюзии меня не волнует. Впрочем, ударить я их не смогу. Поэтому будем крушить все подряд, как и оборотень. Нужно найти, где заканчивается область иллюзии. Неважно каким сильным и умелым был маг, создавший эту ловушку. У него тоже есть предел силы, а значит, и иллюзия имеет конец!

Я вытянула в сторону руку и, не сдерживаясь, рубанула по краю крыши огромным ветряным лезвием. Послышался хруст, и угол стал рушиться и осыпаться.

— ССССС! — радостно и громко объявил василиск и рванул вперёд, прямо к образовавшемуся обрыву.

— ААайАаа! — взвыла я в ответ, еле успев покрепче схватиться за нарост.

Чуть не слетела со своего импровизированного скакуна. Хотя, похоже, сейчас у меня появится такая возможность!

— ААА!

Змей оттолкнулся хвостом и одним махом перелетел через край крыши. Свободное падение, чтоб его! Я прибью Силара! Если, конечно, переживу спуск! Нужно создать воздушную подушку, иначе при приземлении я отобью себе все самое дорогое!

— Сссс, — повернул ко мне голову василиск и подмигнул.

А в следующую секунду рядом со мной уже летел оборотень в своем человеческом обличии. Он невероятно быстро схватил меня и притянул к себе.

Земля стремительно приближалась, а в месте с ней стремительно нарастало волнение. Мозг неистовым голосом орал, что нужно что-то сделать, но в место этого я почему-то просто доверилась Силару. Он так искренне улыбался, а его руки были такими сильными, что невольно захотелось прикрыть глаза и прижаться покрепче.

— Тебе не о чем волноваться, — прошептал оборотень и одним резким движением поднял меня на руки.

— Бах! Дзинь!

Ноги Силара коснулись земли, и в следующую секунду окружающее нас пространство треснуло и рассыпались осколками словно гигантское зеркало.

Я заморгала, пытаясь понять, где мы находимся и, к своему удивлению, поняла, что мы стоим прямо перед перемещающимся на крышу рисунком. Так вот где нас поймали. Наверняка был просто подменен портал. Занятно, я ведь даже не почувствовала подвох.

— Замечательно, просто замечательно, — раздался весёлый голос.

Я повернула голову на звук и увидела ректора, декана Прилива и двух молодых парней. У одного из них были золотистые волосы и глаза. Он широко улыбался, и были видны его небольшие клыки. Где-то я его уже видела… Точно, это ведь тот дракон, которого мы встретили еще на первом курсе!

Пару раз удивлённо хлопнув глазами, я перевела взгляд на другого. Ой, мамочкиии! Похоже я поспешила, назвав его парнем. Выглядел он, действительно, молодо и красиво. Серебристые волосы, таекие же серебристые глаза. Вот только взгляд наполнен такой силой, что пробирает дрожь. Не удивлюсь, если он окажется каким-нибудь богом. Хотя он ведь дракон. А дракон вообще может быть богом? Нам так мало о них рассказывали на лекциях, что я понятия не имею, что от них можно ждать. Особенно ввиду последних событий. Почему-то я уверена, что именно этих ящериц переростков стоит благодарить за проведённое в иллюзии время.

— Это еще ничего не доказывает, — холодным тоном произнёс серебристый и окинул нас с оборотнем изучающим взглядом.

— Не правда, в них есть потенциал, и ты должен это признать, — усмехнулся золотистый, и его улыбка стала еще шире.

— У нас есть все, что нам необходимо! А вот у вас, похоже, напрочь отсутствуют манеры! — прошипел Силар и задвинул меня себе за спину.

— Ты даже не смог разделить этих двоих, — покачал головой серебристый.

— Они просто шли слишком близко друг к другу. Девчонку то я отделил, — отмахнулся золотистый.

Похоже, драконы нас решили игнорировать. А глава Академии и Вилан почему-то молчат. Что здесь вообще происходит?!

— Кто вы такие и, что сделали с Сабриной? — я вышла вперёд и, сложив на груди руки, с вызовом посмотрела на драконов. — Если вы ей навредили, то пощады не ждите!

— Она слишком смелая и безрассудная, — снова игнорируя услышанное, продолжил серебристый.

— Ты прекрасно знаешь, что у нас нет выбора. Она единственная девушка с первым уровнем дара, — золотоволосый взъерошил себе волосы и, неожиданно повернувшись ко мне, посмотрел прямо в глаза.

— К тому же она такааая привлекательная, — протянул он с придыханием.

Не знаю какой эффект он хотел произвести подобными действием, но меня передернуло, и я тут же материализовала в руках свою сковородку.

О! Моя любимаяяяя! Моя дарогаяяя! Как же я по тебе скучалааа! На мгновение я, позабыла обо всем, и прижала к себе вновь приобретенное оружие мысли. Но быстро опомнилась и, ухмыльнувшись, посмотрела на драконов. Сейчас я кому-то хвосты поотшибаю!

— Нет, ну ты посмотри! У неё даже оружие ненормальное! Это ведь утварь, простая утварь, — серебристый вздохнул и возвел к небу глаза.

Он хотел добавить что-то еще, но не успел. Раздался глухой стук, и дно сковороды встретилось с его физиономией.

— Что? Да как ты посме…

— Бум! — моё оружие мысли повторило подвиг.

Серебристый зашипел, и у него из носа закапала кровь. А его золотистый напарник схватился за живот и сполз на землю от смеха.

— Я тебя…

— Бум!

— Хватит!

— Бум!

— Да уберите от меня эту ненормальную! — заорал серебристый и, не выдержав, бросился наутек.

Почему он не воспользовался магией, чтобы хотя бы блокировать удары непонятно, но наблюдая за тем, как он носится вокруг, мне стало немного легче. Месть, конечно, еще не свершилась, но мы на правильном пути.

— О чем вы говорите, уважаемый? Вас что-то тревожит? — голос декана Прилива прозвучал так хитро, что я в миг поняла- мне дали карт бланш, и с высокомерной ящерицей я могу делать все, что захочу.

Ух дракон! Ну держись! Я хищно сверкнула зубами и мысленно отдала сковороде приказ отлупить грубияна как следует. Та все поняла, и следующий удар нанесла уже по пятой точке преследуемого.

Заметив это, золотистый дракон что-то пискнул и рухнул на землю, видимо, не в состоянии уже даже смеяться.

— Меня тревожит то, что ваша студентка меня…, — огрызнулся серебристый, но так и не смог закончить предложение.

То ли гордость не позволяла, то ли новый удар по нижним полушариями заставил прерваться.

— Что, что? Я не расслышал. Повторите, — медовый голос Вилана совершенно не вязался с его насмешливым взглядом.

— Аодар! Приструни своих подопечных, пока я не взялся за оружие! — яростно закричал серебристый.

Его голос стал жутким и таким властным, что на мгновение я даже замерла. Вот только устрошающий эффект длился недолго. Его прервал очередной удар сковородки.

— Вы, похоже, плохо знаете, что написано в договоре, ваше величество, — насмешливо протянул наконец-то подавший голос ректор. — Согласно ему, вы, конечно, можете навещать Академию, но вред никому и ничему вы нанести не имеете право. Так что успокойтесь и не забывайте — вы на моей территории! И в моей власти при необходимости расторгнуть вековое соглашение, о котором вы так внезапно вспомнили.

Глава 9. Договор

— Не надо ничего расторгать! Просто уймите свою студентку или я за себя не ручаюсь! — завыл серебристый дракон и его белоснежная кожа стала пунцовой.

Бедненький и стыдно ему и ярость разрывает, ну ничего, пусть еще помучается. Как мы, пока были заперты в иллюзии. Хотя подождите, ящериц ведь тут двое. Я перевела взгляд на валяющегося на траве золотоволосого парня.

— Не надо! Я и так еле живой! — почувствовав моё пристальное внимание, поспешно замахал руками дракон. — Я действовал по приказу! И старался как мог, чтобы проверка не причинила вам дискомфорт.

Звучит сомнительно! Но сейчас более важно разобраться в том, что происходит. А то никто не спешит вводить нас с Силаром а курс дела.

— Что за проверка? — я нахмурилась и словно невзначай начала крутить в руке небольшое ветряное лезвие.

Рядом встал оборотень, и в его руке зажегся уже совсем нескромный огненный шар. Дракон сглотнул и поспешно встал на ноги.

— Проверка магической силы, способностей и внимательности. Нужно было удостовериться, что ты нам подходишь, — произнёс он серьёзно.

— Для чего подхожу? — спросила, ощущая тревогу.

— Конечно же для того, чтобы пройти у нас летнюю практику, — расплылся в довольной улыбке наглец, а я широко раскрыла глаза.

— Она никуда ни пойдёт, — прошипел рядом Силар и запустил в золотистого огненный шар.

Дракон легко увернулся и погрозил оборотную пальцем.

— Не стоит, — пусть сейчас я вам не могу навредить, но вы ведь не вечно будите прятаться в стенах Академии.

— Это угроза? — зрачки оборотня сузились, и его взгляд стал изучающим.

— Дружеский совет, — улыбнулся золотоволосый.

— Дружеский?! — скептически протянул Силар.

— Пока ты не станешь у меня на пути, я не стану тебе вредить, хотя…, — дракон почему-то скосил глаза на меня. — Похоже, ты уже стоишь на моём пути…

— Хватит! — серебристый окрикнул своего напарника и, сделав крутой вираж, встал у него за спиной.

— Бум!

На этот раз прилетели золотоволосому. Он схватился за пострадавший нос и прошипел что-то нецензурно.

— Общение с другими расами на тебя плохо влияет, — хмыкнул серебристый, но порадоваться как следует не успел, пришлось уворачиваться от сковороды.

— Нужно серьёзно поговорить, — сообщил дракон, отпрыгивая в сторону.

— Ариана, будь добра, ненадолго приостановите деятельность вашего оружия мысли. Давайте послушаем, что хотят сказать нам незваные гости, — серьёзно попросил глава Академии.

Вот только в его глазах застыли смешинки, и я почувствовала, что ректор сам не против отдавить кому-то хвост.

— Хорошо, — я протянула к сковороде руку, и та послушно прыгнула ко мне.

Оба дракона выдохнули и, поспешно выпрямившись, снова приняли уверенный вид.

Словно никто из них минуту назад не носился по округе и не валялся на травке. Поразительная уверенность или скорее высокомерие. Ощущается от них что-то неприятное. Чувствую подвох, но не могу понять, в чем он заключается. Ладно, послушаем, что скажут эти двое и тогда будем делать выводы.

— Так что привело вас в Академию, ваше величество? — хитро прищурился декан Прилив.

Подождите, величество?! Кажется, ректор так уже называл серебристого, но я не обратила на это внимание. Но тогда получается…, получается… ой, не, не, не! Я наверняка что-то путаю. Не стал бы драконий владыка спускаться со своих гор!

— Вы и сами знаете, что привёл нас договор, — отряхнув с рукава травинку, серьёзно посмотрел на Вилана серебристый.

— Не преувеличивайте. Вы прекрасно игнорировали договор пару тысяч лет, — отмахнулся декан.

— На то были причины, — сверкнул взглядом серебристый. — Но теперь все изменилось!

— Неужели, — притворно всплеснул руками Вилан. — То есть вы признаете, что несколько тысячелетий не выполняли обязанности по договору. И не брали к себе на летнюю практику студентов?

— Я такого не говорил! — процедил дракон.

— Тогда нам не о чем говорить. Пожалуй, воспользуюсь своим правом расторгнуть договор, — также холодно произнёс ректор.

Примерно минуту они с серебристым сверлили луг друга взглядом, но вот, наконец, дракон не выдержал и отвернулся.

— Вы совершенно невыносимым смертный бог, — вздохнул серебристый. — Зачем вам то, что я признаю свою ошибку?

— Если вы не способны признать свою ошибку, ваше величество, то вести с вами дальнейший диалог бессмысленно, — спокойно сказал глава Академии.

Повисла долгая пауза. Было видно, что дракон серьёзно задумался и взвешивает все за и против. Можно было практически физически ощутить, как он борется со своей гордостью. Похоже, он всё-таки король или, вернее, владыка. Кажется, так драконы величают самого сильного из них. Не знаю, что тут происходит, но очень интересно, хотя слова про летную практику мне крайне не нравятся. Надеюсь, это относится к кому-нибудь из старших или младших курсов.

— Ладно, хорошо, я признаю, что был неправ, теперь мы можем обсудить практику, — сквозь силу выдавил серебристый.

— Можем, но вы ведь понимаете, что посещение практики сугубо добровольное дело. Студенты вполне могу отказаться к вам лететь. И у них есть на это право, — ректор добродушно улыбнулся, а на лице дракона отразилось раздражение.

— Я смотрю вы очень тщательно изучили договор, — серебристый уверенно приподнял подбородок. — Но волнуйтесь, мы сумеем уговорить тех учащихся, которых посчитаем достойными.

— С таким отношением вы никого не сможете убедить, — хмыкнул Силар и, схватив меня за руку, потащил в сторону леса и дома.

Я не сопротивлялась. Драконы драконами, но, если честно, меня больше интересует возможность выспаться. А эти боги и ящерицы пусть разбираются сами. В чем я точно уверена, так это в том, что к драконам я по доброй воле не сунусь. Особенно после сегодняшнего инцидента.

— Ты, змей, можешь идти, а вот девушку оставь, — прошипел золотоволосый и за долю секунды оказался возле нас. — Нам есть, что ей предложить.

— Её ваши предложения не интересуют! — оборотень оскалился, и на его руках начали появляться чёрные чешуйки.

Он сделал шаг вперёд и с вызовом посмотрел на дракона.

— Я могу тебя уничтожить даже не задумываясь, — золотоволосый прищурился, и его зрачки вытянулись.

Очень напоминает взгляд Силара. Интересно, а драконы и василиск случайно не родственники?! Как-то я об этом раньше не задумывалась. Да и сейчас не время. Того и гляди, эти двое подерутся на ровном месте. Нужно срочно расставить все точки над и.

— Меня, действительно, не интересует практика, я еще даже не знаю, сдала ли экзамены. И вы меня тоже не интересуете, — сообщила золотоволосому прямо в лицо.

Получилось невежливо, но я не собираюсь быть мягкой с тем, кто поместил меня и моего друга в иллюзию.

— Уверен, вскоре ты поменяешь своё мнение, — ничуть не обиделся ящер и лучезарно мне улыбнулся.

— Пошли домой, — я схватила Силара за рукав и направилась прочь.

— Сладких снов! Мы скоро увидимся, — пропел золотоволосый нам в след, и я еле удержала оборотня.

Похоже, ему не терпится помахать кулаками. Того и гляди набросится на дракона и будет большой скандал. А нам это не нужно. Нам нужно спать! А потом уже можно будет проанализировать драконов и их поведение. Главное, не забыть понять, откуда этот золотоволосый ловелас узнал о настоящем облике Сабрины и как только что прочитал мои мысли. Возможно, это конечно, совпадение, но интуиция говорит об обратном, и мне это крайне не нравится. Ведь в мысли влезать тут могут только боги.

Глава 10. Секрет

У дома нас уже ждала встревоженная русалка и сонно хлопающий глазами эльф. Как только мы с Силаром вошли в гостиную, Рилион осмотрел нас с ног до головы, потом выругался и, устроившись поудобнее, провалился в сон прямо на наших глазах.

— Он все это время не спал? — повернулась я к Сабрине.

— Конечно! И я, между прочим, тоже! — русалка уперла руки в бока и стала грозно на нас наступать. — Мы о вас беспокоились! Когда мы пересекли озеро вы вдруг исчезли, а я поняла, что засыпаю. Проснулась лишь недавно и тут же попыталась вместе с Рилионом отправится вас искать. Но тут пришла записка от декана Прилива, где он написал, что с вами все в порядке, и скоро вы вернетесь домой.

Значит, ловушка была расставлена уже возле дома. Когда следующий раз увижу золотоволосого дракона, оторву ему хвост! Столько проблем! И ради чего? Ради какой-то непонятной проверки! Если эти ящеры, действительно, думают, что я отправлюсь к ним на летную практику, то круто ошибаются. Меня к ним в горы не затащишь даже силком! Я, можно сказать, филейной частью чую подвох и скрытые неприятности. Возможно, даже лучше вообще не выходить из дома, пока драконы в Академии. Так будет безопаснее!

— Нечего молчать! Рассказывайте, что случилось. Я по лицам вижу, что что-то не так! — нахмурилась Сабрина.

Пришлось поспешно все рассказывать. Получилось на удивление быстро, но неприятно. Особенно под конец, когда рассказ коснулся истинного облика нашей подруги. Хорошо хоть эльф спал. Как-то так вышло, что ушастый до сих пор оставался в неведении. Видимо, потому что, даже учитывая дружбу и все пережитое вместе с ним, русалка все же стеснялась. А мы с оборотнем, естественно, молчали. В конце концов это не наш секрет и говорить о нем имеет право только сама Сабрина.

— Значит, дракон теперь знает обо мне правду, — русалка стала нервно мерить шагами комнату. — Это может стать проблемой. Если он кому-то расскажет, то…

Голос Сабрины дрогнул, и я поняла, что она вот-вот расплачется. Не думая ни о чем, я быстро её обняла и стала гладить по волосам. Образ русалки дрогнул и на меня смотрела уже не шикарная блондинка, а очень худая, испуганная девушка с мышиного цвета волосами, серыми глазами и заострёнными зубами. Она тихо всхлипнула и, прижавшись ко мне, разрыдалась.

— Что за шум? — донеслось со стороны Рилиона.

— Бум, — раздался негромкий стук, и эльф отключился, получив удар по голове.

Силар осторожно поправил на друге пледик и двинулся к двери.

— Пойду схожу в лекарню за зельем от головной боли. По дороге назад заскочу, в столовую и наберу вам побольше вкусняшек, — пообещал оборотень и покинул комнату.

Мы с Сабриной уставились на закрывшуюся за ним дверь. А потом русалка набрала в лёгкие побольше воздуха и завыла, уже ничего не стесняясь. Разобрать не получалось почти ничего, но общий смысл и так был понятен. Я почти силком усадила подругу на диван и, обняв, продолжила гладить по спине.

— Ииии! Драконы, чтоб их …. ииии… страшно! Ииии … Рилион… ничего не понимает! Ииии! Никогда… ииии! А ведь он… ииии! Занчто мне все….ииии! Ииии!

Тааак! Я, конечно, не уверена, но некоторые услышанные слова наводят на определённые мысли. Возможно…, нет не время. Если захочет Сабрина сама расскажет, а сейчас лучше её успокоить, а не расспрашивать.

— Не волнуйся так сильно, — сказала я уверенным голосом. — Наверняка дракон не имеет права рассказывать о том, что узнал.

— Но! Ииии! Но…

— Он смог попасть в Академию, поскольку до сих пор действует какой-то договор. И в нем есть пункт, который гласит, что драконы не имеют права вредить студентам! А если золотоволосый кому-то расскажет о том, что узнал, он нанесет тебе вред.

— Но ведь…иии …он сделал иллюзию… иии …это вред! Тогда и про меня… иии…

— Нет! Это разное. Иллюзия — это хитрость! Напрямую они не вредили. Мало ли для чего он создал иллюзию. То, что мы в неё попали можно списать на случайность или неосторожность. А вот если он расскажет про тебя, то это уже будет совсем другое дело! Получится, злонамеренное причинение вреда!

— Может ты… иии права…

Голос подруги прозвучал чуть спокойнее, и я ощутила, что у неё появилась надежда.

— Конечно, права. Дождемся Силара, съедим все вкусняшки, которые он нам обещал принести и пойдём навестим ректора. Он наверняка сможет подтвердить мои слова.

— Хорошоооо! — протянула Сабрина и шмыгнула носом.

Я вытащила из пространственного кармана в ключе насовой платок и вручила его русалке. Подруга громко высморкалась, и мы продолжили сидеть в обнимку и думать. Тишину нарушало лишь сопение и плеск воды за окном.

Так и продолжалось, пока не вернулся Силар с обещанными вкусняшками. По сути лакомства оказались полноценным обедом, но никто не был против. Даже разбуженный эльф, который жаловался на головную боль от недосыпа и был крайне рад получить от оборотня спасительное зелье. Правда, потом он снова уснул, так что непонятно, возымела ли микстура эффект или нет.

— Теперь пошли к ректору. Нужно о многом его спросить, — после трапезы я повернулась к друзьям.

— А с ним что? — оборотень кивнул в сторону Рилиона.

— Пусть выспится, он совершенно вымотался, пока сдавал экзамен на архимага. Вечером ему все расскажем, — я встала из-за стола и потянулась.

— Я, наверное, тоже останусь. Очень устала и не хочу наткнуться на драконов, — неожиданно произнесла Сабрина и слегка покраснела.

— Конечно, не волнуйся, приди в себя. И за Рилионом присмотри, — я понимающе кивнула и потащила немного удивленного Силара к выходу.

Кажется, моя догадка оказалась верной. Даже не знаю, что из этого всего получится, но очень надеюсь на счастливый финал.

— У меня появились некоторые подозрения, — покосился на меня оборотень, пока мы перепрыгивали с кувшинки на кувшинку. — Не хочешь мне ничего рассказать?

— Не хочу, — я подмигнула другу. — Это не мой секрет.

— Кажется, я понял, — ухмыльнулся Силар. — Любите же вы девушки все усложнять.

— А вот и нет! — обиделась я за всю женскую часть человечества разом, но, немного подумав, все же добавила. — Возможно, чуть-чуть. И то лишь потому, что вы парни такие недогадливые!

— Ну мы не можем догадаться о том, о чем вы не говорите, — ответил оборотень.

— А стоило бы, — я показала ему язык. — Особенно если вы маги!

— Знаешь, — серьёзно произнёс Силар. — Неважно, маг парень или нет, так уж устроен наш мозг, что большинству из нас лучше все говорить прямо.

— Боюсь, с этим могут возникнуть проблемы, — я замедлила шаг и задумалась. — Не так-то просто открыться. О многом просто так не скажешь…

— Ты о чем-то не можешь мне сказать? — заинтересовано посмотрел на меня оборотень, и его зрачки сузились почти до ниточек.

— Нет, что ты, ты ведь мой друг, я тебе полностью доверяю! — я замахала руками, пытаясь донести, что, действительно, верю Силару.

— Понятно, — протянул оборотень как-то странно.

— Но я верю тебе как никому другому! — я дернула друга за рукав, пытаясь разглядеть его выражение лица.

Ну, что с ним такое? Неужели обижается? Но я ведь сказала, что ему доверяю! Это чистая правда! Я с ним могу обсуждать все, что только можно представить. Он понимает меня как никто другой! Иногда мне кажется, что он мои мысли читает!

— Ладно, пошли. Ректор сам себя не найдет, — криво ухмыльнулся Силар и, положив мою руку себе на локоть, потащил меня вперед.

Глава 11. Драконий чих

В Академии нас с оборотнем встретил хаос. Полный и неконтролируемый! Студенты и магистр носились туда-сюда с выпученными глазами и перекошенными лицами. То тут, то там виднелись стайки, втихаря обсуждающие, видимо, прибытие драконов. А атмосфера во всем здании была настолько напряженной, что, казалось, даже воздух вибрировал.

— Это просто невероятно! Я видела своими глазами! Это были, действительно, драконы!

— Они такие красивые! Девочки, они словно боги!

— Это первый официальный визит драконов к магам за последние несколько тысяч лет!

— Но, что их могло заставить слезть со своих гор?

Доносящийся со всех сторон шепот, нервировал, и у меня начали появляться опасения.

— Думаешь, наши гости сейчас у ректора? — задумчиво протянул Силар.

— Не уверена, но проверять не хочется, — я вздохнула и остановилась.

С одной стороны, очень хочется расспросить главу Академии. А с другой…, похоже, сейчас Аодару Справедливому не до нас.

— Можем пойти навестить Шалфея, наверняка он уже в курсе происходящего, — предложил оборотень.

— Пошли, — я согласно кивнула.

Магистр всегда все знает и как никто другой может подсказать, что делать или не делать. Уверена, о драконах он поведает нам много интересного.

Развернувшись, мы покинули здание и направились в оранжерею. Была, конечно, возможность не найти Шалфея на месте работы. Но что-то подсказывало, что для магистра его любимая флора имеет большую ценность, нежели какие-то там ящерицы переростки.

Так и оказалось. Зайдя в оранжерею, мы уже за первым поворотом обнаружили не только Шалфея, но и его любимую дриаду. Магистр ползал на коленях возле ярко-красного цветка и собирал опавшие лепестки, а древесная дева сидела в находящейся рядом беседке и скучала.

— Ари! Силар! — заметив нас разулыбалась дриада и приглашающе махнула рукой.

— Уже отошли от экзамена?! — улыбнулся Шалфей, поднимаясь на ноги.

В руках он бережно держал несколько красных лепестков и смотрел на них с нескрываемой радостью. В его хитром прищуре даже модно было уловить некое торжество и предвкушение.

— Мы да, а вот Рилион до сих пор не в себе, — засмеялся оборотень.

— Неудивительно, — понимающие кивнул магистр. — Он показал лучший результат за несколько десятилетий. У него впереди великое будущее.

— Даже так, — я радостно улыбнулась и плюхнулась рядом с древесной девой на скамейку.

Силар сел рядом и с удовольствием втянул носом окружающий нас аромат разнообразной зелени и цветов.

— Конечно! Не зря он даже библиотекаря почти довел до нервного срыва. Но вы об этом ничего пока не знаете! — подмигнул Шалфей, усаживаясь рядом с супругой.

На мгновение мы все просто наслаждались тишиной и покоем. Всё-таки оранжерея — это место, где невольно чувствуешь расслабление и покой. Аромат цветов, жужжание насекомых и даже пение птиц. Так и хочется закрыть глаза и помечтать. Пока какое-нибудь магическое растение не показало, что оно кроме запаха имеет еще и другие опасные свойства.

— А что это за лепестки? — нарушил мою идиллию оборотень.

Он с интересом рассматривал руки магистра и выглядел так, словно о чем-то догадался.

— Ооо это то, что доставит нашим названным гостям немалый дискомфорт, — расцвёл Шалфей и, подняв один лепесток, помахал им прямо перед моим носом.

— И что же в них такого? Выглядят совершенно обычно, — я скептически осмотрела объект всеобщего интереса.

Ни магия, ни моя способность видеть силу элементов не выявили ничего необычного.

— А это и есть самое, что ни на есть обычное растение, — лицо магистра приобрело почти восторженный вид. — Называется драконий чих.

— Драконий чих?! — я посмотрела на лепестки уже другим взглядом. — Неужели они…?

— Именно так! — рассмеялась дриада.

— Так уж вышло, что наши гости не могут приблизиться к лепесткам. Вернее, могут, но тогда будут вынуждены безостановочно чихать, — злорадство в голосе Шалфея было слышно так отчетливо, что не оставалось сомнений, драконам он не рад.

— Какая прелесть, — я с любовью посмотрела на столь ценную растительность.

Мозг уже во всю разрабатывал планы по применению лепестков, и на моём лице расцвёл хищный оскал.

— Никогда не слышал о подобном, — голос Силара стал напряженным.

— Естественно. Драконы сделали все возможное, чтобы уничтожить растение и всякое упоминание о нем, — сказал магистр.

— Это ужасный поступок, и он не мог оставаться безнаказанным! — гордо задрала нос вверх дриада.

— И какое же они получили наказание? — мне стало крайне любопытно.

Похоже, разговор зашёл как раз в то русло, которое мне было нужно. Собственно, за знаниями о драконах мы и нагрянули в оранжерею.

— Ооо природа на их зверство ответила достойно, — древесная дева ухмыльнулась. — У них перестали рождаться девушки с сильным даром.

Хмм, не похоже на кару…, особенно учитывая то, что я недавно узнала у кувшинки и трёх хитрых богов.

— Но разве это не обыденность? — уточнил оборотень.

— Нет, конечно. Древние помнят времена, когда магия была намного сильнее, чем сейчас! — надулась дриада.

— Раньше драконы были горды тем, что их женщины обладают таким же сильным даром, как и мужчины. Есть много записей о том, как они этим хвастались перед магами, — пояснил Шалфей. — Говорят, что именно из-за гордыни и завышенного самомнения, они и перестали с нами общаться. Но, видимо, теперь их коснулась та же проблема. И эти ящерицы быстро скинули кожу и прибежали к нам за помощью.

Все призадумались, а взгляд Силара стал хмурым. Видимо, он думает о том же, о чем и я. С магией в Троне дела обстоят крайне плохо, раз под раздачу попали уже и драконы.

— Говоря про ящериц и кожу, я не имел тебя в виду, — по-своему понял вид оборотня магистр и похлопал Его по плечу. — Василиски, конечно, близки к драконам, но это совершенно разные существа.

— И в мыслях не было, — отмахнулся Силар. — Я задумался о том, с какой целью прибыли ящерицы.

— Все очевидно! Их интересуют девушки с сильным даром, — древесная дева бесцеремонно ткнула меня пальцем, а лоб и ласково так добавила. — Больше всего на свете драконы боятся потерять свою силу и власть! И они прекрасно понимают, что без магии у них не будет ни первого, ни второго!

Не зря наши незваные гости мне не понравились. Вот, значит, зачем они прибыли на самом деле! Вот ведь хитрые … вырглы! Хотя не буду оскорблять милых земляных червячков, они намного добрее и честнее ящериц!

— Так летная практика, это всего лишь уловкаа? — протянул оборотень.

— Не совсем, — покачал головой Шалфей. — Между Академией и драконами, действительно, существует древний договор об обмене студентами на пару летних недель. Они присылают к нам драконов, а мы к ним наших студентов. Но после того, как ящерицы заперлись у себя в горах и практически перестали выходить на контакт с магами…, думаю договор уже нарушен.

— Значит, ректор может им отказать? — я с надеждой посмотрела на магистра, но тот снова покачал головой.

— Не все так просто. Теоретически, конечно, Аодар справедливый может послать их в далекое и нецензурное путешествие, но так как он все же в первую очередь думает о студентах, то вполне возможно, что посчитает продолжение договора полезным.

— Полезным? — зло прорычал оборотень.

— Посуди сам. Несмотря на возникшие проблемы, драконы по-прежнему очень могущественные существа. И могут в случае конфликта доставить немало проблем. И также важно понимать, что, проведя пару недель с ними, студенты значительно увеличат силу своей магии! — постарался объяснить Шалфей.

Глава 12. Лепестки в деле

— Понимаю, — неохотно признал Силар, барабаня пальцами по скамейке. — Но все равно считаю, что лучше с ними не связываться.

— Раньше маги и драконы неплохо сотрудничали. Но сейчас, когда у их владыки ветер в голове, я думаю, что Силар прав, — неожиданно поддержала оборотня дриада. — Они слишком изменились за последние тысячелетия. Нет больше тех благородных, честных и справедливых существует о которых рассказывают легенды.

— Ты просто не можешь простить им истребление драконьего чиха, — лакского улыбнулся магистр.

— И не собираюсь! — отрезала древесная дева, все же слегка улыбаясь. — Но дело не в этом, вернее, не только в этом. Они, правда, сильно поменялись как внешне, так и внутренне!

— Их внешность изменилась? А как они выглядели раньше? — моё любопытство начало разгораться ярким племенем.

Неужели они были еще красивее?! Или, быть может, не могли превратиться в человека? Что именно поменялось? Фантазия тут же заботливо подсунула разнообразные картинки драконов.

— Их облик уже не излучает того умиротворения и силы, что прежде. Но главное то, что поменялись их принципы. Теперь они готовы на все, ради достижения своей цели, — вздохнула древесная дева.

— Не на все, — возразил Шалфей, но так неуверенно, что на наших с оборотнем лицах отразился скепсис.

— Нечего так на меня смотреть! Да, они весьма изменились, но всю силу не утратили. Значит, какие-то моральные принципы у них сохранились.

— Неужели ты их защищаешь? — улыбнулась дриада и шутливо ткнула мужа в бок.

— Конечно же, нет! Они мне не нравятся! Но лишь правильно оценив ситуацию, можно понять, что к чему! — магистр поймал руку древесной девы и прижал к своему сердцу.

Так! Похоже, пора покинуть оранжерею. Во-первых, мы уже десяточно много узнали, а во-вторых, не стоит мешать этой парочке.

Наскоро попрощавшись, я схватила несопротивляющегося Силара за руку, и мы поспешно покинули царство флоры. Оставив Шалфея и его не наглядную наедине.

— Как думаешь, они и в правду будут чихать? — спросила, вертя в руках мешочек с красными лепестками.

Прежде чем мы ушли, магистр вручил его нам с весьма хищным выражением лица.

— Уверен! И очень хочу это увидеть! — оборотень довольно ухмыльнулся. — И, похоже, скоро у нас будет такая возможность.

Я открыла рот, чтобы уточнить, о чем говорит друг, но тут же его захлопнула и расплылась в довольной улыбке. Прямо у входа в главное здание Академии стояли драконы, ректор, деканы и куча студентов. Вот он наш шанс! Сейчас будет весело!

Достав из мешочка два лепестка, я один вручила Силару, а другой осторожно сжала в кулаке. Посмотрим, как близко нужно подойти, чтобы проявился эффект.

Оказалось, можно и вовсе не подходить, а стоять вдалеке. Не успели мы сделать даже шаг, как что-то говорящий серебристый наморщил нос и оглушительно чихнул. Все замерли, с тревогой глядя на дракона. А через мгновение чихнул уже золотоволосый. А потом как началось! Не знаю о чем думали преподаватели и студенты, но мне стало немного стыдно, ибо драконы так яростно стали чихать, что у них даже слёзы на глазах навернулись.

— Наверное, хватит для первого раза, — я посмотрела на оборотня.

— Может, ещё немного постоим? — Силар почти умоляюще взглянул на меня в ответ.

— Нее, хватит. Они и так скоро начнут ругаться. Посмотри какие красные к них носы! — я помотала головой и на буксире потащила друга в сторону столовой.

Если оборотня и можно чем-то отвлечь, то только съестным. За одно посмотрим, может с нами выйдет на контакт бог очага. Глядишь и от него узнаем много интересного.

Но красноголовый не показался. Вместо этого на моём меню появилась пре- любопытнейшая надпись.

Положите лепестки драконьего чиха туда, откуда взяли. Они продолжают действовать! Еще немного и придётся вмешаться декану Лесной!

Пришлось послушаться и вернуть лепестки в мешок. Настолько вредить незваным гостям мы не хотели. Достаточно и того, что их возвышенный образ теперь разбит вдребезги.

После того как драконий чих был спрятан, меню порадовало нас еще одной новостью.

Аодар передаёт, чтобы вы все вечером зашли к нему в кабинет. А Вилан говорит, что вы с Шалфеем его знатно повеселили.

— А мы то, как повеселились, — довольно промычал Силар, набивая рот мясом.

Оборотень себе не изменял и, как всегда, напоминал пылесос. Еда бесследно исчезала где-то в его желудке. В принципе все понятно, ему нужно кормить свою огромную вторую ипостась, но все равно мозг по-прежнему приходит в ступор, пытаясь рационально понять то, что без магии просто не объяснить.

— Что будем делать? До вечера еще далеко, — поинтересовался Силар.

— Пойдём домой, нужно будет взять с собой Сабрину и Рилиона, — я запихнула в рот последнюю ложку, странного на вид, но осень вкусного супа.

— У тебя все губы теперь синие, — взгляд оборотня стал изучающим, и он осторожно коснулся салфеткой моих губ.

На мгновение мы замерли, смотря друг на друга, а моё сердце почему-то пропустило удар.

— Салфеткой тут не поможешь, — я выхватила из рук Силара ткань и усердно вытерла губы. — Видишь! Теперь я так буду выглядеть весь день.

— Забавно, а зачем тогда ты выбрала этот суп? — поинтересовался оборотень, поднимаясь из-за стола.

— Он просто очень вкусный! Да и синяя помада из него получается великолепная.

— Да уж, великолепная…, — протянул Силар, и его взгляд стал немного грустным.

— Хочешь я в следующий раз с тобой поделюсь? — предложила, пытаясь развеять непонятно откуда взявшуюся у друга грусть.

— Договорились, покормишь меня с ложечки, — хмыкнул оборотень.

— Все непременно, — пообещала наконец-то видя, как он снова выглядит спокойным.

Болтая обо всем и ни о чем, мы вернулись домой, где рассказали последние новости русалке и эльфу. Снова разбуженный, сонный Рилион выглядел так, словно вот-вот снова провалится в сон, но старательно держался и даже дослушал весь рассказ до конца. После чего сообщил, что до вечера еще время есть, и он намерен продолжить восстанавливать силы.

Спорить с ним не стали, то, что ушастый устал было понятно каждому. И чтобы ему не мешать, мы оставили эльфу гостиную и перебрались в комнату к Сабрине.

Рассевшись кто куда, мы начали обсуждать драконов и делать определённые выводы о их внезапном появлении.

— Думаете они серьёзно хотят забрать на практику самых сильных студентов? — русалка сидела возле куста говорун-травы и перебирала ему листья, а наш зелёный друг радостно вертелся, не забывая высказывать своё мнение.

— Вы думаете о драконах слишком хорошо. Они наверняка планируют забрать к себе лишь девушек с высоким уровнем дара, — кустик уверено зашелестел, выражая своё недовольство нашим тупоумием. — Плевать им на все договора, их интересует лишь личная выгода!

— Ректор такого не допустит, — уверено произнесла Сабрина.

— Вы забываете с кем имеете дело! — замахал ветками куст. — Это драконы! Им закон не писан! Они будут делать то, что посчитают нужным! Нужно быть осторожными!

— Я смотрю все представители природы точат на ящериц зуб, — усмехнулся оборотень.

— Конечно! — даже не стал отпираться представитель зелени. — Попытка уничтожить драконий чих — это нарушение равновесия! Если существуют силные драконы, то должно быть и средство против них!

— А нарушение равновесия случайно не влияет на всю магию в Тионе? — я напряглась, чувствуя, что ухватилась за очень важную ниточку.

Глава 13. Беседа

— Я еще недостаточно изучил историю, — замер на мгновение куст говорун-травы. — Но как растение я могу оперировать своими инстинктами. И они мне говорят, что нарушение равновесия — это очень серьёзно! След остаётся на всем, включая магию.

Хмм, я, конечно, могу ошибаться, но что-то мне подсказывает, что поступок драконов усугубил и без того плохую ситуацию с элементами в Тионе. Возможно, они разозлили элемент земли? Я обвела взглядом комнату и найдя зеленую нить силы, притянула её к себе. Задавать вопрос не понадобилось, элемент сам отозвался. Не было ни слов, ни образов, но я ощутила, что он недоволен драконами и даже разочарован. И еще стало понятно, что резко сократившееся число девушек с сильным даром, это всеобщая проблема. А драконы в силу своей мощи просто ощутили эту проблему позже всех.

— Как все запутано, — вздохнула русалка.

— Не настолько, — не согласился Силар. — Просто пока что ящерицы не показали ни свою настоящую сущность, ни намерения. Вот и приходится гадать.

— Но одно точно понятно, — отпустив куст, Сабрина с умным видом подняла палец вверх.

Мы с оборотнем на неё выжидающе уставились и, выдержав драматическую паузу, подруга продолжила.

— От них нужно держаться подальше!

Пару секунд царило молчание, а потом мы все рассеялись. Это, действительно, была единственная понятная вещь, в которой мы все были уверены.

—Не понимаю, чего вы так веселитесь? — недовольно зашевелился куст. — От драконов так просто не отделаться! Раньше они умели найти подход, а теперь умеют находить слабые места и давить на них.

— Пусть поищут! — я уверено улыбнулась. — Им придётся очень трудно.

— Вы к ректору сходите, а потом посмотрим, — проворчала зелень и нахохорилась, став похожим на зелёного воробья.

— Кстати, об этом. Пора будить кое-кого и направляться в Академию, — напомнил оборотень.

За окном обнаружилось заходящее солнце, и стало понятно, что дольше поспать нашему ушастому красавцу не удастся. Действительно, время топать к главе Академии.

Шли мы быстро и вскоре сказались уже в главном здании. Студентов было мало, драконов видно не было, и мы вполне благополучно добрались до нужного кабинета. Рилион вспомнил, что он как бы глава старшекурсников и, зевая, постучался. Дверь медленно приоткрылась, и мы зашли к ректору. Он сидел за столом и приветливо махнул нам на диван, возле которого стоял столик с разнообразными сладостями. Аодар Справедливый не изменяет своим привычкам. Помнится, печенье у него вкусное. Нужно успеть съесть хотя бы парочку, пока Силар не взялся за дело.

— Проходите, садитесь, — улыбка главы Академии стала настолько доброжелательной, что у меня резко пропал аппетит.

Что этот бог задумал? Взгляд такой хитрый и довольный, что ощущается приближение очередных проблем. Хоть бы они небыли связаны с драконами! Пусть это будет что-то про учёбу, экзамены… да все равно что! Лишь бы не эти высокомерные ящерицы!

— Я позвал вас, чтобы обсудить вашу летнюю практику, — еще шире улыбнулся ректор и я чуть не подавилась печеньем.

— Какую практику? Мы не на какую практику не собираемся! — отрезал оборотень, хлопая меня по спине.

— Мы не хотим! — я подтвердила слова друга, как только смогла говорить.

— Видите ли, посещение летней практики для самых сильных студентов будет обязательным. Это хороший шанс увеличить силу дара, — покачал головой Аодар Справедливый.

— Мы еще даже не знаем результаты экзаменов и не прошли проверку на наличие способностей к магии света, тьмы и эфира! Еще ничего неизвестно! — возмутилась русалка.

— Поверьте моему опыту, вы все справитесь, — уверено ответил ректор.

Его взгляд стал серьёзным и, погладив бороду, он задумчиво обвел нас взглядом.

— Я понимаю ваше недовольство, но есть причина, по которой вы четверо должны полететь к драконам…

— Четверо? Но я ведь скоро выпущусь, — не сдержал удивление эльф.

— Поедешь в качестве сопровождающего, — отмахнулся глава академии и продолжил своё повествование.

— Уверен, Ариана уже рассказала вам многое, и вы понимаете, что весь Тион столкнулся с невероятно сложной проблемой. Но у любой проблемы есть решение, и ключом в данный момент являются элементальные кристаллы.

Мы все уставились на Аодара Справедливого, а тот заметив наше удивление, возвел глаза к потолку и вздохнул.

— Да, мне о них известно, как и всем богам впрочем! Не надо так удивляться. Вы еще не знаете самое интересное!

Так вот почему он и его соратники не стали вытягивать из меня информацию, полученную от кувшинки. Я-то думала, что из-за тактичности, а оказалось им известно про кристаллы. Неплохо они подготовились, неплохо.

— Самое невероятное заключается в том, что один из этих чудесных камешков находится у драконов, — продолжил ректор. — Он у них что-то наподобие святыни. И если вы будете проходить у них летнюю практику, то рано или поздно сможете разглядеть кристалл достаточно близко.

Это что, намёк? Я с подозрением посмотрела на главу Академии, и тот мне подмигнул. Тааак! Мне не показалось! Нам, действительно, предлагают слетать к драконам,

позаимствовать их святыню и каким-то чудесным образом вернуться назад, после такого вероломного поступка. Даже не знаю, что ответить. Мне кажется, Аодар Справедливый просто нас переоценивает!

— Вы отдаете себе отчёт о том, насколько ЭТО может быть серьёзно и опасно! — Рилион недовольно посмотрел на ректора.

— Все намного проще, чем вам кажется, — улыбнулся глава Академии. — Элементальные кристаллы никому не принадлежат и сами решают, где находиться. По крайней мере, если их не удерживают каким-нибудь жутким способом.

— Тогда тем более нет гарантии, что этот камень захочет пойти с нами! — сложила руки на груди Сабрина.

— Такая возможность есть, но она крайне мала. Не забывайте, что у вас есть преимущество, — Аодар Справедливый покосился на меня.

Все время забываю, что этот добродушный старичок на самом деле бог. Вернее, смертный бог. Но это не меняет того, что он невероятно силён, умен и обладает просто громаднейшим объемом знаний. Такое чувство, что он видит меня

насквозь. Неприятное ощущение, должна признать.

— Насколько там может быть опасно? — спросил Силар.

Его взгляд стал жестким, а брови нахмурились. Он выглядел крайне напряженно и задумчиво.

— Из-за договора они не имеют прав причинить вам никакой вред. Более того, должны оберегать и следить за тем, чтобы вы вернулись в Академию целыми и невредимыми, — немного подумав, произнёс ректор. — Но драконы, которых мы знали раньше, и драконы, которые живут сейчас — это, к сожалению, уже очень разные существа. Если пару тысяч лет назад я был бы в них уверен, то сейчас, увы, должен предупредить вас. Не верьте им! Ни одному слову! Мы не знаем, что у них на уме!

— Это мы и так знаем, — хмыкнул оборотень. — Я спрашиваю о том, какие именно опасности могут нас подстерегать во владениях ящериц?

— Разные, — развёл руками глава Академии. — Они живут очень замкнуто, и нам крайне мало известно о теперешней ситуации.

Я не сдержалась и фыркнула. Ну конечно, конечно. Прямо-таки бог, но ничего толком не знает о сильнейших жителях Тиона.

— Все не так просто, как может показаться с первого взгляда, — погрозил мне пальцем Аодар Справедливый. — У драконов есть свой бог, которому они поклоняются. И он весьма хорошо справляется с сокрытием самой важной информации.

Глава 14. Утро

Ничего себе! Мало того, что драконы сами по себе крайне сильные, так у них еще имеется и свой бог! Час от часу не легче. Наверняка покровитель ящеров будет против того, чтобы отдавать элементалный кристалл. Может, еще не поздно отказаться от летней практики. Потом как-нибудь придумаю как добраться до заветного камня…

— Не волнуйся так, просто попробуй, — улыбнулся ректор, но потом его улыбка приобрела немного зловещие черты. — Если ничего не получится, мы всегда можем забрать кристалл силой. Не забывай ты не одна.

Это намёк на то, что все три помогающих мне бога могут, если что вмешаться. Не думаю, что это понравится остальным богам. Хотя они там постоянно между собой грызутся. А после исчезновения верховного, стычек наверняка стало больше.

— Надеюсь, до такого не дойдёт! — буркнула хмуро.

— Такой вариант, действительно, нежелателен. Поскольку лучше держать наши планы от остальных богов в секрете. Но вскоре они все равно догадаются, что ты собираешь элементальные кристаллы. Поэтому позволь всему идти своим чередом.

Легко ему говорить. Я вздохнула и откинулась на спинку дивана. Все сладости были уже уничтожены Силаром, и заесть стресс мне было нечем, а очень хотелось. Вся предстоящая авантюра была шита белыми нитками. И меня не покидало ощущение, что все будет совсем не просто.

— Но что, если всё-таки у кого-нибудь из нас не окажется склонности к свету, тьме или эфиру? — голос Сабрина дрогнул. — Тогда он покинет Академию и не сможет помогать друзьям?

Я быстро повернулась к подруге и, схватив её руку крепко сжала. У меня сердце болит, когда она так переживает. И её можно понять. Либо продолжение учёбы, либо навязанный брак. Замуж выходить русалка, конечно, не станет. И в таком случае ей придётся расстаться с семьей. Между ними, конечно, не было особо теплых отношений, но все равно такая перспектива не радует.

— Я уже говорил, что уверен насчет вас всех! Поверьте моему опыту. Я ошибаюсь крайне редко, — мягко сказал глава Академии и взмахом руки создал кружку горячего шоколада.

Лакомство подплыло к Сабрине и ткнулось ей в руки. Русалка благодарно кивнула и уткнулась в угощение практически носом.

— Завтра сами все увидите и убедитесь в моих словах, — добавил Аодар Справедливый. — А также узнаете подробности о летней практике.

Кружка в руках Сабрины дрогнула, но она её удержала и широко открыла глаза от удивления.

— Уже завтра? — её голос прозвучал шокировано.

— Конечно! Проверьте ключи, когда вернетесь домой, — ректор серьёзно кивнул головой. — Обычно мы бы подождали еще пару дней. Но некоторые обстоятельства вынуждают нас ускориться.

Знаем мы эти обстоятельства. Большие такие, крылатые обстоятельства. Видимо, чем быстрее станет известно кто полетит к драконам, тем быстрее незванные гости покинут гостеприимные стены Академии Элементов.

— Можете идти отдыхать и набираться сил перед завтрашней проверкой, — Аодар Справедливый тактично покосился на дверь, и стало понятно, что аудиенция окончена.

Дальше сидеть и мозолить ему глаза не было желания и, вежливо попрощавшись, мы покинули обитель ректора.

Дотерпеть до дома, естественно, не смогли и полезли в ключи практически зразу же, как только немного отдалились от кабинета, где провели практически час. В Ключах нашлись бумажки, на которых красивым витиеватым почерком было написано, что завтра в шесть утра начнется проверка. И следует прибыть на крышу Академии.

Ранний подъем несказанно обрадовал эльфа. Он чуть ли не завыл и угомонился лишь тогда, когда мы вернулись домой. Там ушастый отказался даже от ужина и снова занял гостиную.

Пожелав ему спокойно ночи, мы с русалкой и оборотнем быстро перекусили на кухне, а после разбрелись по своим комнатам. Выспаться перед завтрашним насыщенным днем, действительно, было необходимо.

Проснулась я от аромата. От умопомрачительного аромата свежей выпечки и жареного бекона. Учитывая то, что мая комната находилась на самой вершине башни, появление запаха было неожиданным. По всем законам физики, из кухни сюда не должно было ничего долететь.

Я потянулась, принюхалась и наконец-то немного проснувшись поняла, что запах сюда добрался не без помощи магии. По середине комнаты парил прозрачный шар, из которого и шел столь аппетитный аромат. Как только я его заметила, шар лопнул и голос Силара сообщил, что если я не потороплюсь, то останусь без завтрака.

Весьма оригинальный способ пробуждения. Но задерживаться, действительно, не стоит. Я, конечно, уверена, что Сабрина припрячет для меня какой-нибудь пирожок. Вот только вчера я почти ничего не ела и могу сегодня поразить, проверяющих меня магистров, урчанием живота.

Наскоро умывшись, я спустилась вниз и нашла всех уже сидящими за столом.

— Вот видишь, мой метод действует не хуже твоего, — при виде меня оборотень победоносно посмотрел на русалку.

— Это лишь потому, что она голодная! Будь она сытой, её смог бы разбудить лишь мой водяной шар! — возразила Сабрина.

— О чем это они? — я села рядом с Рилионом и поспешно начала накладывать себе еду.

— О методах пробуждения. Спорят, что лучше, — пояснил эльф, задумчиво ковыряясь в большой тарелке разнообразной зелени.

— Всем понятно, что лучше водяной шар! Быстро и действенно! После него уже снова не заснешь, — уверенно заявила русалка.

— Ты недооцениваешь шар с запахом. Представь, что плетение немного изменено и вместо аппетитного аромата, тебя будит какая-нибудь вонь. Вряд ли ты после такого снова ляжешь спать! — парировал Силар.

— Приятного аппетита, — пожелала я всем, чувствуя, как тот самый аппетит исчезает.

— Ага приятного, — широко улыбнулся оборотень и положил мне на тарелку кусок какого-то странного мяса.

Оно имело зеленоватый цвет, а мой и без того завявший аппетит и вовсе улетучился.

— Нечего строить такую кислую мину, — Силар наигранно погрозил мне вилкой. — Это мясо очень вкусное и помогает восстановить силы! Как раз то, что нужно!

— Выглядит так, словно его сделали из травы, — я скептически ковырнула непрезентабельный кусочек.

— Почти угадала, — прыснул Рилион и тут же подавился.

— Мясо сделано из листьев особого магического дерева, — пояснил оборотень от души стуча другу по спине.

Ушастый быстро пришел в себя и перестал кашлять. Вместо этого, он стал тереть спину и жаловаться на то, что у Силара рука не просто тяжелая, а словно каменная.

— Это блюдо очень трудно готовить, но зато оно моментально приводит в порядок мелкие неточности в течении силы мага, — как не в чем не бывало продолжил оборотень.

Видимо, все же придётся есть. Не могу же я отказаться, когда друг так старался! Но все равно выглядит странно! По моему субъективному мнению, фиолетовое мясо, которое как-то приготовила фея, смотрелось в тысячу раз вкуснее.

Вздохнув, я осторожно отрезала кусочек и неожиданно почувствовала тонкий и приятный аромат. Пахло травами и совсем чуть-чуть мясом. Желудок заурчал, и я, больше не раздумывая, начала есть.

— Ммм!

— МММ!

— Вхмустнмно! — я, округлив глаза посмотрела на Силара.

— А то! — довольно ухмыльнулся оборотень и положил мне на тарелку еще кусок.

Всё-таки его кулинарные способности — это нечто! Сделать из листьев почти полноценный бифштекс, да еще и с какими-то там полезными свойствами, не каждому дано!

Я с наслаждением съела все и почувствовала, что наконец-то сыта, спокойна и моя магия действительно как-то неуловимо изменилась. Словно сила стала течь легко и размеренно.

Глава 15. На крыше

— Пора идти, — напомнила Сабрина. — Иначе рискуем опоздать!

— Я пойду с вами, — сообщил эльф, вместе со всеми вставая из-за стола.

— Больше спать не хочешь? — усмехнулся оборотень.

— Нет, но мне очень понравилась ваша гостиная, так что даже не надейся меня выкурить, — подмигнул в ответ ушастый.

— Да оставайся сколько пожелаешь, — пожал плечами Силар. — Никто не против. Верно?

— Конечно, — улыбнулась русалка.

— Просто выбери комнату и живи с нами, — я пихнула Рилиона в бок, и он удивлённо замер.

— Вы какие-то неправильные, — вздохнул эльф и, широко улыбнувшись, добавил. — Жаль, что я не переехал к вам раньше, до выпуска осталось совсем немного.

— А тебе обязательно возвращаться в Певчий лес? — спросила Сабрина.

— Ситуация двоякая, с одной стороны, отцу не помешает помощь. А с другой хочется попутешествовать и набраться опыта. Использовать магию в Академии это одно, а вот за её стенами, уже совсем другое, — задумался эльф.

— У тебя будет возможность потренироваться у драконов, — усмехнулся оборотень.

— Даже не шути на эту тему. Чувствую, отец потеряет здоровый сон, когда узнает про летнюю практику.

— Он боится драконов?

— Вряд ли. Но в любом случае скандал ему ни к чему, и наверняка мне пришлют длиннющее письмо о том, что делать можно, а что нельзя.

— Сложно быть сыном лорда, — хмыкнул Силар.

— Не сложнее чем быть сыном главы клана, — парировал ушастый. — Но мне жутко не нравится, что они снова пытаются найти мне невесту! Словно забыли, что случилось с Энмиелой.

— У них уже есть кто-то на примете? — голос русалки прозвучал напряженно, и я тут же повисла у неё на локте, пытаясь успокоить.

— Возможно, но я в любом случае собираюсь жениться только по любви. Так что родителям придётся либо смириться, либо искать другого наследника.

— Похвально, но не перестарайся. Уверен, твой отец тебя поймёт, — хлопнул друга по плечу оборотень.

— Мы тоже тебя поддержим, — сказала я, краем глаза замечая, как облегченно выдохнула Сабрина.

Нет, ну почему все так сложно…? Ладно, не стоит лезть куда не просят. Буду вмешиваться только в самом крайнем случае. Если само все не сложется. Хотя как оно может сложиться, если они оба запутались. Эх… подождем, увидим.

— Похоже, не опоздали, — радостно прервала мои мысленный монолог русалка.

Мы уже подошли к перемещающему рисунку у входа в Академию. Возле него было много студентов. Одна часть была нашими однокурсниками, а вторая старшекурсниками. Похоже, на проверку младшие курсы не допускаются. Наверное, так лутчше, им и так хватает проблем с освоением первичного и вторичного элемента.

— Тут еще много людей, — согласился Силар. — Но лучше подняться пока не началась давка.

Так и поступили, а на крыше пришлось все же разойтись. Эльф пошел к своим однокурсниками, а мы втроем к своим. Вскоре трибуны наполнились учащимися. Гул голосов стал нарастать и вместе с ним стремительно поползла вверх моя шкала нервозности. Странно, как я вообще могла не переживать? Сейчас у меня вдруг появилось такое ощущение, что внутри что-то сжимается. Что там оборотень и говорил про зеленое чудо мясо? Вроде бы оно должно было успокаивать. Но, видимо, мои нервы слишком взвинчены, чтобы с ними справиться.

— Все будет хорошо, все будет хорошо! — зашептала про себя Сабрина и стало понятно, что волнуюсь не я одна.

— Все, действительно, будет хорошо, — подтвердил Силар, оглядываясь.

Я тоже обвела взглядом однокурсников и от их постных лиц стало только хуже. Где носит ректора и магистров?! Если они не поторопятся, то мы все вскоре просто взорвемся от перенапряжения!

Стоило мне окончательно себя накрутить, как на поле появились магистры, за ними деканы и последним материализовался Аодар Справедливый вместе с драконами.

Не понялаа! А они тут что забыли?! Проверка — это сугубо личное дело…, ну может, не настолько личное раз почти вся академия будет смотреть, но все равно их присутствие нежелательно!

Пока я медленно закипала не понимая, что происходит, магистры и деканы создали себе стулья и уселись, образуя полукруг. А глава Академии стал что-то объяснять драконам. Серебристый и Золотоволосый выглядели недовольно и из всех сил пытались что-то доказать. Но у них ничего не вышло и они были вынуждены тоже сесть.

— Дорогие студенты! Сегодня очень важный день для наших третьекурсников! — раздался усиленный магией голос ректора, и все разговоры вмиг утихли. — Будет проведена проверки на склонность к элементам свету, тьме и эфиру. От наличия способности контактировать с данными элементами зависит то, сможет ли студент продолжить учёбу. Не волнуйтесь, постарайтесь успокоиться и доверьтесь своей силе. В любом случае, изменить вы уже ничего не сможете. Склонность либо есть, либо её нет.

Ндаа, звучит не особо обнадеживающе… Я, конечно, понимаю, что Аодар Справедливый старается настроить всех на серьёзный лад и не давать пустых надежд. Но все равно можно было бы потактичнее обойтись с и так доведенными до ручки студентами. Того и гяди несколько однокурсников просто расплачутся.

— Так же не стоит возносить эти три элемента в абсолют. Если вы не сможете контактировать с данными тремя элементами, то это не значит, что вы слабый маг! Это означает лишь то, что данные элементы не для вас. Поэтому не расстраивайтесь и будьте в себе уверены!

Ну конечно, я чувствую, как поибавляется уверенность. Я саркастически скривилась, прекрасно понимая, что, чтобы глава Академии сейчас не сказал, успокоить третьекурсников он не сможет. Лучше пусть прекращает болтать и начинает уже проверку. Но как оказалось речь только началась.

— В этом году те, кто пройдёт проверку и также получит достаточно высокий балл на экзаменах, отправятся на летнюю практику к нашим дорогим друзьям драконам!

Главный зал наполнился шокированным шепотом и возгласами, а я при задумалась. Неожиданно! Думала к драконам полетят только самые сильные маги. Но, кажется, ректор сумел надавить как следует и добиться того, чтобы на летнюю практику отправились все, кто сможет продолжить учёбу.

— Подробности узнаете сегодня вечером, а сейчас начнём проверку, — ректор взмахнул рукой и перед ним появились три серых кубика. Очень похожие на те, которые еще на втором курсе использовал Грозовой для определения вторично элемента и фамилии. Сейчас он, наверное, прячется вместе с Вьюгой где-нибудь. Или, быть может, бывший декан примкнул к клану темных магов. Хотя вряд ли, ведь Дэрг тогда бросил его ненаглядную… прошло ведь совсем мало времени, а ощущение такое, словно с того случая минуло уже несколько лет… даже странно, что меня все это как-то разом перестало волновать.

— Проверка пройдёт очень просто, — вырвал меня из раздумий голос Аодара Справедливого. — Я буду помещать сюда всех третьекурсников по очереди. Когда придёт ваша очередь, вы должны встать посередине и ждать. Если загорится хотя бы один куб, то у вас есть склонность к его элементу. Прикоснитесь к кубу, и мы узнаем, насколько успешно вы можете с ним контактировать. Чем сильнее будет резонанс, тем больше шанс, что вы продолжите учебу и отправитесь на летнюю практику!

Однокурсники зашептались, а я стала нервно накручивать на палец волосы, пытаясь унять нарастающее волнение. Сердце застучало, а внутри все сжалось и мне стало казаться, что я ощущаю на себе чей-то взгляд.

Глава 16. Кубы

А нет, не показалось… и чего драконы так открыто косятся в нашу сторону. Вот возьму обижусь и не полечу к ним даже ради кристалла.

— Бывают случаи, когда загораются два куба, тогда вам нужно будет выбрать один, на котором вы будете специализироваться. Но не переживайте, такое происходит крайне редко. А теперь начнем! — объявил глава Академии и взмахом руки призвал к себе принца пробку.

Бедняга, явно не ожидал, что станет первой жертвой и теперь выглядел так, словно вот-вот хлопнется в обморок. Он с таким страхом смотрел на парящие возле него серые кубики, что его глаза увеличились чуть ли не в два раза, а губы начали подрагивать.

В главном зале повисла полная тишина и все устремили свои взгляды на Кристена и кубики. Которые совсем не торопились загораться. Лицо принца стало белым как мел, но он сжал кулаки и продолжил стоять. Секунды тянулись мучительно медленно и когда пробка уже совсем отчаялся и опустил голову, один из кубиков слабо, слабо замигал белым светом.

— Поздравляю, Кристен Вол, у вас есть небольшие способности к магии света. Прикоснитесь к кубу, — объявил ректор и обрадованный принц схватил кубик с такой силой, что мне показалось — бедный артефакт безмолвно заорал, боясь, что его раздавят.

— Можете уже отпустить куб, — напомнил пробке Аодар Справедливый, и как только Кристен отпустил артефакт, переместил его назад на трибуны.

— Следующий! — объявил глава Академии, и на поле появилась Милания.

После недолгого ожидания у нее тоже обнаружилась слабая склонность к свету, и дочь короля Солла, довольно улыбаясь, вернулась на свое место.

Проверка продолжилась, и уже через полчаса стало понятно, что проверку пройдут, действительно, не все. Примерно, половина из уже успевших пообщаться с кубиками студентов, так и не смогла дождаться от них хоть какой-то редакции. Что автоматически означало невозможность обучения на архимага. Впрочем, расстраивались лишь немногие. Большинство реагировали вполне спокойно и даже облегченно вздыхали, понимая, что дальше грызть гранит науки не придётся. Видимо, друзья говорили правду про диплом. Даже если это просто диплом мага, он настолько престижен, что практически гарантирует выпускнику шикарную жизнь.

— Ой! — послышалось сбоку, и Сабрина исчезла.

Я тут же позабыла обо всем и впилась взглядом в её фигуру на поле. Русалка застыла и испуганными глазами косилась на летающие кубы. Но вот один из них ярко засветился белым светом, и Сабрина схватила его и прижала к себе. Она выглядела настолько счастливой, что на мгновение мне даже захотелось всхлипнуть.

— Сильные способности к взаимодействию с элементом свет, — громко объявил Аодар Справедливый.

Русалка переместилась назад на своё место, и я её крепко обняла. Как же я за неё рада! У неё получилось! Уверена, из Сабрины получится великолепный архимаг!

— Не хочу портить радость, но драконы так на вас уставились, что…, — голос Силара прервался, и оборотень переместился на поле.

Мы с русалкой резво повернулись и стали наблюдать за кубиками. Которые совсем не спешили, загораться. Я уже успела испугаться и мысленно выругаться, но тут произошло нечто!

Один из кубов стал чёрным, и из него стал выходить темный дым. Он клубился и вертелся, постепенно приближаясь к оборотную. А тот, даже не вздрогнув, протянул вперёд руку. Как только пальцы Силара соприкоснулись с тьмой, кубик ярко вспыхнул и сам прыгнул в руку оборотня. Стало тихо-тихо! Казалось, если бы вдруг в главном зале начала бы жужжать муха, то услышали бы все.

— Осень сильные способности к взаимодействию с элементом тьма, — наконец объявил глава Академии.

Оборотня переместило назад к нам, но все окружающие так и продолжили молчать и таращиться на него. Однокурсники даже не начали шептаться, а это говорило о многом. А еще больше мне поведали их испуганные глаза. Да что с ними такое?! Он ведь не первый, кто достучался до кубика тьмы. До него у многих были слабые способности к данному элементу. И все было нормально! Может, дело в силе способности, но ведь это нелогично!

— Какие все трусливые, — усмехнулся Силар, и я опомнилась.

Отбросив все ненужные мысли, я его крепко обняла и громко поздравила. Русалка последовала моему примеру, и оборотень улыбнулся. Напряженная обстановка немного развеялась, и с разных сторон начали доноситься голоса.

Я открыла рот, чтобы подбодрить друга, но почувствовала, что вокруг меня закружилась магия. Похоже, настал мой черед. Успела лишь моргнуть как поняла, что уже стою на поле, а кубики почему-то кружатся вокруг меня в каком-то странном танце. И что это значит?! Это хорошо или плохо?! Мне уже терять сознание или можно немного подождать и посмотреть, что будет?! В зале снова стало тихо, а расположившиеся напротив меня магистры и драконы, выпучив глаза уставились на меня. Я на них смотреть не стала. Не до того, меня сейчас волнуют только кубы и то, что ни один из них не спешит загораться!

— Делай выбор душой, а не сердцем или разумом! — вдруг отчётливо прозвучал в голове знакомый голос.

Я невольно улыбнулась, понимая, что эту весточку мне прислала моя родная реальности. Как же приятно осознавать, что она по-прежнему за мной присматривает.

— Аааа! — прервал мои радостные мысли прик, и я повернула голову в сторону звука.

Моя челюсть медленно поползла вниз, а мозг просто-напросто отказался воспринимать происходящее. Поскольку увиденное выходило за рамки возможного.

Недалеко ярко светился черный куб, увеличившийся практически в раз пять, и из него густым потоком лилась такая же чёрная вода. Она была словно живой и медленно подбиралась все ближе к моим ногам. Внутри все похолодело, и я очень сильно пожалела, что поленилась узнать больше про проверку. Как теперь понять — происходящее норма или стоит бежать прочь, сломя голову. Пока в моей голове проносилась тысяча мыслей, с другой стороны, что-то звякнуло, и, повернув голову, я увидела точно такой же большущий куб, только белого цвета. Он ярко светился и издавал звук, похожий на жужжание пчёл. Словно давая понять, что он зол. В ответ со стороны чёрного куба донесся какой-то скрежет, и я окончательно перестала понимать что-либо.

Ээ… и что мне теперь делать?! Мне кажется, артефакты сейчас подерутся! Никто не хочет вмешаться или хотя бы намекнуть что делать? Я посмотрела на ректора, но тот лишь хитро улыбнулся, и я поняла, что выход из сложившейся ситуации придётся искать самостоятельно.

Ладно, успокаиваемся и думаем. Собираем нервы в коробочку и перестаём нервничать! Что там говорил бессовестный глава Академии про подобные случаи? Кажется, если откликнулись два элемента, то нужно выбрать один…, вот только почему-то мне не хочется выбирать ни свет, ни тем более тьму.

Я опустила взгляд, и увидела, как у моих ног образовалось своеобразное озеро. Чёрная и белая вода столкнулись и переплелись, создавая причудливые узоры. Казалось, что они борются и стараются отогнать от меня соперника. Жужжание и скрежет стали нарастать, и у меня постепенно начала болеть голова. А от разглядывания, зарябило в глазах, и я посмотрела наверх, чтобы прийти в себя. Но там меня ждал очередной сюрприз, вернее куб. Прямо над моей головой замер третий кубик. Он просто висел в воздухе и по-прежнему был серым. Но мне показалось, что он чего-то ждёт.

Глава 17. Эфир

Прекрасно…, просто прекрасно… и как я должна догадаться, о чем думает артефакт?! Он ведь даже не светится! А значит, у меня нет способностей к эфиру. Так жалко…, наверное, я в тайне очень хотела пообщаться именно с этим элементом. Но, видимо, не судьба.

Я вздохнула и грустно посмотрела на серый куб. Хоть бы одна искра появилась, и я бы выбрала его не раздумывая. А так придётся выбирать между светом и тьмой. Внутри что-то сжалось и стало больно и печально. Словно я расстаюсь с чем-то невероятно важным для меня. Впрочем, так оно, наверное, и есть. Прощаюсь со своей мечтой! Сердце больно сжалось, и, протянув вперёд руку, я погладила серый кубик. По щеке прокатилась одинокая слеза, а в следующий момент артефакт сам прижался к моей руке, и все окружающее пространство словно наполнилось силой.

Невероятной и всепоглощающей! Такого я не ощущала никогда. Даже когда мне помогали элементальные кристаллы. Это было что-то иное. Иной уровень. Магия, которая разом наполнила весь главный зал, была такой, такой… настоящей!

Я широко распахнула глаза и вдруг поняла, что у эфира нет цвета, он просто есть и его можно ощутить. Почувствовать везде, в каждой травинке, в каждой песчинке, в каждом дуновении ветра. Он объединяет все и является началом…и, наверное, концом.

Окружающая меня сила закружилась в диком танце и медленно повела меня за собой. Я даже не поняла в какой момент оказалась уже где-то настолько высоко, что Академия Элементов внизу стала казаться игрушечным домиком. А после последовал рывок и меня затянуло в заполненное звёздами пространство. Я моргнула и шокировано уставилась на окружающую меня толпу.

Вокруг были странно одетые люди и не люди вовсе. У некоторых были хвосты или рога, а один и вовсе был похож на тигра, который почему-то встал на задние лапы и одел мантию. Он стоял впереди всех и взирал на меня изучающе. Его хвост нервно подрагивал, и было непонятно зол он или просто заинтересован.

— Долго же тебя пришлось ждать! — послышался позади голос, и мне на плечо легла мужская рука.

От испуга я подпрыгнула и, обернувшись, чуть машинально не ударила незнакомца кубиком. Не знаю, мог бы артефакт навредить богу, но проверять, наверное, не стоит…, пока не стоит.

— Здравствуйте, — протянула я, неуверенно разглядывая знакомую фигуру.

Передо мной стоял бог древа виденья и широко улыбался. Вот только в его глазах читалось раздражение и недовольство. Его длинные светлые волосы парили, а одетое в мантию тело все еще было покрыто светящимися шрамами. Он ни капельку не изменился. Разве что стал еще сильнее. На каком-то уровне инстинктов становится понятно, что с ним лучше не ссориться.

— Вы знакомы? — позади прогремел то ли вопрос, то ли рык, и я, снова подпрыгнув, обернулась.

Тот самый бог в облике тигра смотрел на бога древа с презрением. Он даже не пытался притворяться. На его морде было практически написано, что все еще не отпустивший моё плечо бог ему не нравится.

— Тебя что-то удивляет хвостатый? — бог древа хмыкнул, и, даже не видя его лица, я поняла, что он хитро улыбается.

— Ты не ответил на вопрос, — безэмоционально парировал бог оборотней.

— Возможно, у меня просто нет желания отвечать, — бог древа притянул меня к себе, и я вдруг оказалась в его объятиях.

— Отпусти девчонку! — прорычал тигр и вокруг стало очень тихо.

Все остальные боги замерли, разом перестав перешептываться. Все взгляды устремились на меня. А я судорожно пыталась понять, что вообще происходит.

— А если не отпущу? — лениво поинтересовался светловолосый бог и положил свой подбородок мне на макушку.

— Тогда мы проведем дуэль, — усмехнулся хвостатый и словно невзначай выпустил когти.

Мамочкиииии! Они все с ума сошли?! Не боги, а детский сад! Не могу поверить, что весь этот бред реален.

— Так не терпится доказать свою силу? Смотри не пожалей! — голос бога древа сочился ядом и каким-то неуловимым превосходством.

Так, хватит! Я не знаю, что тут происходит, но намерена это исправить! Глубоко вдохнув и выдохнув, я выпуталась из объятий и, окинув всех собравшихся холодным взглядом, уперла руки в бока.

— Думаю, вам всем стоит объясниться! — мой голос прозвучал неожиданно уверенно и громко.

Наверное, могу собою гордиться… богам я еще не хамила. Но они сами виноваты! Говорят, так словно меня тут нет или я вещь какая-то. Возможно, для них такой мелкий маг, действительно, является чем-то наподобие букашки. Но это не меняет того факта, что нужно хотя бы соблюдать вежливость!

— Потерпи немного, сейчас я оторву кому-то его любимый хвост и все тебе расскажу, — буквально промурлыкал бог древа.

В ответ тигр грозно рыкнул и сделал шаг вперёд. Пространство наполнилось силой и резко стало трудно дышать.

— А тут, как всегда, одни драки! — раздался властный голос, и я с огромным облегчением увидела, как прямо из воздуха появился ректор, Вилан и бог очага.

Давящая магия исчезла и я, согнувшись пополам, задышала как паровоз. Краем глаза увидела, как остальные боги точно также пытаются прийти в себя и невольно ухмыльнулась. А они не такие уж и сильные, как может показаться с первого взгляда.

— Ариана, иди сюда, — мягко попросил Аодар Справедливый и я, не раздумывая, поковыляла к нему.

— А как же я? — притворно ахнул бог древа, но я даже не оглянулась.

Да ну его! Разыгрывает тут какой-то спектакль, как всегда, а я даже не понимаю, что за роль мне в нем отведена.

Еще пара шагов и я встала возле ректора. Окружающие нас боги молчали, вот эта троица выглядела очень уверенно.

— Опять дерутся! — весело оценил обстановку красноволосый.

— Нее, не успели, — протянул декан.

— Без верховного совсем отбились от рук, — вздохнул бог очага.

— Это поправимо, — голос Вилана стал серьёзным, а взгляд изучающим.

— Следите за языком, — хвостатый неодобрительно качнул хвостом, но больше никак не отреагировал на явную провокацию.

— Или что? Вызовешь на дуэль? — рассмеялся красноволосый. — По-прежнему не придумал ничего другого, чтобы переубедить оппонента?

— Это самый действенный и короткий способ, — спокойно ответил бог оборотней.

Ничего себе заявление! А как же поговорить, обсудить, обменяться аргументами?!

— Пора возвращаться, — прервал мой поток возмущенных мыслей глава Академии и протянул мне руку.

На мгновение я задумалась. Все же тут столько всего интересного и на столькие вопросы хочется получить ответы. Но, наверное, не стоит. Безопасность дороже!

Я протянула свою руку в ответ, и вскоре вокруг все завертелось. Секунда и вот я уже стою на крыше Академии, по-прежнему сжимая в руках кубик. Интересно, а сколько вообще прошло времени с моего перемещения. Судя по тишине и озадаченным лицам, мое отсутствие все же заметили.

— Поздравляю! Очень сильная склонность к эфиру! — прогремел на весь главный зал голос ректора, и я невольно поежилась.

Как-то странно смотрели на меня студенты, магистры и даже драконы. И если взгляд серебристого был задумчивым, то золотоволосый просто прожигал меня взглядом. Заметив, что я смотрю на него, он подмигнул и что-то беззвучно прошептал. Наверное, даже хорошо, что я не умею читать по губам. По крайней мере, спать буду спокойно.

Пространство завертелось, и я поняла, что нахожусь уже на трибунах, а на мне висит русалка и обнимает оборотень. Как все же хорошо, что они у меня есть! Просто находясь рядом с ними, я чувствую, как улетучиваются все волнения.

Глава 18. Последствия

— Я знала! Я знала! — радостно запищала Сабрина, старательно сдавливая меня.

— С с пасибо! — прохрипела, пытаясь выбраться из железной хватки подруги.

— Думаю, еще немного и Ари упадёт в обморок от нехватки кислорода, — ухмыльнулся Силар, и русалка, опомнившись, ослабила хватку.

— Просто я так рада! Я чувствовала, что ты сможешь овладеть эфиром! — Сабрина посмотрела на меня с гордостью. — Теперь все должны будут считаться с твоим мнением!

— Все? — уточнила, оглядывая молчаливых однокурсников.

Студенты по-прежнему молчали и смотрели на меня со смесью любопытства и страха. Их совершенно не заботило то, что на поле продолжалась проверка, все внимание было сконцентрировано на моей скромной персоне. Чувствую себя как под микроскопом.

— Не обращай внимание! — оборотень почти насильно усадил меня на мое место.

— Да! Пусть смотрят, раз не могут поверить в очевидное, — русалка уверенно отмахнулась от всех и, нагнувшись, к моему уху прошептала. — Скоро они опомнятся и завалят тебя брачными предложениями! Так что готовься!

Крайне обнадеживающая информация. Даже не знаю, мне уже сейчас нужно готовиться к побегу или есть всё-таки надежда, что аристократы оставят меня в покое?

— Думаю, больше стоит волноваться о ящерицах, — прокомментировал Силар, в очередной раз доказывая, что у него просто невероятный слух.

— Ты про летнюю практику? — я посмотрела на драконов и в тот же миг встретилась взглядом с золотоволосым.

Ой! Я тут же повернулась в другую сторону. Зачем он так пристально смотрит?

— Не совсем. Мне кажется, интерес ящериц вырос многократно! Они и раньше хотели заманить тебя в свои владения. А теперь и вовсе, похоже, готовы на все…, — оборотень злобно покосился вниз.

— Может, ну её эту практику, — неуверенно предложила Сабрина.

— Боюсь ректор нам не оставит выбора, — ухмыльнулся Силар. — К тому же у них есть то, что нам нужно.

Мы дружно вздохнули и продолжили наблюдать за проведением проверки. Постепенно студенты пришли в себя, и уже скоро тихое внимание сменил шепот и тихие разговоры. Я по-прежнему ощущала всеобщее внимание, но оно, как и предсказывала русалка, начало меняться. Если сначала магами руководил страх, то сейчас я ощутила себя каким-то бесценным лотом на аукционе. Спину почти физически начало жечь от множества взглядов. Но я держалась и ни разу даже не поежилась. Выдержала до конца проверки и лишь когда очутилась дома вместе с друзьями, позволила себе наконец-то расслабиться.

— Теперь объясните мне кто-нибудь, почему у всех была такая странная реакция? Способности к эфиру хоть и встречаются редко, но встречаются! — плюхнувшись на диван, я посмотрела на остальных.

— Дело не в эфире, хотя твое исчезновение на пару минут и выглядело странно, — усевшись в кресло и, перекинув ногу за ногу, начал объяснять оборотень. — Всех насторожило то, что элемент тьмы проявил себя крайне сильно. Тебя, как и меня теперь боятся.

— Но склонность, к тьме ведь не означает что я или ты плохой! Нам ведь об этом даже на лекциях говорили! — я возмутилась.

— Говорили, но многие до сих пор верят, что элемент — это отражение сути мага, — развел руками Силар.

— А на лекциях многие просто не слушают и не запоминают важные вещи, — вздохнула русалка.

— Впрочем, тебе переживать не стоит, ты выбрала эфир, — улыбнулся оборотень.

— Стоит! Вот увидите, вскоре со всех сторон начнут сыпаться предложения рук, сердец и титулов королев! — напомнила Сабрина. — Ари и так была завидная невеста, а теперь и вовсе стала самым желанным трофеем среди правящих семей.

Только этого мне не хватало! Я ведь столько сил потратила, чтобы отвертеться от всех брачных предложений… Ладно, это не моя заслуга, а Силара. Он отогнал всех, а после того, как мы начали делать вид, что встречаемся, чтобы избавить его от Филианны, никто и вовсе не осмелился ко мне подойти. Точно! Я резко повернула голову и посмотрела на друга умоляющим взглядом.

— Когда ты так смотришь, я начинаю чувствовать неладное, — улыбнулся оборотень.

— Извини, — я тоже улыбнулась. — Просто вспомнила, что мы притворяемся парочкой и вспомнила, что у меня будет веская причина всем отказать.

— В последнее время вы не похожи на парочку! Думаю, эта тактика не сработает, — спустила нас с небес на землю русалка.

Она критически нас осмотрела и пожала плечами. Словно давая понять, что актёры из нас так себе.

— Просто посылай всех, кто будет тебе надоедать ко мне, и я о них позабочусь, — Силар оскалился, и стали видны его заостренные клыки.

— Всенепрмернно, всенепременно — пообещала, уже заранее сочувствуя бедным женихам.

— Ариии! — дверь распахнулась, и в дом свалился Рилион.

Выглядел эльф так, словно бежал сюда всю дорогу, впрочем, так оно, возможно, и было.

— Что? — я удивленно повернулась к ушастому.

Обычно Рилион ведёт себя куда сдержаннее, похоже, случилось что-то из ряда вон выходящее.

— Тебе лучше не выходить наружу, — уже спокойнее ответил эльф и уселся на подлокотник Сабрининого кресла.

Русалка попыталась его спихнуть, но безрезультатно, ушастый остался на месте словно приклеенный.

— А что там? — моё любопытство проснулись и заскреблось, требуя подробностей.

— Дом окружен, — рассмеялся Рилион. — Боюсь, если ты высунешь наружу хотя бы кончик носа, тебя закидают цветами и подарками.

— Мимо рыбок не пройдут, — я уверенно покачала головой.

— Возможно, — нехотя согласился эльф. — Но все же осторожность не помешает! Даже мой отец прислал весточку, чтобы я к тебе присмотрелся.

— И что ты ответил? — хмуро спросил оборотень.

Мне кажется, или он как-то слишком злобно смотрит на ушастого. Рилион ведь не виноват, что родные хотят его побыстрее женить.

— На этот раз я просто написал, что они меня разозлили, и я намерен жениться только по любви, — гордо заявил эльф и подмигнул мне. — Не обижайся, Ари, ты красивая, умная, весёлая и все такое, но чувств у нас друг к другу нет.

— Не обижаюсь, — я улыбнулась. — Мы друзья.

Силар и Сабрина облегченно выдохнули, и на мгновение мне показалось, что они думали, будто мы с ушастым устроим сцену. Ладно, учитывая всю недавнюю нервотрепку, вполне естественно, потерять некоторую рациональность.

— Если выходить нельзя то, как мы пойдём на обед? — задумался оборотень.

— Тебе выходить можно, ты теперь грозный темный маг, — усмехнулся ушастый. — А вот девушкам лучше остаться дома.

— Я не тёмный маг! — с нажимом ответил Силар.

— Знаю, но глупцам этого не объяснишь, — развел руками Рилион.

Оборотень взъерошил свои волосы и с тоской посмотрел в окно. Чувствую, он не настолько опечален предрассудками, сколько расстроен потерей обеда.

— Сходите в столовую и не забудьте захватить для нас с Сабриной что-нибудь вкусное, — я махнула в сторону двери, надеясь порадовать парней.

— Нет, пойду лучше что-нибудь приготовлю, — покачал головой Силар.

Он встал на ноги и направился в кухню. А эльф вскочил на ноги и побежал за ним.

— Я помогу, — хотела было встать русалка, но парни уверили ее, что справятся и скрылись из виду.

— Я, действительно, так отвратительно готовлю, что меня даже в кухню нельзя пускать? — печально посмотрела на меня подруга.

— Все не совсем так, просто тебе нужно немного потренироваться, — я невольно улыбнулась, вспоминая сколько раз после Сабриненых блюд нам с оборотнем приходилось пить зелье от боли в животе.

Глава 19. Результаты

— Не успокаивай меня, я знаю, что плоха в готовке, — русалка вздохнула, откидываясь на кресло.

— Зато ты хороша в уборке, — я указала рукой на блестящую чистотой комнату. — А если когда-нибудь решишь начать готовить яды, то тебе не будет равных!

— Подумаю над этим, — рассмеялась подруга и кинула в меня подушкой.

Я увернулась, и мы продолжили болтать пока нас не позвали обедать. Вернее, пока умопомрачительный аромат не приманил нас в кухню. Но поесть спокойно нам не дали. Разом зазвенели и затряслись наши ключи. Силар от неожиданности чуть не высыпал специи, а Рилион подпрыгнул. Тарелка, которую он держал в руках, дрогнула и всех нас осыпало какими-то листочками и корешочками.

— Вырглово …! — выругался эльф, за что сразу же получил подзатыльник от оборотня.

— Да знают они, что это значит! Они не дети! — проворчал ушастый, тыкая в нас с Сабриной пальцем.

— Нет, не знаю, но хочу узнать! — я заинтересовано посмотрела на ставшую красной как рак русалку.

— Только пикни и я тебя через окно выброшу! — пригрозил Силар, хмуро глядя на уже раскрывшего рот Рилиона.

Эльф замер, взвесил все за и против и, к моему величайшему сожалению, закрыл рот.

— Так нечестно! — я возмутились. — Я тоже хочу знать значение!

— Из окна падать далеко, — пожал плечами ушастый.

— Но внизу вода! — попыталась я его уговорить.

— И рыбки. Они по-прежнему косятся на меня недовольно. Боюсь, если я к ним упаду они меня за секунду сгрызут.

— Не сгрызут… разве что немножко покусают, — я вздохнула, понимая, что от Рилиона большего не добьюсь.

У эльфа, как и у оборотня просто какая-то паталогическая мания оберегать нас с Сабриной от всего и вся. Но ничего, судя по тому, как выглядит подруга, она знает это ругательство. И я уверена, что смогу вытащить из неё все подробности.

— Вы все забыли про ключи! Нам скорей всего пришли результаты! — напомнила русалка, и мои приоритеты резко поменялись.

Я полезла в карман и, достав ключ, нетерпеливо застучала им по столу. Спустя секунду, из воздуха материализовался свиток, перевязанный золотистой лентой и имеющий магическую печать Академии. Внутри начало нарастать напряжение, и, чтобы дольше себя не мучить, я потянула за конец ленты. Печать вспыхнула, и свиток развернулся, являя моему взору витиеватые надписи и что-то наподобие таблицы с баллами. Но главное было написано внизу большими буквами.

Ариана Высь допускается к учёбе на архимага.

Дальше шли рекомендации, но я уже не смогла сконцентрироваться, просто подняла голову и стала улыбаться. Но еще больше меня обрадовали точно такие же улыбки на лицах друзей.

— Судя по вашим лицам, в следующем году вы продолжите учёбу, — ухмыльнулся ушастый. — Вот вспомните еще мои слова. Учёба на архимага куда труднее, чем учёба на мага.

— Это ты нам говоришь как полноценный архимаг? — хмыкнул Силар.

— Конечно! — Рилион довольно продемонстрировал нам свой свиток. — Теперь мне никто не может указывать! Даже родители!

— Только им это не говори, — прыснул оборотень.

— Если снова будут надоедать с женитьбой, то придётся сказать, — на мгновение стал серьёзным эльф, но тут же тряхнул волосами и хитро улыбнулся. — Теперь стоит начать готовиться к летней практике…

— Готовиться? Что ты имеешь в виду? — я покосилась на друга.

Седалищным нервом ощущаю приближение проблем и рисков.

— Мы не знаем, когда и каким образом нам придётся отправиться в драконьи горы. Думаю, имеет смысл запастись разными средствами, — начал ушастый. — Например, в некоторых книгах есть упоминание об одном цветке, который способен доставить нашим крылатым гостям сильный дискомфорт…

— Невероятно сильный дискомфорт! Они становятся куда уязвимее, — Силар рассмеялся, прерывая Рилиона.

Эльф недовольно пихнул оборотня, но в тот момент я вытащила мешочек с лепестками драконьего чиха, и ушастый удивлённо округлил глаза.

— Но откуда?

— Магистр Шалфей, — пожала я плечами.

— Он, как всегда, предусмотрителен, — уважительно кивнул Рилион. — Но есть и другие вещи и знания, которые необходимо приобрести. Особенно постараться нужно кое кому, кто знает о Тионе крайне мало.

— Нечего на меня так смотреть! У меня высокий балл по истории! — я возмущённо потрясла своим свитком.

— История — это не истина! — важно поднял палец вверх эльф. — Но она тоже может быть полезной.

— Намекаешь на поход в город? — догадалась Сабрина.

— Именно! — радостно улыбнулся ушастый архимаг. — Нужно многое купить! Мы должны быть во всеоружии!

— Лучше оружия, чем оружие мысли не существует, — я вздохнула, понимая, что от похода по магазинам отвертеться не удастся.

Не хочется признавать, но Рилион прав. Соваться в логово врага не имея туз в рукаве, очень плохая затея. Драконы нам, конечно, не враги…, наверное…, но в любом случае непонятно, чего от них можно ожидать и нужно быть готовыми ко всему.

— Обед! — напомнил оборотень.

— В городе перекусим, — отмахнулся эльф и стал нас всех уверенно толкать в сторону двери.

— Ну раз так, — Силар на мгновение заслонил жареного гуся, а в следующую секунду я уже смотрела на пустую тарелку и гору косточек.

— Нужно будет зайти в ресторан феи, — как ни в чем не бывало подмигнул мне оборотень.

— Да, на мгновение, — я согласилась, мысленно прощаясь с птичкой.

Видимо, не судьба тебя попробовать! Но знай, гусь, ты выглядел превосходно. Не зря у Силара сейчас такое радостное выражение лица.

Грустить о упущенном обеде пришлось недолго. Вскоре все моё внимание заняло нелогичное поведение Рилиона. Как только мы вышли за ворота Академии, первым местом, куда нас потянул эльф, стало дорогущее ателье. На мой рациональный вопрос, что мы тут забыли, ушастый дал не менее рациональный ответ, что мне и русалке необходимо обновить гардероб. Пока мы с Сабриной размышляли над тем стоит ли обижаться или нет, Рилион опомнился и пустился в долгое и детальное объяснение.

— Не поймите меня неправильно, мои дорогие! Вы просто чудесны! Прекрасны! Обворожительны! И от вас совершенно невозможно оторвать взгляд! — принялся льстить эльф. — Но вы ведь понимаете, что у драконов вы будете представлять честь всех девушек. Вы должны превосходить дракониц на голову! Нет, на две! На три! У вас должно быть много самых шикарных платьев! Самых изысканных украшений! Пусть от взгляда на вас все драконы сходят с ума и понимают, что маги не только сильны, но и невероятно прекрасны!

— И это говорит нам эльф, — я вздохнула.

— Рилион, ты ведь понимаешь, что самый красивый тут ты?! Думаю, новый гардероб нужно подбирать тебе, — нарочно небрежно пропела русалка.

— Правильно! Давай выберем для него что-нибудь блестящее! Как насчет вон того костюма? — я указала на стоящий неподалеку манекен.

На нем висел мужской костюм, который был полностью покрыт маленькими драгоценными камнями. Смотрелось, мягко говоря, вычурно. Смотреть на это чудо дизайнерской мысли было просто невозможно, и я очень жалела, что не захватила с собой солнечные очки. Жители Элеменьтиона наверняка удивились бы столь необычной вещице, но зато я сейчас не щурилась бы

— Он идеально ему подходит! Готов даже оплатить эту покупку, если Рилион, конечно, по пообещает, что хотя бы раз наденет это произведение искусства, — голос оборотня звучал серьёзно, но его хитрые глаза выдавали его истинное настроение.

— Вы невыносимы! — вздохнул эльф. — Я говорю о серьёзных вещах!

Глава 20. Костюм

Мы тоже говорим серьёзно! — я важно подняла палец вверх. — Если будем обновлять гардероб, то всем без исключений!

— Подожди! Всем?! — занервничал Силар.

— Всем! — подтвердила Сабрина. — Учитывая напряженность между василисками и драконами, ты просто обязан выглядеть достойно!

— Доволен? Теперь они нас пытать будут! — оборотень печально посмотрел на Рилиона.

— Отчасти. То, что меня могут заставить одеть это, — эльф кивнул в сторону блестящего костюма. — Совершенно не входило в мои планы…

— Нам крайне интересно посмотреть! — я мило хлопнула глазами, но на проникших парней это не произвело никакого эффекта.

Они лишь возвели глаза к небу, словно спрашивая, за что им такие испытания на прочность.

— Иди, иди! — русалка начала двигать ушастого в сторону комнаты, где полагалось переодеваться. — Покажи нам пример и тогда мы с Ари, возможно, тоже захотим прикупить пару платьев.

Рилион посмотрел на продавцов, которые усердно старались снять блестящий костюм с манекена, и выражение его лица стало еще кислее.

— Учтите, что моё чувство прекрасного в данный момент страдает! — жалобно провыл эльф и скрылся за дверью.

В образовавшуюся щель быстро юркнули продавцы, осторожно волоча за собой костюм. После чего все стихло, а мы с Сабриной и Силаром уселись на удобный диван и стали ждать. Вокруг порхали девушки, постоянно предлагая напитки и сладости. А радостная хозяйка ателье расписывала все достоинства блестящего чуда дизайнерской мысли. Из описания следовало, что это недоразумение заказал один король, но поскольку в конце оказалось, что он неспособен оплатить полную стоимость, костюм остался и стал своеобразным украшением и визитной карточкой.

Понятно, похоже, только аристократы могут додуматься до такого абсурдного заказа. Но мне даже интересно, сколько может стоить эта прелесть?!

— Какова цена? — словно прочитав мои мысли, поинтересовался оборотень.

— О, если решитесь взять, я сделаю вам большую скидку! — широко улыбнулась хозяйка и, написав что-то на бумажке, протянула её Силару.

Оборотень принял листочек и, пробежавшись по нему взглядом, присвистнул. Мы с русалкой нагнулись к нему и через мгновение охнули.

Да за такие деньги, наверное, небольшое королевство можно купить! После одного инцидента у нас, конечно, денег много, но я все равно чувствую, как угрожающе начинает приближаться ко мне моя жаба.

— Драгоценные камни высшего качества! Поверьте, я каждый из них отбирала лично! Я бы рада еще спустить цену, но тогда понесу большие убытки, — взволнованно защебетала владелица ателье, заметив, как у нас вытянулись лица.

— Мы понимаем, но я куплю это, лишь если наш друг согласится хотя бы раз надеть костюм публично, — отрезал Силар.

Немного грубовато, но, наверное, так правильнее. Не стоит давать надежду хозяйке, что она сможет легко и просто впарить нам этот несуразный костюм.

— Он должен согласиться, — задумчиво протянула женщина и вдруг коварно улыбнулась. — Будет ведь достаточно того, чтобы он сам сказал, что не против надеть костюм куда-то?

— Возможно, — напрягся оборотень.

— Тогда оставьте это на меня! — хозяйка оскалилась, словно голодный хищник и сделала какой-то знак рукой.

Вмиг весь обслуживающий персонал вытянулся по струнке и словно невзначай стал двигаться в сторону комнаты, где пропал Рилион. Они не толпились и не стояли на месте, но мне почему-то показалось, что они двигаются чётко по плану и к чему-то готовяться.

— Как интересно, — взгляд Силпра стал изучающим.

— Они такие спокойные, нет почти никаких эмоций, — поделилась ощущениями Сабрина.

— Значит, это отработанная схема, — я хмыкнула, ощущая себя как в кино, только попкорна не хватает.

Но ничего, вон то печенье так и смотрит на меня. Думаю, стоит его уже попробовать. Я потянулась к вкусняшке, но как только я взяла печенье, распахнулась дверь и к нам вышел эльф. Вернее вплыл. Он двигался легко и грациозно. Его подбородок был гордо вздернут, и весь вид выражал презрение ко всем и каждому. На мгновение я даже позабыла про костюм, а когда опомнилась и оторвала взгляд от лица ушастого, поняла, что, по всей видимости, все же существуют те, кто может носить абсолютно все и выглядеть великолепно.

— Это невероятно, но ему идёт! — я ошарашенно выдавила, продолжая пялиться и держать в руке печенье.

— Отчасти это заслуга эльфийского дара, — хмыкнул оборотень и, быстро нагнувшись, схватил зубами мою вкусняшку и проглотил её.

— Ей! — я возмутилась, смотря га опустевшую руку. — Между прочим, на нас с Сабриной его магия соблазнения не действует!

— Уверена? — хитро прищурился Силар и кивком головы указал на русалку.

Она сидела, застыв, и во все глаза смотрела на сияющего ушастого. А тот довольно расхаживал по залу продолжая строить из себя этакого ледяного принца.

— Это другое…, наверное, — промямлила в ответ, косясь на подругу.

— Возможно, — неожиданно легко согласился оборотень и вдруг резко взмахнул рукой, и послал в сторону Рилиона небольшой огненный шарик.

Послышались крики, но эльф отразил нападение каким-то замысловатым щитом и забрал подбородок еще выше.

— Ты недооцениваешь мою силууу! — пафосно провыл ушастый, и я, не выдержав, рассмеялась.

Через пару секунд друзья подержали меня хохотом, и даже Сабрина отмерла и перестала напоминать каменное изваяние.

— Ну что, как я вам? — уже спокойно спросил Рилион после того, как мы перестали хихикать, а работники ателье нервно улыбаться.

— Отлично, не думала, что в этом можно выглядеть достойно, — ответила, продолжая щурить глаза.

Всё-таки без солнечных очков смотреть на все это блестящее безобразие невозможно!

— Ты выглядит так, словно на тебя высыпали шкатулку с драгоценностями, — ухмыльнулся Силар.

— Тебе все идёт, — скромно добавила русалка.

— Вы единственный, кто может носить этот костюм. Он словно создан для вас! Невероятно, как гармонично вы смотритесь. Вам точно стоит одеть его хотя бы на одно мероприятие! — начала нахваливать эльфа пришедшая в себя хозяйка ателье.

Вслед за ней опомнился весь остальной обслуживающий персонал и ушастого просто-напросто завалили самыми разнообразными комплиментами. Некоторые из них, на мой взгляд, звучали сомнительно. Например, милая девушка, которая постоянно предлагала нам напитки и сладости восторженно крикнула, что впервые видит того, кто может так легко двигаться в данном шедевре. Прошла пара секунд прежде, чем я поняла, что она имеет в виду.

Ведь действительно, пусть драгоценные камни маленькие, но их тысячи и все вместе они наверняка превращаются в солидный груз. Впрочем, Рилиону на это все равно. Сил у него как у представителя магических рас предостаточно. А в данный момент он и вовсе занят тем, что купается в лучах славы и поглощает комплименты. Со стороны он похож на павлина, который развернул свой хвост и теперь гордо вышагивает, прекрасно понимая, что неотразим.

— Вы, наверное, правы, стоит как-нибудь одеть этот костюм, — довольно улыбнулся Рилион.

— Конечно! Вы поразите всех! — владелица ателье хищно оскалилась и посмотрела на оборотня.

— Раз ты так говоришь то я сдержу слово, — хмыкнул Силар.

— Какое слово? Подожди, ты что реально обираешься купить это! Не надо! — вмиг изменился в лице ушастый и замахал руками.

— Поздно, теперь ты обязан одеть этот невероятный дизайнерский шедевр хотя бы раз, — перебил его оборотень и отдал ближайшему работнику мешочек с деньгами.

Глава 21. Ателье

— Вы все сговорились?! Куда я это надену?! Я не давал никаких обещаний! — продолжил возмущаться Рилион, пока сияющая белозубой улыбкой владелица ателье пересчитывала золото.

— Посмотрите на это с другой стороны, — улыбнулась женщина. — Вы теперь владеете очень дорогой и неповторимой вещью. Уверяю вас, во всем Тионе этот костюм единственный в своем роде.

— Конечно, он единственный! Кто в здравом уме будет такое носить! — огрызнулся эльф, смотря на себя уже не так радостно.

— Повежливее, молодой человек. Может костюм и получился немного…ээ своеабразным, но он, действительно, оригинальный! Если подобрать подходящее время и место, то вы будете блистать! — погрозила ему пальцем владелица ателье.

— Боюсь, в ближайшее время такое место обнаружить будет крайне сложно, — вздохнул ушастый.

— Не переоценивайте драконов, уверена, за их неприкосновенным образом скрывается такая же тяга к красивой одежде, как и у всех остальных, — пожала плечами женщина, а у меня отвисла челюсть.

Ничего себе скорость распространения слухов! Я, конечно, понимаю, драконы — это из ряда вон выходящее событие, но о летней практике стало известно совсем недавно! Откуда эта дама все знает?!

— Не надо на меня так смотреть, мои дорогие, — хозяйка ателье хитро прищурилась. — Я бы не добилась таких высот, если бы не умела добывать информацию. К тому же вам, действительно, стоит приобрести побольше платьев и костюмов. Драконы любят устраивать разного рода торжества. Носить все время форму Академии вам никто не даст.

— Мне срочно нужен нормальный костюм! Показывайте все! — уверено кивнул Рилион, а потом указал на оборотня. — А ему и вовсе не помешает обновить гардероб!

— Не надо! Для торжественных случаев у меня есть традиционные одеяния моего клана, — хищно улыбнулся Силар.

— Одно другому не мешает! Ты будешь представлять не только свой клан, но и Академию. Хватит щеголять полураздетым! — не согласился эльф.

— На мне штаны и жилетка! — недовольно проворчал оборотень.

Как-то все это выглядит странно. Я потянулась и, положив в рот очередное печенье, посмотрела на Сабрину. Русалка развела руками словно говоря, что понятия не имеет, что происходит, и почему мы уже столько времени думаем о том, как приодеть мужскую часть нашей группы.

В принципе, должно быть наоборот, но такое чувство, будто со всеми шутками про нас просто забыли. Ладно, пора брать дело в свои руки. Раз уж мы сюда пришли, то пора порадовать себя обновками.

Из ателье наша компания выползла лишь спустя несколько часов. Всем пришлось расстаться с солидными суммами, но зато теперь у каждого в пространственном кармане покоилась куча новой и красивой одежды. Даже оборотень под конец сдался и позволил уговорить себя на покупку чёрного костюма. Смотрелось отлично, но Силар все равно жаловался, что его движения стеснены и драться в этом неудобно. Наверное, поэтому все остальные его покупки очень напоминали его повседневную одежду.

В отличие от него Рилион скупил столько всего, что мы с Сабриной даже почувствовали себя как-то не так. Наш скромный улов состоял всего из нескольких понравившихся нам платьев. Русалка нашла что-то пышное и развевающиеся, а я неожиданно наткнулась на весьма современные наряды. Было ощущение, что я нахожусь не в магической реальности, а в бутике. Упустить такую возможность я, конечно, не могла и сгребла почти все что было. В результате, у меня покупок было даже больше, чем у эльфа. А обрадованная хозяйка ателье сообщила, что мы теперь её любимые клиенты и можем смело приходить к ней и заказывать все, что только придёт нам в голову. Её швеи справятся с любым заказом. Но самое интересное то, что, уже прощаясь, женщина вдруг понизила голос и почти шепотом посоветовала нам не задерживаться на драконьих праздниках допозна. Весьма интересный совет. И теперь он просто не выходит у меня из головы. Очень хочется разгадать эту загадку, но не получается.

— Вы что-нибудь слышали о том, как ящерицы празднуют? — спросил оборотень, пока мы дружно шли в ресторан феи.

— Ничего, — вздохнул ушастый. — Ходят слухи, что у них много мероприятий, связанных с восхвалением их бога, но это лишь слухи, и они могут оказаться лживыми.

— Я читала, что у них полно собственных праздников, но нигде нет упоминаний каких именно, — задумалась Сабрина.

— Думаете они пригласят студентов на свои сборища? — я невольно поежилась.

Какое-то неприятное предчувствие насчет драконьих праздников. А интуиции я научилась доверять.

— Неуверен, но я бы не стал отметать такую возможность, — ответил Рилион.

— Все зависит от того, зачем мы им вообще понадобились, — ухмыльнулся Силар.

— Дело однозначно срочное. Иначе они бы не прилетели, — я невольно улыбнулась, вспоминая недовольные лица незваных гостей.

Такая стойкость и терпеливость бывает крайне редко. Я уверена, что драконам что-то нужно. К тому же весьма быстро.

— Отложите все дела и покушайте, — прозвучал голос нашей любимой феи, и я поняла, что мы добрались до ресторана.

— Непременно, — я улыбнулась крохотной крылатой женщине, и наконец-то почувствовала, как улетучивается все напряжение.

Просто удивительно, как в этом месте становится легко. Наверняка это магия фей, иного объяснения нет.

Ели мы быстро, но все равно наш поздний обед или вернее ранний ужин затянулся, и когда мы снова вышли в город, появились опасения не успеть посетить все магазины, куда нам необходимо заглянуть.

— Не нужно было столько времени проводить в ателье, теперь мы можем не успеть к оружейнику, — проворчал оборотень, активно продираясь сквозь толпу горожан. Казалось, что весь Элеменьтион разом решил выйти на вечернюю прогулку.

— Это все из-за стремления девушек скупить все платья, — бессовестно перевёл стрелки эльф.

Мы с русалкой возмущённо переглянулись и, не сговариваясь, наступили ушастому на ноги.

— Ауу! — взвыл Рилион, смешно подпрыгивая. — Вы слишком суровы ко мне, леди!

— А у тебя слишком длинный язык. Забыл, кто вообще нас в ателье притащил? — я пихнула эльфа в бок.

— Я из самых добрых побуждений, — возмутился ушастый, картинно хватаясь за живот.

— Так мы тоже из добрых побуждений. У тебя на сапогах была грязь, — улыбнулась Сабрина.

— Получается я теперь должен еще и спасибо сказать? — ахнул Рилион и хитро на нас посмотрел.

— Было бы неплохо, — ответила русалка совершенно серьёзным голосом.

Лишь по озорно блестящим глазам и слегка дергающимся уголкам губ было понятно, что она шутит.

— Благодарю вас, леди, вы делаете мою жизнь намного интереснее и непредсказуемее, — отвесил изящный поклон эльф и мы засмеялись.

— Пришли, — прервал веселье голос Силара.

Оборотень остановился, и я по инерции уткнулась ему в спину.

— Это здесь? — я спросила, потирая нос.

Меньше всего возвышающееся над нами здание походило на кузницу или что-то подобное. Я бы скорее назвала дом резиденцией какого-нибудь герцога или графа. Изящные колонны, витражные окна, всюду цветы… я, конечно, мало смыслю в оружии, но на мой скромный взгляд место, где торгуют колющими и режущими предметами, должно выглядеть иначе.

— Я знаю это место. Кузнец просто выше всяких похвал. Великолепно разбирается в своем деле, — сообщил ушастый.

— Какой необычный подход к оформлению, — Сабрина удивлённо хлопнула глазами.

Ну хоть кто-то помимо меня заметил странности! Я облегчённо придвинулась к подруге.

Глава 22. Кузня

— Все, потому что хозяин этой кузни немного необычный. Он не соответствует общепринятым стандартам, — хмыкнул оборотень.

— А поконкретнее? — я с интересом уставилась на двухстворчатую дверь, над которой висела вывеска с изображенными на ней разнообразными видами оружия.

— Сами все увидите. Не будем портить вам сюрприз, — улыбнулся Рилион и стал активно толкать нас с русалкой в сторону двери.

— Но лучше знать заранее…, — попыталась вразумить парней Сабрина.

— И отказать себе в удовольствии наблюдать за вашими ошарашенными лицами? Да ни за что! — не поддался эльф и открыл перед нами дверь.

Сзади напирал, похоже, придерживающийся такого же мнения Силар и нам не осталось ничего другого, как войти вовнутрь.

— Добро пожаловать! — раздалось сразу со всех сторон и к нам подбежала стайка девушек и парней.

Одеты они были в удобные комбинезоны и рубашки, а на головах красовались каски.

— Здравствуйте, — промямлила я в ответ, так и не поняв, кто конкретно передо мной.

Как-то их много, да и похожи они больше на строителей, чем кузнецов. Ничего не понимаю!

— Мы к мастеру, — пришел на помощь оборотень.

— Конечно, следуйте за мной, — тут же отозвался один парень и двинулся в глубь здания.

Пришлось взять себя в руки и следовать за ним. Чем дальше мы углублялись в дом, тем отчётливее я стала слышать стук молота по наковальне. Вернее, молотов! Создавалось ощущение, что где-то впереди работает целая бригада.

Звук становился все громче, и вот, завернув за очередной поворот, я увидела винтовую лестницу, которая уходила куда-то вниз. Похоже, нам придётся спускаться.

Так и оказалось, сопровождающий нас паренек в комбинезоне резво попрыгал по ступенькам, словно демонстрируя, что все надёжно и безопасно.

Вот только верилось в это с трудом. Перила были такими тонкими и ажурными, что мне становилось страшно к ним прикасаться. Вдруг они сломаются, и я полечу вниз! А внизу непонятно что! Я оглянулся по сторонам и, не найдя лучшего решения, ухватилась за Силара. Даже если спотыкнусь, он меня точно удержит. Оборотень хмыкнул и предложил донести меня вниз на руках, за что тут же получил тычок в бок. Впрочем, его руку я не отпустила, пусть страхует, иначе я буду некомфортно себя чувствовать.

Так почти вися на друге, я и продолжила спуск. Звук молотков становился все громче, и под конец я уже начала думать, что попала на стройку. Но вот наконец-то показался конец лестницы, и вся наша компания ступила на каменный пол.

Я облегчённо выдохнула и, оторвав взгляд от ступеней, огляделась. Где я вообще нахожусь?! Что это за механизмы?! Меня что телепортировали в какую-нибудь высокотехнологичную реальность?! Открыв рот и выпучив глаза, я неверяще уставилась на окружающие нас устройства. Все пространство гигантского подземного зала занимали разнообразные штуковины. Догадаться для чего они предназначены было просто невозможно. Множество стеклянных сосудов, провода, какие-то коробки, рычаги и еще другие неопознанные мною агрегаты стучали, пыхтели, завывали и были сплетены в единый клубок. А венцом сего творения являлась, по всей видимости, расположенная у дальней стены кузня. Вернее, что-то отдаленно напоминающее рабочее место кузнеца.

Больше всего в глаза бросалась огромная светящаяся наковальня. Вокруг неё толпились парни и девушки, одетые так же, как и их коллеги наверху. Стояли они так плотно прижавшись друг к другу, что увидеть того, кто, собственно, сейчас работает было просто невозможно.

— Пошли, — хитро прищурился Силар и потащил меня вперёд.

— Но что все это такое? — позади раздался недоумевающий голос русалки.

— Если повезёт, мастер расскажет, — ответил Рилион.

— А если не повезет? — я напряглась и стала в двое внимательное присматриваться к толпящимся впереди людям.

— Тогда нас вежливо попросят уйти, — многозначительно улыбнулся оборотень.

— Вееежливо?! — уточнила, ощущая, что почему-то начинаю себя накручивать.

Ничего ведь из ряда вон выходящего не происходит. Окружающие механизмы, конечно, странные, но повода волноваться пока нет. Тем более Силар и Рилион знают мастера. Не стали бы они тащить нас сюда, если бы не были уверены в безопасности.

— Сначала вежливо, но, если не поможет, могу и сам лично помочь найти выход, — раздался знакомый голос.

Толпа расступилась, и к нам вышел одетый в красный комбинезон мужик. На голове у него была красная каска с рисунком короны. И даже волосы, и длинная борода были красноватого оттенка. Я нахмурилась и пристально вгляделась в совершенно незнакомое лицо. Мне кажется или нет?! Невозможно, чтобы это было просто совпадение! Я уверена, что знаю, кто скрывается за этой искусной иллюзией.

— Сомневаюсь, что ты со мной справишься, — весело рассмеялся оборотень и пожал кузнецу руку.

А я вот не сомневаюсь, Силар просто не знает, кто находится прямо перед ним. Хотя… силы оборотню не занимать… нет, все же бога он победить не сможет…, пока не сможет…

— Все такой же молодой и наглый, — мужик тоже хохотнул и перевёл взгляд уже на меня. — Сегодня ты пришел с девушкой?

— Я пришел с друзьями, — спустя пару секунд, ответил Силар.

— Друзья говоришь…, — ухмыльнулся кузнец. — Ладно. Вон того ушастого я знаю. А вот с прекрасными леди нужно познакомиться.

— Сколько раз говорить, я не ушастый, а Рилион, — вздохнул эльф.

— Все вы для меня на одно лицо, — пожал плечами мужик. — Высокие светловолосые и чего таить сильные. А еще высокомерные, гордые и себе на уме.

— Даже не знаю, что сейчас делать, радоваться или печалиться, — задумался Рилион.

— Леди представляйте уже, негодники, — наиграно печально вздохнул кузнец.

— Я и сама могу представиться! Я Сабрина Ищущая, — серьёзно произнесла русалка, недоверчиво косясь на мужика.

Наверняка с её способностью чувствовать эмоции и чувства, она догадывается, что перед нами не простой кузнец. Точно! Русалка ведь отлично видит сквозь иллюзии. Я посмотрела на подругу, надеясь, что она догадается обо всем без слов.

Так и вышло. Сабрина поймала мой взгляд и покачала головой. Жаль, но ничего, сейчас я сама во всем разберусь.

— Какое чудесное имя и какая чудесная девушка, — улыбнулся мужик и снова уставился на меня.

— На кухне без вас справятся? — задала я вопрос, хищно скалясь.

— Все свободны! С гостями я разберусь сам, — тут же изменился в лице кузнец и нервно дёрнул свою бороду.

Парни и девушки переглянулись и быстро покинули странное место, поднявшись по лестнице. Как только последний из них исчез из виду, красноволосый мужик сделал какой-то замысловатый знак рукой, и я ощутила движение силы. Мгновение и напряжение исчезло, а передо мной уже висел знакомый мне бог очага в образе джина с короной.

— Теперь довольна?! Как только смогла догадаться?! Ты мне чуть годами выстраиваемый образ не разрушила! — бог нервно задергался и затряс головой, от чего его и так полупрозрачный силуэт стал еще более неясным.

— Довольна, — кивнула в ответ, а потом уточнила. — И много у тебя таких образов?

— Достаточно, — не стал вдаваться в подробности джин и вместо этого, скрестив на груди руки, посмотрел на всех нас изучающе. — Смотрю, вы начали подготовку к летней практике. Это правильно! Подберу вам пару нужных вещиц. А то такие неженки как вы и пару минут не протянут в драконьих горах без моей помощи!

— Оон…? — удивлённо протянул эльф.

— Да, — ответила, догадавшись, о чем думает друг.

Глава 23. Разговор

— Вот это сюрприз…, — задумчиво произнёс оборотень.

— Спасибо за вкусные блюда, нам очень нравится есть в столовой, — осторожно подала голос русалка.

— Всегда пожалуйста, милая леди. Как же приятно, когда твой труд ценят, — расплылся в улыбке бог очага.

— Готовишь ты правда хорошо, — кивнул Силар.

— Всего лишь хорошо?! Да ты хоть знаешь сколько сил нужно, чтобы приготовить всю ту гору еды, которую ты каждый раз заказываешь?! — возмутился джин. — Никакой благодарности! Что за молодёжь пошла!

— Нормальные мы, это у вас двойные стандарты! — возмутился Рилион.

— Нет у меня двойных стандартов! Просто девушки намного вежливее и приятнее в общении чем вы, охламоны!

— Это вы просто еще не доводили Ари до гнева. Вот кто за секунду может стать настоящей бестией, — гордо заявил эльф.

— Чтоооо! — я повернулась в его сторону и начала наступать на наглеца. — Это я-то бестия!?

— Я в хорошем смысле! Когда ты по-настоящему сердишься, становишься беспощадной! Это нужное качество! — замахал руками Рилион, делая шаг назад.

— У него, наверное, никогда не будет девушки, — покачал головой бог очага.

— Полностью согласен, — поддержал его оборотень.

— Он так ведёт себя только с очень близкими людьми, которым доверяет. Наверняка найдется та, которая его поймёт, — заступилась за эльфа Сабрина.

— Между прочим, я самый популярный парень в Академии! Вы даже не представляете, сколько я получаю внимания! — важно поднял палец вверх ушастый.

— Был самым популярным парнем в Академии, — поправил его джин, и они с Силаром заржали как кони.

— Может, я уже скоро выпущусь, но я останусь в сердцах многих! — пафосно изрёк Рилион и юркнул за какую-то непонятную коробку с проводами.

— Вылезай! А не то хуже будет! — пригрозила я, пытаясь добраться до эльфа.

Но ушастый забился так далеко, что руками его достать было невозможно, а магию использовать я боялась. Кину какое-нибудь плетение, а оно взорвет тут что-нибудь важное.

— Поаккуратнее там! Если что-то сломаешь, заставлю чинить! — занервничал бог очага и, подлетев поближе, заглянул за коробку.

— Я предельно аккуратен! Опасность исходит вовсе не от меня! — возразил Рилион.

— Ладно, сиди там, а я пока что раздам остальным пару интересных подарков, — многозначительно сказал джин.

— Каких подарков? — из-за коробки показалась заинтересованная блондинистая физиономия.

Чем я незамедлительно воспользовалась и отвесила другу подзатыльник. Слабая месть, конечно, но лень придумывать что-то поинтереснее.

— Ай! — потер макушку эльф и стал вылезать.

Бог очага скептически посмотрел на то, как ушастый выпутывается из проводов и отлетев подальше, стал вещать тоном лектора.

— Сегодня мы здесь собрались для того, чтобы вы узнали некоторые особенности физиологии определённых летающих существ. А также я вручу вам пару вещей, которые необходимо иметь, если собираетесь посетить драконьи горы.

— Магистр! А это безопасно? — перебил его Рилион.

— Я тебе не магистр! В крайнем случае можешь называть меня богом очага или мастером — кузнецом.

— А можно поконкретнее? А то как-то удивительно вдруг узнать, что один из твоих давних знакомых оказывается бог…, — произнёс оборотень.

— Какие же вы надоедливые! — схватился за голову джин. — Я и так вам рассказал многое и собираюсь рассказать еще больше! Вы можете помолчать хотя бы пару секунд?!

— Мы постараемся, — успокоила его русалка.

Бог очага обвел нашу притихшую компанию подозрительным взглядом и, вздохнув, продолжил.

— Как я уже говорил, поговорим о физиологии. Аодар попросил меня рассказать о том, как сражаться с драконами. Да и пришли вы сюда с той же целью. А если быть поконкретнее — за оружием.

Джин посмотрел нам в глаза и, дождавшись утвердительных кивков, продолжил.

— Начну с самого главного. Одолеть дракона, когда он в форме громадной летающей ящерицы, практически невозможно. Особенно для таких молодых и необученных магов как вы. И не надо хмуриться! То, что вы скоро получите диплом мага, еще ничего не значит! Биться с драконами способны только такие великие мастера своего дела как Аодар, Вилан, глава стражи…, в общем, суть вы уловили. А если кто-то сомневается и считает, что его вторая ипостась тоже сильная, то спешу его расстроить, — бог очага покосился на Силара. — В прямом столкновении василиски проигрывают драконам, поскольку те могут летать.

— Если превратятся в камень, далеко не улетят, — хмыкнул оборотень.

— Для того, чтобы превратить дракона в камень, нужно несколько минут! За это время он уже раз двадцать облетит вокруг тебя и собьет процесс, — ухмыльнулся джин и уже серьёзнее добавил. — Ни в коем случае не ведись на их уловки про честный бой на открытом пространстве! Это заведомо ложь! Поскольку чем больше у дракона есть места для маневров, тем опаснее он становится!

— Спасибо я учту, — взгляд Силара стал задумчивым.

— Повторю еще раз! У них очень много сил и поэтому их крайне трудно будет превратить в камень! Не дерись с ними, если они в образе дракона! — с нажимом произнёс бог очага и погрозил оборотную пальцем.

— А если они в образе человека? — Силар хищно оскалился.

— А вот тогда начинается самое интересное, — расплылся в хитрой улыбке джин.

По его лицу понятно, что красноволосый очень хочет доставить летающим ящерицам как можно больше неприятностей. Интересно почему? Скорее всего, если спрошу, то он не ответит, лучше послушаю дальше. Тем более информация весьма полезная.

— Когда драконы в форме человека, они теряют большую часть своей силы и неуязвимости. Конечно, их магия по-прежнему сильна. Уровни дара у них, как правило, первый и второй. Но! Так было пару тысяч лет тому назад! А сейчас мне птички напели, что у них стало рождаться все больше детей с третьим и четвёртым уровнем.

— То есть… мы сможем с ними справиться один на один, если они будут в форме человека? — уточнил Рилион.

— Не совсем…, у вас появится шанс, но и то лишь в том случае, если перед вами будет молодой дракон с низким уровнем дара, — покачал головой бог очага.

— Всего лишь шанс…, — я недовольно фыркнула.

Такое ощущение, как будто меня обманули. Я-то уже подумала, что смогу победить драконов, но похоже, как всегда, поспешила с выводами.

— Да, шанс. Но! — улыбка джина стала снова хитрой и его полупрозрачное тело пошло рябью. — С некоторыми моими приспособлениями вы сможете значительно повысить возможность стать победителем!

— Звучит заманчиво, но нам нужны гарантии, — уверено заявил эльф, и бог очага снова схватился за голову.

— Какие еще гарантии? Как ты это себе представляешь? Я что, должен отловить дракона, чтобы доказать тебе на живом примере действенность своего оружия?

— Не надо! — поспешно вмешалась Сабрина.

— Не обижайся, но после того, как стало известно, что ты бог, доверие к тебе все же уменьшилось, — пожал плечами Рилион. — Я по-прежнему считаю тебя хорошим… ээ… мастером, но проверка никогда не бывает лишней.

Не хочется признавать, но он прав. Если я что-то и поняла за прошедшие годы в Тионе, то это то, что с богами всегда нужно быть настороже. Они играют в свои игры и на простых смертных им по большей части наплевать.

— Я не обижаюсь, — вдруг мягко улыбнулся джин, и его лицо почему-то стало выглядеть словно он крайне доволен услышанным. — Продолжай мыслить так же и ты сможешь избежать множества неприятностей.

Глава 24. Кристальный голем

Странно слышать, как бог говорит о том, что не нужно доверять богам. Но это лишний раз доказывает необходимость быть осторожными.

— Ладно, шутки в сторону. Идите сюда и я покажу вам нечто интересное, — бог очага двинулся к расположенной за наковальней стене и поманил нас за собой.

Дойдя до каменной кладки, он просто засунул руку в стенку и вытащил оттуда продолговатую коробочку.

— Это кольца, которые помогут определить есть ли в пище яд или опасное плетение, — гордо заявил джин и поднял крышку.

Там на чёрной подушечке лежал ряд из простых серебряных колец. На них совершенно не ощущалась магия и не было ни одного плетения. Да и выглядели они настолько невзрачно, что я невольно прониклась к их создателю уважением. Лишь благодаря тому, что я видела силу элементов, я смогла уловить отголоски магии земли и ветра. Все спрятано так, что, думаю, даже драконы не догадаются, что к чему.

— Они правда работают? — Русалка с сомнением взяла одно кольцо и стала его разглядывать.

— А ты спроси свою подругу, — улыбнулся бог очага и кивнул в мою сторону.

— Думаю, они работают, — пришлось ответить, поскольку все вдруг стали прожигать меня взглядом.

— Но я не ощущаю ни одного плетения! — удивлённо протянула Сабрина.

— Там их и нет. Вернее, нет в общепринятом смысле… рано вам еще учить такое! Сначала станьте хотя бы архимагами, — проворчал джин и, заметив, как воспрянул духом эльф, добавил. — А ты сначала займись изучением элемента света. А то он у тебя вроде и есть, а с другой стороны, это совершенно незаметно.

— Как наследнику рода, мне пришлось больше времени уделять элементу земли, но я прислушаюсь к твоим словам, — серьёзно кивнул Рилион.

— Так, все взяли по кольцу? Идем дальше, — бог очага убедился, что у каждого из нас есть украшение и засунул шкатулку назад в стенку.

Потом он отошел немного в сторону и на этот раз запустил в каменную кладку уже обе руки. Недолго там покопавшись, он напрягся и вытащил из стены коробку солидных размеров. Внутри что-то загремело, звякнуло и на мгновенье мне даже показалось, что я слышу рычание.

— Что там? — заинтересовано спросил оборотень.

— Отойдите хоть немного и освободите пространство! — пропыхтел джин, и коробка в его руках начала дёргаться.

— Оно живое?! — изумленно пискнула Сабрина и сделала шаг назад.

— Не совсем…, — зашатался бог очага, пытаясь удержать равновесие.

— Расходимся! — скомандовал Силар, и мы все послушно освободили пространство возле джина и его странной ноги.

— Ну наконец-то, — облегченно вздохнул бог и разжал руки.

Коробка с грохотом упала на пол, и на этот раз я была на все сто процентов уверена, что услышала недовольное рычание.

— Это ведь не опасно? — уточнил эльф, наблюдая как коробка подпрыгивает и трещит по швам.

— Сейчас узнаем, — джин ослепительно улыбнулся и сделал рукой жест, словно он отпирает замок.

Коробка заскрипела и рассыпалась опилками, а на нас уставилось странное существо. Сделано оно было из полупрозрачного светло-голубого кристалла и с виду напоминало хорька с тремя хвостами. Вот только глаза у странного зверька светились ярко-алым огнём и смотрели так злобно, словно эта милашка вот-вот на нас набросится.

— Это голем. Очень сильный и …, — начал объяснять бог очага.

— Какая прелесть! — воскликнула русалка и, схватив хорька, прижала его к себе.

— … он немного бракованный, лучше пока не трогайте, — закончил джин, и повисла неловкая пауза.

— Допустим, мы потрогали…, что дальше? — хмыкнул оборотень.

— А дальше, собственно, ничего, — вздохнул джин, поправляя съехавшую на бок корону. — Теперь это ваша проблема.

— Можно поконкретнее? Какая именно проблема и почему именно наша? — Рилион озабоченно посмотрел на счастливо прижимающую к себе зверька Сабрину.

— Почему ваша? Да потому, что нечего хватать без проса! — огрызнулся бог очага, но посмотрев на счастливое выражение лица русалки, все же начал объяснять. — Кристальный голем- экспериментальный образец. Создан для того, чтобы помочь вам отыскать элементальные кристаллы…

Услышав слово — кристаллы, хорек встрепенулся и, повернувшись ко мне, уставился немигающим взором. Все три его хвоста стали торчком, и мне резко стало не по себе.

— … как видите, он отлично исполняет свою работу. Не нуждается в пище или сне. Питается излишками вашей магической силы, а в случае необходимости, даже может её восполнить. Повредить его крайне трудно. К тому же голем наделен разумом и способностями к самообучению и саморазвитию. В общем, шедевр! Пришлось потратить кучу времени на его создание.

— Тогда в чем проблема? — спросила, чувствуя подвох.

— Проблема в том, что им невозможно управлять, — подмигнул джин. — Если этот писклявый камень решит, что хочет спать, а не искать кристаллы, то вы его ничем не заставите.

— Пиии! Рррр! — голем завертелся и стал издавать возмущенные звуки.

— Мило…, может, есть еще что-то, о чем мы должны знать? — я хмуро посмотрела на бога очага.

— Да нет, все как я и сказал. Это идеальный инструмент, но лишь в том случае, если вы сможете с ним договориться.

— Он не инструмент! Он, он пушистик! Вот! — возмутились Сабрина.

— Пиии! — подтвердил её слова хорек, и эта парочка посмотрела на нас всех как на чудовищ.

— Пушистик, значит, — усмехнулся джин. — А ничего, что он лысый?

Подруга напряглась и уже открыла рот, чтобы отстаивать своё мнение, но вдруг голем затрясся и за пару секунд покрылся светло-голубой шерсткой.

— Оо! Первые изменения во внешнем облике! — бог очага переменился в лице и, достав из воздуха пару бумаг, стал на них что-то усердно записывать.

Его образ веселого и немного ворчливого божества улетучился, и его место занял образ серьёзного учёного. Даже его полупрозрачное тело стало ярче и живее, словно отражая внутреннюю гармонию.

Недооценила я джина, явно недооценила! Он намного умнее чем кажется. Могу поспорить, что свою истинную натуру он нам так и не показал.

— Обнаружена способность приспосабливаться и менять внешний вид под воздействием обстоятельств и давления со стороны магов. Так и запишем, — бог очага встряхнул бумагами, и они исчезли, а джин снова стал улыбаться. — Ну что, готовы еще к одному сюрпризу?

— Если ответим нет, тебя это остановит? — поинтересовался эльф.

Вместо ответа красноволосый подплыл к стене и вытащил из неё очередную шкатулку.

— Тут находится самое важное! Вы должны внимательно меня слушать и слышать! — неожиданно серьёзно сказал бог очага.

Мы подошли поближе, и он поднял крышку. Я задержала дыхание, ожидая увидеть что-то этакое, но пришлось разочароваться. Сначала я даже подумала, что шкатулка пуста, но потом, присмотревшись, обнаружила на самом дне горсть пуговиц.

— Иии этоо…, — намекающе протянул Рилион.

— Присмотритесь получше! А то я начинаю думать, что посылать вас к драконам не лучшая идея, — сверкнул глазами джин.

— То, что это плохая идея, было понятно еще с самого начала, — парировал эльф.

— Непонятно только, почему мы по-прежнему хотим к ним отправиться, — вздохнул оборотень.

— У нас там важное дело! — напомнила русалка, не отрывая взгляда от шкатулки.

— Важное, но я волнуюсь… особенно, когда самая важная помощь от кое кого — это пуговицы! — я покосилась на бога очага, ожидая объяснений.

На этот раз, даже моя способность видеть силу элементов не дала мне никакой информации. Что только раззадорило моё любопытство.

Глава 25. Пуговицы

— Это не просто пуговицы, — джин довольно оскалился, демонстрируя свои зубы. — Это нечто большее!

— Настолько большее, что ты не можешь сказать прямо? — хмыкнул эльф.

— От них исходит странный запах…, но я не уверен, он почти не чувствуется, — сообщил Силар, продолжая принюхиваться.

Я тоже втянула воздух, но ожидаемо ничего не смогла понять. Остаётся надеяться на нос оборотня.

— Неплохо, неплохо! Есть догадки, что это за запах, — бог очага потряс шкатулку и пуговицы запрыгали, издавая мелодичный звон.

— Они словно поют! — голос Сабрины прозвучал тихо и удивленно. — И у них…, у них есть эмоции!

— Уже близко! Давайте напрягите свои извилины! На лекциях вам о таком, конечно, не говорили, но вы вполне способны догадаться, — джин резко сунул мне шкатулку прямо под нос.

— Ой! — я испуганно отпрянула, а пуговицы резко начали подпрыгивать.

Одна из них сделала невероятный кульбит и шлепнулась мне на нос.

— Не шевелись! — взволнованно закричал бог очага и я замерла, смотря на переносицу.

Глаза скосились, и я уставилась на пуговицу, которая словно живая начала подпрыгивать на кончике моего носа.

— Сейчас я её…, — джин протянул вперёд руку и попытался поймать своё творение, но пуговица ловко увернулась и стрельнула малюсенькой молнией по пальцам своего создателя.

— Ай! Да что такое?! Полезай назад, я кому говорю!

В ответ пуговица подпрыгнула и послала в сторону бога очага молнию побольше.

— Я, конечно, понимаю, что ты занят, — перевела я взгляд на джина. — Но не думаешь, что нужно мне, конечно, объяснить?!

— Вот поймаю эту плутовку и все расскажу, и покажу! — хмуро пообещал бог очага.

— Если навредишь Ари…, — угрожающе начал оборотень.

— Да ничего с ней не станется! Прекрати меня отвлекать! — перебил его джин и, резко выбросив руку вперед, все же словил пуговицу. — Агаа! Попалась!

Но стоило прозвучать последнему аккорду, и зажатая в руке пуговица начала светиться.

— Горячо! Перестань! Не вы выбирает магов, а маги выбирают вас! Сколько раз можно повторять! — затряс рукой бог очага, но его творение, похоже, серьёзно решило перестать его слушаться.

Пуговица стала светиться еще ярче, не прекращая попытки вырваться на свободу. А я вдруг ощутила, что то, что на данный момент происходит на моих глазах, совершенно неправильно. Так не должно быть! Эта странная пуговица имеет право на свободу…, имеет право принимать собственные решения. Это несправедливо, что её удерживают силой! Внутри что-то сжалось от сочувствия, и я инстинктивно протянула вперед руку.

— Убери руку! Это не то…, — джин сделал шаг назад.

— Отдай, — попросила я тихо, внутри все почему-то клокотало от злости.

Я не позволю кому бы то ни было, так обращаться с живым существом. Пусть даже не совсем живым… Я, вообще, ни в чем не уверена, но чувствую, что поступаю правильно.

— Ты не понимаешь, о чем просишь! Это самый слабый экземпляр! Для защиты тебе нужен более сильный!

— Сама разберусь! Отдай!

— Нет! Речь идет о твоей безопасности! Не глупи!

— А ты не лишай разумное создание свободы! То, что ты её создал, не дает тебе право решать, как она будет жить!

— Так ты решила, что это разумное создание?! — рассмеялся бог очага. — Это не так. Данная разработка, конечно, наделена интеллектом, но она просто имитирует разум!

— Вот с этого места поподробнее, — произнёс Рилион, подходя поближе.

— Но я чувствую эмоции! — неуверенно сказала русалка.

— Эмоции?! — повернулся к ней джин и захлопал глазами.

— Да. Та пуговица, что у вас в руках очень испугана и зла, а те, кто остались в шкатулке, беспокоятся о ней и переживают.

— Но это невозможно! Просто невозможно! — ошарашенно забормотал бог.

— Хватит уже разговаривать загадками! Рассказывай, что это?! — Силар указал на кулак джина. — И отдай уже Ари пуговицу. Поверь мне, она от своего не отступится.

— Верю…, — протянул бог и разжал пальцы.

Крошечный кружок тут же перестал светиться и прыгнул на мою ладонь.

— Теперь ты со мной и все будет хорошо! — я аккуратно погладила пуговицу, и до меня, словно через вату, донеслась какая-то радостная мелодия. Она была непохожа ни на одну ранее мной слышанную песню и одновременно походила на всех. Это было словно чудо, и я замерла понимая, что меня благодарят. По щеке почему-то прокатилась слеза, а в следующий миг пуговица вдруг растеклась по моей ладони и словно впиталась в нее.

Стало очень тихо и одиноко. А из глаз хлынул настоящий водопад. Я ревела не переставая. Понимая, что только что совершила ужасную ошибку. Я позволила этому маленькому живому кружочку пожертвовать собой, ради того, чтобы я стала немного сильнее.

— Неет! — я взвыла, хватаясь за голову. — Нееет!

— Ари, что с тобой? — Сабрина бросилась ко мне, но оборотень оказался быстрее.

Он обнял меня, и, уткнувшись ему в грудь, я заплакала пуще прежнего.

— Я не должна была этого допускать! Я должна была остановить! Я виновата!

В голове все перемешалось. Разум недоумевал, почему я так убиваюсь о какой-то пуговице, а сердце болело.

— Прекрати. Виновата не ты, а я! Это я должен был предвидеть, что они могут стать по-настоящему живыми, но, видимо, слишком заигрался в бога, — джин взъерошил волосы, от чего его корона съехала на бок, да так там и осталось.

Бог очага выглядел растерянным и грустным. А в голосе слышалось раскаяние.

— Да её не вернуть. Но это было не напрасно! Теперь я буду совершенно по-другому относиться к её собратьям. И никому не дам их в обиду. Я их создатель, а значит отец. Не думал, что когда-нибудь заведу детей, тем более … хмм таких необычных. Но что поделаешь, нужно брать на себя ответственность.

— Поздравляю, — хмыкнул Силар, продолжая меня обнимать.

От тепла его рук я понемногу стала успокаиваться и слышать разговоры.

— Спасибо…, наверное, — джин снова поскреб макушку и с тревогой заглянул в шкатулку.

— Нечего было так глубоко лезть в структуру магии. Это все кара! Теперь ты знаешь, как непросто быть родителем, — усмехнулся Рилион. — А теперь рассказывай уже, что это за милые штучки, и чем Ари грозит то, что одна из пуговиц впиталась в её ладонь?

— Это не пуговицы. Они, конечно, выглядят похоже, но в действительности я пытался создать устройство, которое в случае необходимости сможет телепортировать вас назад в Академию.

— Но это ведь не настолько сложное плетение. Сильные маги могут создавать порталы. А еще есть артефакты, — удивилась русалка.

— Все не так просто. Как мне стало недавно известно, в драконьих горах появилась некоторая аномалия, которая не дает магам туда телепортироваться. А также блокирует действие перемещающихся артефактов.

— Как вовремя появилась эта аномалия, — нахмурился оборотень.

— Они неплохо подготовились…, в случае опасности студенты даже не смогут сбежать…, — лицо эльфа стало обеспокоенным, а уши возмущенно встали торчком.

— Да, но не волнуйтесь, я нашел выход! — бог очага встряхнул шкатулку, но опомнился и, заглянув туда, поспешно извинился. — Приношу свои глубочайшие извинения! Еще не привык!

— Потом привыкнешь. Рассказывай суть, да побыстрее, нам еще в Академию возвращаться, — Силар внимательно посмотрел на джина, и тот, немного поразмыслив, сдался и начал рассказ.

— Все, что вы получили, ковалось не просто с помощью магии. Я сделал то, что не осмеливался сделать никто в Тионе! Я объединил магию, алхимию и некоторые технологические моменты, подсмотренные в других реальностях…

Глава 26. Доверие

— Но разве это не нарушение? Сюда ведь нельзя приносить технику? — я удивилась, вспоминая все то, о чем меня предупреждал Вилан прежде, чем перенес меня в Академию.

— Нарушение было бы, если я притащил в Тион какое-нибудь высокотехнологичное оружие или устройство. А я лишь использую определенные свойства. Но все, что для этого нужно, я беру на месте и делаю на месте. Сложно объяснить, просто поверьте, что все хорошо сбалансировано и находится в равновесии!

Похоже, я только что услышала о том, как боги в очередной раз обходят запреты. Впрочем, не мне их судить. Уверена, если бы дело было, действительно, серьезным, кара настигла бы виновного моментально. Тион весьма строг в некоторых моментах.

— То, что драконы каким-то образом заблокировали свои горы от телепортации, говорит о многом. И Аодар точно не стал бы посылать вас туда, если бы не имелся способ быстро вернуть всех назад.

— И этот способ заключается в этих малютках? — Сабрина заинтересовано посмотрела на пуговицы.

Прижавшийся к ней хорек вытянул мордочку и принюхался.

— Пчи! — чихнул зверек и, потеряв всякий интерес к происходящему, устроился поудобнее на руках у русалки.

— Да, все верно. Они могут любого переместить в Академию… если, конечно, Аодар не воспротивится. Мы планировали выдать каждому кто полетит к драконам одну штуку. Но теперь, когда обнаружилась разумность…, теперь подобное возможно лишь в том случае, если пуговицы сами согласятся помочь.

— Похоже, они не против, — Рилион посмотрел на шкатулку.

Там началось активное мельтешение. Чудо-артефакты вовсю подпрыгивали и звенели, по всей видимости, на что-то намекая.

— Они рады, что к ним прислушиваются и заинтересованы, — пояснила русалка.

— Вы мои хорошие! И это после всего, что вам пришлось пережить! — бог очага уставился на шкатулку с такой любовью и поросячьим восторгом, что мы все почувствовали себя немного лишними.

Похоже, у джина, действительно, прорезался родительский инстинкт. Не знаю, чем это нам грозит, но очень надеюсь, что на качество пищи в столовой это не скажется.

— Тогда, мои маленькие крошки, слушайте меня внимательно. Те три, которые хотят помочь данным студентам, прошу идите к ним и в случае опасности незамедлительно телепортируйте их. Остальные смогут выбрать студентов завтра. И, конечно же, после летней практики вы все вернетесь ко мне, и я буду о вас заботиться! Обучать вас! Развивать! Любить…

— Я скоро не выдержу! Он и раньше был странным! Потом выяснилось, что он бог… а теперь еще и это! — эльф страдальчески закатил глаза, но на бога его слова не произвели никакого впечатления.

Он важно поднял шкатулку и подошел сначала к Сабрине, потом к Рилиону и под конец к Силару. Каждый из моих друзей получил по пуговице, которая сама прыгнула в руки.

— Держите их всегда при себе и можете быть уверены, мои детки о вас позаботятся, — произнес джин гордым голосом родителя, чадо которого только что научилось произносить первое слово.

— Это все прекрасно, — оборотень кивнул и положив пуговицу в нагрудный карман, посмотрел на меня. — Но что насчет Ари? Почему та пуговица растворилась у неё на ладони!? Чем это может ей грозить?!

— Если честно, то не знаю, — пожал плечами бог.

— Чтооо! — я шокировано на него уставилась. — Ты ведь говорил, что все хорошо!

— Все и будет хорошо! Ты теперь можешь перемещаться в Академию из любого места в Тионе…, возможно, эта способность будет действовать даже в других реальностях! Но нужно проверять.

— Ты что-то не договариваешь! — я уперла руки в бока и недовольно посмотрела на джина.

— Отнюдь! Я, действительно, не знаю как ещё на твое тело могло повлиять слияние с моим творением! Такое случается впервые! Нужно наблюдать!

— Самое обидное, что пока я неспособна нанести ему вред, — пожаловалась друзьям.

— Ключевое слово пока! — хмыкнул Силар.

— Если понадобится, мы поможем, — серьёзно кивнула русалка.

— И где справедливость?! Сама сначала делает глупости, а я потом еще и виноват, — вздохнул бог очага. — Имейте в виду, если что, мои малютки за меня отомстят!

После его слов, пуговицы в шкатулке вдруг воинственно запищали и на мгновение мы все замолчали, широко раскрыв глаза.

— Они эволюционируют! — первым опомнился бог и с нежностью посмотрел на своих подопечных.

— Думаю, нам пора назад, — потер виски эльф, и я не могла с ним не согласиться.

Дольше оставаться с джином просто опасно для ментального здоровья! Я, конечно, очень рада, что все теперь в порядке, но морально не готова смотреть как он сюсюкается с пуговицами.

— Выход найдёте сами, а мне еще нужно провести время с моими красавицами, — ничуть не обидевшись, бросил нам бог и исчез вместе с шкатулкой.

— А мы, действительно, сможем найти выход? — Сабрина вопросительно посмотрела на Рилиона и Силара.

— Конечно, — успокоил её ушастый и, смешно дернув ушами, повёл нас наружу.

— А как вы двое познакомились с богом? — я спросила парней пока мы шли по коридорам.

— Он лучший кузнец в Тионе, — пожал плечами оборотень. — Я был обязан с ним познакомиться. Отец просто как-то взял меня с собой, когда навещал этого обманщика, и мы познакомились.

— Та же история, — улыбнулся эльф. — Он поставляет оружие Певчему лесу и меня с ним познакомили еще в детстве. Помнится был крайне удивлён всей этой обстановкой.

— Вот только сегодня мы удивились куда больше, — вздохнул Силар, косясь на свой карман.

— Теперь не доверяешь ему? — я догадалась по грустному взгляду друга.

— Не совсем… просто всегда лучше подстраховаться, — ответил оборотень и, немного подумав, добавил. — Есть одно но! Я считаю, что пользоваться всем тем, что нам дал бог без раздумий, это по меньшей мере глупо!

— Согласна, — неожиданно серьёзно кивнула русалка. — Если в чем-то и можно быть уверенным на все сто, то это в том, что богам доверять нельзя.

— Пиии! — печально рискнул хорек, и Сабрина тут же его погладила.

— Тебя это не касается, пушистик, ты ведь хороший!

— Ага хороший, потому что бракованный! — усмехнулся Силар.

— Рррр! — возмутился в ответ кристальный голем и попытался цапнуть обидчика за ухо.

— А что насчет пуговиц? — спросил Рилион, наблюдая как артефакт скачет у него на ладони. — Это очень полезная вещь…, существо…, магия. Я запутался окончательно!

— Судя по эмоциям, они не желают причинить нам вред. Но думаю, если им что-то прикажет их создатель, они незамедлительно это выполнят, — сказала русалка.

Послышался возмущенный писк, но на этот раз это был не хорек. Все три пуговицы громко выражали свое недовольство нашим разговором.

— Извините, — я покаялась. — Давайте жить дружно.

Писк прекратился и, судя по улыбке Сабрины, нам удалось прийти с артефактами к некоторому согласию.

Дальше шли, уже не обсуждая опасные темы, а просто волнуясь о том, что случится в ближайшее время.

— Он сказал, что остальные пуговицы смогут выбрать студентов уже завтра. Это значит, что мы узнаем результаты! А, возможно, даже сразу отправимся к драконам! — русалка нервно гладила кристального голема и выглядела напряженной.

— Вполне возможно, — я согласно кивнула. — Но думаю сначала ректор позовет к себе Рилиона. В конце концов, именно ему предстоит мучиться, присматривая за перешедшими на четвертый курс студентами. Учитывая место проведения летней практики, будет нелегко!

Глава 27. Бэлла

Не успела я закончить мысль, как эльф резко подпрыгнул вверх и схватился за карман.

— Похоже, вскоре наш друг нас покинет и направиться к Аодару Справедливому, — усмехнулся Силар.

Мы все остановились и стали наблюдать как Рилион достаёт ключ, а из ключа небольшой листочек. Быстро прочитав написанное, ушастый вздохнул и, подняв глаза, криво улыбнулся.

— Думаю, завтра, действительно, нас отправят в драконьи горы, ректор завет на инструктаж.

— Тогда нужно собрать вещи, — я начала мысленно составлять список самого нужного.

— Не нужно, — покачал головой эльф. — Сначала дождитесь меня, а уже после решим, что брать с собой.

— Иди уже! Мы просто закинем некоторые необходимые вещи в ключи, — я пихнула Рилиона в спину, подталкивая вперёд.

— Не делайте без меня глупости! — эльф сделал пару шагов и, остановившись, оглянулся.

— Хорошо, мы дождемся тебя и тогда будем делать глупости все вместе, — рассмеялся оборотень.

— Я серьёзно! — строго посмотрел на нас ушастый.

— Иди и не беспокойся, мы не будем спешить, — улыбнулась Сабрина и помахала Рилиону рукой.

Эльф в ответ снова вздохнул, но все же решился и, сорвавшись с места, убежал в Академию. Я проводила его быстро исчезнувшую фигуру взглядом и повернулась к русалке и оборотню.

— Тоже будем возвращаться? Или еще куда-то пойдём?

— Уже темнеет, лучше, наверное, не торопясь, двигаться в сторону дома, — Силар посмотрел на медленно садящееся солнце и потянулся словно огромный кот.

Его мышцы напряглись, рубашка подозрительно затрещала, а проходящая мимо группа девушек захихикала, и начался обстрел взглядами.

Оборотень на повышенное внимание со стороны никак не отреагировал, но подозрительно близко встал рядом со мной и Сабриной.

— Леди, позвольте проводить вас домой, — оборотень галантно подставил нам свои локти.

Мы с русалкой переглянулись и, прыснув, повисли на друге. Так уж и быть, защитим его от поклонниц. Девушки посмотрели на нас оценивающе и недовольно зашушукались.

— Можем по дороге зайти в кондитерскую, — как ни в чем не бывало продолжил светскую беседу Силар, утаскивая нас вперёд.

От обилия прожигающих мою спину взглядов, мне захотелось ее почесать, но я сдержалась, сохраняя образ.

— Ты уверен, что хочешь именно в кондитерскую, а не в мясную лавку или ресторан к фее, — весело уточнила Сабрина.

— Не цените вы мои благие намерения, — наигранно печально ответил оборотень и грустно вздохнул.

— Ценим, ценим. Только что ведь спасли тебя от поклонниц! — пихнула я его в бок. — Давай, признавайся, ты ведь наверняка хотел зайти еще куда-то кроме кузнеца.

— Раз вы настаиваете, — усмехнулся Силар и резко завернул в какой-то переулок.

— Рилион нас убьет! — задумчиво протянула русалка.

— Если нам удастся достать то, о чем я думаю, то он будет вынужден нас похвалить, — довольным голосом ответил оборотень и снова свернул куда-то в глубь улиц.

— А если не удастся? — я уточнила на всякий случай.

— Тогда нам придётся долго слушать мораль о том, какие мы плохие и как нехорошо поступили!

— А ты умеешь обнадежить, — я хмыкнула, крепче хватаясь за друга.

Силар постепенно увеличивал скорость, и я начала переживать о том, что скоро просто перестану за ним поспевать и буду болтаться на нем как лист на ветру.

— Здесь! — резко затормозил оборотень.

Мы с Сабриной по инерции сделали еще пару шагов и чуть на растянулись на брусчатке. Благо Силар с легкостью нас удержал в вертикальном положении.

— Что здесь? — я спросила с недоумением осматривая ряды жилых домиков.

Ничего хоть немного напоминающего магазин вокруг нас не было. Лишь стены, двери и забор, за которым виднелся сад.

— Здесь есть то, что нам нужно, — уверенно втянул носом воздух оборотень и подошел вплотную к находящейся напротив двери.

Он еще раз принюхался и, кивнув сам себе, постучал. Какое-то время ничего не происходило, и я уже начала думать, что все это крайне сомнительная затея. По тут по ту сторону двери раздались шаркающие шаги, и послышался недовольный женский голос.

— Кому там делать нечего? Сейчас как наброшу плетение! Сразу поймёте, что стучаться к незнакомцам без веской причины не только невежливо, но и небезопасно!

— Поверьте, леди, у нас есть веская причина вас побеспокоить, — не растерявшись, ответил Силар.

— Посмотрим, посмотрим, — проворчала невидимая собеседница, и мы услышали звук отпирания замка.

Дверь негромко скрипнула и отводилась. На порог вышла высокая темноволосая женщина в длинном черном платье. Её волосы были распущены, а зелёные глаза внимательно нас разглядывали, словно пытаясь не просто оценить, но и заглянуть в мысли.

Я невольно сделала шаг назад и с подозрением уставилась на руки темноволосый. Её изящные пальцы были усеяны разнообразными кольцами и заканчивались практически когтями. Длинные заостренные красные ногти смотрелись несколько необычно, и моя интуиция почему-то при виде их тревожность заметалась. Понятно…, за руку с ней здороваться не стоит.

— Силар Решительный, из Скального клана, — представился оборотень и протянул женщине ладонь для рукопожатия.

Мои нервы натянулись как струна и лишь усилием воли, я смогла себя заставить не шевелиться. Очень хотелось убрать конечность друга от опасности. Надеюсь, он знает, что делает! Потому что я совершенно не понимаю, что тут творится!

— Какой вежливый молодой человек, — губы женщины растянулись в усмешке. — Ты ведь осознаешь, насколько сильно рискуешь?

— Если я не рискну, то вряд ли вы согласитесь иметь с нами дело, — уверенно хмыкнул Силар.

— Забавно…, давно у меня не было таких гостей, — темноволосая обвела нас троих взглядом и, видимо, решив что-то для себя, всё-таки пожала предложенную руку.

На пару секунд повисла напряженная пауза, во время которой все взгляды сошлись на оборотне. Не знаю, о чем думали остальные, но я переживала за здоровье друга. Когти этой женщины явно представляют опасность! Возможно, на них яд или что-то подобное…, не уверена…, в любом случае очень надеюсь, что ничего не произойдёт!

— Долго еще будете так на него смотреть? — дернула уголками губ темноволосая, наблюдая за мной и русалкой. — Ничего с вашим другом не случится, я не обижаю таких милых мальчиков.

Милый мальчик немного опешил, и его о янтарные глаза расширились, а вертикальные зрачки увеличились настолько, что стали почти круглыми. Похоже, Силар давно не слышал подобных слов в свой адрес. Как — никак, когда твой рост больше двух метров, мальчиком ты как-то перестаешь считаться автоматически.

— Заходите, обсудим то, за чем вы пришли, — хищно улыбнулась женщина и первой зашла вовнутрь. — Да и еще, можете называть меня Бэллой.

— Приятно познакомиться, я Сабрина, а это Арианна, — улыбнулась русалка и, не раздумывая, последовала за нашей новой знакомой.

Раз подруга ведёт себя так непринужденно, то, видимо, опасность миновала. Я тряхнула волосами и последовала примеру. Заключающим вошел и закрыл за собой дверь оборотень. Судя по его взгляду, он чувствовал себя вполне комфортно. А вот я так и не смогла отделаться от ощущения, что мы играем с огнём.

— Не против, если мы побеседуем в саду? Обычно в это время я люблю сидеть под деревьями и наблюдать за небом, — не дожидаясь ответа, Бэлла направилась вперёд и, проведя нас по коридору, вывела на открытую веранду.

Там стояло несколько плетеных кресел и небольшой столик. А вокруг высились старые деревня с причудливо изогнутыми ветками

Глава 28. Фей

— Присаживайтесь и рассказывайте, что привело ко мне столь знаменитых юных магов, — женщина изящно уселась в одно из кресел и, перекинув ногу за ногу, лукаво улыбнулась.

— Мы обычные студенты Академии Элементов, известность не про нас, — спокойной ответила Сабрина, садясь и расправляя юбку.

На лице у подруги почему-то гуляла легкая и счастливая улыбка, словно она встретила давнего друга или давно потерянного родственника. Учитывая то, как сложно русалке открываться другим, такое поведение говорит о многом. Неужели темноволосая настолько хороший человек? А с виду настоящая ведьма или тёмная колдунья! Странно. Пожалуй, понаблюдаю, а потом уже буду делать выводы.

— Не скромничайте, — Бэлла лениво откинулась на спинку кресла и обвела нас насмешливым взглядом. — За три года, что вы провели в Элеменьтионе о вас слышно даже больше, чем о совете магов.

— Даже не знаю, стоит ли мне обрадоваться или наоборот насторожиться, — Силар тоже сел и наиграно сморщил лоб.

— А ты сделай и то и другое, незачем себя ограничивать, — ответила женщина и покосилась на меня. — Садиться не будешь? Мне, конечно, все равно, но приятнее вести переговоры с клиентами, которые не мельтешат перед глазами.

И что ей ответить? Я как раз хотела сесть, но после насмешливых слов Бэллы все желание пропало. Зато проснулась гордость и почему-то желание поскандалить. Я посмотрела в хитрые зелёные глаза и поняла, что отступать нельзя. Похоже, меня хотят проверить, пытаясь спровоцировать на конфликт.

— Думаю, мои друзья смогут с вами договориться и без моей помощи, — я улыбнулась и, сделав пару шагов, спустилась в сад. — А я, пожалуй, воспользуюсь вашим приглашением и осмотрюсь. Тут много необыкновенных растений.

— Ахахаха, — рассмеялась женщина.

— А ты совсем не такая белая и пушистая, как про тебя говорят! — перестав веселиться, она заинтересовано прищурилась. — Не зря тёмные так хотят заманить тебя к себе.

Что-то?! Я недовольно уставилась на Бэллу, но та лишь отмахнулась, словно намекая, что все сказанное прежде не имеет значения.

— Не смотри на меня так, я тебе зла не желаю. Ходи, осматривайся, но лучше ничего руками не трогай…, некоторые жители моего сада весьма опасны и не любят чужаков. Хотя… в каком-то смысле ты нам не чужая, — женщина подмигнула, и на мгновение в её взгляде мне почудилась забота.

— Спасибо, — ответила совсем не так уверенно, как хотелось бы, но учитывая всю странность сложившейся ситуации, думаю, я и так молодец.

Дольше стоять на месте не было смысла, и я неспешным шагом стала прогуливаться среди разнообразной флоры. Глаза восхищались цветами, нос наслаждался ароматами, а вот уши настороженно прислушивались. Не хотелось пропустить ни слова из непонятного разговора на веранде.

— Пора уже сообщить с какой целью вы меня навестииили, — намекающее протянула Бэлла.

— Думаю, вы сами обо всем догадываетесь, — уклончиво сказал оборотень.

— Я бы всё-таки предпочла знать все наверняка, а не теряться в догадках, — в голосе темноволосой послышался сарказм. — Иначе могу по ошибке дать вам средство, имеющее противоположный эффект.

— Нам как раз необходимо зелье, имеющее противоположный эффект, — весело кивнула русалка.

Даже так?! — немного удивилась Бэлла. — То есть вы хотите защититься, а не… напасть?

— Все именно так, — подтвердил Силар. — И средство нам нужно самое мощное! Действительно, самое мощное!

— Понятно, беспокоитесь, что драконы могут начать вести себя отнюдь не благородно, — на лице женщины появилась понимающая улыбка.

— Ни в чем нельзя быть уверенным. Лучше всегда иметь запасной план, — оборотень тоже улыбнулся, а я поймала себя на том, что уж слишком очевидно кошусь в сторону веранды.

Нужно срочно перестать вести себя настолько очевидно! Я сделала пару шагов в глубь сада и неожиданно поняла, что вокруг лишь кусты и большущее дерево со странными серебристыми листьями. Они были похожи на звёздочки и тихо шелестели на ветру.

Что происходит? Секунду назад я ведь была на дорожке и слышала голоса друзей, а теперь такое чувство, будто я в какой-то чаще. Нервы напряглись, и я поспешно сделала пару шагов назад, надеясь вернуться. Но в место этого каким-то неведомым образом переместилась прямо к дереву.

— Это не смешно! — буркнула себе под нос и постучала по стволу.

— Кто там? — послышалось откуда-то из дерева, и моя челюсть медленно поползла вниз.

За время пребывания в Тионе, я конечно и не такое видела и слышала. Но все равно шок! Чувствую себя как в сказке… и очень надеюсь, что сказка добрая!

— Нууу! Кто там стучится? Отвечай!

— Ээ… я, — ответила и лишь тогда поняла, насколько глупо прозвучал мой ответ.

— Кто я? Я дома? Шутник объявился?! Сейчас как вылезу и надеру уши, за неуважение!

— Не надо, — я поспешно отступила, но странная особенность этого места снова сработала, и я печаталась носом в кору.

— Ты чего барабанишь?! Все равно не впущу!

— Я нечаянно, — проворчала, потирая нос.

Надеюсь, он теперь непохож на блин. Удар был весьма сильным.

— Откуда ты тут вообще взялся грубиян? Бэлла обещала, что меня тут никто не потревожит!

— Я девушка и я сама не знаю, как тут оказалась, — вздохнув, пояснила своему невидимому собеседнику.

— Девушка? А почему так вульгарно себя ведешь?

— Нормально я себя веду! Сказала же, что случайно врезалась! Все дело в магии этого места!

— Нечего сваливать на других свою невоспитанность! Предполагаю, что ты маг, а значит, должна разбираться в магии!

— Никому я ничего не должна! И вообще, крайне некультурно прятаться и обвинять незнакомого человека во всех грехах мира!

— Ах так! Ну все, ты меня разозлила! Сейчас я тебе покажу почему нельзя тревожить фей!

Послышался перезвон, и прямо из дерева вылетел миниатюрный парень с крылышками. Примерно пол минуты мы друг друга разглядывали, а потом он подлетел совсем близко к моему лицу и сердито ткнул ркой в мой нос.

— Не знаю, что ты такое, но это не меняет того факта, что ты мне нагрубила! А грубость я не прощаю!

— Да ты сам мне только что нагрубил! — я возмущённо тряхнула волосами и на мгновение потеряла фея из виду.

— Я не грубил! Ты, действительно, странная! Впервые вижу такого человека… или уже не человека! — крылатый паренек облетел вокруг моей головы и вернувшись к лицу сложил руки на груди. — Кстати, откуда на тебе столько пыльцы?! Неужели за последнюю тысячу лет мои сёстры и братья настолько сблизились с людьми?!

— Пыльца, наверное, осталась с того раза, когда мы помогли древню, — ответила, немного подумав.

— Помогли древню? Расскажи поподробнее, человек! И я отблагодарю тебя! — фей уселся прямо в воздухе и посмотрел на меня с плохо скрываемым любопытством.

Я вздохнула. Этот мелкий крылатик, конечно, наглый сверх меры, но почему-то не вызывает отторжения. Скорее забавно наблюдать как он старается выглядеть серьёзным и крутым. Я, конечно, не знаю о феях многого, но что-то мне подсказывает, что конкретно этот фей очень молод. Вот только старательно пытается выглядеть старше.

— Рассказывай, — заныл крылатый паренёк, забавно дрыгая ножкой.

Я невольно улыбнулась и начала рассказ. Время шло, и как-то незаметно обнаружилось, что разговор уже зашел про Академию и драконов. Удивительно насколько внимательным слушателем и хорошим собеседником оказался фей. Он словно чувствовал, что я хочу услышать и незамедлительно произносил нужные слова.

Глава 29. Мон

— Я знаю, как тебе помочь! — отвлёк меня от мыслей радостный вопль крылатого паренька.

— Как? — я удивлённо на него посмотрела.

Магия фей, конечно, сильна и опасна, но я не хочу впутывать этого малютку в свои проблемы.

— Все просто! Я полечу вместе с тобой к драконам! — гордо заявил фей и приосанился.

— Эээ, — не смогла я из себя выдавить ничего вразумительного, поэтому просто выпучила глаза.

— Ты удивлена и бесконечно мне благодарна, — понимающе кивнул нахал. — Но не стоит благодарить, я делаю то, что должен. Таков мой путь!

— Эээ я, конечно, рада, но лучше ненадолго там…

— Не стесняйся! Давай так. Я ведь обещал тебя отблагодарить! Так вот, считай моё присутствие благодарностью за интересный рассказ! — подмигнул фей и успокаивающее похлопал меня по щеке.

Да если бы я знала, что за мой длинный язык меня ждёт такая кара, я бы молчала в тряпочку! Спасите, помогите! Я не хочу его брать с собой! Как я буду за ним присматривать?! Там опасно! И вообще, любой дракон одним чихом размажет моего нового знакомого по полу!

— Прекращай уже хлопать глазами! Друзья ведь должны держаться вместе! Я тебе помогу, и это не обсуждается!

— Друзья? — на моём лице отразилось удивление.

— Ну да, друзья! Или ты не хочешь со мной дружить? — голос фея неожиданно дрогнул, но он тут же гордо задрал нос. — Говори, как есть! Это приказ! Если не хочешь со мной общаться, то я просто отблагодарю тебя золотом и верну к Бэлле.

Когда-нибудь моё стремление всех жалеть сыграет со мной злую шутку. Но! Не могу я отказать ему в дружбе. Да и общаемся мы вроде неплохо. Я вдохнула, выдохнула и протянула к крылатому парню руку.

— Будем дружить? — аккуратно прикоснулась к нему самым кончиком пальца.

— Конечно! — облегчённо улыбнулся фей и, схватив мой палец, затряс им, пародируя рукопожатие.

Я улыбнулась. Проблем у меня теперь прибавится, но я просто не могу отказать этому милому и, похоже, одинокому существу.

— Так, раз мы все выяснили, то давай возвращаться в садик Бэллы, — отпустив мой палец, фей быстро подлетел к моему плечу и уселся на нем. — Чувствую, что там происходит что-то интересное!

— Давай, — я согласно кивнула, мысленно молясь о том, чтобы все было в порядке.

— Прыгай в кусты, — скомандовал мой новый друг и вцепился в мою рубашку, видимо, ожидая, что я незамедлительно брошусь вперёд.

— Зааачем? — протянула, не сдвинувшись с места.

— Как зачем? Для того, чтобы я мог переместить нас! Мне нужен прямой контакт, растения и движение, — фей посмотрел на меня снисходительно.

— Понятно, — ответила, так ничего и не поняв.

Ладно, нужно, действительно, начать двигаться. Не знаю как там устроена магия фей, но я хочу вернуться, а это главное. Не раздумывая больше ни минуты, я двинулась быстрым шагом прямо в кусты, ожидая, что сейчас уткнусь в какую-нибудь ветку. Но вместо ветки мне в глаза вдруг ударили солнечные лучи, и я удивлённо заозиралась.

— Ариии! — послышался крик, и ко мне бросилась Сабрина, но не добежав остановилась, налетев на невидимую стену.

Через секунду к ней присоединился Силар, Рилион и непонятно откуда взявшийся Вилан.

— Ваше высочество, рада, что вы пришли в себя, — проворковала Бэлла, осторожно приближаясь.

Высочество?! Получается где-то тут принц? Но я никого с таким званием не вижу! Я еще раз обвела всех присутствующих взглядом.

— Ах ты мелкий негодник! Ты что удумал! Зачем людей похищаешь?! — раздался возмущённый вопль, и об невидимую стену ударилось что-то маленькое и сердито жужжащее.

Прошла пара секунд, и я опознала — это Илия. Фея-хозяйка ресторана. Она была в фартуке и поварском колпаке. А на её лице застыла сердитая гримаса.

— Я никого не похищал! Она сама ко мне пришла! — возмутился фей, старательно пытаясь спрятаться в моих волосах.

— Так я тебе и поверила! Убирай стенку немедленно!

Так вот кто создал препятствие, об которое расшибли носы мои друзья. Я покосилась на своё плечо, и фей нервно заерзал.

— Не смотри на меня так. Это вышло случайно! Я инстинктивно защитил нас! — принялся оправдываться крылатый паренек.

— Они тоже мои друзья, — пояснила ситуацию и улыбнулась.

— И даже тот синий? Но у вас с ним связь почти разорвана, — прищурившись, спросил фей.

Вилан дернулся как от пощечины и посмотрел в нашу сторону с плохо скрываемой грустью.

— С синим все сложно, — я выдавила, ощущая как на мне скрестились взгляды всех присутствующих.

— Расскажешь? — встрепенулся любопытный крылатик, и мне очень захотелось залезть под землю.

А что, там темно и никто не увидит моего выражения лица.

— Не знаю, что ты там в очередной раз откопала, но нам пора отправляться на летнюю практику, — спас меня голос Рилиона.

Эльф смотрел прямо на меня и широко улыбался, не забывая стучать костяшками по невидимой стене. Видимо, ему нравился мелодичный перезвон, который издавало творение фея.

— Как на летнюю практику? — я удивлённо приподнята бровь. — Еще ведь…

Тут я осеклась, понимая, что, когда я заходила в сад, был вечер, а сейчас слишком светло.

— На солнце посмотри, уже утро, между прочим! Ректор, драконы и большая часть наших однокурсников ждут, пока вы соблаговолите появиться в Академии!

— Как утро?! Прошло ведь не больше часа? — я все еще не могла поверить в случившееся.

— В царстве фей время течет иначе

— Тебе повезло, что не вернулась в прошлое, — назидательно сказала Илия.

Мамочки! Так я что могла вернуться на пару часов назад? Или может быть дней… недель… месяцев?! Нет, нет! Даже думать об этом не хочу, и так голова идёт кругом!

— Я бы не стал так с ней поступать! Она мой друг, и человек хороший! Ей нечего бояться! — запротестовал крылатик и для верности погладил меня по щеке.

— Друг?! — схватилась за сердце Илия.

Она выглядела так шокировано, что я быстро заподозрила неладное.

Как бы моё поспешное согласие дружить с феем не сыграло со мной злую шутку.

— Да! Она самая, самая, самая…, в общем, я чувствую, что она та самая! — довольно ухмыльнулся мелкий пакостник, чем, видимо, довел Илию до бешенства.

— Я так больше не могу! Я вызывают сестёр! — фея сердито загудела, и её крылья начали мигать словно праздничная гирлянда.

— Не надо! Они снова заберут меня в замок! — запаниковал мелкий и, обняв меня за шею, завыл что-то просящее.

Понять, что именно было невозможно, но судя по тону фей, просил о защите.

— Дзинь!

— Дзииинь!

— Дзинь, дзинь!

Пространство словно наполнились перезвоном колокольчиков, и повсюду стали появляться феи. Все они как только становились видимыми, первым делом находили взглядом меня и кивали. Сначала я недоумевала, но постепенно сложила дважды два и, сделав правильные выводы, повернулась к моему новому другу.

— Принц значит? — я покосилась на сидящее у меня на плече высочество.

— Да, но это не имеет значения! Зови меня просто Мон! — фей, нисколько не смутившись, задорно мне подмигнул.

— Тогда ты тоже можешь звать меня Ариана или Ари, — я не смогла устоять перед очарованием мелкого и улыбнулась.

— Ариии! — протянул фей и, видимо, остался довольным.

А вот собравшаяся за время нашего короткого диалога стайка фей, посмотрела на нас недовольно.

— Человек?

— Маг!

— Все равно не подходит! Опасно!

— Хорошая! Помогла!

— Слишком велик риск!

Их похожие на серебряные колокольчики голоса слились воедино, и вскоре я совершенно перестала понимать, о чем они беседуют.

Глава 30. Обещание

— Леди, я разделаю ваш справедный гнев, но ситуация такова, что нам нужно поспешить. Аодар и так долго ждёт! — голос Вилана прозвучал одновременно сладко и серьёзно.

Ума не приложу, как ему удалось объеденить два этих качества, но его тон произвёл на всю толпу фей отрезвляющее действие.

Они резко замолчали, и вперёд вылетела самая высокая. В действительности она была лишь на голову выше остальных, но, учитывая какими малютками являлись крылатые девушки, разница ощущалась. К тому же у неё на голове было что-то, напоминающее то ли диадему, то ли корону.

— Мы понимаем, что для всех магов очень важно снова установить дружеские отношения с драконами. Но вы должны понимать, что его высочество представляет для нас исключительную важность, и мы не готовы отпускать его в драконьи горы. Он еще слишком молод, вспыльчив и не имеет должного опыта!

— У меня есть опыт! И сила! И…, — возмутился Мон, но фея его перебила.

— Я не сомневаюсь, ваше высочество, но вы должны понимать, насколько важно ваше благополучие для всех фей и всего Тиона! Прошу останьтесь. Ваш новый друг сильный маг и сможет со всем справиться сама!

— А что если…

— Вы же не просто так предложили этой девушке дружбу. Вы ведь чувствуете в ней родство. Она сможет о себе позаботиться! К тому же она будет не одна.

— Но, если что-то случится?

— Не случится! Но если все же произойдет непредвиденное, то я лично вмешаюсь!

— Тётя! — удивлённо пискнул фей.

— Снимай уже стенку, сорванец, и полетели домой, — улыбнулась фея и весело затрепетала крылышками.

— Я верю, что ты справишься, а мне пора, — громко произнес крытатик и обнял меня за шею.

На секунду мне почудилось словно он меня чем-то уколол. А потом послышался еле улавливаемый шепот.

— Я вернусь!

Не успела я понять в порядке у меня все со слухом или нет, как Мон отпустил меня и улетел к своей родственнице.

— Приношу свои извинения за задержку. Но думаю, Аодар весьма рад возможности очередной раз оттоптать пару драконьих хвостов, — сообщила Вилану фея и, крепко ухватив своего племянника за руку, быстро-быстро замахала крыльями. Все остальные крылатые девушки последовали её примеру, и вскоре их окружил настоящий туман из пыльцы.

— Пуф!

— Пуф! Пуф!

Раздались хлопки, и феи друг за другом стали исчезать, пока осталась лишь медленно оседающая пыльца.

— Прекрасно! — ожил декан и, взмахнув рукой, создал портал. — Прыгаем все сюда, пока драконы не сгрызли нашего любимого главу Академии!

— Кто еще кого сгрызет, — усмехнулась Бэлла, наблюдая как мои друзья покидают её сад.

Я тоже быстро подбежала к Вилану и, не раздумывая, нырнула в водоворот.

— Не ходи на драконьи праздники! — донеслись до меня слова темноволосый женщины — загадки, и вокруг все завертелось.

Уже во второй раз меня предупреждают не совать свой любопытный нос в драконьи посиделки. Но чем больше я такое слышу, тем больше разгорается моё любопытство. Надеюсь, я смогу с ним справиться.

На мгновение я зажмурилась, а когда открыла глаза, то оказалась уже у главного входа в Академию. Возле ворот толпились наши однокурсники, остальные студенты и просто жители Элеменьтиона. Слышался гул голосов, и все взгляды были теперь направлены на нас.

— Наконец-то! Не могу поверить, что ваши студенты настолько невоспитанные, — раздался позади недовольный голос.

Я резко развернулась и встретилась взглядом с серебристым драконом. Выглядел он злым и раздраженным. Его глаза слегка светились, и создавалось впечатление, что ящер сдерживается из последних сил.

— Мои студенты свободные маги и не обязаны лететь к вам, — насмешливо ответил Аодар Справедливый и, подойдя ближе к нашей компании, наклонил голову набок. — Вы по-прежнему согласны отправиться на летнюю практику?

— Сначала это казалось интересной возможностью, но после только что услышанной грубости все желание исчезло, — в тон ректору ответила Сабрина.

— Мы, пожалуй, пойдём и отдохнем, у нас была весьма насыщенная ночь, — ухмыльнулся Силар.

Он подмигнул эльфу, и эти двое хитрецов потащили нас с русалкой на территорию Академии.

— Стоять! — раздался полу крик, полу рык и нас обдало порывом ветра.

А вот это уже нехорошо! Так и до драки недалеко. А я совсем не готова сражаться с драконом. Да никто в здравом уме не будет заниматься подобным.

— Сшшшш! — послышалось рядом, и я увидела, как на руках оборотня начинают появляться чешуйки.

Хммм… этот момент я не учла! Шутка выходит из-под контроля! Я изо всех сил вцепилась в друга, не давая тому совершить глупость. Силы слишком неравны! Незачем лезть на рожон.

— Вы забываете, что вы в гостях, ваше высочество! Я крайне разочарован! — на всю площадь прогремели слова главы Академии, и стало очень тихо.

— Подождите, не горячитесь, я приношу извинения за своего друга! Он просто слишком вспыльчивый! — влез золотоволосый дракон. — Но я могу гарантировать, что ничто не будет угрожать здоровью студентов.

— Могу ли я доверять вашим словам, — тон ректора стал таким циничным, что у меня по спине поползли мурашки.

— Вы говорите с драконом! Наши слова имеют неоспоримый вес! — зло прищурился серебристый.

— Я тоже так думал до того, как вы только что сорвались на моих учеников, — Аодар Справедливый нарочно медленно погладил свою бороду.

— С ними ничего не произошло!

— Но могло произойти!

— Я прекрасно контролирую свою силу!

— Не поймите меня неправильно, ваше величество…, но я больше не могу доверять просто словам, — ректор серьёзно посмотрел на дракона.

Глаза серебристого ярко вспыхнули и начали сиять так ярко, что невольно захотелось зажмуриться. Но я не рискнула, очень не хотелось пропускать ни секунды этого невероятного спектакля.

В том, что игра ведётся по правилам главы Академии я уже не сомневалась. Он использовал все! И нас, и драконов, и практику. Казалось, даже горожане и их шепотки были частью плана Аодара Справедливого. Насколько же в действительности умен и хитер смертный бог?! Остаётся лишь догадываться!

— Вы требует невозможного! — серебристый процедил сквозь зубы и гордо задрал подбородок.

— Я ничего не требую, — мягко улыбнулся ректор.

Повисла пауза, за время которой драконы переглянулись, а глава Академии продолжил спокойно гладить свою бороду и раздражать ящеров улыбкой.

— Вы невыносимы! — наконец вздохнул серебристый и поднял взгляд к небу. — Я обещаю, что сделаю все возможное, чтобы все студенты вернулись после теней практики назад в Академию в целости и сохранности, если, конечно, они сами не захотят чего-то другого.

По площади пронесся порыв ветра, и я увидела, как различные нити сил элементов засияли. Словно придавая вес и значимость только что прозвучавшим словам.

Все намного серьёзнее, чем казалось сначала. Я внимательно оглядела недовольных драконов и донельзя довольного главу Академии.

Неужели он это все планировал с самого сначала. Заставить ящериц дать обещание… это даже звучит нереально! Если бы не увидела своими глазами, ни за что не поверила бы! Это, конечно, не клятва, но учитывая как трепетно драконы относятся к своим словам…, наверное, теперь рядом с ними, действительно, стало немного безопаснее.

— Прекрасно, — Аодар Справедливый улыбнулся на этот раз искренне и, махнув в сторону студентов рукой, добавил. — Думаю, пора в путь, вы и так задержались.

На лице серебристого заиграли желваки, но он содержался и быстрым шагом подошел к нервно таращащимся на него парням и девушкам.

Глава 31. Отбытие

А нас оказалось на удивление много! Помнится, обычно продолжить учебу на архимага могут хорошо если двадцать процентов, но, похоже, из нашего курса осталась почти половина. Справился даже принц пробка. Вот только выглядит он так, словно вот — вот упадет в обморок. Помнится, у его семьи были какие-то проблемы с крылатыми ящерицами. Похоже, в данный момент Кристен чувствует себя крайне некомфортно. Чудо, что вообще решился посетить летнюю практику.

— Сейчас я открою портал, и вы по очереди в него зайдете. Не спешите, не толкайтесь, ведите себя прилично и ни в коем случае не забывайте, что вы гости! — серебристый серьёзно посмотрел на студентов и щелчком пальцев открыл портал, больше напоминающий дверь.

Светящиеся белым светом створки были распахнуты, а за ними виднелся туман. Я невольно поежилась. Вообще, порталы — это, наверное, все же не моё. Не люблю я перемещаться с их помощью. Вот мой любимый пегас, совсем другое дело. Если бы было бы можно, я предпочла бы долететь до драконьих гор на Тумане, но подозреваю такую возможность ящерицы не готовы мне представить.

— Это ведь безопасно? — спросила, стоящая ближе всех к порталу Милания, опасливо заглядывая во внутрь.

— Конечно! Смотрите, я пойду первым! — золотоволосый чарующе улыбнулся, и по площади пронесся единогласный женский вздох.

— Благодарю, — покраснела принцесса и прикрыла лицо непонятно откуда взявшимся веером.

— Всегда готов прийти на помощь прекрасной леди, — томно проворковал дракон, чем вызвал еще один вздох у девушек.

А вот мужскую часть наблюдавших слегка перекосило. Вилан даже не удержался и прыснул, чем вызвал недовольный взгляд золотоволосого. Он хотел сказать еще что-то, но, окончательно потерявший терпение, серебристый толкнул его прямо в портал. Последовала вспышка, и дракон исчез.

— Теперь, когда все во всем убедились, поспешите. Иначе рискуете пропустить много интересного! — серебристый нетерпеливо указал на импровизированную дверь.

Однокурсники зашевелились, и первой с гордо поднятой головой прошла сквозь створки Милания. За ней медленно потянулись остальные, и отбытие проходило весьма успешно пока дело не дошло до принца пробки. Как только Кристен на трясущихся ногах доковылял до дракона, тот резко втянул носом воздух и посмотрел на парня недовольно.

— Знакомый запашок! Семейство Вол, полагаю, — процедил серебристый.

— Я, я сын короля Рендела, Кристен Вол…, — начал было принц, но его тут же перебили.

— Так и знал! Нечего вашей дурной крови делать у нас. Иди отсюда, пока я добрый.

— Но…

— Никаких но! Вспомни, как часто ваш род нарушал слово! Иди, пока цел!

— Мне нельзя домой! Меня женят! — отчаянно взвыл Кристен и умоляюще посмотрел на ректора.

Судя по наморщенному лбу главы Академии, он совсем не горел желанием помогать принцу. Но положение обязывало, и, вздохнув, Аодар Справедливый положил руку на плечо Сереребристому. Дракон резко повернулся и посмотрел на ректора с точно такой же неприязнью, как и на Кристена.

— Границы не забывайте соблюдать, границы! — почти прошипел крылатый ящер.

— Хочу сказать вам тоже самое. Все студенты в Академии равны, поэтому ведите себя спокойнее, — мягко улыбнулся Аодар Справедливый, убирая конечность.

Мне кажется, или дракон как-то странно отреагировал на простое прикосновение? Или дело в том, что ректор сделал что-то, что я не заметила. Например, плетение какое-нибудь сверхмощное наложил на серебристого?!

— Ладно, пусть идёт! — раздраженно бросил дракон, и принц, не раздумывая, прыгнул в портал.

Ндааа…, это как нужно бояться женитьбы, чтобы перестать бояться недолюбливающих весь твой род драконов?!

— Быстрей, мы уже опаздываем, — напомнил серебристый, и студенты послушно продолжили перемещаться.

Совсем скоро дело дошло и до нас. Силар и Рилион напряглись, а мы с русалкой уставились на створки, пытаясь понять безопасно ли соваться в созданный драконом туман.

— Скрытых плетений нет или они настолько сильные, что я не могу из почувствовать, — тихо шепнула Сабрина.

— Я тоже ничего особенного не замечаю, — поделилась наблюдением.

Все это время я внимательно наблюдала за тем, как силы элементов взаимодействуют с порталом. И поняла одно. Нитям силы земли, огня, воды и воздуха на странную дверь параллельно. Она никак на неё не реагируют, словно её и вовсе нет.

— Будем надеяться, что все так как вы говорите, — хмыкнул оборотень и первым шагнул в портал.

Видимо, для того чтобы лично проверить не несет ли чудное плетение какую-либо опасность.

— Вы, следующие, — кивнул нам с русалкой эльф. — Я пойду последним, чтобы прикрыть, если что.

Звучит так, словно мы не на летнюю практику отправляется, а в логово врага! Хотя если вспомнить цели нашего визита…, наверное, осторожность никогда не будет лишней.

Сабрина кивнула, тряхнула волосами и быстро сделала шаг вперёд. Вспышка и вот уже моя очередь поторопится и не задерживать отбытие. Вдох, выдох и я тоже нырнула в туман. Вокруг все поплыло, и я покачнулась, пытаясь сфокусироваться.

Пространство стабилизировалось, и я поняла, что стою на огромной площадке, которая, судя по проплывающим мимо тучкам, находится ну оооочень высоко! Каменный круг был настолько большим, что на нем с легкостью могла бы поместиться главная площадь Элементиона.

Я оглянулась и обнаружила рядом русалку, оборотня, однокурсников и золотоволосого. Он как раз что-то вещал, усиленно махая руками.

— Все в порядке? — встревожено оглядел меня Силар.

Я уже хотела ответить, что лучше не бывает, но тут произошли два события, которые окончательно сбили меня с толку.

Сначала в меня врезался появившийся из неоткуда Рилион, Он оступился, и мы с ним полетели на землю. Вслед за ушастым появился Серебристый. Он зацепился за нашу кучу малу и тоже растянулся на земле. И под конец, видимо, чтобы меня добить, у меня над ухом раздался веселый писк.

— А вот и яяя! — сообщил фей, обнимая меня за шею. — Ты соскучилась?

— Ооочень, — выдохнула, судорожно пытаясь привести мысли в порядок.

Интересно, что мне может грозить за похищение принца? Подозреваю, что ничего хорошего. Может его можно отправить обратно к тете?! Я правда боюсь, что крылатик пострадает, пока мы будем реализовать свои планы по поиску и захвату элементального кристалла.

— Теперь ты можешь ни о чем не волноваться! Я тебя защищу! Драконы будут бояться даже просто посмотреть на тебя! — гордо заявил Мон и покровительственно похлопал меня по щеке.

Не волноваться?! Да я почти в панике! Появление фея напугало меня даже больше, чем распластавшийся на каменной плитке владыка драконов. Тот хотя бы просто потерял свой авторитет и теперь кипит от злости. А вот деятельный и непредсказуемый фей — это как бомба замедленного действия! Никак не предугадать, когда рванет!

— У нас еще один гость! — воскликнул золотоволосый и, подбежав поближе, уставился на меня и крылатика.

— Очередной сюрприз от Аодара, — процедил серебристый. — Все студенты обвешаны артефактами и не только ими.

Дракон хмуро посмотрел на высунувшего из одежды Сабрины нос хорька и скептически приподнял бровь. Кристальный голем фыркнул и, махнув хвостом, снова скрылся где-то у подруги за пазухой.

— О! Я тоже так могу! — обрадовался Мон и попытался нырнуть в мое декольте.

— Кудааа?! — я возмущенно сцапала фея и усадила обратно на плечо. — Сиди лучше тут!

Глава 32. Драконий клен

— Почему? Там мне будет мягко и удобно! — не согласился Мон, смотря на меня честными пречестными глазами.

— Можно я его придушу? — возвел глаза к небу оборотень.

— Нельзя, — покачал головой эльф, помогая мне подняться. — Будет дипломатический скандал.

— Пусть только попробуют, — хитро улыбнулся фей, словно нарочно обнимая меня за шею.

— Так, хватит! Прекращайте все разговоры и слушайте внимательно! Я и так был слишком терпелив! — громко объявил владыка драконов и все сразу замолчали.

Но не из вежливости или уважения, а потому, что на весь наш курс вдруг стала давить магическая сила серебристого. И была она настолько мощной, что некоторые студенты не смогли удержаться на ногах. Я сцепила зубы и, вопреки всему, выпрямила спину и посмотрела на дракона с вызовом. Пусть знает, что его трюки не на всех действуют.

— Вы переходите границы! — послышался возмущенный голос эльфа, который, похоже, начал действовать в соответствии с доверенной ему ролью куратора.

— Я на своей территории и вправе поступать так, как пожелаю, — серебристый посмотрел на Рилиона и улыбнулся.

Выглядело так, словно он насмехается. А если учитывать состояние некоторых студентов, его оскал был и вовсе неуместен. Быстро же владыка отбросил маски. Видимо, ему долго пришлось сдерживаться в Академии, а сейчас он даже не пытается делать вид, что между магами и драконами возможна дружба. Он явно демонстрирует свою мощь и призывает к повиновению. Вот только не на тех напал!

— Если не прекратите, мы немедленно вернемся назад в Академию Элементов! — голос эльфа стал спокойным и тягучим.

Словно он вел светскую беседу, а не спорил с самым могущественным драконом.

— Как наивно, действительно думаете, что сможете без моего разрешения покинуть горы? — дракон весело рассмеялся, а Рилион поморщился.

— Те, кто не может стоять на ногах, немедленно отправляются назад, это приказ! — громко объявил ушастый и посмотрел на студентов.

Те зашевелились, полезли в карманы и уже через пару секунд стали один за другим исчезать.

— Но как?! — не сдержавшись воскликнул серебристый, смотря на наш курс неверящим взглядом.

— А я говорил, что твой план, как всегда, имеет массу минусов, — подколол его золотоволосый, ложа руку на плечо собрату. — Пойми, маги уже далеко не такие простачки как считается, они весьма хитры и не идут в бой, не имея туз в рукаве.

— Мой план был идеальным! Это все стечение обстоятельств, — огрызнулся серебристый и недовольно осмотрел наши ряды.

Количество студентов заметно уменьшилось. Включая меня, русалку и оборотня осталось человек двадцать. Остальные, видимо, воспользовались пуговицами. Маловато…, но, наверное, так даже лучше. Меньше тех, кто подвергает себя риску.

— Если вы намерены и дальше вести разговор в такой манере, я буду вынужден вернуть в Академию всех, — предупредил эльф, и теперь уже на его лице появилась веселая улыбка.

Драконы переглянулись и, спустя пару мгновений, серебристый сделал шаг назад, словно отдавая своему коллеге право продолжить беседу.

— Успокойтесь и не горячитесь. В действительности владыка пытался вас подготовить к встрече с остальными. У нас не принято сдерживать силу. Поэтому придётся привыкнуть, — золотоволосый развел руками.

— Хотите сказать, что все остальные драконы настолько не умеют контролировать свою магию, что будут постоянно давить на студентов, — скептически приподнял бровь ушастый.

— Скорее у них нет необходимости это делать, — уклонился от ответа золотоволосый. — Думаю, нам стоит переместиться в более подходящее место и обсудить все за обедом в приятной компании.

Как старательно дракон пытается сменить тему. Нужно запомнить, что с контролем силы у крылатых ящериц, все не так гладко, как кажется. А еще лучше потом как-нибудь узнать, что именно с ними произошло!

— Мы примем ваше предложение, — кивнул Рилион, но по его внимательному взгляду я поняла, что мысли эльфа ненамного отличаются от моих собственных.

— Прекрасно! Тогда следуйте за мной и приготовьтесь к самому незабываемому приключению в вашей жизни! — хитро прищурился дракон и зашагал к краю камерной площадки.

Что-то его слова заставляют меня нервничать. Эти золотые глазенки просто пылают предвкушением! А это означает, что нам скорее всего предстоит что-то странное, шокирующее или даже опасное!

— Подходите, не бойтесь! Вы ведь помните, что обещал владыка. Все смогут вернуться в Академию целыми и невредимыми, если, конечно, захотят, — усмехнулся золотоволосый, замерев возле туч.

Он вытянул вперед руку и сделал какой-то знак, после которого пространство пронзил звук гонга, но стоило ему стихнуть, как стал слышен странный шелест. Словно где-то там под облаками двигает ветвями огромное дерево. Но откуда ему здесь взяться!?

— Приготовились! — дракон немного отошел от края и замер, выжидающе смотря вперёд.

Мы все тоже замерли, не решаясь подойти поближе. Любопытство, конечно, полезное качество, но не тогда, когда ты непонятно где и происходит непонятно что!

Шелест усилился, и вот я уже смогла разобрать как что-то шебуршит, скребется и приближается. Раздался звук, похожий на свист, и через край площадки перевалилось огромное зеленое нечто, напоминающее змею. Послышались крики, но через секунду я поняла, что ошиблась. Зелёный шланг выпустил пару ветвей и листочков, чем изрядно поразил весь наш курс.

— Этоо? — вопросительно протянул Силар.

— Не знаю, — призналась Сабрина.

— Это эльфийский клён, — Рилион посмотрел на растение и нахмурился.

— Не совсем, мы его значительно усилили и теперь это драконий клен, — совершенно не стесняясь, влез в наш разговор золотоволосый. — И он доставит вас прямиком в замок. Там вас уже ждут!

Это каким таким образом это странное дерево, больше напоминающее огромную лиану, сможет доставить двадцать человек в какой-то там замок?! У меня плохое предчувствие! А можно я сама долечу?! Магия при мне и силу элемента воздуха я ощущаю тут весьма ярко. Уверена, что справлюсь!

— Не стесняйтесь, идите сюда и становитесь возле НАШЕГО прекрасного растения, — проворковал дракон, и мне стало окончательно понятно, что он что-то задумал.

— Идём, — эльф отдал команду и первым подошел к драконьему клену.

Я выпучила глаза и уставилась на ушастого, как баран на новые ворота. Он вообще понимает, что сказал!? Куратор называется! С чего он, вообще, решил, что это дерево не разорвет нас на части?!

— Посмотрим, — задумчиво сказал Рилион, протягивая руку к торчащей недалеко ветви.

Клен дернулся, зашевелил листочками и словно кот потерся об руку эльфа. Ушастый аккуратно погладил растение и с вызовом посмотрел на драконов.

— Вы, наверное, не знали, но любое НАШЕ растение в первую очередь подчиняется нам! — с притворным сочувствием произнес ушастый.

Студенты радостно заулыбались и, обступив клен, тоже стали осторожно к нему прикоматся.

— Мы догадывались, — скрипнул зубами серебристый.

Смотрится владыка недовольно, но меня больше волнует внимательный взгляд золотоволосого. Он выглядит расслабленным, но в то же время пристально рассматривает Рилиона. Примерно так человек смотрит на надоедливого комара, который осмелел настолько, что пытается сесть ему на нос.

Эльф, конечно, не комар, но драконы ведь все другие расы ни во что не ставят. Начинаю волноваться за друга.

Глава 33. Замок владыки

Я решительно подошла к Рилиану и встала рядом. Оборотень и русалка последовали моему примеру, и взгляд золотоволосого переметнулся с эльфа на нас. Дракон хмыкнул и снова посмотрел на ушастого.

— Замечательно, что вы нашли общий язык с этим милым растением. В таком случае уверен, вы сможете самостоятельно уговорить его доставить вас к замку. А мы, пожалуй, подождем вас на месте.

Золотоволосый шагнул в пропасть, а вслед за ним туда же сиганул и серебристый. От неожиданности я замерла, но тут же опомнилась и бросилась к краю площадки. Они ведь в человеческой форме и летать не могут! Что если…

— Рррр!

— Рррр!

Два рыка пронзили пространство, и вверх взлетели два огромных дракона. Один серебряный, другой золотой. Их туши пронеслись так близко и так быстро, что меня чуть не сбил с ног порыв ветра. Два настоящих дракона, с когтями, крыльями и длинными изящными шеями сделали почетный круг и нырнули в облака, скрываясь из вида.

— Какие красивые! — вздохнула неподалёку Милания, продолжая смотреть на то место, где скрылись крылатые ящеры.

И я не смогла с ней не согласиться. Всё-таки есть в драконах что-то притягательное и невероятное. Даже для магической реальности. Не знаю как у других, но у меня при виде их чешуйчатых спин появляется ощущение, словно я в сказке.

Впрочем, какая разница как они выглядят, если ведут они себя как дети! Рушат весь свой чарующий облик. Вот и сейчас, просто взяли и улетели! А ничего, что мы гости!? Что впервые прибыли к ним и ничего не знаем! Могли хотя бы для вида притвориться радушными хозяевами. Так нет! Зачем себя утруждать и так хорошо. Похоже, просто обиделись…, хотя…, возможно, это очередная игра или проверка.

— Быстро все подобрали челюсти и приготовились. Сейчас будет весёлая поездка, — то ли сообщил, то ли пригрозил эльф.

— К чему пррииииии! — начала спрашивать Сабрина, но перешла на ультразвук, поскольку одна из ветвей клена вдруг обвилась вокруг неё.

Со всех сторон стали слышаться вопли однокурсников, и тут дерево решило, что нужно сцапать и меня. Оно вырастило новую ветку и целенаправленно потянулась к мой ноге. Отпрыгнуть я не успела, зато успела вцепиться в Силара и завизжать.

Бедный оборотень скривился от звукового удара по ушам, но незамедлительно обнял меня в ответ.

— Ты уверен в том, что делаешь?! — крикнул он Рилиону, но ушастый лишь улыбнулся в ответ.

Его глаза горели исследовательским интересом и стало понятно, что эльф не пожалеет никого. Он усердно гладил клен и даже что-то ему нашептывал, полностью игнорируя поднявшуюся панику. Единственной, кто воспринял все случившееся спокойно была русалка. После первого испуга она, видимо, пришла в себя и теперь спокойно висела в воздухе, удерживаемая ветками. А судя по тому, как внимательно она следила за Рилионом, ей и вовсе было очень интересно.

— Хух, — у меня над ухом раздался странный звук.

— Не дыши на меня! — возмущенно воскликнул фей, и я задрала голову, чтобы понять, что происходит. Взгляд уперся в Силара. Он так близко. Но почему? Я, конечно, сама за него ухватилась, но… подождите, что это?! За те пару секунд, пока я смотрела на других, ветка дерева обвилась вокруг нас с оборотнем и теперь постепенно прижимала друг к другу. Не самое удобное положение, учитывая, что я по-прежнему цепляюсь за руку друга, а он, по всей видимости, пытается что-то пропыхтеть у меня над головой. Подозреваю, что это что-то нецензурное по отношению к эльфу.

— Приготовились! — раздался весёлый голос ушастого, и в следующее мгновение клен взмахнул удерживающими студентов ветками и стремительно пополз к краю платформы.

Заорали все, включая меня. Мон и вовсе запищал так, что я чуть не оглохла. Дерево вместе со всеми нами стало опускаться куда-то вниз к тучам, и я заголосила так, что даже Рилион обернулся посмотреть, кто издает подобные звуки.

— Спокойно! Вы в безопасности! — как ни в чем не бывало сообщил эльф, и я заподозрила, что он просто в сговоре с драконами.

Ему легко говорить! Сам ушастый каким-то неведомым способом стоял на стволе извивающегося словно змея дерева и, похоже, чувствовал себя великолепно. А вот мы студенты болтались, удерживаемые от падения лишь ветками.

Захотелось высказаться. Но мы так стремительно приближались к тучам, что пришлось промолчать. Говорить, когда вокруг свистит ветер, вообще, крайне сложно.

Наш импровизированный аттракцион нырнул в тучи, и на какое-то время я перестала видеть кого бы то ни было. Вокруг был лишь белый туман, фей и примотанный ко мне Силар. Даже крики стихли, и мне начало казаться, что я могу услышать, как быстро бьется сердце у оборотня. На мгновение захотелось положить голову ему на грудь, но тучи закончились, и, от открывшегося передо мной вида, я позабыла обо всем.

Прямо под нами простирались горы. Вернее, горная цепь. Они были не настолько высокие как та, с которой мы спустились, но все равно впечатляли и приковывали взгляд. Почти каждая вершина заканчивалась плоской поверхностью, на которой находились разные строения. А на самых больших виднелись небольшие города. Но даже не это было самым удивительным. То тут, то там в горах летали драконы. Десятки, сотни драконов! Отсюда они выглядели как птицы, а города, вокруг которых они кружили казались игрушечными. Я словно смотрела на искусно нарисованную картину, которая ожила. И от увиденного перехватывало дыхание.

Клен двигался быстро и, по всей видимости, прямо к ближайшей горе, на которой расположился самый большой город. Со стороны, наверное, это смотрелось смешно, а наш транспорт напоминал деревянную сороконожку, но ни один из пролетающих мимо драконов не обратил на нашу компанию ни малейшего внимания. А становилось их все больше. По мере приближения к городу, крылатые ящерицы стали попадаться все чаще и чаще. Однокурсники восторженно реагировали на каждого крылатого, а вот я, наоборот, сконцентрировала все свое внимание на уже отчетливо виднеющихся строениях.

За все то время, что я провела в Тионе, я видела лишь один город Элеменьтион. И он, конечно, был выше всяких похвал, но всё-таки именно архитектура драконов сумела покорить моё сердце. Здания смотрелись настолько хрупко и изящно, что было непонятно, как они не рассыпаются от легчайшего дуновения ветра. Высокие шпили, разноцветные стекла, башенки и разнообразные фигуры на фасаде домов. Глаз не отвести! Мне кажется, я бы могла долго рассматривать каждую улицу, но взгляд, словно намагниченный, все время пытался перепрыгнуть на самую главную достопримечательность города.

— Какой странный замок, — словно прочитав мои мысли, произнес Мон.

— Сразу видно, что его строили недавно, — согласился оборотень.

Я улыбнулась и кивнула. Парни были правы. Замок, действительно, кардинально отличался от всех других строений. Он был массивным и каким-то чужим для всей этой сказочной атмосферы. Его словно откуда-то притащили и воткнули по середине города, просто чтобы он был. Больше всего бросалось в глаза то, что на нем не было ни одного декоративного элемента. Просто стены, просто большие башни, просто квадратные окна. Даже дворцовый сад отсутствовал. Ограда прижималась практически вплотную к зданию и выглядела внушительно. Интересно, она должна защищать владыку от драконов или драконов от владыки?

Глава 34. Город

— Не нравится мне эта громадина, — настороженно произнёс фей.

— Мне тоже, но, похоже, именно туда мы направляемся, — Силар положил свой подбородок мне на голову.

— Она тебе не подставка! — возмутился Мон, и послышалась возня.

Я попыталась посмотреть, но лишь чуть не заработала косоглазие. Понять, что происходит так и не удалось. Ветви клена по-прежнему держали крепко.

— Хватит! — не вытерпела я, почувствовав, как фей начинает карабкаться мне на голову.

Видимо для того, чтобы подобраться ближе к лицу оборотня. Учитывая то, что руки Силара прижаты к моей спине, защититься он вряд ли сможет.

— Я забочусь о твоём целомудрии! — возразил Мон, но все же отпустил мои волосы.

Над головой совсем не тактично заржал оборотень, и я сразу же пожалела, что остановила фея. Вот кто бы смеялся?! Сам постоянно скалится на любого парня, который осмеливается ко мне приблизиться! Я по его милости так ни с кем и не встречалась за все время учёбы в Академии. Разве что была на мини свидании с Виланом, но это не считается!

— Я понимаю, что он твой друг, но можно я его за нос дерну?! Он так противно смеётся над важными вещами! — Мон вопросительно посмотрел на меня.

— Можно! — я согласно кивнула, и смех Силара прекратился.

— Ты что удумал, мелкий?!

— То, что слышал!

— Не лезь!

— А то что?

— А то узнаешь, почему маги опасны даже с завязанными руками!

— Я любознательный! Пожалуй, рискну!

— Стой! У нас одна цель!

— Какая? — удивился фей и уселся у меня на макушке.

— Как друзья этой прекрасной леди, мы должны объединить силы и отвадить от неё всех не подходящих кавалеров! — пафосно изрёк оборотень.

— Эй! — я возмутились, чувствуя, что беседа парней свернула куда-то не туда.

— То есть ты тоже готов защищать её честь?! — задумчиво уточнил Мон.

— Конечно! Я, между просим, уже три года её охраняю от аристократов, которые за ней охотятся!

— Эййй! — попыталась я прервать их диалог, но парни, похоже, совершенно перестали обращать на меня внимание.

— Тогда у нас, действительно, одна цель. К тому же раз ты её друг, то будешь и моим другом, — важным тоном заявил фей.

— Договорились, — в голосе Силара мне послышалась ухмылка. — Теперь ни один прохвост мимо нас не проскочит!

— Дааа! — радостно пискнул Мон, и я поняла, что шансы устроить личную жизнь стремительно приближаются к нулю.

Спелись братцы…, теперь эти двое, вообще, ко мне никого не подпустят! С одной стороны, это, конечно, может быть плюсом — отвадят неподходящих, да и на учёбу больше времени останется. А с другой как-то грустно. Где моя романтика спрашивается?! Одни приключения и разочарования. Хочется уже найти того, кто будет понимать меня как никто другой!

— Не грусти, смотри мы уже почти у города, — послышался голос оборотня.

Я легонько тряхнула волосами, отгоняя ненужные мысли и посмотрела вперед. Наша деревянная сороконожка уже почти добралась до вершины горы, на которой располагался город с замком. Клен весело полз, перебирая ветками, Рилион радостно улыбался, а остальные студенты, похоже, тоже смирились с неизбежным и перестали орать.

— Приготовиться, сейчас сможете сесть, — громко сказал эльф.

Дерево перевалилось через край площадки, и мы все оказались в городе. Ветки зашуршали, задвигались, и все наши однокурсники оказались сидячими в импровизированных креслах. Мы с Силаром тоже наконец-то отлипли друг от друга, и я с облегчением потянулась.

— А драконы всегда так пялятся на магов? — спросил фей, оглядываясь по сторонам.

— Наверное, мы первые маги, которых они видят за несколько тысяч лет, — ответила тоже осматриваясь.

Драконы, действительно, смотрели на нас с плохо скрываемым удивлением. На их лицах было написано, что они в полном недоумении. А особенно много вопросов у них, похоже, вызывал наш транспорт. Клен же чувствовал себя превосходно. Ему больше не было необходимости ползти, цепляясь ветками за скалы. И теперь он использовал нижние ветви как коги, становясь еще больше похожим на сороконожку.

— Все равно не культурно так себя вести, — Мон заерзал у меня на голове.

Ума не приложу как он там держится, учитывая, что у меня завязан хвост, ну да мне все равно. Главное, держится и не дерет мне волосы.

— Просто наш способ передвижения весьма специфический, — хмыкнул оборотень. — Могу поспорить, что они впервые видят что-то подобное.

— Я тоже впервые вижу настолько подвижный клен, но не тычу в него пальцем, — не согласился фей.

— Просто ты более привык к нестандартным ситуациям, — я улыбнулась, наблюдая как при виде нас у очередного дракона отпала челюсть.

Если судить объективно, они неплохо держатся. Появись такая деревянная сороконожка в Элеменьтионе, и мигом началась бы паника. Хотя, наверное, долго хаос не продлился бы. Маги быстро бы сцапали чудное растение и стали бы изучать его.

— Конечно, привык! Я такое в лесах видел! — гордо задрал нос Мон и спрыгнув мне на плечо, заговорчески зашептал. — Я тебе потом покажу много интересного!

— Спасибо, — я поблагодарила фея.

Нужно запомнить и постараться ни в какие леса с ним не ходить! Иначе чувствую, моя психика будет под угрозой.

— Мы на месте, — сообщил Рилион.

Клен резко затормозил, и мы все оказались прямо перед замком. Вернее, перед оградой и воротами. Которые были наглухо закрыты. Похоже, тут нас не ждут. Я взволнованно посмотрела на эльфа, но, заметив на его лице предвкушение, успокоилась. Когда у ушастого такое лицо, стоит лишь посочувствовать тому, кто встанет у него на пути.

— Думаю, нам следует постучать, — Рилион громко оповестил всех о своих намерениях.

Студенты закивали, а собравшаяся позади небольшая толпа драконов как-то напряженно загудела. Но разобрать, о чем они переговариваются я не успела. Клен встал на дыбы и всем своим весом ударился о ворота. Створки скрипнули и с грохотом рухнули на каменную плитку. Звук получился настолько громким, что в нем потонули вопли моих однокурсников. Я крикнуть просто не успела. Все произошло так быстро, что единственное на что у меня хватило реакции, это покрепче вцепиться в импровизированное кресло из веток.

— Кажется, нас приглашают зайти, — также громко объявил эльф, как только стало тише.

Я незамедлительно повернулась к драконам и успела заметить, как их перекосило. Понимаю, понимаю. Шок от наглости гостей и удивление. Плохо, что они настолько абстрагировались от всех других рас. Теперь они не знают очевидных фактов. За время проведённое в Тионе, я поняла одну важную вещь. Маги в большинстве своём непредсказуемые существа. И злить их крайне не рекомендуется. Даже самый слабый имеет гордость и буйную фантазию. А этого достаточно, чтобы знатно усложнить оппоненту жизнь. Можно сказать, что наш ушастый куратор в данное время как раз и усложняет жизнь драконам.

Но они сами виноваты, вели бы себя повежливее и ничего из всего этого не произошло бы.

— Пойдём постучим в дверь замка, — расплылся в хищной улыбке Рилион, и клен, повинуясь его приказу, быстро засеменил вперёд.

— Рррр!

— Рррр!

Раздались два рынка, и прямо перед нашей деревянной сороконожкой приземлились два чёрных дракона.

— Значит, хоть какая-то охрана тут имеется, — сделал вывод фей.

— Как бы не пришлось проверять на что эти двое способны, — ухмыльнулся Силар.

— Звучит так, словно ты не прочь проверить их на прочность, — захихикал Мон, подпрыгивая у меня на плече.

— Не против, но кто же мне даст такую возможность, — вздохнул оборотень и глазами указал на Рилиона.

Гдава 35. Драконица

Эльф стоял, гордо выпрямившись и смотрел на драконов с вызовом. Казалось, что эти две огромные чёрные туши его совсем не беспокоят.

— Неужели нас все же решили встретить, — ушастый прищурился и стал рассматривать драконов.

Те в ответ разинули пасти и угрожающе показали зубы. Все понятно, это намёк, что не стоит двигаться дальше. Вот только сомневаюсь, что нашего куратора так легко испугать.

Рилион ухмыльнулся и взмахом руки отдал приказ клену топать дальше. Дерево встрепенулось и зашагало к двери замка, полностью игнорируя двух огромных охранников. Одному наш транспорт даже отдавил хвост. Случайно, конечно! Я прикрыла рот рукой, чтобы не рассмеяться. Поскольку бедняга прижал к себе конечность, и его морда стала выглядеть обиженно.

Пока я боролась с собой, клен благополучно добрался до пункта назначения и теперь ждал очередной команды от эльфа.

Ошалевшие драконы тоже ждали. Видимо, по их мнению, мы все должны были испугаться и убежать. Но, если честно за то время, что наш курс находится в горах, мы пережили столько, что просто так нас уже не возмешь. Тем более мы все помним, что драконий владыка обещал, что все студенты вернутся в целости и сохранности. А это значит, что охрана просто пыталась нас запугать. Она ни за что не пошла бы против самого главного дракона. Это не короли с их подданными, тут все серьёзно.

Я улыбнулась и перевела взгляд на специально тянущего время Рилиона. Видимо, наслаждается моментом. Но надеюсь, ожидание не затянется, а то мне уже скучно, да и отсидела я кое-что на ветках! Хочу уже спуститься вниз, а не болтаться как придаток в воздухе!

— Нужно постучать, — наконец изрёк ушастый, и все замерли.

Я вцепилась в ветки, Мон вцепился в меня, все приготовились, и… и тут клен просто поднял одну веточку и осторожно побарабанил по двери.

Примерно пару секунд я думала, что это просто начало, и вот сейчас дерево снова встанет на дыбы и разнесет препятствие в щепки. Но время шло, и ничего не происходило.

— Наверное, никого нет дома, — в полной тишине объявил эльф, и я поняла, что он снова всех переиграл.

Не зря ректор именно ему поручил присматривать за нашим курсом в столь опасной ситуации. Видимо, знал, что Рилион не просто умный и сильный, но еще и хитрый! А это качество в драконьих горах нам, похоже, очень пригодится.

— Тогда давайте вернёмся, — раздался голос Сабрины. — Нас пригласили, но не соблаговолили ни проводить, ни встретить. Похоже, о приличии тут никто даже не слышал.

Русалка, похоже, решила помочь эльфу. Очень вовремя! Она сказала то, что вертится на языке у каждого. Зачем мы вообще тут пытаемся выстроить нормальные отношения с драконами, если эти крылатые ящерицы ведут себя просто отвратительно?!

Студенты загудели, поддерживая Сабрину. Некоторые даже выкрикнули пару завуалированных оскорблений в сторону негостеприимных хозяев. Рилион понимающие кивнул и уже хотел что-то сказать, но тут дверь в замок скрипнула, и на пороге появилась дама в пышном платье. Она окинула всех собравшихся надменным взглядом и остановила свой взор на эльфе.

— Владыка приглашает вас в замок и надеется, что вам понравятся подготовленные покои, — её голос прозвучала так мерзко, словно одним своим присутствием она делает нам большое одолжение.

Мне очень захотелось кинуть в неё какое-нибудь замысловатое плетение, но я сдержалась, предоставив право вести разговор Рилиону. Нечего влезать, уверена, ушастый так просто не спустит столь пренебрежительное отношение.

— И где же сам владыка? — ледяным тоном поинтересовался эльф, смотря на даму.

Его взгляд прошелся по ней с головы до ног, после чего Рилион скривился. Не очень культурно, зато действенно. У женщины яростно сверкнули глаза и, сложив на груди руки, она начала грубить.

— Великий владыка занят срочными делами. Некогда ему возиться со всякими невежественными чужестранцами!

Надо же, как быстро она потеряла контроль над собой. Похоже, ушастый смог быстро найти слабость драконицы и надавить на неё.

— Раз так, то мы не будем мешать, — хмыкнул эльф и, развернувшись к студентам, громко объявил. — Похоже, придётся возвращаться в Академию. Выстроить конструктивный диалог с драконами невозможно.

— Это с нами то невозможно?! — возмутилась дама, но её голос потонул в ликовании студентов.

Всем порядком надоел творящийся абсурд. Мы словно находились на каком-то глупом спектакле и не имели возможность покинуть театр. А теперь наконец-то появилась возможность убраться восвояси с гордо поднятой головой.

— Вы знаете, что делать, — улыбнулся всему нашему курсу ушастый куратор.

Дважды повторять не пришлось, студенты полезли в карманы и вскоре послышались хлопки. Наши ряды стали стремительно пустеть. А я уже в который раз сделала себе в голове пометку, отблагодарить бога очага. Его пуговицы оказались как нельзя кстати!

— ОСТАНОВИТЕСЬ! — грянул то ли рык, то ли крик, и прямо возле дамы появился серебристый.

Выглядел он настолько злым, что на мгновение мне очень захотелось тоже телепортироваться в Академию. Но я осталась. Все мои друзья еще здесь, да и несколько однокурсников испуганно замерли. Подожду, когда они все будут в безопасности, и тогда перемещусь уже сама.

Стало очень тихо, а потом резко исчезли все остававшиеся студенты. Похоже, приняли решение не рисковать. Оглядевшись, я поняла, что в ветках клена остались сидеть я, оборотень, русалка и почему-то принц пробка. Он вцепился в сиденье так сильно, что побелели костяшки пальцев, а на лице можно было невооруженным взглядом заметить панику.

— Что происходит?! Почему вас осталось пятеро?! — владыка немного тише спросил Рилиона.

— Спросите свою…, — эльф наклонил голову на бок и посмотрел на драконицу. — … служанку или, быть может, любовницу. А нам пора. Было крайне неприятно побывать у вас в гостях.

Закончив тираду, ушастый взмахнул рукой, и в тот же момент клен уменьшился до размеров кота и скользнул к Рилиону. Силар успел меня подстраховать. Сабрина сама сгруппировалась и спокойно приземлилась. И лишь принц пробка не совсем удачно шлепнулся на землю. Судя по воплю, знатно ударился, как бы чего не сломал. Я пригляделась к однокурснику и поняла, что его рука выглядит странно. Только этого нам еще не хватало! Хотя я, наверное, преувеличиваю, сейчас он вернётся в Академию и там его быстро вылечат.

— Она не моя любовница! — рычащий голос серебристого заставил меня отвлечься от Кристена. — Прочь! Позже решу, что с тобой делать.

Владыка махнул рукой, и дама исчезла, испуганно что-то лепеча. Я снова повернулась к принцу пробке, ожидая, что его уже и след простыл. Но Кристен по-прежнему сидел на земле и сжав зубы, пытался подняться на ноги. Раненая рука висело плетью, и моя совесть незамедлительно отвесила мне подзатыльник.

Я молча посмотрела на оборотня, и тот, поняв меня без слов, подошел к принцу и одним рывком поднял его в воздух. Многострадальная конечность Кристена повернулась, и всю площадку перед замком накрыла звуковая волна.

— Аааа! — взвыл принц не своим голосом, и из его глаз брызнули слёзы.

— Извини, — Силар опомнился и осторожно поставил принца на ноги.

— В, в, в се в, в порядке, — заикаясь и шмыгая носом, ответил пострадавший и поковылял к эльфу.

Мы с оборотнем переглянулись и последовали за ним.

— М, м, мне нужно остаться! — выпалил Кристен и серьёзно посмотрел в глаза Рилиону.

Глава 36. Кор и Кирин

Вот так новость! Это что получается, нам все же придётся остаться?! Видимо, да… не можем ведь мы бросить однокурсника одного в драконьих горах. Даже если этот однокурсник принц пробка.

— Ты уверен? — уточнил эльф, косясь на Кристена.

По раздраженному взгляду ушастого можно было понять, что он недоволен и очень удивлён. Его можно понять, я сама в шоке.

— Да! Для меня это важно! Пожалуйста, давайте останемся хотя бы на пару дней! — принц кивнул и посмотрел на Рилиона с надеждой.

Ущипните меня кто-нибудь! Я впервые сейчас три года слышу, как пробка произносит слово — пожалуйста. Видимо, ситуация очень серьёзная, раз он решился на такой крайний шаг.

— Конечно же, вы можете остаться! И не на пару дней, а на пару недель! Мы позаботимся о травме и к тому же обеспечим вам приятную летнюю практику, — влез в разговор серебристый.

Его голос неожиданно стал спокойным и даже вежливым. Я удивлённо округлила глаза. А его то какая муха укусила?! Сам ведь бросил нас на первой горе, а теперь делает вид, что все нормально и обещает, что все будет хорошо. Не верю! Ни капельки не верю!

Видимо, эльф думал также, поскольку на его лице отразилось сомнение, он повернулся к Сабрине, и лишь когда та слегка кивнула, посмотрел уже на меня и Силара. Мы тоже кивнули, делать все равно нечего. Придётся присматривать за Кристеном. Наверняка что-то задумал! Ну ничего, сейчас закончим с реверансами и утащим этого проблемного молодого человека куда-нибудь подальше от драконов. А там уже можно будет вытащить из него все причины столь глупого поведения.

— Мы останемся на…, — Рилион немного подумал. — Три дня. Но не сомневайтесь, обо всем, что случилось Аодар Справедливый уже знает.

Серебристый яростно сверкнул глазами, но все же сумел выдавить из себя улыбку.

— Очень рад, а теперь позвольте вам покажут гостевое крыло и покои, — владыка взмахом руки подозвал к себе все еще мнущихся неподалёку чёрных драконов.

— Покажите им путь, помогите расселиться и, если что-то понадобится обязательно организуйте доставку!

Вокруг огромных крылатых ящериц заклубился дым, и через мгновение перед нами стояли уже два очень похожих черноволосых парня. Один был явно постарше, а другой помладше. Выглядели они растерянно и даже немного обиженно.

— Но мы ведь охранники, а не слуги! Как мы будем им помогать? — неуверенно возразил тот, что постарше.

— Это приказ! — сузил глаза серебристый, и пространство вокруг снова наполнилось его силой.

Давление было не настолько сильным как на площадке, но все равно стало не комфортно.

— Слушаемся! — вмиг вытянулись по струнке драконы, со страхом глядя на своего владыку.

— Хорошо, тогда выполняйте, — серебристый кивнул и, даже не попрощавшись, исчез.

Давление его магии тоже пропало, и все невольно выдохнули. Черноволосые парни переглянулись и, подойдя поближе, остановились напротив нашего ушастого куратора.

— Добро пожаловать в драконьи горы. Мы рады вас приветствовать, — начал старший.

— У нас так давно не было гостей! Все очень вами заинтересованы, — добавил младший и немного улыбнулся.

Надо же, вежливые драконы! Возможно, еще не все потеряно. Ведут себя совсем не так как их владыка, золотоволосый или та надменная драконица.

— Мы тоже рады, — спокойно кивнул Рилион. — Хотелось бы наладить контакт. Раньше у магов с драконами были нормальные отношения.

— Я не в праве решать такие вопросы, — старший из крылатых ящеров почесал затылок. — Но, думаю, было бы неплохо восстановить утерянные связи.

— Давайте подружимся, — с энтузиазмом выпалил младший и посмотрел на Сабрину.

— Держи себя в руках! Сколько раз напоминать, чтобы ты думал прежде, чем говорить, — похлопал его по плечу старший коллега и повернулся к эльфу. — Извините, мой сын слишком эмоционален, но он, правда, не думал ничего плохого.

— Все в порядке, — быстро ответил Рилион.

Вот только по тому, как дернулись его уши, я сделала вывод, что эльф насторожился. Неужели ему не понравилось то, как восторженно молодой дракон посмотрел на русалку?!

— Спасибо за понимание. Тогда позвольте мне показать вам гостевое крыло замка. Вы сами сможете выбрать себе покои. Все они хорошо обставлены и подготовлены к вашему прибытию.

— Рад слышать…, — начал Рилион, но я выступила вперед и перебила его.

— А как вас зовут?! — я посмотрела на драконов выжидающе.

— Простите мне мою грубость! Я Кор. Глава охраны замка. А этот неугомонный Кирин, мой сын и младший охранник, — моментально ответил старший, неловко улыбаясь.

— Я скоро буду сдавать тест на старшего охранника! Я очень сильный и вскоре смогу служить самому владыке! — хвастливо дополнил своё описание молодой дракон.

— До этого тебе еще далеко. Тренироваться нужно упорнее, — Кор снова похлопал по спине сына, после чего сделал пару шага к двери и полностью распахнул перед нами створки. — Прошу, следуйте за мной. Я покажу путь и постараюсь рассказать вам то, что мне известно о замке.

Глава охраны двинулся вперед, и за ним последовала наша разношерстная компания, а заключающим шел Кирин. Его взгляд то и дело цеплялся за Сабрину, и на лице молодого дракона появлялась мечтательная улыбка. Я чуть косоглазие не заработала, пытаясь за ним присматривать. Похоже, что в полку поклонников русалки намечается пополнение. Вон с каким восхищением Кирин на неё смотрит, того и гляди начнет в любви признаваться.

— Он тебе не подходит! — послышался уверенный шепот и меня дернули за ухо.

— Ай, — я скосила глаза на фея.

Вот что он там снова надумал?! Ведь сидел тихо и спокойно, я даже успела позабыть, что за ним нужно присматривать.

— Мне он и не нужен, я смотрела, потому что волновалась за Сабрину! — прошептала в ответ.

Шагающий рядом оборотень подозрительно разулыбался, но спорить еще и с ним я не собиралась. Пусть они думают, что хотят! Я лучше буду замок рассматривать! Или не буду…

Оглядевшись по сторонам, я поняла, что смотреть особо не на что. Коридоры были пустыми. Иногда, конечно, встречалась какая-нибудь запихнутая в угол статуя или криво висящая картина. Но в основном в глаза бросалась лишь каменная кладка. Страаано! Тут что вообще никто кроме владыки не живёт. А где прислуга, помощники там всякие?! Я нахмурилась и уже внимательнее стала смотреть по сторонам.

— Если спуститесь по этой лестнице, увидите бальный зал, — тоном опытного экскурсовода вещал Кор.

— А где вся прислуга? — спросил эльф, видимо, тоже почуяв неладное.

— Её тут нет, — пожал плечами дракон. — Была Грынания, но теперь ее вряд ли подпустят к замку.

— Это та грубиянка? — уточнил Мон прежде, чем я успела его остановить.

— Эээ, да, она, — Кор оглянулся и посмотрел на фея. — А вы…?!

— Моё имя не имеет значения, я тут как сопровождающий этой милой леди, — Мон похлопал меня по щеке, и я почувствовала себя не в своей тарелке.

— Понятно, — кивнул дракон и продолжил двигаться вперёд.

— Но кто тогда занимается уборкой замка и другими повседневными хлопотами? Неужели сам владыка?! — притворно ахнула русалка.

Кор споткнулся и, чуть не распластался на полу, буркнул что-то непонятное и, скорее всего, нецензурное.

— Нет конечно! Владыка, вообще, редко тут бывает! Это место для…, — возмущенно затараторил Кирин, но его отец резко его оборвал.

— Все не совсем так. Просто в последнее время наш владыка занят. А уборка и другие бытовые дела проводятся с помощью магии. У нас так принято! — быстро пояснил Кор, словно повторяя заученный текст.

Глава 37. Расселение

— Да, я неправильно сказал, — опомнился младший дракон и виновато посмотрел на отца.

— Нестрашно, но в другой раз постарайся обо всем помнить, — Кор кивнул и улыбнулся, демонстрируя, что совершенно не сердится на своего оболтуса.

Со стороны прям идиллия, вот только моя интуиция вопит, что нас только что обманули. Вернее, ввели в заблуждение, недоговорив некоторые важные вещи. Я посмотрела на старшего дракона, который уже продолжил спокойно беседовать с Рилионом. Получается, владыка драконов бывает в замке крайне редко, если вообще бывает. А еще нам почему-то об этом знать не положено. Практически физически ощущаю седалищным нервом надвигающуюся опасность. Вот зачем пробке вообще понадобилось остаться у драконов, если весь его род давно рассорился с крылатыми ящерицами?! Нужно повесить на него следящее плетение, так мы его о хотя бы сможем отыскать, если он где-то что-то натворит. А он обязательно натворит! Я на сто процентов уверена, что еще не раз пожалею о том, что мы вовремя не убрались обратно в Академию, слишком тут все странно, непонятно и, вообще, нам тут, похоже, совсем не рады!

— Успокойся. Твоё лицо выглядит так, словно ты вот-вот взорвешься, — прошептал мне на ухо Мон, и я тут же услышала, как прыснул Силар.

— Нормальное у меня лицо! Я, вообще, о другом думала, — ответила я тихо, но оборотень снова все услышал и заулыбался так, словно услышал хорошую шутку.

— Потом подумаем вместе, — он подмигнул мне и снова зашагал вперёд как ни в чем не бывало.

Ума не приложу как Силар все время догадывается, что творится у меня в голове, но, видимо, это потому, что мы друзья.

— Мы на месте! Это гостевое крыло. Для вас был приготовлен весь второй и третий этаж. Вы можете выбрать любые понравившиеся вам покои, — сообщил Кор, останавливаясь перед длинным коридором. В отличие от всего остального замка, тут присутствовал хоть какой-то уют. Пол был застелен ковром, а на стенах висели картины. Даже двери были украшены несложной резьбой и смотрелись приятно.

— Сейчас мы на втором этаже, желающие поселиться на третьем, могут не стесняться и подняться по лестнице, — озвучил очевидное старший дракон.

— Нет необходимости. Мы будем жить все рядом, — уверенно сказал эльф и шагнул к ближайшей двери.

Он взялся за ручки и потянул их на себя. Створки открылись, и нашему взору предстала весьма уютная гостиная в бежевых тонах.

— Мило, я, пожалуй, останусь тут, — улыбнулась Сабрина, оглядывая комнату.

— Хорошо, тогда я поселюсь напротив, — кивнул Рилион. — Идём дальше, поищем покои, которые понравятся Ари.

— Могу взять те комнаты, что находятся сбоку. Мне все равно какая там обстановка, мы тут всего на пару дней, — я вышла в коридор и открыла дверь в соседние покои.

Там оказалось все то же самое, что и у русалки, только преобладали разнообразные оттенки желтого.

— Слишком ярко! — высказал свое мнение Кристен, заглядывая вовнутрь.

— Какая тебе разница, ты тут жить не будешь, — парировал фей с моего плеча.

— Да мне все равно! — огрызнулся принц, но потом посмотрел на свою поврежденную руку и грустным голосом добавил. — Пока вы тут веселитесь, я страдаю.

— Если бы, действительно, страдал, то орал бы, а не подписал дверь, — Мон внимательно осмотрел конечность Кристена.

— Я просто терплю! — уверенно возразил пробка.

— Тогда не терпи больше, твои покои следующие, иди осмотрись там, — в дверном проеме показалось лицо Силара.

— Я могу и напротив Арианы жить, — принц нахмурился, стараясь понять, чего от него хотят.

— Там занято, — хмыкнул оборотень.

— Кем? — я спросила, хотя и так уже знала ответ.

— Мною, — друг широко улыбнулся и, сцапав Кристена за шиворот, потащил его прочь.

— Двери за собой закройте! — крикнул им вслед фей, но парни то ли не услышали, то ли не захотели услышать и исчезли из виду.

Мон недовольно поморщился, но взмахнул рукой, и створки закрылись, а еще их со всех сторон обвило какое-то колючее растение.

— А как я наружу буду выходить? — спросила, рассматривая изменения в интерьере.

Тебе оно не навредит. Попробуй его погладить и убедись, что для тебя даже колючки будут мягкими, — Мон гордо задрал нос вверх.

— Верю, — я аккуратно дотронулась до волос крылатика пальцем и легонько их взъерошила

— Мииирррр! — раздалось то ли мурчание, то ли перезвон колокольчиков, и я с удивлением поняла, что звук исходит от фея.

— Ой, — опомнился Мон и вмиг надулся, став похожим на хомячка.

— Я не специально! Я не знала, что ты так отреагируешь! — попыталась оправдаться, но вышло не очень.

— Не надо трогать мои волосы без разрешения, — пропищал фей, все еще смотря на меня исподлобья.

— Не буду, — я покорно кивнула.

— Ты почему так быстро согласилась?! — обиженно посмотрел на меня крылатый паренек, и я окончательно растерялась.

— Так ведь тебе неприятно…

— Я бы не издавал такие звуки, если бы мне не нравилось! — перебил меня Мон и покраснел, став похожим на помидор

— Тогда, что мне делать?

— Можешь иногда меня гладить, но всегда сначала спрашивай разрешение, — сообщил фей и, расправив крылья, полетел осматривать наше временное место жительства.

Я проводила его взглядом и улыбнулась. Чем-то Мон напоминает мне котёнка. Такой же игривый и такой же гордый. Похоже, я сама не заметила, как к нему привязалась. А еще, думаю, он хороший и надёжный друг. Я, конечно, могу ошибаться, и время покажет, как дела обстоят на самом деле, но думаю я не ошиблась. Просто чувствую, что могу ему доверять.

— Тук, тук, тук.

Раздавшийся в дверь стук оказался настолько неожиданным, что я подпрыгнула на месте, а фей что-то пискнул, после чего торопливо прикрыл рот рукой. По-видимому, я только что услышала что-то из нецензурной лексики крылатых созданий?! Жаль, рядом нет Оборотня. Он-то все услышал бы, а также смог и оценить по достоинству.

— Войдите, — произнесла я громко.

— Я бы с радостью, леди Высь, но, к сожалению, это колючее растение не дает мне даже притронуться к ручке, — донесся из-за двери голос Кора.

— И правильно делает, моё творение очень умное, — выкрикнул Мон и, сделав крутой вираж, плюхнулся мне на плечо.

Устроившись там поудобнее, он прижался к моей шее и заговорщически зашептал.

— Заметила, что он назвал тебя не просто леди, но и упоминал твою магическую фамилию!? К вашему прибытию готовились. И то, что даже охрана знает твое имя говорит о многом!

— Заметила, — я тихо вздохнула и, подойдя к двери, потянулась к обвитой колючками ручке.

Стоило моей руке соприкоснуться с растением, как оно тут же втянуло шипы и отодвинулось, давая мне возможность открыть створки.

— Премного благодарен! — поклонился дракон, как только смог войти.

Он расправил плечи, вытянулся по струнке и звучным голосом стал вещать.

— Извините за беспокойство, но владыка приглашает вас всех на ужин! Прошу подготовиться и быть готов…

— Какой ужин? Солнце еще высоко, — я удивленно перебила Кора.

Наверное, получилось невежливо. Но еще даже не завтракала! О чем он, вообще, говорит?!

— Нарядитесь и будьте готовы к семи вечера. Я зайду за вашей компанией, чтобы проводить к месту торжества, — проигнорировав мой вопрос, продолжил дракон.

Таак, начинается! Эльф был прав, когда настаивал на том, чтобы мы обновили гардероб. Вот только есть одна проблема. Все то, что мы купили, в ателье обещали подшить и доставить прямо в Академию. А так как мы на летнюю практику отправились сразу после посещения той таинственной женщины и встречи с феем…,то получается, что никаких вечерних платьев или костюмов у нас нет.

Глава 38. Приглашение

— Наряжаться обязательно? — уточнила, очень надеясь услышать, что нет.

Есть шанс? что крылатые ящерицы настолько пренебрежительно относятся к людям, что это повлияло и на их отношение к роскоши. Вдруг они решили, что не будут уподобляться всяким королям и будут одеваться не так броско и более элегантно.

— Наряжаться, конечно, необязательно…, но — Кор серьезно посмотрел мне в глаза. — Во дворце будет много гостей, и вы будете чувствовать себя комфортнее, если будете нарядно одеты.

Намёк понят. Драконы так же, как и все остальные, любят принарядиться. Но теперь непонятно, что делать?! Из одежды у меня только надетая на меня форма и, кажется, где-то в ключе завалялись джинсы и майка. Ндааа… придётся постараться, чтобы из всего этого создать что-нибудь приличное.

— Вы в порядке? — спросил Кор, смотря встревоженно. — Если вам нужно платье, то можете посетить город и зайти в магазин. Только не забудьте предупредить меня или Кирина, мы отвечаем за вашу безопасность.

— Следить за нами будете? — хмыкнул фей.

Кажется, Силар на него плохо влияет! Я покосилась на довольное лицо крылатика и мне снова захотелось вздохнуть.

Кор ошалело хлопнул глазами, а потом придя в себя, пустился в долгие и путанные объяснения. Из которых следовало, что о нас всего лишь волнуются. Сопровождение чисто формальное и, вообще, в драконьих горах царит мир, покой и равновесие. Весьма сомнительные заявления, если учитывать, как нас тут встретили. Я наклонила голову набок и посмотрела на дракона скептически. Пусть не думает, что я поверила в весь тот бред, что он только что на меня вывалил.

— Заметь, ответ на вопрос он так и не дал, — Мон хитро прищурился, а потом звонко рассмеялся.

— Я вам зла не желаю! Очень печально, что вы думаете иначе, — дракон гордо сверкнул глазами и развернулся, чтобы уйти.

Какой обидчивый, но, наверное, мы немного перегнули палку. Он служит владыке и при всем желании не может пойти против его воли. И тем не менее он постарался намекнуть на необходимость нарядиться.

— Я вас услышала. Спасибо, — сказала спокойно и серьёзно.

Кор на мгновение замер, а потом вышел, аккуратно закрыв за собой дверь. Наверное, можно считать, что мы помирились.

— Ты слишком мягка с возможными врагами. Этот преданный пёс владыки, не моргнув глазом, нападет на тебя, если получит такую команду, — недовольно буркнул фей.

— Возможно, но пока он этого не сделал и стоит относиться к нему так, как он относится к нам, — я плюхнулась на диван и посмотрела в окно.

Яркий солнечный свет, синее небо и силуэты драконов, которые издалека больше напоминают причудливых птиц.

— Ты слишком добрая, — вздохнул Мон. — Но ничего, у тебя есть я! И я тебе всегда укажу на тех, в чьих головах и душах прячется тьма.

— Недавно все узнали, что у меня сильно выражена склонность к тьме, — ответила невпопад, все еще смотря в окно.

— Я имел в виду не элемент, а нечто большее. То, сколько плохих дел уже совершил человек и сколько еще планирует совершить, — фей взмахнул крылышками и за секунду оказался у меня перед носом.

— Большее, чем элемент? — я растерянно заморгала, пытаясь сфокусироваться.

— Со временем сама поймёшь, — Мон покровительственно похлопал меня по носу и вдруг звонко рассмеялся. — Когда твои глаза сходятся на переносице, ты выглядишь так забавно!

— Рада, что тебе весело, — я тоже улыбнулась.

— Ай! Что это?! — раздался из-за двери голос принца пробки.

— Если не знаешь, что, нечего хватать руками, — послышался ответ оборотня.

— Ни минуты покоя, — наигранно тяжко вздохнул фей, и дверь в мои покои отворилась.

— Странно, мне кажется, это что-то среднее между растением и плетением, — русалка с любопытством уставилась на творение Мона.

— Заходите, не толпитесь! — раздался голос эльфа.

Застывшую на пороге Сабрину, мягко втолкнули внутрь, и вслед за ней вошли остальные. Створки снова закрылись, и их обвили колючки.

— Сейчас наложу плетения, и все обсудим, — Рилион приложил палец к губам и лишь убедившись, что все его поняли, стал ставить защиту.

Я немного за ним понаблюдала и решила посодействовать. Потянулась к воздуху и, получив отклик, стала творить.

Можно было, конечно, попросить о помощи и другие элементы, но в драконьих горах их оказалось очень мало. Лишь изредка мой взгляд цеплялся за слабые нити силы синего, зелёного или красного цвета. В отличие от них воздух, как всегда, заполнял все пространство, и лишь иногда мерещились какие-то светлые пятна. Но это скорее всего от того, что мы находимся так высоко.

Пришлось хорошо сконцентрироваться, и в результате получился немного неровный квадрат, окружающий комнату. По идее он должен защитить от подслушивания, подглядывания и даже взрыва. Но будем надеяться, что проверять не придётся.

— Готово, — улыбнулся эльф, видимо, тоже закончив с нанесением плетений.

Он встряхнул пальцами, словно стряхивая с пальцев остатки магии и уселся в одно из кресел. В соседнее кресло сел Силар, а мы с русалкой заняли диван. Больше свободных мест не осталось и Кристен, печально вздохнув, прислонился к стене.

Я посмотрела на Сабрину, и мы дружно подвинулись к краю дивана, освобождая для принца место. Все же у него ранена рука, нужно проявить сострадание.

— Вот, возьми. Это снимет боль, — русалка вытащила из пространственного кармана небольшой пузырек и протянула Кристену.

— Это безопасно?! — недоверчиво покосился на неё пробка, но зелье все же взял.

— Не хочешь, не пей, — отмахнулась от него Сабрина и посмотрела на Рилиона. — Каков план дальнейших действий? И хочу напомнить, что платьев на вечер у нас с Ари нет!

— План пока неясен. Разумнее было покинуть это место, как только мы убедились, что драконам неведомо слово гостеприимство. Но из-за кое кого…! — наш ушастый куратор недовольно покосился на Кристена.

Пивший в это время зелье принц поперхнулся, закашлялся, а когда пришел в норму начал оправдываться.

— У меня есть важная причина для того, чтобы остаться тут как можно дольше! Это крайне важно! От этого зависит вся моя дальнейшая жизнь!

— Хочешь остаться у драконов и избежать свадьбы? — хмыкнул оборотень.

— Неет! Вернее, этот навязанный брак, конечно, тоже плох, но не настолько, чтобы я решился жить с этими странными ящерицами!

— Тогда в чем дело? Ты ведь специально упал на руку? Объясняй нормально, а то силой отправим назад в Академию, — Силар грозно нахмурился, а Кристен поспешно начал оглядываться, ища поддержки.

Но все смотрели на него выжидающе. Жалеть пробку никто не собирался. Не та ситуация, да и, если честно, принц совсем не тот человек, которому можно верить на слово. Хорошо, что у нас есть Сабрина. Если Кристен начнёт врать, то она это почувствует.

— Вы все бесчувственные! У меня рука сломана, а вы на меня давите! — жалобно протянул пробка.

— Может ему вторую руку для симметрии сломать, — задумчиво пропищал фей, и мы все замерли, выпучив глаза.

От кого — кого, но от этого маленького крылатика подобное услышать никто не ожидал.

— Что вы все на меня так смотрите?! — надулся Мон. — Пошутил я, пошутил! Достаточно будет просто его припугнуть!

— Думаю, он уже напуган, того гляди в обморок упадёт, — расхохотался оборотень.

— Не упаду! — возразил принц, с ужасом смотря на фея.

Похоже, теперь он будет бояться не только драконов, но и фей. Нужно будет потом поговорить с крылатым запугивателем. А то ляпнет что-нибудь в самый неподходящий момент, а решать последствия придётся мне!

Глава 39. Дурная кровь

— Рассказывай все по порядку и честно. Для тебя это единственный шанс нас уговорить, — Рилион хмуро посмотрел на пробку.

Судя по взгляду, эльф настроен решительно. Лучше Кристену, действительно, послушаться.

— Ладно! Сейчас! Не давите на меня! — принц нахохорился словно воробей и начал барабанить пальцами по подлокотнику.

Повисло молчание. Мы ждали, а пробка, по всей видимости, набирался храбрости и взвешивал все за и против.

— Я ведь могу рассчитывать, что все что вы услышите, останется между нами? — он спросил, спустя какое-то время.

— Да, — кивнул Рилион.

— Тогда…, — начал было Кристен.

— Никаких клятв и обещаний! Тебе придется поверить нам на слово, — перебил его Силар.

— Знаю! Знаю! Дайте договорить! — не выдержав, принц вскочил на ноги и начал расхаживать взад вперед по комнате.

— У нашего рода давняя вражда с драконами, — встав у окна, начал рассказ наш однокурсник. — Все началось очень давно и правда до сих пор скрывается. Суть конфликта передается от короля к королю. Но мне удалось узнать, что причина в том, что кто-то из моих предков не выполнил данное кому-то из этих крылатых ящериц обещание.

Кристен громко вздохнул и нервно постучал по оконной раме, на нас он старался не смотреть.

— Я решил, что если смогу разрешить конфликт, то отец начнёт меня уважать и перестанет настаивать на договорном браке. Он считает меня ребёнком и совершенно не считается с моим мнением.

— А ты не пробовал вести себя по-взрослому. Глядишь и поменяется отношение, — ляпнула, не выдержав нытья пробки.

А чего он, собственно, ожидал. Он вечно высокомерен, груб, ищет конфликты и не прочь поиздеваться над слабыми. Естественно, его папаша понял, что на сына надежды нет. Похоже, король Вол не так плох. Хотя… нет, раз уж он вырастил такого сыночка, то явно не блещет умом.

— Пробовал, но меня никто не слушает. У его величества уже сложилось обо мне мнение, и оно отнюдь нехорошее, — неожиданно спокойно ответил принц и криво улыбнулся.

Как-то странно себя ведет высочество. Я недоверчиво на него покосилась. Не верю, что он вдруг смог измениться! Больше похоже на то, что он старается вызвать жалость.

— Для меня единственный способ сохранить право наследовать трон без женитьбы, это совершить невозможное! Надеюсь, вы мне поможете! Я в долгу не останусь!

Кристен обвел всех собравшихся полным надежды взглядом и уселся на диван. Выглядел он совсем не так как в Академии. На секунду мне захотелось ему помочь, но потом я вспомнила кто передо мной и предпочла повернуться к русалке. Если кто-то и может наверняка оценить правдивость всего, что сказал пробка, то это она.

— Привирает, конечно, но в целом сказал правду. Хочет, чтобы мы помогли ему избежать свадьбы и в случае успеха готов заплатить любые деньги, — почувствовав мой взгляд, прокомментировала Сабрина.

— Так и знал, что ему доверять нельзя! — Мон подпрыгнул у меня на плече и злобно уставился на принца.

— Я правду сказал! — возмутился пробка, на всякий случай отодвигаясь в самый угол дивана.

— То есть ты хочешь найти того дракона, который о чем-то договорился с твоим родом? Но что, если его уже нет? — задумался эльф. — Крылатые ящерицы, конечно, живут долго, но нельзя исключать и такой вариант.

— Он жив! — уверенно покачал головой Кристен. — Помните, как владыка сказал, что у меня дурная кровь. Значит, ящер прекрасно себя чувствует.

— Почему? Где связь? — удивилась русалка.

— Я не знаю, так было написано в том клочке, что я нашел, — нервно заерзал принц.

Врёт и не краснеет. Я окинула однокурсника изучающим взглядом. Стоит ли, вообще, возиться с его проблемой?! Хитрит, юлит и недоговаривает. Его, конечно, можно понять. Отношения между нами не заладились с самого первого дня учёбы, но все же в данной ситуации пробка мог бы предоставить больше информации. В конце концов, именно от того, насколько мы поймем его ситуацию зависит успех.

— Мне надоело это слушать, — потянулся Силар. — Отправляем его в Академию и дело с концом. В логове врага слишком опасно оставлять рядом лгунов.

— Согласен, — кивнул Рилион.

— Звучит разумно, — Сабрина лучезарно улыбнулась и откинулась на спинку дивана.

— Не надо! Я, правда, рассказал все, что мог, — Кристен умоляюще уставился на меня.

По-хорошему стоило бы согласиться со всеми, но почему-то именно в этот момент моя интуиция воспротивилась. Неясное ощущение того, что надоедливый принц может пригодиться не покидало меня, и под конец я смирилась.

— Давайте его пока что оставим, — я посмотрела на остальных и криво улыбнулась.

— Уверена? — немного удивлённо переспросил эльф.

— Наверное, да, — я развела руками, давая понять друзьям, что все сложно.

— Ладно, понял, — наш ушастый куратор возвел глаза к потолку и наморщил лоб.

Наверняка думает о том, что теперь, кроме поиска элементального кристалла, придётся ещё и приглядывать за пробкой. Иначе Кристен сразу же влипнет в какую-нибудь историю.

— Давайте немного отвлечемся и решим, что будем делать вечером, — напомнила о еще одной проблеме русалка.

— Придется пойти, — я тряхнула волосами и печально уставилась на свою форму. — Будем шокировать драконов своей одеждой.

— Что касается нарядов, то вам мои, милые леди, не о чем беспокоиться. Я взял на себя смелость забрать ваши покупки на складе Академии, — отмер Рилион и подмигнул нам с Сабриной.

— Правда?!

Мы выпалили в один голос и радостно схватились за руки. Русалка и я, конечно, являемся великими и неповторимыми леди с высоким магическим даром. Но есть вещи, которые радуют всех девушек без исключения.

— Что насчет моих покупок? — оборотень пихнул ногой стул, на котором сидел эльф.

— Твои покупки я тоже прихватил, — отмахнулся Рилион, почему-то пристально смотря на принца.

— Чтооо? — пробка вжался в диван, явно почувствовав неладное.

— Ты прихватил с собой костюм понаряднее? — ласково поинтересовался эльф.

— Нет, не до того было! Я взял с собой походную одежду.

— Отлично! — ушастый расплылся в такой кровожадной улыбке, что Кристен побледнел как мел и заозирался, ища пути отступления.

— Могу одолжить тебе чудесный дизайнерский костюм! Он невероятно красив, а стоит дороже, чем все твое королевство!

— А сам почему его не наденешь?

— О, я не могу, по правилам я должен надеть одеяние певчего леса, — пояснил Рилион.

— Премного благодарен, но я могу пойти на праздник в форме Академии, — попытался отвертеться принц.

По его лицу было понятно, что пробка чует подвох и намерен бороться до последнего.

— Ну раз ты так решил, то переубеждать не буду, — понимающе кивнул эльф, на ходу меняя тактику. — Жаль конечно, что не удастся поразить драконов. Но так, наверное, даже лучше. Костюм, который стоит столько же, сколько целое королевство лучше беречь как следует.

— Он, действительно, такой дорогой? — в голосе пробки появился лёгкий интерес.

— Даже больше! — гордо задрал нос Рилион. — Большинству королей такая роскошь не по карману.

— Из золота твой костюм сделан, что ли? — Кристен невольно подался вперёд, и я поняла, что рыбка клюнула.

Ушастый видимо тоже понял, что его план близок реализации и удвоил усилия.

— Нет, конечно, золото — это так, пустяки! Есть более ценные материалы! При виде которых все будут поражены!

Конечно, будут! Я мысленно захихикала, представляя реакцию драконов. Если я правильно догадалась какой костюм Рилион собирается спихнуть на принца, то крылатые ящерицы потеряют дар речи при виде такой безвкусицы.

Глава 40. Лекарь

— Возможно, мне все же стоит прислушаться к твоим словам. Мы должны показать драконам, что не только у них водится золото, — небрежно изрёк пробка после недолгих раздумий.

— Ну конечно! Мы вот хотим доказать, насколько их превосходим. Поверь, в моем костюме ты будешь сиять ярче всех на ужине, — эльф продолжил заманивать в ловушку Кристена. — Больше ни у кого во всем Тионе нет такой невероятной одежды!

— Хорошо, я попробую! Я ведь должен учитывать всеобщие интересы! — пафосно согласился принц, и я поспешно отвернулась.

Только бы не засмеяться! Только бы не засмеяться! Держись, Ариана! Ты выдержишь! Не порть сюрприз!

— Тук, тук, — спас меня звук стука, и я смогла отвлечься от распирающего меня хохота.

— Кто там? — тут же пискнул фей и с любопытством уставился на дверь.

— Это я Кирин. Прибыл лекарь и отец велел отвести его к вам!

— Впускай их, — я посмотрела на Мона, и тот отдал приказ шипам раскрыть дверь.

Створки открылись, и младший из наших охранников осторожно заглянул внутрь. Окинув нас подозрительным взглядом, но не найдя к чему придраться, он отодвинулся в сторону и пропустил вперёд низенького старичка с до того добродушной улыбкой, что захотелось его назвать дедушкой.

— Где тут наш раненый гость? А вот вижу, — старец дотопал до Кристена и пристально посмотрел на его пострадавшую конечность.

Стало тихо. Принц выпучился на лекаря, а мы все уставились на него. Пауза затягивалась, и, не выдержав, я встала с дивана и предложила старику присесть. Но тот лишь благодарно кивнул, а вот садиться не спешил, продолжая молча смотреть на руку принца.

— Как-то вы слишком спокойно себя ведете, учитывая тяжесть ранения…, — задумчиво произнёс лекарь, смотря в глаза своему пациенту. — Уже приняли обезболивающее?

— Да, она мне что-то дала! — тут же сдал Сабрину пробка.

— Самый простой отвар, — взволнованно замахала руками русалка. — Он не мог причинить никакой вред! Все компоненты проверены как на личные свойства, так и на свойства, появляющиеся при взаимодействии с другими компонентами.

— Какая умная и добрая девушка, — улыбнулся старик. — Ты сделала все правильно, а эффект от твоего зелья и вовсе удивительный.

— Спасибо, я не была уверена, что шиповник можно смешивать с пыльцой огненного вьюна, — Сабрина скромно потупила взгляд.

— Ваше волнение, юная леди, обосновано. Очень редко кому удаётся соединить эти два компонента. Одна неверная ошибка и вместо снятия боли, лекарство её усилит!

— Иик! Ик! Ик, иик! — неожиданно стал заикаться Кристен.

Наверное, до бедняжки дошло, что он чисто случайно избежал больших проблем.

— Ну что же вы, не волнуйтесь, все в порядке! Сейчас сделаю укол и все пройдёт, — лекарь ободряюще улыбнулся.

— Что за укол? Не надо укол! Я прекрасно себя чувствую! Лечение, вообще, не к спеху, я могу подождать до того, как мы вернёмся в Академию! — пробка вжался в подлокотник дивана и стал выглядеть как загнанный в угол зверь.

— Ну что вы, миленький, это будет быстро, вы даже ничего не почувствуете!

— А нельзя лучше использовать плетение? — не стал сдаваться принц и продолжил гнуть свою линию.

— Можно, но лучше воспользоваться натуральными экстрактами.

— А если я не хочу?!

— Придётся, вы ведь собираетесь вечером на бал в вашу честь?

Бал?! Подождите, какой бал?! Нам говорили лишь про ужин! Так вот почему Кор намекал на необходимость нарядиться. Если намечается столь грандиозное мероприятие, то драконы наверняка оденут свои лучшие наряды. Хорошо, что нам тоже есть что одеть, иначе в школьной форме выглядели бы очень странно.

— Вам предстоит много двигаться и напрягать руку. Будьте благоразумным и расслабьтесь, я быстро все сделаю. Вы даже не заметите!

— Вы уверены?!

— Конечно! Просто отвернитесь, — старик достал прямо из воздуха простую железную трубочку и, замахнувшись, резко ударил ею Кристена.

— Ааааа! — взвыл не ожидавший такого подвоха пробка.

— Уже все! Теперь просто ждите. Ближе к вечеру все исцелится, — улыбнулся старик и, повернувшись к русалке, добавил. — А вы, юная леди, можете свободно навещать меня в городе, буду рад поделиться с вами знаниями.

— Спасибо! — искренне улыбнулась в ответ Сабрина, и, довольно кивнув, лекарь покинул комнату.

Вслед за ним ушел и Кирин, и мы снова остались лишь впятером.

— Предлагаю немного отдохнуть. До вечера есть время. Сейчас я отдам вам ваши покупки. А потом следует попробовать немного вздремнуть. Особенно тем, кто не спал всю ночь! — Рилион посмотрел на Силара и Сабрину.

— Обстановка весьма располагает к здоровому сну, — хмыкнул оборотень, но все равно встал и, сцапав за шкирку Кристена потащил его за собой к двери.

Русалка тоже встала и пообещав мне, что непременно придёт ко мне, и мы будем вместе наряжаться, ушла к себе. Остался лишь эльф, но и он быстро вытащил из своего ключа свёртки и коробки с моими покупками, после чего убежал. Подозреваю, что тоже спать…, похоже, я одна тут бодра и полна сил. В принципе логично, я то была непонятно где с Моном, а вот друзья всю ночь носились по саду той темноволосый женщины и переживали. Нехорошо получилось, нужно будет потом извиниться, когда пробка не будет мельтешить рядом.

— Знаешь, тебе, наверно, тоже лучше поспать немного, — похлопал меня по щеке фей.

— Зачем? — я потянулась, прислушиваясь к своему организму.

Кажется спать не хочется, но немного усталости присутствует. Словно я долго что-то заучивала и морально перенапряглась.

— Просто поверь наслово и закрой глаза, — Мон важно погрозил мне пальцем.

Я улыбнулась и решив подыграть, на мгновение прикрыла веки.

— Просыпайся! Давай раскрывай глаза, к тебе пришли! — как сквозь вату, донесся до меня знакомый голос.

Я нехотя вынырнула из дремы и, приоткрыв один глаз, увидела у себя перед носом парящего фея.

Заметив, что я пытаюсь сфокусироваться, он весело похлопал меня по носу и улетел куда-то в сторону двери.

Закрыла глаза называется…, меня словно в омут засосало. Ничего не помню и не понимаю. Я уверена, что чувствовала себя вполне бодро и энергично.

— Я думаю, нам нужно одеть длинные платья. Так мы выразим уважение к местным традициям, — влетев в мои покои, сообщила Сабрина.

— Нечего под них подстраиваться, — недовольно прокомментировал Мон, взмахом руки закрывая створки. — Одевайте то, что нравится! Драконы ценят смелость, а вот подхалимов ненавидят…, по крайней мере, так было раньше.

— Это ты меня усыпил? — я посмотрела на крылатика и вопросительно приподняла бровь.

— Нет, тут дело в другом. После того, как ты побывала в моём царстве, у тебя накопилась усталость. Она не проявляется сразу, но людям нельзя часто или долго бывать у нас. Иначе они после возвращения и вовсе могут заснуть на многие годы!

— Я что могла заснуть прямо во время ужина, — округлив глаза, я попыталась представить последствия такого происшествия.

— Нет! Ты заснула, когда появился подходящий момент. Все произошло естественно и тогда, когда ты была в безопасности. К тому же тебе не о чем беспокоиться, ведь я рядом!

— О да, ей не о чем беспокоиться, кроме того, что она снова может попасть в царство фей и переместиться во времени, — улыбнулась русалка и начала вытаскивать из пространственного кармана в ключе свои покупки.

— Вообще-то, в наше царство кого попало не пускаююют! — с намёком протянул фей.

— А кого впустили, иногда не выпускают, — усмехнулась Сабрина.

Глава 41. Противоприворотное зелье

— Я не причиню вред своему другу! И не буду лишать его свободы выбора! — грозно упер руки в бока Мон и принялся недовольно летать вокруг русалки.

— Имей в виду, даже если ты хорошая, дружить с тобой я не стану! — фыркнул крылатик и, сделав крутой вираж, приземлился мне на плечо.

Если он продолжит так часто пикировать, то когда-нибудь у меня треснет кость. С виду фей, конечно, хрупкий и миниатюрный, но, когда на сверх скорости врезается в меня, удар весьма ощутим.

— Обойдусь, — безразлично махнула рукой Сабрина. — Главное Ари не обижай, иначе я тебя даже в вашем секретном царстве найду и накажу!

— Вредная она, — пожаловался Мон, усаживаясь поудобнее. — Но, похоже, действительно, тебя ценит.

— Я её тоже очень ценю! Она моя лучшая подруга! — я подмигнула русалке, и та замерла, а потом отвернулась.

Неужели пытается не расплакаться?! Кажется, я совсем забыла, насколько подруга чувствительна, когда речь заходит о данном вопросе. Нужно срочно менять тему.

— Если она лучшая подруга, то я твой лучший друг? — взволнованно заерзал фей, смотря на меня щенячьим взглядом.

Сердце екнуло, и я уже хотела ответить, что да, но опомнилась. Перед глазами появился темноволосый парень с янтарными глазами и я поняла, что лучше говорить правду.

— Мы еще слишком мало дружим, чтобы ты стал лучшим другом, — я начала осторожно отвечать, тщательно подбирая слова. — На данный момент мой лучший друг Силар. Нас многое связывает.

— Тогда я подожду и обязательно займу место этого оборотня! — призадумался Мон. — Я знаю, что я лучше его! А значит, со временем это станет очевидно!

Со стороны Сабрины донесся непонятный звук. Больше всего похожий на сдерживаемый смех, и я тоже улыбнулась. Просто удивительно, как этот маленький крылатик может лишь одной фразой улучшить настроение. Правда хорошо, что эту фразу не слышал Силар. Ему бы вряд ли понравилось услышанное.

— Я серьёзно! Подожди и увидишь! — гордо задрал нос фей и шутливо дёрнул меня за ухо.

— Хорошо, хорошо! Буду ждать! — я согласно закивала.

— Пока вы там решаете мировые проблемы, хочу напомнить, что у нас не так и много времени. За нами зайдут всего через час! — русалка обернулась и погрозила нам пальцем.

— Целый час?! У вас полно времени! — Мон взмахнул крыльями и стал летать вокруг коробок и свертков. — Спешить некуда!

Мы с Сабриной переглянулись и синхронно покачали головами. Парням не дано понять, насколько долгий и трудоёмкий процесс подготовка к выходу в свет.

— Мне очень хочется одеть это платье, но оно практически белое и не настолько нарядное как хотелось бы, — подруга потянулась к одной из коробок и продемонстрировала мне ворох кружев.

При дальнейшем рассмотрении стало понятно, что это длинное плате, мастерски сплетенное из тончайших белоснежных узоров. Единственным ярким пятном был светло-голубой пояс, каким-то образом гармонично вписывающийся в образ.

— Выглядит великолепно! — я искренне восхитилась

Представляю, как красиво будет смотреться на голубоглазой русалке. Если у драконов есть чувство прекрасного, то они все потеряют дар речи.

— Тогда решено, я надену его! — Сабрина прижала к себе кружевную тучку и счастливо улыбнулась.

— Девушки…, вам лишь бы нарядиться, — пробурчал фей и нырнул в одну из коробок.

— А ты что хочешь одеть? Я помню ты купила красивое бирюзовое плате, может его наденешь? — подруга посмотрела на меня, игнорируя ворчание крылатика.

— Нет то плате слишком обычное! — мой рот невольно расплылся в хитрой улыбке, и подруга заинтересовано на меня уставилась.

— Вот! — я уверено подняла крышку другой коробки.

Стало тихо. Подруга рассматривала моё сокровище и, по всей видимости, не спешила с выводами.

— А это точно платье? — наконец уточнила русалка.

— Конечно! Оно просто очень хорошо тянется, — я захихикала и вытянула на свет что-то напоминающее кусок чёрной ткани.

— Что это?! Только не говори, что в этом пойдёшь на ужин! — Мон взлетел вверх и стал, сердито жужжа, носиться вокруг моего платья.

— Мне тоже кажется, что это что-то странное, — Сабрина внимательно посмотрела на мой выбор. — Но, возможно, когда ты наденешь это…ээ платье, то оно будет смотреться по-другому.

— Оно будет смотреться шикарно! — я уверенно кивнула сама себе и вместе с черной тряпочкой скрылась в соседней комнате, где располагалась спальня.

— Я с тобой! — пискнул фей и полетел за мной, но я захлопнула дверь прямо перед его носом.

— Лучше подожди с Сабриной, — ответила громко, чтобы меня услышали.

— Но почемууу?

— Потому!

Он, конечно, маленький, но все равно парень! Не могу я перед ним переодеваться!

— Если стесняешься, то напрасно! У нас фей процесс деторождения происходит иначе чем у вас людей! — решил добить меня фей.

Отвечать я не рискнула. Послышался весёлый смех, и я поняла, что русалка веселится во всю. Ну хоть кому-то весело. А мне вот не очень, еще и любопытство не кстати проснулось. Если феи не размножаются обычным способом, то что они делают?! Используют какую-нибудь магию?!

— Я тоже оденусь, времени не так много, — донесся из-за двери голос Сабрины.

Послышались шуршание и стук. Похоже, подруга ушла в соседнюю комнату, оставив Мона в одиночку сидеть в гостиной.

Начинаю нервничать. Фея одного надолго оставлять нельзя! Он и так непредсказуемый! А когда за ним не наблюдают и вовсе может сделать что-то невероятное.

Решив не рисковать, я поспешила облачиться в свой наряд. Все было намного проще, чем казалось. Специальная магическая ткань, действительно, тянулась великолепно. Я просто натянула ее на себя и оказалась облачена в длинное обтягивающее платье. Местами ткань была полупрозрачной и смотрелась весьма пикантно. Но все было прилично. А длинные рукава и вовсе придавали образу больше строгости и сдержанности. Единственный нюанс, который мог стать для крылатых ящериц неожиданным, не был сразу заметен. Просто сзади у меня была практически полностью оголена спина. Ума не приложу, как платье вообще может так прилипать к телу, минуя все законы физики, но наверняка без магии тут не обошлось.

Покрутившись пару раз перед зеркалом, я осталась довольна. А чёрные туфли на высоком каблуке завершили образ.

Теперь я во всеоружии и готова утереть нос всем драконицам. Судя по тому, как была одета та дамочка, что нам грубила при входе, тут популярны пышные платья. На их фоне моё облегающее нечто будет явно выделяться!

Оставшись довольной, я быстро выудила из пространственного кармана в ключе запасную косметику и нанесла легкий макияж. Ничего слишком вызывающего, с этим делом прекрасно справится мой наряд.

Еще раз осмотрев себя в зеркале и поставив волосы, я открыла дверь и вплыла в гостиную. Тянущаяся ткань не сковывала движения, и чувствовала я себя прекрасно. Ровно до того момента, когда скучающий фей не прокомментировал моё платье.

— Ты похожа на затянутый в шелк баклажан, — сообщил мне крылатый вредина, смотря на меня честными пречестными глазами.

Что, что?! Баклажан?! Он шутииит?! Очень надеюсь, что шутит! Я начала открывать и закрывать рот, пытаясь подобрать подходящие слова для того, чтобы описать моё возмущение. Но послышался стук и мне не дали высказаться. Мон, видимо, почуяв неладное, поспешно велел колючкам открыть дверь, и в комнату ввалились парни.

Повисла пауза, во время которой, на лице эльфа начала появляться улыбка, а оборотень, наоборот, сначала замер, а потом начал хмуриться.

Глава 42. Платья

— Смотрится невероятно! Драконы будут в шоке! Такого они еще не видели, — Рилион подмигнул мне и плюхнулся на диван, после чего заметил еще и мою открытую спину. — Вау! Я сражен наповал!

— Что там? — Силар приблизился и, заметив вырез на спине, нахмурился еще больше.

— Тебе не нравится? — я тоже сдвинула брови.

От кого — кого, но от оборотня такой реакции я не ожидала. Обычно он всегда поддерживает и говорит комплименты, если я надену что-то новое. Неужели все настолько плохо?!

— Вот видишь, он тоже заметил, что ты в этом похожа на баклажан, — развёл руками фей, и мне захотелось воспользоваться нецензурной лексикой.

— Дело не в этом, — Силар напрягся, подбирая слова. — Просто твой наряд очень открытый и необычный.

— Если решишь расправиться с этими двумя грубиянами дай знак, и я на время выйду из комнаты, — снова подмигнул мне эльф и расхохотался.

— Я не хотел тебя обидеть. Смотрится очень красиво. Просто неприятно, что все драконы будут на тебя смотреть, — оборотень взъерошил свои волосы и как-то странно на меня посмотрел.

— Не будут они на меня смотреть! Вы еще Сабрину не видели! — я улыбнулась, а Рилион почему-то напрягся.

— Она тоже одевает похожее плате? — уточнил эльф, нервно дергая ушами.

— Наверняка у неё спина еще больше открыта и разрезы на ногах, — оборотень злорадно покосился на друга.

Парни хмуро уставились друг на друга, и у меня появилось ощущение, что они мысленно что-то обсуждают.

— На баклажан похожа только Ари. У Сабрины платье приличное, — влез Мон, и наш ушастый куратор невольно выдохнул.

— Если ты еще раз назовешь меня баклажаном… — я недовольно покосилась на фея.

— То ты меня что? Обнимешь?! Поцелуешь?! — сделал умилительное выражение лица крылатый пакостник, и все моё возмущение мигом улетучилось.

Чувствую, вскоре он, вообще, начнет вить из меня верёвки. Нужно срочно вырабатывать иммунитет к его манипуляциям!

— Платье красивое! Такое часто носят те девушки, у которых есть склонность к тьме, — сообщил Рилион.

— Например, та темноволосая женщина…, — я сразу вспомнила таинственную незнакомку с длинными ногтями.

Может мне тоже стоит сделать такой маникюр? Уверена, драконы оценят мои коготочки отвисшими челюстями!

— Да, у Беллы есть связь с данным элементом, но она не такая плохая, как может показаться, — кивнул Силар.

— А кто она вообще такая и что вы с Сабриной хотели у неё получить? — я заинтересовано уточнила.

— Она занимается весьма специфичными зельями, — осторожно начал рассказ оборотень.

— Ядами? — я невольно напряглась.

— Ими тоже, но основная её деятельность направлена на приворотные зелья, — продолжил Силар.

— Понятнооо, — протянула, понимая, что еще больше запутываюсь.

Мои друзья, что хотели купить приворотные зелья? Но зачем?! И вообще, как оборотень смог её найти? У магов, которые занимаются приворотными зельями, присутствует специфический запах?! Я посмотрела на замолчавшего друга и решила вытягивать из него информацию постепенно.

— Сначала объясни, как ты отыскал Бэллу, — я села в кресло, догадываясь, что рассказ затянется.

— По запаху. Обычно вокруг таких магов много растений, настоек и тому подобного. Мы умеем хорошо находить таких специалистов. У нас что-то похожее на негласное соглашение. Мы не рассказываем другим где их искать. Они в случае необходимости нам помогают.

— Наверняка это взаимовыгодное соглашение, — я прищурилась, пытаясь догадаться, что же Белла дала моим друзьям.

— Скорее всего. По крайней мере, противоприворотное зелье она нам выдала сразу же, и судя по запаху оно стоит целое состояние, — усмехнулся оборотень и продемонстрировал мне небольшой пузырек с ярко фиолетовой жидкостью.

— Противоприворотное?! — я уставилась на зелье как баран на новые ворота.

— Звучит странно, но оно именно такое как называется. Если выпить, сразу же спадет вся любовная магия, и появится иммунитет к приворотам на определённое время.

— Предлагаешь нам всем прямо сейчас выпить эту подозрительную жидкость? — я недоверчиво посмотрела на пузырёк.

Что-то не хочется рисковать. О Бэлле мне мало что известно и доверия особого нет. То, что она общается с феями, конечно, говорит о многом, но тем не менее зелье вызывает подозрение.

— Да! Обязательно! Кто знает, на что способны драконы и ради чего нас, вообще, сюда позвали, — вместо Силара ответил Рилион. — Не переживай, Ари, это безопасно. Ваша новая знакомая не стала бы нарушать мир с оборотнями. Она прекрасно понимает, какие будут последствия.

— Вот выйдет Сабрина, подтвердит ваши слова и тогда подумаю над тем, чтобы выпить зелье, — я сложила на груди руки и уставилась на дверь, за которой переодевалась русалка.

Как-то долго её нет? Может что-то порвалось? Стоит пойти проверить. Я уже хотела подняться, но тут щелкнул замок, и в гостиную всплыло кружевное чудо.

— Оо!

— Ага!

Обменялись мыслями парни, и я невольно прыснула. Оборотень дернулся и повернулся ко мне, пока эльф продолжил во все глаза смотреть на Сабрину.

— Вот так должна выглядеть настоящая леди, а не напоминать бакла…, — Мон осекся и, посмотрев на моё лицо, решил не продолжать.

— Ты выглядишь великолепно, — похвалила я подругу, поняв, что от парней адекватных комплиментов придётся ждать долго.

Русалка порозовела и слегка покрутилась, от чего подол кружевного платья немного поднялся, а её длинные светлые волосы взметнулись вверх.

Немного грустно признавать, но рядом с Сабриной я стану незаметной как тень. Вряд ли хотя бы кто-то из драконов обратит на меня внимание, пока рядом такой идеал красоты.

— Твой образ более шикарен, — вдруг прошептал мне на ухо Силар и осторожно поправил выбившийся из прически локон.

Я невольно замерла, смотря в янтарные глаза друга. Сердце почему-то забилось быстрее и захотелось опустить голову. Но я, как всегда, сделала наоборот и задрала подбородок еще выше. Пальцы оборотня скользнули по моей щеке и замерли у губ.

— Пейте уже ваши зелья и идём! Охрана уже минуту стучит в дверь, пока вы тут платья рассматриваете, — пропищал фей и, подлетев поближе, стукнул Силара по пальцам. — Не трогай!

Оборотень нехотя убрал руку, а я так и продолжала стоять, напоминая каменное изваяние. Сердце бешено стучало, и я всеми силами пыталась его успокоить.

Подумаешь, прикоснулся к щеке, он сделал это просто так, неосознанно! Он друг! Мне не стоит ничего выдумывать! Сейчас, вообще, важнее разобраться с драконами.

— Открой рот, — неожиданно произнёс Силар и аккуратно прикоснулся к моему подбородку.

— Что?! — я округлила глаза, ощущая как на щеках снова вспыхнул румянец.

— Вот что, — улыбнулся оборотень и быстро капнул пару капель фиолетовой жидкости мне в рот.

— Фе! Фу! — я фыркнула, пытаясь избавиться от терпкого привкуса.

— Следующий, — хмыкнул Силар и, оскалив клыки, направился к эльфу.

Заметив мою реакцию на противоприворотное зелье, ушастый попытался сбежать, но оборотень быстро его поймал, и спустя секунду Рилион уже присоединился ко мне, кривясь так, словно съел целый лимон.

— Успел забыть какая это гадость, — эльф прикрыл рот платочком и страдальчески сморщился.

— Фих, — то ли чихнула то ли похихикала русалка и стала вытирать слезящиеся глаза.

— Не настолько все плохо, — хмыкнул наш мучитель и быстро проглотил пару капелек.

Мы все выжидающе на него уставились. Не знаю как остальным, а мне очень хотелось, чтобы Силар хотя бы скривился.

Глава 43. Баклажан

Но, к моему величайшему сожалению, на лице оборотня не дрогнул ни один мускул. Он словно издеваясь, широко улыбнулся и махнул в сторону двери.

— Поспешим, нас все ждут.

— Ты прав, — вздохнул Рилион. — Охрана все настойчивее бьется

— Они могут повредить растение, — Сабрина взволновано посмотрела на колючки.

— Не смогут, моё творение совершенно, — гордо задрал нос фей.

Он разместился у меня на плече и резко взмахнул рукой. Дверь распахнулась, и Кор с Кирином дружно повалились на пол.

Выглядело комично, но никто из нас даже не улыбнулся. Разве что Мон уткнулся мне в шею и мелко затрясся. Я, конечно, понимаю, что он таким способом скрывает свое веселье. Но мне щекотно! Если он вскоре не прекратит, я стану той бескультурной леди, что заржет как конь!

— Вы опаздываете! Все уже собрались и ждут только вас, — поднявшись на ноги, сообщил Кор и стал демонстративно отряхиваться.

Его сын тоже поднялся, но, увидев русалку, замер, и на его лице появилась мечтательная улыбка.

— Мы готовы, можно отправляться, — сказал эльф, выходя вперёд и словно невзначай загораживая Сабрину.

— Подождите! А где про…, — я осеклась и продолжила уже более светским тоном. — Кристен отсутствует.

Рилион и Силар переглянулись и так хитро улыбнулись, что я сразу поняла — дело нечисто.

Вы его заперли? — предположила самое очевидное.

— Нет, он просто лежит в своей комнате и привыкает к костюму, — хмыкнул оборотень.

— Привыкает? — я непонимающе посмотрела на друга.

— Для нашего однокурсника новое одеяние оказалось непосильной ношей. Он решил, что не будет тратить силы попусту и начнет двигаться только тогда, когда мы отправился на ужин, — пояснил эльф.

— Может ему одеть что-нибудь другое. Драгоценные камни, из которых состоит костюм очень тяжёлые, — предложила Сабрина.

— Не надо, ему очень нравится! Сказал, что ощущает себя так, словно на нем навешана вся королевская сокровищница, — расхохотался Силар и первым вышел из моих покоев.

За ним последовал Рилион, и вскоре из коридора послышался странный звук. Мы с русалкой тут же выглянули и увидели, как оборотень и эльф тащат на себе пробку. Принц был одет в сияющий костюм нашего ушастого куратора и улыбался так радостно, что стало понятно — его устраивает все. Даже то, что он еле волочит ноги! Впрочем, по-видимому, такие мелочи Кристена не волновали, главное для него было то, что костюм стоил столько же, сколько и целое королевство.

— Вы решили довести до нервного срыва всех? — спросил меня Кор, глядя на пробку.

— Не всех, но многих, — я слегка дернула уголками губ, но дракон это заметил и вздохнул.

— Маги, действительно, неуправляемые создания. Но леди, прислушайтесь к моему совету и будьте предельно осторожны.

— Спасибо, непременно прислушаюсь к вашим словам, — я серьёзно кивнула, и морщины на лбу Кора немного разгладились.

— Но поступать я и мои друзья все же будем так, как нам захочется, — добавила весело улыбаясь, и дракон снова вздохнул и возвел глаза к потолку.

— Как пожелаете. Позвольте предложить вам сопровождение, — Кор подставил мне локоть, но я замешкалась.

— Прекрасная леди, позвольте проводить вас в зал, где произойдёт трапеза, — Кирин элегантно склонился перед Сабриной, и подруга тоже застыла, видимо, взвешивая все за и против.

— Бам! Бдзынь! — раздался звук удара и звон.

Принц пробка оказался лежащим на полу, а секунду назад поддерживающие его Силар и Рилион уже стояли возле нас.

— Я буду сопровождать леди, — хмуро сообщил Кору оборотень и в его голосе мне на мгновение почудилась угроза.

Он продемонстрировал старшему дракону клыки и решительно положил мою руку себе на локоть.

— Вы слишком импульсивный, — Кор посмотрел на Силара с раздражением, но больше ничего не сказал.

— Молодые люди часто совершают глупости, — ухмыльнулся эльф и, ловко отпихнув в сторону Кирина, подал русалке руку.

Сабрина засияла как начищенный самовар и вцепилась в ушастого как в последнюю соломинку.

— Поделились по парам предатели! — раздался снизу недовольный голос Кристена. — А я, по-вашему, как в одиночку доберусь до зала?!

— Охрана поможет. Я ведь прав? — оборотень хитро прищурился и не мигая уставился на старшего дракона.

— Конечно, поможем. Это наша работа! — Кор гордо поднял подбородок и, махнув сыну следовать за ним, направился к пробке.

Драконы быстро подняли принца на ноги, и вскоре наша разношерстная компания двинулась в путь по пустынными коридорам замка. Двигались мы медленно, потому что по-другому принц ходить был не способен. Даже учитывая то, что его с обеих сторон поддерживали Кор и Кирин.

Старший дракон то и дело вздыхал и сетовал на то, что мы уже не просто опаздываем, а опоздали на все, что можно и нельзя. Понять его можно, наверняка владыка потом выскажет своему подчиненному все, что думает. Но будем надеяться, что Кору не сильно влетит за нашу нерасторопность.

Пока мы шли, зашло солнце и зажглись магические факелы на стенах. Каменные стены стали выглядеть чуть лучше, и когда мы добрались до места назначения, я даже посчитала здание не таким страшным. Свет немного оживил пространство и добавил ему таинственности.

— Приготовьтесь, сейчас…, — начал говорить Кор, но находящаяся перед нами огромная дверь заскрипела и створки распахнулись.

Первым, что мне бросилось в глаза, был стол. Длиннющий, заваленный разнообразной снедью и стоящие возле него разукрашенные стулья. На них была не только позолота, но и разнообразные ленточки, бантики и другого рода украшения. Смотрелось все настолько неказисто, что я сначала подумала — нас разыгрывают. Ну не могут драконы, которые создали те прекрасные дома в городе, создать и этот беспредел. Да на фоне этих бантиков, даже наряд пробки смотрится прилично. Хотя нет, покрытый драгоценными камнями костюм, все же не превзойти!

— Добро пожаловать. Мы вас ждали! Наверняка у вас есть объяснение вашему опозданию, — раздался голос серебристого, и я невольно скривилась.

Мы еще даже не зашли в зал, но уже выслушиваем нотацию!

— Нет, — просто ответил Рилион и вместе с русалкой вплыл в помещение. Послышались восторженные вздохи, и я улыбнулась понимая, что подруга произвела неизгладимое впечатление на драконов. Рада за неё. А еще теперь на меня будут обращать куда меньше внимания.

Силар легонько сжал мою руку словно подбадривая, и мы тоже вошли в зал. Я задрала подбородок и постаралась выглядеть как можно более гордой и независимой. Параллельно боковым зрением разглядывая собравшихся драконов. Они расположились у стен и внимательно на нас смотрели. Причём смотрели именно на меня. От множества взглядов у меня моментально зачесалась спина, и я пожалела, что не прислушались к фею. Возможно, действительно, стоило выбрать наряд поскромнее. Нет, раз уж шокировать, то до конца! Тем более не такое уж и открытое у меня плаьте. И вообще! Почему они смотрят на меня, а не на Сабрину?! Она выглядит как прекрасный лебедь!

— То есть у вас нет объяснения столь большой задерж…, — прищурился владыка, но договорить не успел.

В помещение вошел поддерживаемый нашей охраной Кристен, и голос серебристого потонул в удивленных выкриках его собратьев.

Никогда не была так рада пробке! Готова даже его обнять. Хотя нет, на такой подвиг я все же не способна! Но до чего приятно, что я уже не в центре внимания! Надеюсь, так и продолжится до конца ужина!

Глава 44. Ужин

— Рад присутствовать на столь приятной трапезе, — громко сообщил принц и по рядам драконов снова пронесся гул.

Их лица выглядели удивленными, шокированным и заинтересованными одновременно.

Могу представить, о чем они думают. Сама выпала в астрал, когда впервые увидела данный костюм. Но как-то странно, что у крылатых ящериц так блестят глаза. Словно увидели перед собой аппетитный кусок мяса и вот-вот начнут облизываться. Неужели их так привлекли драгоценные камни?! Надеюсь, они не набросятся на Кристена?!

— Похоже, все собрались. Приглашаю к столу, — произнес владыка, полностью игнорируя пробку.

Дракон гордо задрал нос и важно уселся во главе стола. Повисла пауза. Я не особо хорошо представляла куда нужно садиться. Но на помощь пришел Эльф. Он вместе с русалкой прошествовал к серебристому и сел справа от него. Поняв намеки, оборотень потащил меня вперёд, и мы сели слева от владыки.

— А где место для меня?! — недовольно завозился Мон, но его писк потонул в топоте.

Я удивленно оглянулась и поняла, что драконы сорвались с мест и бросились занимать лучшие места. И делали они это очень быстро. Через пару секунд все кресла были заняты. А я оказалась сидящей между Силаром и светловолосым. Дракон обворожительно мне улыбнулся, и я невольно придвинулась к своему другу поближе. Не нравится мне такое соседство, но, наверное, это все же лучше того, что сейчас происходит с Кристеном.

Я осторожно покосилась на конец стола. Единственное свободное место осталось лишь там. Начинаю думать, что серебристый специально все так организовал. Недолюбливает он всё-таки принца. Ой как недолюбливает! Впрочем, пробке на все параллельно, сейчас он прилагает все силы, чтобы добраться до кресла, не без помощи охраны, конечно. Пыхтит, но идёт. А лицо при этом всем такое довольное, что невольно начинаешь сомневаться в его разуме.

— Так что насчет места для меня?! Или у драконов принято выказывать неуважение к гостям, — недовольно нахмурился фей.

Я оторвала взгляд от все же сумевшего сесть пробки и посмотрела на свое плечо. Как-то я о крылатике не подумала. Но он ведь, действительно, такой же гость, как и все мы. Опустим подробности о том, что он явился в драконьи горы без спроса. Факт остаётся фактом. Он тут, и он принц фей! А это значит, что, оскорбив его, машинально наносится оскорбление всем феям. А эти милые маленькие существа вполне могут за себя постоять! На месте владыки я бы изо всех сил постаралась бы свести на нет назревающий конфликт.

— Все места заняты. Вас не было в списке гостей, ваше высочество, и мы не готовы вас принять, — ответил серебристый, и я поняла, что скоро будет весело.

— Вот как…, наверное, я должен был предположить, что вы не сможете обеспечить мне должный приём. В конце концов, у вас ведь сейчас столько трудностей, — протянул Мон с наигранным сочувствием.

— У нас нет трудностей! — резко произнёс владыка и стало понятно, что фей наступил дракону на любимую мозоль.

— Так ли это? — на показ задумался мелкий интригант. — Но тогда почему ваш замок такой пустой, а ваши придворные так переполошились лишь из-за пары драгоценных камней? Не стесняйтесь, расскажите. Если что мы можем помочь!

— Нам не нужна помощь! У нас предостаточно ресурсов и ценностей. Не у одной страны нет таких возможностей как у нас! — яростно взревел серебристый.

Повисла гробовая тишина. Никто из присутствующих не решился даже шевельнуться. Слишком злым выглядел владыка. Его глаза ярко горели, а вокруг начала клубиться магия. Она давила на всех присутствующих, и я боковым зрением заметила, как несколько драконов покачнулись. Ага! Значит, сила владыки действует не только на нас магов, но и на его же подчиненных! Помнится, нам говорили, что никто из драконов не сдерживает свою магию, но получается, что в действительности опасна для нас лишь неимоверная сила правителя.

— Он такой стеснительный, — отвлек меня от мыслей громкий шепот Мон, и мне захотелось прыснуть.

Собрав волю в кулак и сжав зубы, я опустила взгляд, изо всех сил стараясь не засмеяться в столь неподходящий момент. Вечно тянет захихикать в самый неподходящий момент!

— Просто у него много забот, вот и проявляется иногда раздражительность, — прошептал сидящий рядом золотоволосый.

— Начать трапезу! — снова взревел серебристый, и началась подача блюд.

Повсюду забегали непонятно откуда взявшиеся слуги, и заиграла негромкая музыка. Найти источник звука мне не удалось, но это было и неважно. Намного важнее было решить проблему с феем. Он печально смотрел на разнообразные блюда и вздыхал так, что мое сердце сжалось.

— Ты ведь можешь есть с моей тарелки, я совсем не против. Давай я тебе порежу мясо или фрукты. Чего тебе хочется? — я осторожно дотронулась до своего маленького друга.

— Я бы не отказался от фруктов…, но в данной ситуации не буду ничего есть, — Мон гордо дёрнул носом и похлопал меня по пальцу. — Не волнуйся, кушай. А я пока придумаю как отомстить.

Сбоку поперхнулся золотоволосый и с тревогой покосился на фея. Видимо, знает, чем может обернуться месть крылатых созданий.

— Если нужен совет обращайся. Знаю много интересных способов, — ухмыльнулся оборотень и подмигнул Мону.

Несомненно, слышавший все это серебристый возвел очи к потолку и вздохнул. Похоже, он совсем не испугался. А зря! Нас на лекциях учили, что месть фей — это страшное явление!

— Скажите, а у вас, действительно, третий уровень дара, — сидящий рядом с Сабриной молодой дракон, видимо, решил начать светскую беседу.

— Я слышала, это большая редкость! — присоединилась к нему соседняя драконица.

— Это потому, что самые сильные маги мужчины, — добавила еще одна.

Надо же, какие глубокие познания. Я скептически приподняла бровь, но вмешиваться в разговор не стала. Подруга сама с превеликим удовольствием ответит на каверзный вопрос.

— Среди нас, конечно, не настолько много девушек с сильным даром, но предостаточно тех, чей дар на среднем уровне, — вежливо улыбнулась русалка, после чего чуть нагнулась к собеседнику и ласково добавила. — Не переживайте, уверена, скоро и у вас станут снова рождаться драконицы с сильной магией.

Начавший улыбаться после первых фраз парень спал с лица, побледнел и потянулся к бокалу. На его лице застыла натянутая улыбка, и он с тревогой посмотрел на владыку. Серебристый на взгляд подопечного не ответил. Вместо этого он показательно начал обсуждать с Рилионом погоду. И лишь морщинка между его бровей говорила о том, что самый главный дракон крайне недоволен.

— Все же мы недооценили Аодара, — прокомментировал золотоволосый и с наслаждением стал кушать какой-то салатик.

— Вы многих недооцениваете, — тут же ответил фей.

— Возможно, — легко согласился дракон. — Но и нас весьма сильно недооценивают. Особенно молодое поколение магов.

— Думаю, молодое поколение как раз переоценивало вас… до определённого момента, — прокомментировал Силар, в один укус справляясь с куском мяса.

— Любопытное замечание, расскажите поподробнее, — заинтересовано попросил золотоволосый.

Оборотень ответить не спешил. Он призадумался, видимо, выбирая что-то попроще.

— Например, ваше гостеприимство, — влезла я в разговор, решив прийти на помощь другу.

— А что не так с нашим гостеприимством? — искренне удивился дракон.

Глава 45. Интуиция

Он издевается? Я внимательно посмотрела на золотоволосого. Нет, похоже,

он серьёзно не понимает! Я посмотрела на сидящую напротив Сабрину, и она слегка кивнула, подтверждая, что дракон не врёт.

— Что не так с нашим гостеприимством? — повторил дракон уже совершенно другим тоном.

Удивление в его голосе сменилось любопытством и еле заметной тревогой.

— А вы думаете, что наше прибытие прошло гладко? — я ответила вопросом на вопрос.

Прежде чем начать объяснять крылатому ящеру прописную истину, стоит узнать его точку зрения. Что, по его мнению, было нормально во всем этом цирке.

— Нам, конечно, пришлось задержаться, но тем не менее вы здесь. В целости и сохранности. Мы обеспечили вам комфорт и охрану. А также пригласили на ужин с самыми выдающимися из нас…, не вижу причин для возмущения, — серьёзно произнёс золотоволосый и пристально вгляделся в мои глаза.

Не знаю, что такого он в них увидел, но он нахмурился и стал постукивать пальцами по столу. Похоже, думает…, хотя, скорее, похоже, на раздраженное самокопание. Он то и дело хмурится и невольно поджимает губы.

— Вам не понравилось поведение Грынании? — через какое-то время снова заговорил дракон.

— Не только ее поведение, — ответила уклончиво.

Интуиция почему-то проснулась и настоятельно требовала, чтобы я прекратила этот опасный разговор. В чем именно скрывалась опасность понятно не было, но внутри все стало сжиматься, а по спине побежали муражки.

— Похоже, вы весьма плохо знакомы с другими расами, — произнёс Силар, кладя руку на спинку моего стула.

— А откуда они могут это узнать? Сидят тут у себя в заточении и деградируют! — вместо золотоволосого ответил Мон.

— Пыф! Кхе, кхе, кхе! — владыка поперхнулся и стал кашлять.

Понятно, значит, подслушивал. Хотя мы ведь достаточно близко сидим, мог просто так услышать. Гул голосов за столом не сильный.

— Вы жестоки, ваше высочество, — весело улыбнулся золотоволосый, но его глаза сузились.

Похоже, дракон запомнил слова фея. И судя по тому, как злобно он на него смотрит, непременно захочет отомстить.

— Я честен! — гордо задрал кверху нос крылатик. — И вам советую приобрести это качество, иначе ваши проблемы только усугубятся.

— Непременно прислушаюсь к вашим словам. Феи всегда славились своими обильными знаниями, — процедил дракон, явно чувствуя себя не в своей тарелке.

— А еще мы славимся своей долгой памятью. Помним все, даже самые незначительные обиды, — насмешливо сказал Мон и весело стал болтать ножками.

— Вас кто-то обидел? Если скажете кто, то я могу наказать виновного, — влез в разговор серебристый, и я снова ощутила опасность.

Да что это такое с драконами. Они словно не понимают самые обычные вещи. Неужели они действительно не знают, что в их поведении грубо и неприятно?!

— Так вы и…, — начал было возмущаться фей, но я его перебила.

— Хочу попробовать вон ту закуску! Выглядит аппетитно! — громко изъявила свое желание, и оборотень тут же отреагировал.

Всё-таки хорошо, когда тебя понимают без слов. Он подал мне вкусняшку, и мы стали обсуждать незначительные темы. Мон у меня на плече притих и, судя по сопению, обиделся. Неприятно, но как только окажемся у меня в покоях, я все ему объясню. Главное до того момента самой понять, что так тревожит мою интуицию.

Ужин продолжался, разговоры велись светские. Никто больше не спорил, а владыка и Рилион вовсе смогли найти какую-то общую заумную тему и теперь весьма увлеченно ее обсуждали. Сабрина тоже не скучала, все молодые драконы считали своим долгом сказать ей комплимент, а те, кто сидели слишком далеко просто бросали томные взгляды. Русалка свою популярность восприняла спокойно. Как и в Академии натянула маску безразличия и вяло копалась в салатике.

А вот с Кристеном ситуация была совершенно иная. Он тоже получал много внимания и наслаждался им по полной. Сидящие рядом с ним драконы и драконицы постоянно что-то говорили принцу, но так как находился он на другой стороне стола, понять, что именно было невозможно. Тем не менее лицо пробки говорило само за себя. Он в восторге и наверняка получил кучу комплиментов.

— Ваш однокурсник одет весьма специфически, — проследив за моим взглядом, прокомментировал золотоволосый.

— Каждый вправе одевать то, что ему нравится, — я пожала плечами, стараясь не улыбаться.

Отрадно, что хотя бы один из крылатых ящеров не смотрит на костюм Кристена с плохо скрываемым интересом.

— Конечно, конечно. Но согласитесь, весьма интересный выбор, — дракон кинул на принца недовольный взгляд и вдруг улыбнулся. — Как думаете, почему он оделся именно так?!

И что ему ответить? Я-то знаю, что пробка напялил на себя сокровищницу лишь потому, что эльф его предварительно качественно обработал. Но думаю, золотоволосый ждёт от меня совсем не такой ответ.

— Он знает то, что неизвестно вам, — сам ответил дракон, видимо, приняв мое молчание за растерянность.

— И что за тайна ему известна?! — я округлила глаза, строя дурочку.

Дракон хмыкнул, видимо, не впечатлившись моими стараниями и наклонившись поближе заговорчески прошептал.

— Мы просто очень любим драгоценные камни!

От его голоса и взгляда я на мгновение потеряла дар речи. Все же крылатые ящерицы очень красивые. Очень! А как у него глаза блестят! Я словно смотрю на расплавленное золото!

— А мы любим, когда не нарушают наше личное пространство! — возмущенно пискнул фей и взмахом руки оттолкнул лицо дракона.

— Как скажете, — подмигнул мне золотоволосый и, откинувшись на спинку стула, с насмешкой посмотрел мне за спину.

Послышалось тихое шипение, и мне на плечо легла рука Силара, а сам он пододвинулся ко мне настолько, что я спиной ощутила тепло. Наверное, Мон был прав, не стоило надевать это платье. Теперь разрываюсь между двумя желаниями. С одной стороны хочется прижаться к оборотню, а с другой необходимо продолжать выглядеть гордой и независимой.

— Как мило! Вы так опекаете друг друга, — взгляд дракона стал колючим.

— Это естественно, оберегать тех, кто тебе дорог, — парировал Силар.

— Но вы ведь не настолько близки…

— Откуда вам знать?!

— Оо, я это чувствую!

— Чувства могут быть обманчивы.

— Только не чувства драконов. Если мы что-то ощущаем, то это наверняка!

— Не слишком ли вы уверены в своих способностях?!

— Я их даже преуменьшаю!

— А может преувеличиваете?!

Я словно между молотом и наковальней. Еще немного и эта напряженная светская беседа перерастет в перепалку. А ведь все только начали более-менее нормально общаться.

— Вы просто неспособны оценить мою силу и возможности!

— Скорее вы сами себя переоцениваете!

— Я мог бы доказать вам, что вы ошибаетесь…

— Так докажите, или вас что-то останавливает?

Всееее! Пора вмешаться или эти два боевых петуха накинуться друг на друга прямо здесь! Я решительно тряхнула волосами и встала. Повисло молчание, и все взгляды устремились на меня. Ну да, ну да. По каким-то там правилам стоит ждать, пока встанет хозяин дома. Но если честно, мне все уже настолько надоело, что все равно.

— Я немного устала и плохо себя чувствую, вынуждена откланяться, — пояснила спокойно и, не дожидаясь ответа, направилась к выходу.

Спустя секунду послышался звук раздвигающихся стульев, и каким-то невероятным образом друзья оказались рядом со мной. Кристен остался на своём месте, но судя по тому, как он задергался, принц совсем не хочет оставаться один на один с драконами.

Глава 46. Головная боль

— Благодарю за приятный вечер. Для нас было большой честью разделить с вами трапезу, но теперь мы должны позаботиться о состоянии нашей однокурсницы, — эльф по-светски распрощался с удивленным владыкой и взмахом руки велел охране тащить за нами пробку.

Кор и Кирин замешкались, глядя на серебристого и, по всей видимости, боясь сделать что-то ему наперекор.

— Отдохните как следует, завтра у вас будет тяжелый день, — послышалось напутствие от владыки.

Его голос был спокойным и даже безэмоциональным. Словно он сказал прописную истину. Стало немного не по себе. Начинаю подозревать, что завтра нас, действительно, ждёт что-то из ряда вон выходящее. Ума не приложу, что именно приготовили драконы, но уверена, мне это не понравится.

Нахмурившись, я покинула комнату и, не оглядываясь, двинулась вперёд по пустынным коридорам. Сзади слышались шаги друзей и ворчание недовольного Кристена. А у меня вдруг начала болеть голова. Ноющее чувство раздражало и словно шло извне. Я даже оглянулась, пытаясь найти источник проблем. Но голые стены и факелы говорили о том, что мне все показалось. Наверное, не стоило говорить, что плохо себя чувствую! Теперь ложь обернулась правдой!

— Все в порядке? — спросил оборотень, подстраивая свой шаг под мой

— Да, просто голова болит, — я тряхнула волосами, и сидящий у меня на плече фей возмущенно пискнул.

От движения ноющее чувство не прошло, а, наоборот, усилилось, и я невольно навалилась на друга, стараясь не упасть.

— Хочешь отнесу тебя в твои покои? — встревоженно предложил Силар.

— Нет, я сама дойду! — ответила чуть резче, чем хотела и, смягчив тон, пояснила. — Этот странно! Я хочу понять в чем причина…

— Лучше не рисковать и отдохнуть! — в голосе оборонять начали проскальзывать строгие нотки.

Он посмотрел на меня как на нашкодившего котёнка и погрозил пальцем.

— Возможно, ты прав, — я невольно улыбнулась и перестала пытаться почувствовать, что именно навеяло мне головную боль.

Стоит, действительно, в первую очередь позаботиться о своём здоровье! А потом уже можно и …

— Ой! — я удивлённо вскрикнула, потому что Силар легко поднял меня на руки и быстрым шагом двинулся вперёд.

— Ты неисправим! — я прижалась к его груди и снова расплылась в улыбке.

Как же всё-таки приятно иногда просто довериться близкому человеку и забыть на мгновение все свои тревоги и печали. Знать, что о тебе позаботятся и укроют от всех невзгод тёплым пледиком.

Я, конечно, сильная и сама способна со всем справиться, но это не меняет того, что временами можно положиться и на других. Особенно если это твои верные друзья!

— Для тебя готов исправиться, — подмигнул мне оборотень.

— Не надо! — я шутливо ткнула его в плечо. — Ты мне нравишься таким, какой ты есть!

— Рад слышать, — лицо Силара стало донельзя довольным, и у меня зачесались руки пару раз его стукнуть.

Но меня опередил Мон. Он дотянулся до уха оборотня и сильно дёрнул.

— Нечего тут зубы показывать! Неси нас аккуратно! У Ари голова, между прочим, болит! Забыл?

Такой маленький, но такой заботливый… подождите, а ведь неприятное ощущение пропало! Я не успела заметить, когда именно, но голова прошла и чувствую себя прекрасно!

— Не забыл! — усмехнулся оборотень и перешел практически на бег.

Позади послышался горестный вопль принца и удивленные возгласы русалки, и эльфа. Но через пару секунд они стихли, поскольку мы отдалились на значительное расстояние.

— Когда-нибудь он нас угробит! — проворчал фей, покрепче цепляясь за моё плате.

Я кивнула, но вопреки всему продолжила чувствовать себя совершенно счастливой. Может дело в том, что этот день был переполнен разнообразными событиями, может в том, что прошлую ночь я провела в царстве фей. А может, все намного проще и мне, действительно, радостно и весело.

— Мы на месте, — отвлек меня от мыслей голос Силара, и я поняла, что мы стоим у дверей, обвитых шипастым растением.

— Заходим и ждём остальных, — скомандовал Мон и, взмахнув рукой, раздвинул колючки, и открыл створки.

В гостиной меня аккуратно положили на диван, а оборотень сел в кресло и, перекинув ногу на ногу, уставился на меня.

— Чтооо? — протянула, ерзая от такого пристального внимания.

Почему он на меня так смотрит? Что-то не так? У меня порвалось платье? Потек макияж?

— Наверное, нужно покормить эту крылатую мелочь. А то на так называемом ужине он ни кусочка не съел, — выдал Силар, и мы с феем уставились на него, выпучив глаза.

Предложение само по себе рациональное, но удивляет то, что его выдвинул оборотень! Может ли это значить, что он принял крылатика в нашу компанию?!

— Я не мелочь! — возмутился Мон и, взлетев, начал кружить вокруг Силара.

— Вот, — не обращая внимание на злобный писк, оборотень достал из кармана яблоко и положил его на стол. — Оно из академии, так что есть его безопасно!

Фей остановился и хмуро посмотрел на фрукт. Потом перевёл взгляд на Силара. Затем снова на яблоко. Я с интересом наблюдала за тем, как Мон обдумывает свой следующий шаг. Может показаться, что крылатик слишком эмоциональный и недальновидный. Но это не так! За время нашего короткого знакомства я поняла, что он намного умнее и мудрее. Его невозможно заставить делать то, что он не хочет. Он продумывает многие вещи наперед. И совершенно не боится быть самим собой и говорить то, что думает в лицо даже самым опасным противникам. Возможно, дело в том, что он принц фей и наверняка владеет большой силой, но все равно его характер достоен уважения.

— Я приму твой дар, но это не значит, что мы друзья! — Мон серьезным голосом предупредил оборотня, после чего спикировал вниз и стал аппетитно хрустеть яблоком.

Мне даже захотелось снова поужинать. Тем более с драконами я ела крайне осторожно. Каждый кусочек проходил тщательную проверку плетениями и подаренным джином кольцом. От такого напряжения пропал весь аппетит. Хорошо, хоть живот не заболел.

— Пщрищли, — оторвавшись от яблока, почавкал фей, и дверь открылась.

— Куда вы так убежали? — взволнованно спросила Сабрина, внимательно смотря на мою распластавшуюся на кушетке тушку.

— У Ари заболела голова, — сдал меня Силар.

— У меня есть отличное зелье! — блеснула глазами русалка и полезла в пространственный карман.

— Надеюсь, такое же отличное, как и то, которым ты меня напоила, — недовольно бросил Кристен, при помощи охраны вползая в комнату.

Выглядел пробка измотанным, но довольным, что нельзя было сказать о его сопровождающих. Кор и Кирин были похожи на два выжатых досуха лимона. И на лицах в них застыло настолько кислое выражение, что стало понятно, настрадались они с принцем знатно.

— Сейчас еще одно зелье заставлю выпить для профилактики! — пригрозила нахалу Сабрина и, достав из ключа маленький розовый флакончик, села рядом со мной.

— Голова уже не болит! — попыталась я объясниться, но подруга не стала меня слушать и одним ловким движением опрокинула мне в рот зелье.

— Ммм! Кхе, кхе! — сначала я чуть не подавилась, но потом распробовала вкус и облизнулась. — Слааадко!

— Я старалась! Это экспериментальное зелье и я постаралась, чтобы вкус был приятным, — улыбнулась русалка.

— Значит, ей сладкое варево, а мне невероятно жуткая гадость! — Кристен недовольно нахмурился и сел в ближайшее кресло.

Вернее, хотел сесть, но получилось, что он туда рухнул и со стороны стал напоминать кучу драгоценных камней с парой рук и ног.

Глава 47. Парадное оружие

— У тебя была рука сломана, а у Ари всего лишь голова болит, — пояснил Рилион, тоже садясь.

— Все равно нечестно! — продолжил возмущаться пробка, и я заметила, как на лице Кора отразилось страдание.

Его сын смотрелся не лучше. Он выглядел так, словно вот-вот настучит принцу по голове.

— Можете идти, дальше мы сами, — кивнул охранникам эльф, видимо, тоже заметив неладное.

Драконы сдержанно поклонились и со скоростью света бросились прочь. Колючки еле-еле успели открыть дверь. Еще немного и они бы просто протаранили лбами растение фея. Кажется, Кристен их не просто достал, а довел до белого каления.

— А как я теперь до своих покоев доберусь, — опомнился пробка.

— По полу дотащим, — загоготал Силар.

— Не надо меня никуда тащить! — испугался Кристен и даже попытался встать, но получилось лишь немного дёрнуться.

Драгоценные камни давили на него не хуже гантель, и таскавший их на себе весь вечер принц, похоже, окончательно выбился из сил.

— Я ректору пожалуюсь! — пригрозил пробка, но так неуверенно, что стало понятно — главу Академии он точно не потревожит.

— Жалуйся, — разрешил Рилион и, откинувшись на спинку стула, внимательно нас всех осмотрел.

— Тебе не понравились последние слова владыки? — предположила Сабрина, разглядывая в ответ ушастого.

— Да, — кивнул эльф. — То, как спокойно он сказал о трудном дне наводит на определённые мысли…

— На мысли, что нам всем завтра придётся несладко, — хмыкнул оборотень.

— Но что именно он имел в виду?! — я села и, нахмурившись, стала перебирать в голове разные варианты событий.

Получалось плохо. Из-за отсутствия какой-либо информации фантазия стала подкидывать такую жуть, что захотелось немедленно вернуться в Академию.

В комнате стало тихо. Судя по задумчивым лицам, остальные тоже думают о завтрашнем дне.

— Хватит ломать голову, все равно не угадаем! Лучше просто подготовиться ко всему! — первым нарушил молчание Силар.

— Ко всему подготовиться невозможно, — назидательно сказала русалка и, улыбнувшись, добавила. — Но можно попытаться. Хуже не будет!

— У меня в ключе предостаточно оружия, если что, можно им воспользоваться, — неожиданно известил нас Кристен.

После его слов снова стало тихо. Не знаю, о чем думали мои друзья, но я посмотрела на пробку совершенно другими глазами. Если раньше он мне казался просто глупым, вспыльчивым и горделивым, то теперь к этому описанию добавилось еще и слово — опасный. Подумать только, таскать с собой кучу оружия. В Тионе, конечно, часто увидишь кого-нибудь с мечем в ножнах или закинутым на спину луком, но это одно оружие! Одно! А пробка, похоже, таскает с собой целый арсенал.

— Показывай, — спустя еще пару мгновений скомандовал оборотень.

— Может не здесь? — попытался отвертеться принц.

— Здесь! — голос Силара стал громче и в нем появились шипящие нотки.

— Ладно! Сами попросили! Вообще обо мне не думаете! А я, между прочим, для вас стараюсь! — Кристен обвел нашу компанию взглядом, надеясь увидеть на лицах раскаяние, но ничего похожего не заметил и, вздохнув, достал из кармана ключ.

— Тук, тук, — артефакт соприкоснулся с деревянной поверхностью стола.

— Бум, дзинь, бдзинь, джынь, бабах!

От шума у меня начали болеть уши, но я не обратила на это никакого внимания. Вместо этого просто смотрела на появившуюся в моей гостиной кучу разнообразного оружия. Горка получилась приличная, и блестела она также ярко, как и сам принц.

— Это парадное орудие, им не повоюешь, — засмеялся оборотень и, нагнувшись, выцепил из кучи золотую шпагу, на рукояти которой сиял такой величины рубин, что казалось на лезвие просто нанизано сверкающее яблоко.

— Почему?! — удивился пробка. — Оно ведь острое!

— Острое не значит удобное в использовании, — Силар демонстративно покачал шпагой, и рубин блеснул, напоминая о своём величии.

— Аа понятноо, — протянул принц таким голосом, что стало ясно, он ничего не понял.

— Лучше расскажи нам откуда у тебя этот все? Опустошил сокровищницу своего королевства? — я спросила, по — прежнему пялясь на сияющую горку.

— Нее нет, конечно, нет! Зачем мне это?! — голос Кристена дрогнул, и я с ужасом поняла, что моя шутка оказалась правдой.

— Попала прямо в цель! — прокомментировал Рилион.

— Ты в своём уме?! — я ткнула пальцем в сторону Кристена. — Ты зачем так поступил?!

— А что мне оставалось делать?! Если не женюсь, отец лишит меня наследства! Это эльфы могут купить костюм, который стоит дороже моего королевства, а мне такое не под силу! — парировал пробка и посмотрел на меня с вызовом.

Явно не чувствует за собой вины! Ну ничего, сейчас я намекну ему о последствиях!

— Как думаешь, что будет, если твой отец узнает?! — спросила, внимательно наблюдая за принцем.

— А что тут думать, отберет все и пошлет меня куда подальше, — пожал плечами Кристен.

— Тогда может не стоит так поступать?

— Ты, похоже, совсем не понимаешь, как строятся отношения в королевских семьях, — пробка посмотрел на меня снисходительно. — Насмотрелась на магов и думаешь, что везде также!

— Нет, я…

— Хочешь знать правду? Будет тебе правда! Я может и наследный принц, но далеко не самый любимый! И мой папаша только и делает, как ищет способ от меня избавиться и посадить на трон своего любимца! От того, что я делаю ничего не поменяется. Я бельмо на глазу. И единственный способ доказать аристократам, что я чего-то стою, это уладить конфликт с драконами. Возможно, тогда поддерживающих меня людей станет больше, и я уже смогу сам диктовать правила!

Закончив, принц кисло улыбнулся, и на его лице появилось выражение безысходности. Словно загнанный в западню зверь, который изо всех сил пытается кусаться и царапаться, но при этом прекрасно знает, что все уже решено.

Внутри что-то заскреблось, и я поняла, что во мне просыпается жалость. Похоже, я слишком поверхностно смотрела на своего однокурсника. За его противным характером скрывалась печальная история. Это, конечно, не меняет того, что он грубый и присвоил себе целую гору дорогущего оружия, но все же объясняет откуда взялся его скверный характер.

— В любом случае, это барахло брать не стоило! Верни, когда будешь дома! Не стоит магу опускаться до таких методов! — эльф строго посмотрел на Кристена.

— Скорей всего я не вернусь, а останусь в Элеменьтионе. Драконы совсем не хотят говорить с кем из них у моего рода разногласия.

— Значит, пошли по почте! Захочешь, найдёшь способ, — безапелляционно произнёс Рилион.

— Представляю это зрелище, — усмехнулся оборотень.

— Ты расспрашивал драконов? — перебила его Сабрина и заинтересованно посмотрела на пробку.

— Да! Всех, кто рядом сидел и охрану нашу тоже! — рассказал пробка.

— Так вот почему те двое так быстро убежали, — догадался Мон и весело засмеялся.

Принц на него покосился, но ничего не ответил. То ли побоялся связываться с феем, то ли просто устал.

— И что они тебе ответили? — продолжала напирать русалка.

— Ничего! Увиливали от ответа, переводили тему, и все пытались узнать, где я достал этот костюм, — Кристен похлопал себя по бокам, а потом повернулся к эльфу. — Кстати, об этом! Мне тоже интересно, где можно купить подобное?

— Я уже говорил, что костюм единственный в своём роде. Больше такие не продаются, — усмехнулся Рилион.

— Жадные вы! Я вам все рассказал, а вы даже имя мастера не хотите говорить, — заныл пробка.

— Пора расходиться, сон тоже важен! Если завтра будем постоянно зевать то вряд ли сможем справиться с той пакостью, которую подготовили драконы, — игнорируя принца, сообщил эльф.

Глава 48. Завтра

— А как же…? — я вопросительного посмотрела на нашего ушастого куратора.

Рилион мне еле заметно подмигнул, и я поняла, что все только начинается. Похоже, эльф просто хочет избавиться от Кристена, а потом уже обсуждать более деликатные темы.

— Я сам до покоев не дойду! И собрать оружие не смогу! — пожаловался пробка.

Мы все дружно посмотрели на гору посреди моей гостиной, и я решила бить на опережение.

— Я вытряхивать оружие из пространственного кармана ему не приказывала! — сообщила, отодвигаясь как можно дальше от блестящей кучи.

— Я тоже! — поняв куда я клоню, присоединилась ко мне русалка.

— А я…, — начал было Рилион, но оборотень на него посмотрел так выразительно, что ушастый мигом вспомнил про мужскую солидарность.

Эльф и оборотень переглянулись и, забрав у принца его ключ, стали стучать им по оружию. Поднялся звон. Рилион нервно задергал ушами и посмотрел на меня и Сабрину.

— Леди, а вы не хотите нам немного помочь? — спросил эльф, морщась от непрекращающегося стука.

— Можем помочь только морально! — я показала ему язык и с удовольствием откинулась на спинку дивана.

Рилион фыркнул и, видимо, решив отомстить, стал быстрее подавать Силару оружие. От усилившейся какофонии у меня снова начала болеть голова и, не выдержав, я кинула в парней диванной подушкой.

— Это был последний, — оборотень одной рукой стукнул по последнему мечу, а другой ловко поймал мой снаряд.

— Премного благодарен, — видимо, решив для разнообразия побыть вежливыми, кивнул пробка и протянул вперёд руку, чтобы забрать ключ.

— Не спеши, — ушастый куратор положил артефакт принца к себе в карман и лучезарно улыбнулся. — Получишь его назад, как только вернёмся в Академию. Я отвечаю за вас, и ректор мне покоя не даст, если выяснится, что, зная откуда у тебя вся та куча, я ничего не предпринял.

— Не надо говорить ректору! Я все верну! — замахал руками Кристен.

— Тогда как вернёмся сразу же сходим на почту и отправим твоему отцу все, что ты нечестно присвоил, — ответил эльф и кивнул Силару.

Они переглянулись и, схватив все еще что-то лепечущего пробку за руки, потащили его прочь.

— Вы странные, — протянул фей, как только за парнями закрылись створки.

— Странные, — я легко согласилась. — Но именно поэтому нам так весело жить.

— Не соскучишься, — добавила русалка, и мы рассмеялись.

— Я же говорю страааные! — повторил Мон и, подлетев к нам, сел мне на плечо.

— А вот и мы, — дверь открылась и мужская часть нашей небольшой, но дружной компании вернулась.

— Быстро вы, — удивилась Сабрина.

— Ничего сложного не было, — пожал плечами Рилион. — Отобрали у него костюм и ваш однокурсник завалился спать, даже не снимая обуви.

— А мы, я так понимаю, будем бодрствовать всю ночь? — улыбнулась русалка.

— Почти, — подмигнул эльф.

У них почти идиллия! Нужно держаться и ни в коем случае не зевать! Сейчас совсем неподходящий момент. Я сцепила зубы, и по лицу смотрящего на меня оборотня поняла, что скорчила страшную гримасу.

— Ари хочет спать, — сдал меня Силар, и я снова кинула в него подушкой.

— Тогда постарается быстро все обсудить, — Рилион сел и обвел нас всех пристальным взглядом.

— О чем-то догадался? — внимательно посмотрел на него оборотень.

— Да. Вернее, это лишь предположение, но лучше перестраховаться.

— Мы внимательно слушаем, — я подалась вперёд и навострила уши.

— Если учитывать все, что произошло за этот день, то получается следующая картина, — начал рассказывать эльф. — У драконов был какой-то план, и важной его частью была возможность заманить к себе самых сильных студентов. И ящерам это удалось, вот только они не учли, что ваши однокурсники смогут так легко и просто сбежать, как только появится угроза и я дам команду.

— Нам бы тоже стоило убраться подобру-поздорову, но пробка помешал, — хмыкнул Силар.

— Возможно, но учитывая зачем мы вообще согласились на эту авантюру…, три дня можно и потерпеть.

— Уже два, — я кивнула в сторону окна, где отчётливо виднелось звездное небо.

— Да, два, — согласился Рилион. — И именно из-за того, что у драконов теперь крайне мало времени на реализацию задуманного, стоит ожидать, что они проявят свои намерения завтра.

— Хочешь сказать, что завтра мы узнаем с какой целью нас пригласили в драконьи горы, — я задумалась.

Ушастый хорошо проанализировал ситуацию и его выводы логичны. Получается, можно ждать чего угодно?!

— О цели трудно судить, но тем не менее, думаю, нужно приготовиться к худшему, — с нажимом произнёс эльф. — Не думаю, что они сразу решатся напасть. Скорее, будут использовать хитрость. Но вполне вероятно, что в случае неудачи их владыка может отдать приказ схватить нас и удерживать силой. Они приложили слишком много усилий, чтобы так просто отступить.

— Проверьте, призывается ли оружие мысли, — нахмурился оборотень, и на его руках появились когти.

Через секунду мы уже все держали в руках своё оружие и напряженно переглядывались.

— Я, пожалуй, не буду отзывать сковороду. Пусть находится все время рядом со мной, — я прижала к себе своё сокровище и мне стало легче.

— Нет, лучше пусть оно остаётся непроявленным. Эффект неожиданности никто не отменял, — не согласился Силар, развеивая когти.

— Лално. Но ночевать я буду вместе с ней! — я еще крепче сжала сковороду всем своим видом показывая, что расстанусь с утварью лишь в крайнем случае.

— Пока рядом нет крылатых ящериц, можешь делать, что хочешь, — великодушно разрешил оборотень, и я потянулась за подушкой.

К моему великому сожалению и к счастью довольно улыбающегося Силара, подушки на диване закончились, поэтому мне пришлось просто показать язык.

— Было бы неплохо проверить работают ли пуговицы, но что-то мне подсказывает, что никто из нас не захочет отправиться в Академию, — вздохнул ушастый куратор.

— Мы друзей не бросаем, — возмутилась Сабрина.

— Если тебе очень хочется поставить эксперимент, то можно пойти к пробке. Уверен, ты найдёшь способы уговорить его воспользоваться артефактом, — предложил оборотень.

— Результат не стоит тех усилий, что нужно приложить, — отмахнулся Рилион, но потом призадумался, и на его лице появилось заинтересованное выражение.

— Это будет нечестно, — я постучала пальцами по своему оружию. — Он ведь хочет остаться.

— Пока хооочет, — протянул эльф и решительно встал. — Лучше, действительно, уговорить его вернуться. Завтра он будет только мешать.

— Но, возможно, мы просто перебарщиваем с подозрительностью. Все может быть не так плохо, — напомнила русалка.

— В таком случае я буду рад. А пока что предпочту опасаться драконов, — ушастый открыл дверь и поманил нас за собой.

Пришлось развеять сковороду и последовать за другом. Судя по хитро блестящим глазам и лукавой улыбке, он что-то задумал.

Так и оказалось. Остановившись у двери принца, Рилион приложил палец к губам, после чего нанес на ручку какое-то плетение. Замок тихо щелкнул и дверь немного при открылась.

Вот тебе и идеальный студент — глава старшекурсников! Не ожидала, что в его арсенале имеется подобное плетение. Хотя справедливости ради, нужно сказать, что сейчас оно нам очень пригодилось.

— Тсс, — ели слышно повторил эльф и осторожно заглянул внутрь.

— Хрр! ХР ХР! Хррр! — раздался громкий храп и стало понятно, что Кристен спит.

Рилион довольно кивнул и, поманив нас за собой, на цыпочках вошел в покои принца.

Глава 49. Опасность

Внутри все выглядело почти так же, как и у меня. Гостиная с мебелью и несколько боковых комнат. Лишь цветовая гамма коричнево золотая.

— Хррр! Хр! — снова послышался храп, и ориентируясь по звуку, мы двинулись через гостиную.

Дверь в спальню пробки оказалась открытой, и вскоре я увидела лежащего на кровати Кристена. Как и говорили парни он, действительно, лёг спать прямо в обуви. Хорошо хоть на нем присутствовала рубашка и какие-то странные панталоны, замерзнуть не должен. Хотя если план эльфа удастся, пробка вскоре будет щеголять в таком виде по коридорам Академии.

— Тсс! — снова повторил Рилион и убедившись, что мы его услышали, сделал шаг к кровати.

— БЫСТРЕЕ В АКАДЕМИЮ! ОПАСНОСТЬ! ИСПОЛЬЗУЙ ПУГОВИЦУ! БЫСТРЕЕ! БЫСТРЕЕ! — вдруг истошно заорал ушастый и принялся трясти принца.

От такого ора дернулись все. Сидящий у меня на плече фей и вовсе пропищал что-то нецензурное. А сонный Кристен, ошалело хлопая глазами, полез в карман на панталонах. Прошла секунда, две, три и пробка грустным взглядом посмотрел на эльфа.

— Не работает!

— ПРОБУЙ ЕЩЕ! — продолжил напирать Рилион.

— Не выходит! Не оставляйте меня тут одного! Они меня съедят! — запаниковал Кристер, и стало понятно, что артефакт джина, действительно, не работает.

— Вот ведь …! — выругался Силар и злобно скрипнул зубами.

— Они нашли способ как нас…, — начал было эльф, но вдруг навострил уши и снова нагнулся к принцу. — Если хочешь жить, то молчи!

Шокированный пробка быстро-быстро закивал, а в следующую секунду в комнату ворвались охранники. Кор держал в руках меч, а Кирин копье, и весь их вид говорил о том, что сейчас кому-то не повезёт.

— Что случилось? — обвел нас напряжённым взглядом старший дракон.

— О вы как раз вовремя, — радостно улыбнулся ушастый куратор и указал на Кристена. — У него кошмары! Принесите горячее молоко с мёдом.

Лица охранников вытянулись, и Кор опустил меч. Его сын оперся об копье и вздохнул так тяжко, словно его нервные клетки уже на пределе.

— Мы охрана, а не прислуга, — серьёзно произнёс старший дракон, с неприязнью смотря на Рилиона.

— Железяки уберите, охранники! А то больше напоминаете нападающих, — хмыкнул оборотень.

— Прошу прощения, орудие было необходимо для вашей защиты, — хмуро сказал Кор, и его меч исчез.

Таааак! Это точно оружие мысли или что-то на него похожее! Я внимательно посмотрела на руки Кинина, и смогла хорошо рассмотреть момент, когда его копье исчезло. Орудие словно втянулось в руку, и на мгновение мне показалось, что на ладони у дракона появился узор. Но это было лишь мгновение, и я озадачено хлопнула ресницами. Возможно, мне почудилось?

— Неважно, охрана вы или прислуга, вы обязаны нам помогать! Это из-за всех тех неприятностей, что нам пришлось пережить за этот день, у моего подопечного кошмары! Вы обязаны помочь! — в голосе эльфа появились истеричные нотки, и он принялся раздраженно махать руками.

Драконы переглянулись, и по взглядам я поняла, они о нас были лучшего мнения. Это хорошо! Начинаю понимать, чего добивается наш ушастый куратор.

— Вы невыносимы! Неужели так трудно помочь?! Вы вообще понимаете, что в вашем так называемом замке даже слуг нормальных нет! Где и как мы должны, по-вашему, получить молоко! Я разочарован! Я очень разочарован! Завтра обязательно обсужу это с владыкой! Просто уму непостижимо! — не на шутку разошелся Рилион и стал наступать на старшего дракона, тыча в него пальцем.

— Уму непостижимо то, насколько много от вас проблем! — огрызнулся Кирин, но его отец жестом велел ему замолчать.

— Кухня сейчас не работает, но я могу достать успокоительное. Приношу свои извинения за доставленные неудобства, — нейтральным голосом поведал Кор.

Но я заметила, как опасно сузились его глаза, и с какой неприязнью он посмотрел в глаза эльфа.

— Так бы сразу и сказали! Несите сюда зелье и можете быть свободны! — небрежно бросил Рилион и повернувшись ко мне, Сабрине и Силару, махнул рукой. — Вас это тоже касается! Марш спать!

— Принеси зелье, — старший дракон скомандовал сыну, и Кирин убежал.

За ним потянулись и мы трое. Было немного тревожно оставлять ушастого наедине с крылатым ящером и пробкой, но мы понимали, что иначе никак. Эльф ведёт свою игру и лучшее, что мы можем сделать — это подыграть ему.

Зайдя в свои покои, я первым делом принялась переодеваться. Платье, конечно, красивое, но совершенно непрактичное! Далеко в нем не убежишь! А интуиция подсказывает, что бегать вскоре придётся много. После того как мы узнали, что артефакт джина больше не работает, оставаться на месте слишком рискованно! Если я правильно догадалась, то Рилион устроил весь этот концерт лишь с одной целью. А именно — убедить охрану, что мы безобидные, сонные и вообще до завтра никуда не денемся.

— Все взяла? — спросил, начавший нервно кружить вокруг меня фей.

— Все! — я кивнула, усаживаясь на диван.

Волнение Мона потихоньку передалось мне, и я начала барабанить пальцами по подлокотнику. Откуда-то взялось чувство тревоги и какого-то плохого предчувствия.

— Где этот ушастый?! Нужно убегать как можно быстрее! — фей подлетел к моему лицу и серьёзно заглянул в глаза.

— Я понимаю, но пока охрана тут, мы не можем действовать, — я вздохнула, стараясь не поддаваться панике.

Внутри все ныло и бурлило, отказываясь подчиняться всем законам логики. Я посмотрела на Мона, и по его лицу поняла, что он чувствует то же самое.

— Тук, тук, — в дверь осторожно постучались, и я замерла.

В кармане стало тепло, и я поняла, что два элементальных камня вернулись, по всей видимости для того, чтобы меня предупредить.

— Это не твои друзья и даже не тот истеричный паренек! Их бы мои колючки пропустили, — сев мне на плечо, прошептал фей.

— Кто там? Что вам надо? Я спать хочу! — крикнула как можно более недовольным голосом.

— Это я Кор, нужно уточнить один момент.

— Это не может подождать до завтра? Я устала?

— Сожалею, но это очень срочно и важно!

Я нахмурилась и обвела взглядом комнату. Можно сбежать через окно, но тогда я оставлю друзей. Нет! Такой вариант мне не подходит! Придётся прорываться с боем. Хотя не будем спешить, вдруг дракон, действительно, хочет что-то обсудить.

— Призывай оружие, — прошептал Мон, но я покачала головой.

Сначала попробую прикинуться дурочкой, а если не удастся, и тревога окажется обоснованной, тогда и покажу всем почему стоит боятся мою сковороду!

— Впускай, — встав на ноги я попросила фея.

— Тут нет ни одного обычного растения, чтобы я мог нас переместить в царство фей! Ты уверена? — взволнованно переспросил крылатик, дергая меня за ухо.

— Уверена, — я сделала шаг вперед, чтобы вокруг меня было как можно больше свободного пространства.

— С тобой не соскучишься, — вдруг хитро улыбнулся Мон, и повинуясь его приказу, колючки распахнули створки.

— Добрый вечер, — мне приветливо улыбнулся золотоволосый, и я поняла, что не зря моя интуиция орала так громко.

— Уже ночь, — буркнула, недовольно следя за драконом.

Охраны, кстати, нет. То ли они ушли, то ли данный крылатый ящер умеет еще и голоса подделывать.

— Прошу прощения, наверное, невежливо врываться в комнату к девушке, — протянул золотоволосый.

В голосе слышалось сожаление, вот только его глаза быстро осмотрели комнату, словно кого-то разыскивая. А ноздри расширились, принюхиваясь.

Глава 50. Туннель

— Вы что-то потеряли? — я решила не оттягивать неизбежное и спросила прямо в лоб.

Дракон здесь явно не для того, чтобы вести светскую беседу. Хотя есть минимальный шанс, что я ошибаюсь, и у них сбежал какой-то диковинный зверь.

— Да, одного ползучего … и как только смог улизнуть. Впрочем неважно, сам вернётся, — засмеялся золотоволосый и посмотрел на меня странным взглядом.

— Раз убедились, что вашей пропажи тут нет, то уходите, — я скрестила на груди руки и с вызовом посмотрела на дракона.

— Уйду, конечно, уйду. Но только с вами! Моя маленькая хранительница элементальных кристаллов, — улыбка крылатого ящера превратилась в оскал, и я наконец-то поняла, что это был за взгляд.

Наверное, именно так коллекционер смотрит на редкую вещицу, которую собирается купить. С восторгом, радостью и предвкушением. По спине побежали мурашки и стало очень неприятно.

— Не понимаю, о чем вы, — я тряхнула волосами, упрямо глядя на золотоволосого.

— Ну, конечно же, ты не понимаешь, — кивнул дракон и, поймав мой взгляд, прищурился. — Не хочешь узнать, почему твои верные сокурсники не прибежали сюда?

— Что с моими друзьями? — я нахмурилась, ощущая тревогу.

— С ними все в порядке, спят и видят сны, — лакского посмотрел на меня золотоволосый и задумчиво стал наматывать на палец прядь. — Лишь на тебя почему-то не подействовало столь сильное плетение. Не расскажешь почему?

— Нет! — ответила резко.

Сердце тревожно забилось, и мне очень захотелось побежать и проверить, не врёт ли крылатый ящер.

— Такая скрытная, ничего не хочет рассказывать. — пожаловался сам себе дракон и вдруг резко бросился в мою сторону.

— Бам! — вытянутая рука золотоволосого ударилась об материализовавшуюся сковороду, а я отскочила к окну.

На раздумья не оставалось времени, пальцы машинально начали чертить плетения, и через секунду вокруг меня появился защитный кокон.

— Думаешь сможешь убежать? — приподнял бровь дракон и, не спеша, двинулся ко мне.

Отвечать я не стала. Вместо этого вытащила из пространственного кармана жезл и наставила его на неприятеля. В том, что золотоволосый намеревается сделать что-то плохое, сомневаться не приходилось.

— Ха-ха-ха, — рассмеялся дракон, глядя на мою импровизированную волшебную палочку. — Что это? Хочешь заколоть меня этой металлической трубкой? На твоем месте я бы больше надеялся на оружие мысли. У твоей утвари хотя бы есть шанс, хотя и мизерный.

Зависшая между нами сковорода обиженно загудела и стремительно набросилась на обидчика. Её движения были настолько быстрыми, что я даже не смогла их отследить.

— Надо же, оружие с самосознанием. Способно само принимать решения! Ты умеешь удивить, — произнёс золотоволосый, играючи отбиваясь от сковороды.

Создавалось ощущение, что он и вовсе просто лениво отмахивается. Но его глаза быстро двигались, отслеживая цель. Зрачки словно светились изнутри и на мгновение я залюбовалась, позабыв о происходящем.

— Ладно, поиграли и хватит, — усмехнулся дракон и резким движением ударил по сковороде.

Послышался глухой стук, треск, и я, к своему ужасу, поняла, что моё орудие мысли раскололось надвое и исчезает.

— Не переживай, восстановится и вернется. Это ведь орудие мысли, — улыбнулся мне золотоволосый и, сделав шаг вперёд, оказался у моего кокона. — Тебе стоит больше переживать за себя.

Дракон протянул руку и нарочно медленно стал проникать внутрь моего плетения. Словно демонстрируя свою силу и превосходство. При этом на его лице отражалась заботливая и почти ласковая улыбка.

— Тоже могу посоветовать и вам, — я невольно ухмыльнулась и нажала на кнопку.

Жезл вспыхнул и послал очередь сине-зелёных пуль прямо в грудь золотоволосого. Дракон даже не стал уворачиваться. Выражение его лица говорило о том, что он не сомневается в своей неуязвимости. Вот только у моего жезла на этот счет оказалось другое мнение.

— Бух, Бах, Бух, Бах! — пули одна сейчас другой врезались в цель и взрывались с громким хлопком.

А всесильный крылатый ящер отлетел от меня и, ударившись о стену, сполз вниз. Ждать пока он встанет, я не стала. Вместо этого бросилась к все еще распахнутой двери.

Выскочив в коридор, я первым делом заглянула в комнату Силара. Но там оказалось пусто. Такая же картина ждала меня и в других комнатах.

— Не стой на месте! Убегай! Найди какое-нибудь растение, и я нас перемещу, — дёрнул меня за ухо фей, и я, опомнившись, побежала к лестнице.

Сердце бешено колотилось, а в голове одна за другой проносились тысячи мыслей. Где друзья? Что с ними случилось? Стоит ли убегать? Может лучше принять бой? Я ведь даже не нашла новый элементальный кристалл! Почему вообще золотоволосый оказался настолько сильным. Я использовала самые сильные из своих плетений и даже жезл, но не сумела даже поцарапать дракона!

— Туда! Я что-то чувствую! — крикнул Мон, и я на автопилоте свернула в указанный поворот.

Одинаковые стены! Одинаковые факелы! Все настолько одинаковые, что я ощущаю себя словно в лабиринте. Еще и голова разболелась от всего этого.

— Мы возле того зала, где проходил ужин. Где-то тут был спуск…, — начал размышлять вслух фей, но вдруг замер и вцепился мне в волосы.

— Что такое? — я взволнованно посмотрела на крылатика и замедлила шаг.

— Тут что-то не так! Где-то тут… я не понимаю…, но тут что-то есть! Оно спрятано…, но где? — Мон начал вертеть головой во все стороны, а я прижала пальцы к вискам.

Головная боль, казалось, стала увеличиваться с каждой секундой. Я покачнулась, и когда уже была готова просто рухнуть на пол, до меня донесся еле слышный шепот.

— Сюда! — донеслось словно сквозь вату и в кармане нагрелись элементальные кристаллы.

Еще мгновение и меня потянуло прямо к стене. Я сделала неуклюжий шаг и, взмахнув руками, начала падать.

— Ты что?! — послышался писк фея, и прямо из-под пола проросла усыпанная цветами лиана.

Растение рвануло вперёд, пытаясь собою заградить стенку и не дать моему лбу встретиться с каменной кладкой, но не успело.

— Бум! Щелк! — я ударилась о стенку, и в то же мгновение послышался щелчок.

Составляющие стенку камни задрожали и вдруг разошлись в стороны, открывая моему взору темный туннель. Я замерла в неудобной позе с поднятыми вверх руками и захлопала глазами. Найти такой сюрприз в замке владыки я не ожидала.

— Не стой на месте! Я, конечно, стер наш след, но рано или поздно дракон все равно нас почует! Наверняка уже рыщет поблизости! — Мон оглянулся и нервным движением развеял чудо растение.

— Мне туда лезть не хочется, — я заглянула в темноту, пытаясь разглядеть, что там творится.

— А попасть в руки богу драконов хочется?! — прошипел фей уже в который раз, дергая моё многострадальное ухо.

— Чтооо?! — от услышанного у меня отпала челюсть.

— Лезь говорю внутрь! Там все обсудим! Иначе тебя тут быстро найдут! — проворчал Мон, и по его лицу я поняла, что он проговорился.

Больше противиться не было смысла. Туннель, конечно, смотрелся зловеще, но по сравнению с перспективой быть найденной драконьим богом, тамошняя темнота казалась мелочью. Да и два кристалла в моем кармане нагрелись так сильно, что, казалось, еще немного и прожгут мне юбку насквозь.

Я кивнула и набравшись храбрости шагнула в неизвестность. Один шаг, второй, третий…

— Шелк! Бум! — позади раздались звуки, и стало настолько тесно, что я даже не смогла рассмотреть свои руки.

Глава 51. Свет

От понимания того, что стена за моей спиной закрылась, стало одновременно и спокойно, и тревожно. Осознание того, что светловолосому теперь будет не так легко меня найти грело душу. Но вот кромешная тьма навевала тревогу.

— Напоминаю, ты маг! Если вдруг забыла, — послышался голос фея и я, спохватившись, создала элементарное плетение, создающее свет.

Вот что значит переволноваться! Все нужные мысли вылетели из головы, остались лишь взвинченные нервы и нелогические умозаключения.

Маленький огонёк на кончиках моих пальцев светился не ярко, но и этого было предостаточно, чтобы разглядеть все вокруг. Все та же каменная кладка и проход ведущий куда-то вниз. Я шагала вперед осторожно и то и дело прислушивалась, ожидая, что из-за очередного поворота показался дракон. Но время шло, ничего не менялось и напряжение стало потихоньку спадать. Тревога осталась, но Мон похлопал меня по щеке и на этот раз напомнил о том, что нервы нужно держать в коробочке.

Последовать его совету оказалось не так уж и просто, но чем дольше времени я проводила в туннеле, тем больше привыкала к пустоте вокруг и неопределённости. Похоже, мой мозг просто в какой-то момент устал и махнул на все рукой.

— Может передохнем? Я уже часа два иду? — решила немного поныть от скуки.

— Отдохни, — согласился фей. — Но помни, что где-то там наверху остались твои друзья, которым очень пригодилась бы помощь.

— А ты умеешь переубедить, — я криво улыбнулась и, немного подумав, спросила. — Как думаешь, куда все делись? Мы ведь не слышали никакого шума. Мог ли дракон, действительно, их усыпить?

— Конечно, он ведь бог. У него силы немерено. Единственное, что его останавливает это законы Тиона, — пожал плечами Мон.

— Кстати, об этом. Почему ты считаешь его богом? — я посмотрела на крылатика.

— А ты разве не почувствовала?

— Что именно?

— Тот момент, когда он разбил твое оружие. Разве ты не ощутила его настоящую силу.

— Сковородочкааа! — сердце сжалось от воспоминаний.

— Не ной! Ты что, действительно, тогда ничего не почувствовала?

— Нееет, — я задумалась, пытаясь воскресить в памяти недавнее событие.

Единственное, что меня волновало в тот момент, было мое оружие мысли. Но если задуматься, то та лёгкость, с которой дракон разделался с моей драгоценной сковородкой, должно было меня насторожить.

— Слушааай, а ты случайно не бывала в странном месте. Там вроде бы и пусто, но много звёзд и странных людей?

— Если ты про то место, где собираются боги, то да. Я попала туда во время проверки на склонность к элементам света, тьмы и эфира.

— Так и знал! — фей довольно присвистнул. — Ты будущая богиня!

— И ты туда же. Я не хочу иметь ничего общего с богами!

— Чтобы освободиться от их влияния полностью, нужно стать сильнее. А для этого придется стать одной из них.

— Не нужно! Я буду так же, как Аодар Справедливый накапливать силу и мощь.

— Это рискованно. Все же он смертный бог. Легче стать бессмертной и не бояться совершить ошибку.

— Легче, — я согласно кивнула и улыбнулась. — Но это не мой путь. Боги и их игры мне не интересны. Более того, я чувствую, что в них есть что-то противоестественное для этой реальности.

Стоило мне произнести последние слова, как Мон вздрогнул и пристально на меня посмотрел.

— Ты даже не догадываешься насколько права, — спустя пару секунд произнес фей.

— Подожди, это значит…

— Этот ничего не значит, пока что не значит. Еще рано об этом говорить, — нервно дёрнул крыльями фей и быстро сменил тему. — Лучше присмотрись! Тебе не кажется, что стены стали светлее?!

— О чем ты? — я поднесла руку к кладке и неожиданно заметила, что в некоторых местах камень слабо светится.

— Свет появился недавно и, похоже, с каждым шагом усиливается, — прокомментировал Мон и указал вперёд. — Потуши свет и смотри!

Последовав его совету, я развеяла плетение и широко раскрыла глаза. Вокруг уже не было темно. Освещение в туннеле напоминало сумерки. Но чем дальше я шагала, тем ярче становился свет. Уже через метров десять появилось ощущение, словно на меня направлен прожектор.

— Осторожно! Там что-то не то! — фей похлопал меня по шее, но я уже, и сама ощутила какую-то странную магию.

Прищурившись, я сделала еще пару шагов, и впереди появилась арка. Колонны из грубого неотесанного камня смотрелись неказисто, но я не обратила на них никакого внимания, ведь за ними был яркий белый свет, на который было практически невозможно смотреть. Глаза начали слезиться и пришлось прищуриться, чтобы видеть хоть что-то. В кармане послышался стук, и я поняла, что элементальные кристаллы на что-то отреагировали.

Прикрыв глаза, я замерла, пытаясь прислушаться к себе и окружающему меня пространству, но единственное, что удалось уловить, была все та же непонятная магия. Казалось, свет распространяет ее или, быть может, она и есть свет.

Нахмурившись, я практически на ощупь двинулась вперед, но вспомнила про Мона и остановилась. Наверное, надо снять с плеча крылатика. Слишком опасно тащить его в непонятное белое марево.

— Почему остановилась? Передумала лезть куда не просят?! — спросил фей, болтая ножками.

— Не передумала, — я невольно улыбнулась. — Просто подумала, что тебе лучше подождать меня тут в безопасности.

— Еще чего! — возмутился Мон и дёрнул меня за ухо. — Мы друзья! Куда ты, туда и я! Сама то смогла бы отпустить меня одного в непонятное место?!

— Не смогла, — я, нехотя, кивнула.

Умеет он все-таки подобрать аргументы. Теперь ничего и не скажешь в ответ. Придётся идти вперед вместе с крылатиком.

— Вот и прекрасно, — довольно улыбнулся фей и, крепко схватившись за ткань моей рубашки, скомандовал. — Вперёд! Уверен, там мы узнаем что-то интересное!

— Посмотрим, — я скептически хмыкнула и решительно подошла к арке.

Глаза пришлось закрыть, и я практически на ощупь сделала шаг в неизвестность.

— Ух ты! — восторженно пискнул Мон, и я почувствовала, как он взлетел.

— Куда?! — я попыталась поймать фея и невольно приоткрыла глаза.

Вместо ожидаемого ярчайшего света передо мной предстала совершенно иная картина. Маленькая светлая комната без окон и дверей. Лишь все те же каменные стены, пол и потол… я осеклась, уставившись вверх.

Там под потолком висела искусно сделанная люстра в форме золотого дракона. Ящер выглядел словно живым и сжимал в передних лапах тусклый полупрозрачный камешек. При виде его сердце екнуло, а карман нагрелся так, словно я туда засунула пылающий уголь.

— Не может быть! — еле слышно выдохнул Мон, нарушая молчание.

Он с нескрываемым любопытством рассматривал люстру, но вместо того, чтобы подняться повыше, почему-то вернулся ко мне на плечо и зарылся в мои волосы, словно прячась.

— Все в порядке? — я отвлеклась от разглядывания и попыталась рассмотреть крылатика, но фей усердно прятался, а поворачивать голову как сова я увы не умею. Пришлось смириться и отложить расспросы. Иначе я рискую заработать ожог на ноге.

— Поняла! Поняла! — я похлопала себя по карману и снова задрала голову. — Он там!

— Ты знаешь, что это, — немного удивлённо прошептал Мон.

— Да, это элементальный кристалл. Кристалл света, если не ошибаюсь, — я с сожалением посмотрела на практически серый камешек. — Что же с ним сделали?! Он практически пустой!

— Забрали силу, что же другое, — вздохнул фей. — Непонятно только кто и зачем?!

Глава 52. Ловушка

— Думаю, я догадываюсь кто, — по моей спине побежали мурашки и стало страшно.

Посетившая меня догадка была пугающей. Если то, что пришло мне на ум окажется правдо, то я совершенно не знаю, что делать дальше. И как сражаться со столь могущественным врагом.

— Бог драконов, — догадался крылатик, и мы одновременно вздохнули.

Картина вырисовывалась совсем не радужная. Судя по странной магии, которой было заполнено все пространство в комнате, именно она при помощи люстры вытягивала силу из кристалла. Каким образом непонятно. Я не заметила ни одного плетения, да и нити элементов тут отсутствовали. Словно мы находились в вакууме или где-то в другом измерении…ой! Я широко распахнула глаза и быстро-быстро заморгала.

— Что-то поняла? — встрепенулся Мон.

— Нужно убираться отсюда! Это ловушка! — я в панике начала озираться, ища арку, через которую только что попала внутрь, но её не было.

Сердце пропустило удар, а в следующую секунду я услышала весёлый хохот. Кто-то звонко смеялся, и звук словно зачарованный кружил вокруг меня.

— Быстро догадалась! Это похвально, но слишком поздно! Теперь ты уже отсюда не выберешься, — засмеявшись, сообщил голос, и я наконец-то опознала его владельца.

Впрочем, в этом уже не было необходимости, прямо из воздуха появился полупрозрачный силуэт золотоволосого дракона, и он довольно ухмыльнулся.

— Как же долго пришлось возиться! Столько сил потрачено! Столько раз пришлось унижаться! Но ничего, теперь я добился своего! Теперь никто не осмелится мне указывать!

— Совсем никто? — ляпнула, усомнившись в услышанном.

Тут же опомнилась и прикусила язык, но дракон лишь снова рассмеялся.

— Ха-ха-ха! Ты думаешь я просто так разыграл весь этот спектакль? Потратил время на уговоры, добился того, чтобы рядом с тобой осталось как можно меньше магов и под конец устроил все так, чтобы ты легко нашла это место? Я не занимаюсь подобными глупостями! Если только они не сулят мне огромную пользу!

— Все это было для того, чтобы заманить меня в создание тобой подпространство? Но зачем?! — я нахмурилась, старательно изображая дурочку.

— Не притворяйся, ты уже догадываешься зачем! — погрозил мне пальцем призрак золотоволосого и подплыл к люстре.

Он приблизился почти вплотную к дракону и указал на зажатый в его лапах кристалл.

— Эта безделушка уже почти исчерпала себя и мне нужна другая. А у тебя как раз есть замена…

— Нет у меня замены, — ответила, как можно небрежнее.

Буду стоять на своем. Вдруг золотоволосый лишь догадывается о наличии у меня элементальных кристаллов. Тогда есть возможность переубедить его.

— Не играй со мной, — погрозил пальцем силуэт дракона. — Отдавай камушки и, быть может, я даже вас отпущу.

Он ведь несерьёзно!? Или он, действительно, думает, что я клюну на такую очевидную ложь?! Не верю ни одному его слову!

— Не отдам, — покачала я головой и с вызовом посмотрела на бога.

Не понимаю его мотивов! Вообще, не понимаю, что происходит! И почему всем кому не лень пытаются забрать силы у элементальных кристаллов! Даже покровитель крылатых ящеров. Неужели его собственной магии ему недостаточно?

— Лучше отдай, иначе…, — решил снова припугнуть золотоволосый.

— Иначе что?! — я позволила себе кривую улыбку и заметила, как раздраженно дернулась у дракона бровь.

— Иначе останешься тут навечно. И в конце концов, я все равно получу те кристаллы, которые ты так упорно защищаешь.

— Ты не имеешь права, нас тут удерживать! Рано или поздно, нас начнут искать и найдут! — уверенно пискнул фей.

— Не найдут! — также уверенно ухмыльнулся бог. — Вы находитесь в моем лично подпространстве, о наличии которого никому ничего неизвестно.

— Маги просто разберут твой замок по камушкам и обнаружат нас, — возразил Мон.

— Даже если они разберут это уродливое строение, то единственное, что найдут — это коридор, а в конце будет тупик. Просто тупик! Этот замок построили специально к вашему приезду, он ничего не значит. А моё подпространство всегда находится со мной!

Золотоволосый со знанием дела похлопал себя по карману и посмотрел на нас сверху вниз.

— Даю последний шанс! Одумайся! Если отдашь по доброй воле кристаллы, я отпущу тебя и твоих друзей. Они ведь для тебя важнее каких-то камушков. На одной чаше весов твои бесценные товарищи, а на другой камушки, которые, по сути, являются лишь инструментом.

— Это не так! Они живые! Они думают, чувствуют и принимают решения! — я насупилась, изо всех сил пытаясь не доверять богу.

Он лжет и обманывает! Ему просто нужно, чтобы я добровольно передала элементальные кристаллы! Наверняка это какое-то условие, которое он пытается скрыть, давя на мои самые уязвимые места.

— Ха-ха-ха, ты как ребёнок! Ты еще скажи, что они разумны, — как-то слишком наигранно рассмеялся дракон.

— И скажу! Они разумные! — я упрямо вздернула подбородок вверх и пристально посмотрела золотоволосому прямо в глаза.

Говорят глаза — это зеркало души. Судя по той ярости, что таится во взгляде бога, он очень зол.

— Настаивать не буду. Посиди тут пару дней и скоро станешь более сговорчивой, — махнул рукой дракон и исчез.

Мы с феем остались одни и, переглянувшись, улыбнулась друг другу. Ситуация, конечно, совсем не радостная, но, по крайней мере, мы теперь наверняка знаем, где находимся и кто за всем этим стоит.

— Оторвать бы хвост этому нахалу! — погрозил кулаком в пустоту Мон, и я невольно хихикнула.

— Нечего смеяться! Если все затянется настолько, что моя тётя начнет меня искать, то она вполне способна на такой поступок! — назидательно сказал фей и зябко повёл плечами. — Однажды она наградила всех жителей одного королевства лосиными рогами! И это она еще была в хорошем настроении!

— Значит, нужно выбираться отсюда быстрее. Подозреваю, ректор тоже может вскоре почуять неладное и прибыть к драконам разбираться.

— А, может, это не такая уж и плохая идея. Просто посидим, подождем, пока другие будут учить уму разуму этих ящериц, — лукаво улыбнулся Мон и начал летать вокруг меня.

— Идея, конечно, заманчивая, но скучная, — я тряхнула волосами и, подняв голову, уставилась на люстру и почти прозрачный кристалл. — К тому же я волнуюсь за остальных! Кто знает, что этот помешанный на силе субъект мог с ними сделать!

— Ничего не мог. Забыла, владыка обещал, что все вернутся назад в Академию в целости и сохранности! — напомнил крылатик, нарезая круги уже вокруг люстры. — Скорее всего, драконы сейчас пытаются выпроводить всех остальных!

— Пусть попробуют! — я ухмыльнулась, понимая, что справиться с моими друзьями будет ой как непросто.

Особенно, если крылатые ящеры при этом будут изображать из себя гостеприимных хозяев.

— Из каждого подпространства ведь есть выход, — задумался фей, внимательно разглядывая помещение.

— Да, должен быть проход, иначе мы просто не смогли бы сюда попасть. Проблема в том, что он наверняка замаскирован и, может быть, чем угодно, — я переключила своё внимание на пустующую комнату.

Кроме люстры в ней ничего не было. Сомневаюсь, что все так просто. Но, наверное, стоит попробовать?! Тем более стоит уже вытащить из этой конструкции бедный кристалл света.

Я взмахнула руками и, взлетев, оказалась прямо возле лап золотого дракона. А снизу он смотрелся меньше! Вблизи это настоящая громадина! Впрочем, неважно. Протянув вперёд руку, я прикоснулась к кристаллу, и в тут же секунду все пространство наполнилось светом и пением.

Глава 53. Кристалл света

На мгновение мне показалось? что остановилось даже время, но потом ощутила, как меня больно дернули за волосы, и я пришла в себя.

— Ты вообще думаешь, что делаешь? — недовольно проворчал Мон.

— Думаю, — я потрясла головой и посмотрела на полупрозрачный камушек.

Не ожидала, что меня захлестнет иллюзия. Кажется, я до сих пор слышу пение. Непонятно, конечно, что именно породило это видение, но меня не покидает ощущение, что это дело рук отнюдь не кристалла. Скорее, это какое-то защитное плетение, которое наложил хитрый дракон. Оно заставляет цепенеть, и, если рядом не окажется никого способного помочь, последствия минут быть очень плохими. Похоже, Мон прав, я, действительно, сглупила.

— Нельзя трогать непонятные магические устройства, предварительно их не проверив! — погрозил пальцем фей и серьёзно на меня посмотрел. — Это было опасно!

— Понимаю, извини, — я также серьёзно кивнула в ответ. — Но, похоже, мне придётся повторить эксперимент.

Мон возмущённо пискнул и, подлетев к моему носу, начал в него тыкать пальцами.

— Не трогай! Даже ни думай об этом! Со стороны ты выглядела ужасно! Побледнела! Взгляд остекленел и, вообще, ты меня жутко напугала.

— Я понимаю, но других вариантов нет. Мне нужно забрать кристалл, пока в нем еще теплится жизнь! Не волнуйся, я буду осторожна! Я выставлю защиту!

— Незачем тебе его забирать! Это не оправданный риск! Мы можем просто разрушить этого висящего дракона, и подпространство тоже исчезнет! Я более чем уверен, что все завязано именно на нем!

— Я прибыла сюда лишь для того, чтобы забрать кристалл, я не уйду без него! Ему нужна помощью!

— А после того, что ты задумала, помощь понадобится тебе!

— Вот и поможешь, — криво улыбнулась и тут же получила еще один тычок в нос.

— Конечно, помогу! Но я не всесилен! У моих сил есть предел! — хмуро посмотрел на меня фей.

— Просто поверь и, если я долго не буду приходить в себя, снова дерни меня за волосы.

— Ты неисправима… ладно, будь уверена я приложил все силы, чтобы твоя глупость не нанесла тебе вред, — нехотя сказал Мон и, немного отлетев от меня, стал что-то шептать и водить из стороны в сторону руками.

Я решила тоже не медлить и обратилась к тем, кто, по-моему скромному мнению, могли помочь в этой ситуации. Засунув одну руку в карман, я осторожно коснулась двух камушков, а другую поднесла почти вплотную к кристаллу света. В голове послышался гул, и вдруг сквозь моё тело прошла волна невероятной силы. Если бы я стояла на земле, то точно бы упала, но то, что я висела в воздухе меня спасло. Вот только от неожиданности я взмахнула свободной рукой и инстинктивно ухватилась за полупрозрачный камушек.

Снова вспышка, яркий белый свет и пение. Появилась апатия, мне стало совершенно все равно на все, сердце наполнилось непонятной тоской, а из глаз почему-то начали капать слёзы. Где-то на задворках разума билась мысль о том, что нужно взять себя в руки, но пение усилилось и меня куда-то потянуло. Нестерпимо захотелось спать и когда я уже была готова отдаться потоку, вдруг появилась боль.

Она концентрировалась в голове и в той руке, которую я держала в кармане. Я скривилась, и сознание стало возвращаться. Рывками вернулось понимание происходящего, и я улыбнулась, несмотря на то, что голова раскалывалась, а рука, которая касалась кристаллов, похоже, уже была прожжена насквозь. Я смогла отогнать наваждение! Пора действовать!

Сконцентрировавшись на ощущениях, я покрепче ухватилась за полупрозрачный камешек и дернула. Один раз, второй, третий. Несмотря на мои усилия, кристалл света оставался на месте, зато держащий его золотой дракон стал двигаться, пытаясь унести свою добычу.

— Даже не думай сбежать! — я ухмыльнулась и, собрав все имеющиеся у себя магические силы, направила их в ожившее творение.

Дракон на секунду перестал извиваться, но этого оказалось достаточно, чтобы я снова смогла дернуть полупрозрачный камушек, и на этот раз послышался скрежет и щелчок.

Кристалл вспыхнул и словно перегоревшая лампочка погас совсем. От испуга я окончательно перестала чувствовать навеянную магией иллюзию и решилась на крайний шаг. Отпустив покоящиеся в моем кармане камни, я двумя руками вцепилась в кристалл света и изо всех сил потянула его на себя.

— Хрум, — сообщил камушек и выскользнул из своего крепления.

Я расплылась в радостной улыбке, но спустя секунду она сошла на нет, потому что пространство вокруг завертелось, затрещало и рассыпалось осколками как разбитое зеркало. Возле уха послышался крик фея, и в следующую секунду я перестала левитировать и рухнула на камни. Глаза заслезились от яркого света, и я поняла, что солнце ярко сияет на синем небе. Выбрались! Мы выбрались! И я даже смогла получить кристалл. Мой взгляд скользнул по полупрозрачному камушку, и вдруг он слабо, слабо мигнул и исчез. В кармане потеплело, и я почувствовала, что он присоединился к своим собратьям.

— Что ты сделала?! Как тебе вообще удалось выбраться?! — надо мной нависла тень, и, подняв взгляд, я увидела золотоволосого и маячившего позади серебристого.

Только этого мне еще не хватало! Впрочем, такой исход был ожидаем. Драконий бог похоже таскал подпространство везде с собой. И когда оно пропало, логично, что меня и фея выкинуло тут. Кстати, а где именно мы находимся? Я оглянулась.

— Понятно, — прошептала, узнав каменную площадку на вершине горы.

Вокруг было практически пусто, если не считать крылатых ящериц и застывших неподалёку моих друзей вместе с пробкой. Они напоминали статуи, и лишь по движению глаз было понятно, что их просто сковало плетение.

Я слабо дернулась, желая помочь дорогим мне людям, но сил не хватило даже для того, чтобы встать. Получилось лишь приподняться и то сразу же закружилась голова.

— Просто немыслимо! Кто ты вообще такая?! Откуда у тебя столько сил? Ты не можешь противостоять мне! Ты просто маг, который даже не приблизился к бессмертию! — голос золотоволосого стал визгливым, и в нем стал проскальзывать страх.

Странно, чего он так боится? Я ведь даже пошевелиться толком не могу. Мои друзья не способны прийти мне на помощь. А фей слишком маленький, чтобы тягаться с целым драконьим богом. В его руках все козыри…, почему он паникует?

— А я говорил, что это плохая идея! Ты слишком полагался на отобранную от кристалла силу. Теперь придётся…, — заговорил владыка, но золотоволосый его резко прервал.

— Знай свое место! Без меня ты так бы и остался никем! Это я даровал тебе силу и позаботился о том, чтобы все контакты с внешним миром были бы прекращены!

— Лучше бы я так и остался слабаком, думаю, мы ошиблись, — помотал головой серебристый. — Ты сам видишь, что наш род вымирает! Практически не осталось сильных дракониц и с каждым годом их будет становиться все меньше! Мы обречены! Единственный шанс восстановить былую славу — это смешать кровь с высокоуровневыми магами!

— Мы не будем смешиваться с людьми или другими расами! Мы высшие существа! Они не достойны быть рядом с нами.

— Пыф, — я прыснула, видимо, от усталости совсем позабыв о инстинкте самосохранения.

— Видишь даже человек понимает, что у нас нет другого выхода, — владыка пристально посмотрел на меня.

— Ничего она не понимает! Даже не осознаёт, какая сила, случайно, попала ей в руки! Обращается с элементальными кристаллами, как с разумными существами! Бред! Понимание сути вещей отсутствует напрочь.

Глава 54. Дерг

— Скорее мы ошиблись в расчетах. Планировался совершенно другой результат, — серьезно произнес серебристый.

— Замолчи! — практически прошипел бог драконов.

Его зрачки сузились, и глаза наполнились такой яростью, что очень захотелось оказаться как можно дальше от этого места.

— Нет! Я слишком долго молчал! Оглянись! Посмотри, что творится с нами! Мы уже не те легендарные существа! Мы изменились! И если не остановимся, то пути назад не будет! — через силу продолжил владыка.

— Я твой бог! Ты обязан мне подчиняться! Если не прекратишь, напомню каково быть самым слабым драконом в династии владык! — угрожающе посмотрел на собеседника золотоволосый.

— Мне все равно! За эти годы я понял, что сила не главное! Для правителя куда важнее разум, который у меня, к сожалению, был затуманен жаждой магии!

— Рррр! — взревел бог и стал угрожающе наступать на собрата.

Сердце ушло в пятки, но я сцепила зубы и поползла в сторону друзей. Нельзя давать волю страху! Нужно воспользоваться возможностью. Силар находится ближе всех и, если я смогу до него добраться, то есть шанс снять с него плетение. Могу поспорить, огромный василиск может стать весомым аргументом в переговорах с драконами.

— Куда!? — меня схватили за плечи и рывком подняли на ноги.

Золотоволосый развернул меня к себе и уставился мне в глаза.

Ну почему он не мог отвлечься еще немного?! Я почти добралась до оборотня!

— Ты странная, нелогичная и совершенно неуправляемая! Что с тобой не так?! — встряхнул меня дракон.

Послышался писк, фей слетел с моего плеча и юркнул в карман. Хорошо хоть не тот, где находятся кристаллы, кто знает, как они среагировали бы на названного гостя.

— П прекра ати меня тря ясти и! Са ам ты ы стр ра аны й! — ответила, чуть не прикусив себе язык.

— Моё поведение как раз логичное. Видишь силу — забираешь её себе! А ты почему-то вместо того, чтобы овладеть магией кристаллов, считаешь эти камни чуть ли не друзьями! — покачал головой золотоволосый.

Его взгляд ускользнул вниз и остановился прямо на том кармане, в котором лежали кристаллы. Внутри все сжалось от плохого предчувствия. Но в ту же секунду я ощутила, как бесценные камушки исчезли, оставив легкое тепло.

— Так и думал! Они приспособились настолько, что могут спрятаться в твоем теле и магии, — дракон снова посмотрел мне в глаза, и я отвела взгляд.

Не хочу на него смотреть! Кто его знает, вдруг он таким образом попробует воздействовать на меня и внушить нужные ему мысли. Я покосилась в бок и поняла, что владыку постигла таже участь, что и моих друзей. Новая статуя во всю вертела глазами и смотрелась бы смешно, если бы ситуация не была бы столь печальной.

— Я совершенно не понимаю, что тобой движет?! Ты не только не хочешь отдать мне кристаллы, но и сама не стремишься их использовать! — наклонился ближе бог, и я попыталась отстраниться.

Мне все равно, что он невероятно красив. Он мне неприятен! Когда же он, наконец, меня отпустит?! Хочу просто сесть на землю и успокоиться.

— Возможно, ей это просто ненужно, — прозвучал знакомый голос и резко стало темнеть.

Я посмотрела наверх и увидела, как словно неоткуда появляются тучи и затягивают небо. Кое-кто решил появиться с помпой.

— Кто ты? И как сюда попал?! — завертел головой дракон.

— Ха-ха-ха, просто понял, что кто-то тут обижает мою птичку и решил вмешаться, — на этот раз звук раздался позади меня, а в следующую секунду меня резко выдернули из лап золотоволосого.

Вокруг заклубилась тьма, и повернув голову в бок, я поняла, что теперь меня за плечи держит уже Дерг.

Вейлиец совсем не изменился с нашей первой встречи. Разве что синие глаза в прорезях маски пылали злостью, а чёрные волосы немного отросли.

— Ты из клана…, — начал было бог, но осекся и замолчал, недовольно хмуря брови. — Всем вам запрещено находиться на нашей территории! Если не исчезнешь, я накажу тебя!

— Нам все равно на запреты, — хитро улыбнулся Дерг и, сильнее прижав меня к себе, прошептал. — Соскучилась, птичка? Смотрю ты умудрилась не только пополнить свою коллекцию, но и наступить на хвост одному весьма сильному дракону.

— Я не специально! — возмутилась в ответ.

— Конечно же не специально, — согласно кивнул вейлиец. — Просто тебе постоянно нужно влипнуть в какую-то невероятную историю, а потом найти из неё не менее невероятный выход.

Я запыхтела и попыталась высвободиться из захвата. Но дерг держал крепко и рассмеялся, наблюдая за моими потугами.

— Отпусти её! У нее есть то, что мне нужно! — бог сделал шаг вперёд, но в ту же секунду перед ним появилась тёмная, полупрозрачная стена.

— Увы, она мне тоже нужна, и делиться я не намерен, — ухмыльнулся вейлиец.

— Ты хочешь, чтобы я испепелил твоё королевство? — золотоволосый прищурился, и в его голосе появилась угроза.

— Ха-ха-ха, попробуй, — беззаботно махнул рукой Дерг и улыбнулся.

— Не зли меня, маг! Я не собираюсь нянчиться с вашей тёмной братией! Последний раз предупреждаю! Убирайся, пока цел и отпусти мою добычу!

— Слышала, ты теперь добыча, — уткнувшись мне в волосы, захихикал вейлиец, чем, видимо, окончательно довел бога.

Он скрипнул зубами, а в следующую секунду вокруг него закружился дым. Уже через мгновение перед нами появился золотой дракон. Он величественно раскинул крылья и издал такой громкий рев, что я зажала уши.

— Большой, — Дерг окинул крылатого ящера взглядом и одним неуловимым движением задвинул меня себе за спину.

Этот он зря, я покачнулась, но не успела ухватиться за вейлийца и благополучно плюхнулась на землю. Пятая точка встретилась с полированными камнем, и я выпучила глаза не в силах даже издать звук.

— Извини, — не глядя крикнул вейлиец и бешено замахал руками, создавая плетения.

Находящийся перед нами дракон посмотрел на него и вдруг резко развернулся в сторону. Его длинный хвост обвился вокруг застывшего владыки, и, расправив крылья, бог взлетел вверх.

— Он собирается атаковать сверху! Защити остальных! — пискнул по-прежнему сидящий у меня в кармане Мон.

Сердце сжалось, и я с ужасом посмотрела на застывших друзей. Они, конечно, находятся примерно в одном месте, но все равно далековато. Пока я до них доползу, дракон тут все испепелит.

— Сколько с тобой мороки, птичка! — оглянувшись, вздохнул Дерг и, подняв меня на руки, бросился к остальным.

Как раз вовремя. Секундой позже то место, где я сидела пронзила мощная струя огня. Я широко раскрыла глаза и, выглянув из-за плеча вейлиеца, смотрела на то, как буквально испаряется камень.

— Кажется, в тот раз блондинка создала неплохие щиты, — буркнул себе под нос Дерг и, остановившись возле Сабрины, положил меня на землю.

На мгновение он замер наверняка решая, как вернуть русалке подвижность, но я уже вцепилась в подругу и почувствовала, как в кармане снова потяжелело и стало тепло. По рукам хлынула сила, и в следующую секунду Сабрина прерывисто вздохнула и, присев, обняла меня в ответ.

— Так вот оно что, — хмыкнул вейлиец и, отвернувшись от нас, стал плести плетения.

— Где ты была?! Что с тобой случилось?! Ты не представляешь, как мы волновались! — затараторила русалка, машинально ощупывая меня на предмет повреждений.

— Остальных освобождай, пока нас не поджарили! — прервал её фей и указал на Дерга. — Тёмный маг, конечно, силён, но против бога ему не выстоять!

— Эй мелкий! Я, между прочим, все слышу! — возмутился вейлиец.

Глава 55. Сражение

— Ты лучше не слушай, а защиту выстраивай! Не видишь, дракон вот-вот снова попытается нас поджарить! — ничуть не смутился Мон.

— Сам хоть что-нибудь сделай! Сидит в кармане у девушки и умничает! — усмехнулся Дерг, но к совету прислушался, и его руки и пальцы стали двигаться еще быстрее.

— Помоги мне дойти до остальных, — я ухватилась за подругу и с её помощью доковыляла до Силара.

Навалившись на оборотня, я снова воспользовалась силой кристаллов, и меня тут же сгребли в охапку и сжали так, что затрещали кости.

— Иих, — сообщила, пытаясь вдохнуть.

— Больше я тебя одну не оставлю, — прошептал оборотень, и от его слов у меня почему-то вспыхнули щеки.

— Я тебе хвост оторву, змееныш! Отпусти мою птичку и помогай! — крикнул вейлиец, оглядываясь на нас.

Он стоял, вытянув верх руки, и по сверкающему возле них орнаменту стало понятно, что над ним невидимый щит.

Послышался рев, и в невидимую преграду ударила струя пламени. Всех обдало жаром, но защита выстояла, и дракон, взмахнув крыльями, начал кружить вокруг нас.

— Змееныш?! — угрожающе начал Силар, но я застучала по его груди кулаками, и оборотень опомнился.

— Потом отплачу тебе за все! — злобно пообещал оборотень Дергу, и вокруг него заклубился туман.

Я взмахнула руками и снова повисла на русалке. Вот ведь парни, только о том, как померяться силой и думают!

— Жду не дождусь, — с издевкой ответил вейлиец.

— Сссс! — сообщил появившийся василиск и стукнул хвостом.

— Осторожно, Рилион еще не может пошевелиться, — заволновалась Сабрина.

— Сейчас сможет, — пообещала и не без помощи подруги добралась до эльфа.

Освободив его и находящегося поблизости Кристена, я вздохнула поспокойнее. По крайней мере, теперь все могут шевелиться, а значит, вместе что-то придумаем.

— Быстро к Силару! — скомандовал Рилион и, схватив за шкирку принца, поволок того за собой.

Русалка с интересом посмотрела на меня, но я быстро замотала головой.

— Просто помоги дойти! — буркнула, изо всех сил стараясь удержать вертикальное положение.

— Сейчас ударит! — заорал фей, и Сабрина, не раздумывая, сорвалась с места, волоча меня за собой.

— Ааа, — заорала, болтаясь в воздухе как платок, но мои вопли потонули в реве дракона.

Русалка еле-еле успела вместе со мной нырнуть под защиту Дерга. В следующую секунду пришлось зажмуриться от яркого огня. Похоже, дракон вошел во вкус. Мне кажется, или струя пламени стала шире и сильнее.

— Рррааиии! — прекратив попытки нас поджарить, взревел бог, но в следующий момент взвизгнул и отлетел в сторону.

Я удивлённо посмотрела на медленно опускающийся хвост василиска и только тогда поняла, что оборотень только что ударил крылатого ящера.

Только битвы титанов мне тут еще не хватало! Не хочу, чтобы Силар пострадал! Он может и не уступает в размерах дракону, но летать не может! Он в невыгодном положении! И к тому же сил у него в любом случае меньше, чем у бога! Сейчас золотой расшевелится, и от его пламени не спасет даже крепкая шкура василиска!

— Отлично, отвлеки эту ящерицу! А я создам портал! — обрадованно крикнул оборотню вейлиец и, опустив руки, убрал щит.

— Сссс! — прошипел Силар и стремительно пополз к дракону.

Золотой как раз пришел в себя и растерянно тряс головой, пытаясь прийти в себя. Его хвост по-прежнему осторожно удерживал застывшего владыку. Похоже, даже получив удар от василиска, бог смог позаботиться о целостности владыки.

— Рррр! — угрожающе зарычал дракон, скаля огромные зубы.

— Сссс! — также грозно сообщил змей и угрожающе махнул хвостом.

Золотой намёк понял и быстро-быстро замахал крыльями, пытаясь взлететь и занять более выгодную для себя позицию, но не успел. Василиск сорвался с места и

обвившись вокруг врага, стал того сдавливать.

— Ррааиии! — заверещал бог и, изогнув шею, вцепился зубами в чешуйчатый бок оппонента.

Послышался хруст, и я не поверила своим глазам. Дракон, похоже, сломал пару клыков. От шока моя челюсть устремилась к полу, и я захлопала газами, силясь понять, почему бог не может справиться с магом, который закончил лишь третий курс!

Я, конечно, бесконечно рада, что мой друг не пострадал, но это странно и навевает определенные мысли.

— Кажется, дракон не может биться во всю силу, — озвучила я свои домыслы.

— Не может, — кивнул эльф. — Скорей всего это из-за того, что он как бог не имеет права вмешиваться.

— Он пытается скрыть, но я чувствую страх, — поведала Сабрина.

— Еще бы ему не перетрусить! Василиск его сейчас просто раздавит! — прокомментировал Мон, и я была вынуждена с ним согласиться.

Сражение золотой, похоже, уже проиграл. Нанести вред оборотню он не может, зато Силар все сильнее и сильнее сдавливал кольца и победоносно шипел.

— Не радуйтесь раньше времени! Когда бог разозлится как следует, то вполне может решиться применить всю свою мощь, — предупредил вейлиец, не прекращая двигать пальцами.

Вокруг его рук уже клубился чёрный дым, который постепенно принимал форму овала. Похоже, для завершения портала Дергу нужно еще время. Очень хочется помочь, но я совершенно без сил. После того, как покинула подпространство, где был заточен кристалл света, чувствую себя словно выжатый лимон. Стала чуть лучше, но все равно непонятно откуда эта так не вовремя появившаяся слабость.

— РРРР! — от громкого рева я дернулась и чуть не упала.

Взгляд метнулся к сражающимся гигантам, и я увидела, как по чешуе дракона начала струится магия. Он словно засветился и, расправив крылья, вырвался из захвата.

— Щит! — скомандовал Рилион, и русалка незамедлительно стала плести защитное плетение.

— Ааа! — взвыл пробка и, накрыв голову руками, присел.

— Рррр! — пролетел над нами золотой и, сделав крутой вираж, попытался вцепиться когтями в василиска.

— Сссс! — змей увернулся, и в следующую секунду его глаза засветились, испуская луч.

Свет коснулся одного из крыльев, и оно начало каменеть. Бог снова взревел и яростно ударил обидчика другим крылом.

Это он зря, теперь уже на двух его конечностях появились окаменевшие места. Дракон истошно завопил и, с трудом взмахнув крыльями, поднялся вверх, чтобы покинуть опасную зону.

Оборотень недовольно зашипел расстроенный тем, что упустил врага и, слегка покачиваясь, продолжил следить за ним взглядом.

— Готово! — послышался голос вейлийца, и я обернулась.

Рядом с Дергом клубился зловещий, чёрный портал. Желания нырнуть в него не возникло, даже наоборот! Интуиция взвыла дурным голосом, и я невольно сделала шаг назад.

— Нечего бояться! Вы появитесь недалеко от Элеменьтиона! Прыгайте быстрее, пока есть возможность! — уверенно заявил вейлиец и приглашающе махнул на чёрный омут.

Я посмотрела на друзей, друзья посмотрели на меня, и мы синхронно мотнули головами. А тихо поскуливающий Кристен и вовсе попытался спрятаться за нашими спинами.

— Поторопитесь! Я долго не смогу держать плетение, на территории драконов стоит сильная защита против перемещения! — недовольно посмотрел на нас Дерг.

По его взгляду было понятно, что он начинает раздражаться. Его, конечно, можно понять. Но учитывая, как он себя вел совсем недавно… нужно быть осторожными!

Правда, есть одна проблема. Другого способа убраться отсюда нет и не предвидится. В конечном итоге, нам все равно придётся рискнуть. Хотим мы того или нет. Из двух зол выбирают меньшее! Не уверена, что тёмный маг — это меньшее зло, но он, по крайней мере, не собирается нас поджарить в данный момент.

Глава 56. Побег

— Он увеличивается! — истошно запищал фей.

Я оторвала взгляд от чёрного портала и, к своему ужасу, поняла? что Мон прав. Зависший в воздухе дракон стремительно рос в размерах и уже превосходил василиска чуть ли не в три раза.

— Выбора нет! Прыгаем! — скомандовал эльф и толкнув вперёд пробку, оглянулся и замахал руками. — Силар! Сюдаа!

— Я туда не полезу, — воспротивился принц, но вейлиец просто хлопнул его по спине? и Кристен исчез в черном дыме.

— РРРР! — от рева золотого у меня по спине побежали мурашки.

Я с тревогой наблюдала за тем, как змей на крейсерской скорости ползет к нам. А нависший над нами бог уже закрыл собою почти все небо. Еще немного и он сможет сложить крылья и накрыть нас как колпаком.

— Следующий, — напомнил Дерг.

— Мы все возьмемся за руки и тогда прыгнем в портал, — я покачала головой, давая понять, что по очереди нырять в неизвестность не собираемся.

— Настолько мне не доверяешь? — приподнял бровь вейлиец.

— Думаешь, у меня для подозрения нет причин? — ответила вопросом на вопрос.

Пару секунд мы смотрели друг другу в глаза, а потом меня сзади обняли знакомые руки.

— Я рядом! — сообщил оборотень, крепко меня сжимая.

На лице Дерга мелькнула ярость, но он взял себя в руки и криво улыбнулся.

— Все мы рядом, вот только понять, что с ней случилось сможет лишь высокоуровневый лекарь!

— Ты все еще чувствуешь слабость? — заволновался Силар, поворачивая меня к себе.

— Нашли время! Вверх смотрите! Вверх! — писк фея напомнил всем нам о наиважнейшем, и, быстро взявшись за руки, мы нырнули в портал.

Первыми из виду исчезли Рилион и Сабрина, а за ними внутрь затянуло оборотня, но он не выпустил мою ладонь, и через секунду я оказалась уже в непроглядной тьме. Единственное, что не давало поддаться панике, было тепло от руки оборотня.

Сердце бешено колотилось, и я впервые подумала, что похожий на водяной омут портал Вилана совсем не такой страшный, как мне показалось. В нем хотя бы что-то видно, а тут просто тьма и ощущение словно тебя проглотил неведомый монстр. Должно быть, у тёмных магов просто стальные нервы, раз они путешествуют таким странным способом!

Но вот наконец-то стало светлее и вскоре тьма рассеялась. Я глубоко вдохнула воздух, приходя в себя. Взгляд заскользил вокруг, пытаясь найти друзей, но их не было. Рядом стоял лишь вейлиец и радостно улыбался. Сердце кольнуло, и я медленно посмотрела на свою ладонь. Похоже, тем, кто держал меня сейчас руку, был Дерг. И как только он это провернул?!

— Ты не сдержал слово! — я хмуро посмотрела на тёмного мага и попыталась высвободить ладонь.

— Отнюдь. Присмотрись внимательнее, вон там, вдалеке виднеется Элеменьтион, — улыбнулся вейлиец и указал направление свободной рукой.

Я прищурилась и почти на линии горизонта все же смогла разглядеть что-то похожее на город.

— Допустим, но почему мы так далеко и где мои друзья, — спросила, не прекращая попыток высвободиться.

— Далеко, потому что теперь я не могу приблизиться к вашему прекрасному городу, не рискуя быть пойманным стражей, — хмыкнул Дерг. — А друзья твои в другом месте, потому что я хотел побыть с тобой наедине. Разве после того, что я сегодня сделал, я не, заслуживаю хотя бы каплю твоего внимания?! К тому же своего мелкого помощника ты все равно умудрилась захватить с собой!

— Я не помощник, я друг! — возразил Мон, высунувшись из кармана и хитро скалясь.

— Ты что-то натворил? — я вмиг насторожилась, зная, что такое выражение у фея означает лишь одно — он кому-то напакостил.

— Я оставил крылатым ящерицам небольшой подарок, — захихикал проказник.

— Поподробнее! — заинтересовано посмотрел на него вейлиец.

— Тебе незачем знать, но так как я великодушный, я все же скажу! — Мон поднял вверх палец и, немного подождав, продолжил. — В кармане у Ари была одна занимательная травка. И прежде, чем мы прыгнули в твой портал, я высыпал её на землю.

— Что за травка? — заинтересовался Дерг.

— Драконий чих, — я невольно улыбнулась, а в следующую секунду и вовсе рассеялась.

Звук вышел немного истерическим, наверное, выходило все накопившееся напряжение. Но тем не менее я веселилась вовсю, представая, как заполнивший всю площадку своей огромной тушей бог начинает оглушительного чихать.

— Драконий чих?! Но разве это растение у нас не исчезло?! — удивился вейлиец.

— Кое-где сохранилась пара растений, — ответила уклончиво, не желая выдавать магистра Шалфея и дриаду.

— Ты по-прежнему не перестаешь меня удивлять птичка, — улыбнулся Дерг.

Я в ответ промолчала, по-прежнему пытаясь высвободить руку. Ну зачем он так в меня вцепился? Лучше бы отпустил и я бы чувствовала себя куда спокойнее!

— Не дергайся! Если контакт разорвется, ты снова почувствуешь усталость, — мягко пожурил меня вейлиец.

А ведь я, действительно, больше не чувствую себя так плохо! Немного усталости есть, но терпимо! Но нет! Я должна освободиться! И быть настороже!

— Пусти! — я сильнее дернула ладонь, и вдруг тёмный маг разжал пальцы.

По телу прошла дрожь, и меня словно обухом стукнули по голове. На плечи навалилась тяжесть, и я рухнула на землю прямо там, где стояла.

— …! — выругалась в который раз, отбив мягкое место

— …! — пискнул фей, и мы посмотрели друг на друга.

— Леди не положено знать такие слова! Немедленно забудь! — погрозил мне пальцем Мон.

— А сам то! — я надула щеки, изображая обиду.

— Это был разовый случай! Моя речь пропитана элегантностью и красотой, — возразил фей.

— Так и я редко что-либо подобное говорю, — я рассмеялась, наблюдая как строго на меня смотрит мой маленький крылатый друг.

— Важнее узнать от кого она этих слов нахваталась, и изолировать ее от такого вредоносного общения, — влез в разговор Дерг.

— Точно! — обрадовался подсказке Мон и, сдвинув брови, заглянул мне в глаза.

— Я своих не сдаю! — возмущенно замахала руками.

— Это либо ушастый, либо змееныш, — расхохотался вейлиец.

— Вот встретимся и я им все выскажу, — сложив руки на груди, пообещал фей, после чего недовольно покосился на темного мага. — И не думай, что тебе удалось втереться ко мне в доверие! Ты мне не нравишься!

— Главное, чтобы я нравился Ариане, — подмигнул мне Дерг и протянул руку. — Хватайся, помогу встать.

— Спасибо, — буркнула спустя пару секунд раздумий.

Как только наши руки соприкоснулись, усталость снова исчезла, и я с легкостью встала, опираясь на мужчину.

— И что дальше? Долго нам тут торчать? — спросил Мон, замахал крылышками и, взлетев в воздух, перебрался ко мне на плечо.

— Пока кто-нибудь из Академии соизволит прибыть сюда и забрать вас домой, — пояснил вейлиец.

— А как они узнают, что мы тут, — я непонимающе посмотрела на него.

— О, не сомневайся, они уже знают! Тиония — это особенная страна и защита тут выстроена соответствующим образом.

— Но ты не боишься, что тебя схватят?!

— В Элеменьтион я бы не полез, но тут я себя чувствую вполне сносно. Если что убежать смогу, — уверенно произнёс Дерг.

— Вот и проверим, — прозвучал знакомый голос, и за одно мгновение нас с вейлйцем накрыл полупрозрачный купол.

— Вот и попался, — сообщил глава стражи, небрежно махая рукой.

Он не спеша приближался, и, повинуясь его жесту, прямо из воздуха появлялись стражники. Они разместились вокруг купола и, судя по сияющим пальцам, уже держали на готове плетения.

— Ах, как страшно! — наигранно испуганно воскликнул темный маг, а потом лукаво улыбнулся и переспросил. — А может и нет!?

Глава 57. Волл

— Вытаскивайте его оттуда и немедленно доставьте в резиденцию, — отдал приказ глава стражи, никак не реагируя на слова вейлиеца.

Его карие глаза внимательно следили за врагом, а коротко стриженые темно-рыжие волосы, казалось, начали светиться.

— Попробуйте, попробуйте, — великодушно разрешил Дерг и словно невзначай прижал меня к себе.

— Эй! Ты что решил прикрываться Арианой? — возмутился фей.

— Нет, конечно! Просто даю понять вон тому очень сильному магу, что необходимо помнить об осторожности, — лукаво улыбнулся тёмный маг.

— Помнится кто-то говорил, что чувствует себя вполне комфортно, — я ухмыльнулась, наблюдая, как внимательно вейлиец наблюдает за главой стражи.

— Это было до того, как появился этот одетый в белое субъект, — ничуть не смущаясь, признался Дерг.

— Отпусти девушку и сдавайся, тебе не уйти! — объявил глава стражи.

— Ха-ха-ха! Серьёзно?! — прыснул тёмный маг.

— Для тебя же будет лучше, если к списку твоих повинностей не добавится еще одна.

— Мне будет лучше, если вы не станете мне мешать! Иначе я могу наделать глупостей, — в голосе вейлиеца прозвучала угроза, и я напряглась.

Что-то мне не нравится этот разговор. Не нравится, как начали светиться синие глаза Дерга в прорезях маски. Не нравится, как его плащ буквально обвился вокруг моих ног. Хочу просто оказаться в Академии! И, наконец, расслабиться.

— Сомневаюсь, что ты решишься навредить девушке. В конце концов, ты её только что вытащил из лап драконов, — скептически приподнял бровь глава.

— А я личность непостоянная! Могу сначала спасти, а через минуту передумать и вернуть обратно, — хищно оскалился тёмный маг, и вокруг нас заклубился черный дым.

— Никому доверять нельзя! — буркнул Мон и нырнул в мой карман.

Похоже, дела плохи, раз фей решил занять самое безопасное место. Ну почему опять появились сложности!?

— Ты этого не сделаешь, — уверенно покачал головой главный стражник.

— Интересно почему? — усмехнулся вейлиец, и мне почудилось, что окружающий нас дым весело захихикал.

— Потому, что ты дорожишь тем, что есть у этой прекрасной леди и ни за что не отдашь такое сокровище драконам!

Что-то мне подсказывает, что глава имеет в виду отнюдь не моё симпатичное личико. Скорее всего, он завуалированно намекает на кристаллы.

— Драконам не отдам, — кивнул Дерг и, стиснув меня в объятиях еще крепче, улыбнулся. — А вот забрать с собой такую чудесную девушку вполне могу!

— Ты не осмелишься! — голос стражника стал ледяным. — Если с ее головы упадет хоть волос, тебя покарают не только маги, но и бог!

— Думаешь, я боюсь кого-то из них? — расхохотался тёмный маг.

— Конечно!

— Ошибаешься! У нас выживает только тот, кто умеет контролировать свой страх! Ты даже не представляешь через что я прошел в свое время! Меня невозможно напугать! И мой разум не подвластен эмоциям, в которых так радостно утопаете и вы и ваши боги!

— Маги не сотрудничают с богами!

— Это не меняет того, что вы все бултыхаетесь в чувствах и упиваетесь ими вместо того, чтобы взять их под контроль, и обрести свободу!

— Убегать от чувств и эмоций — это не свобода! Это трусость! Страх самого себя и неспособность понять элементарные вещи!

— Элементарные? Похоже, ты так и не понял, о чем я говорил.

— Ошибаешься, я все понял! Вот только не согласен. То, что ты называешь контролем, в действительности, называется бегством. Ты не контролируешь чувства и эмоции, ты не выбираешь какие из них испытывать. Ты просто спрятался и закрылся от всех чувств и гордишься этим!

— Я начинаю уставать от твоего тугодумства, — скривился вейлиец.

— Это потому, что в глубине своей души и разума ты понимаешь, что я прав! Но не хочешь признавать, ведь тогда ты станешь не таинственным темным магом с тяжелым прошлым, а простым преступником, который нарушил множество законов и нанес множество вреда!

Глава стражи замолчал, и они с Дергом уставились друг другу в глаза. Молчание затягивалось, а я невольно поразилась тому, как грамотно глава надавил на слабые точки вейлийца. Не зря он мне как-то показался похожим на лиса. Хитрости ему не занимать!

— Мне надоело! — спустя какое-то время, тряхнул головой Дерг. — Пожалуй, пора в путь.

— Тогда отпусти ме…, — начала я говорить, но клубящийся вокруг черный туман вдруг метнулся к нам и через секунду вокруг стало темно.

Стоило бы испугаться, но вместо этого я почему-то разозлилась. Нет, ну правда, уже который раз за день я чувствую себя беспомощной пушинкой, которая летит туда, куда ветер дует. Надоело! Я вообще-то маг! У меня должно хватать сил для того, чтобы сражаться! Я обязана сделать хоть что-то!

Внутри все вскипело, поднялась волна негодования, и я стала яростно вырываться из объятий тёмного мага.

— Не шевелись! Мы перемещаемся! Ты рискуешь вывалится где-нибудь в небе или море! — послышался голос вейлийца.

Хотя, скорее всего, он просто прозвучал у меня в голове, поскольку вокруг была какая-то неестественная тишина и пустота.

Ответить я не успела, в глаза ударил яркий свет, и я прищурилась, пытаясь привыкнуть к резким перепадам освещения. На моей талии по-прежнему лежали руки Дерга и я поняла, что снова устала, и нет сил их стряхнуть. Весь пыл, который появился в портале, куда-то исчез, и я почти равнодушным взглядом осмотрела место, где мы появились.

Мощеная дорога, деревня на обочине, река с мостом и какой-то город вдалеке. Понятия не имею, где мы, но хорошо хотя бы не в каких-нибудь непролазных дебрях.

— Прости, птичка, другого выхода не было. Глава стражи слишком грозный соперник, чтобы сражаться с ним тогда, когда я потратил уйму сил на создание портала, — прошептал вейлиец и, отпустив меня, оперся о ближайший ствол.

Потеряв опору, я медленно сползла вниз и, усевшись на траве, посмотрела на темного мага. Выглядел он, мягко говоря, не очень. Лицо бледное, на висках капельки пота и дыхание сбитое. Опять не к месту просыпается жалость. Нужно срочно напомнить себе все то плохое, что Дерг делал раньше!

— Знаешь, теперь мы на равных. Сил у меня не больше твоего, — хмыкнул вейлиец и тоже сел на траву. — Самое время на меня напасть и пополнить твою коллекцию.

— О чем ты? — я вяло тряхнула головой, отгоняя сонливость, почему-то очень хотелось спать.

— А ты не догадалась?! — удивился Дерг.

— Говори прямо, — я прислонилась головой к дереву и на мгновение мне показалось, что стало легче.

— Я, конечно, понимаю, что день у тебя выдался трудный, но нельзя не заметить такую очевидную вещь!

— День еще не закончился, и что-то мне подсказывает, что все только начинается, — я вздохнула, глядя на все еще высоко стоящее солнце.

— Все уже закончилось, тут тебе ничего не угрожает… и мне тоже, — дернул уголками губ темный маг. — Посидим, отдохнем и к вечеру восстановимся настолько, чтобы добраться до города.

— Что за город? И что мы в нем будем делать? — уточнила наиважнейшую для меня информацию.

— Это Волл, столица одного небольшого, но очень мнительного королевства. Задерживаться мы тут не будем. Доберемся до портального зала и отправимся каждый к себе.

— Думаешь, местный монарх так просто позволит незнакомым чужакам использовать портал? — высунувшись из кармана, насмешливо спросил Мон.

— А кто сказал, что нас должно волновать его мнение? — вопросом на вопрос ответил вейлиец. — К вечеру моей магии будет достаточно, чтобы при необходимости пробиться в нужное нам место силой.

Глава 58. Ворота

— Сначала просто спросим! — я назидательно подняла палец вверх, но не смогла долго удержать руку на весу и снова опустила.

— Сильно тебя опустошил кристалл света. Похоже, существовать ему оставалось недолго. Неудивительно, что драконы так спешили, — усмехнулся Дерг.

— Намекаешь, что кристалл вытянул из меня всю магию? — я нахмурилась.

— Не намекаю, а говорю прямо. И не всю, а лишь большую её часть.

— Это опасно? — заволновался фей, с тревогой глядя на меня.

— Не особо, скоро все восстановится. Но вот время этот камушек выбрал

неподходящее, — расхохотался тёмный маг. — Оставить тебя полностью безоружной прямо перед лицом врага, та еще пакость.

— Ты сказал, что кристалл погибал, возможно, он дольше не мог ждать, — попыталась я оправдать полупрозрачный камушек.

Несмотря на все, что я услышала, я не чувствовала злости, было стойкое ощущение того, что мне не хотели навредить. Конечно, это не меняет того, что я сейчас выгляжу как сонное нечто, но уверена в крайнем случае кристаллы мне помогли бы.

В кармане потеплело и словно подтверждая мои мысли в голове послышался одобрительные гул. А спустя секунду словно извне пришла информация, что мои догадки верны. Еще пара часов и на один элементальный кристалл в Тионе стало бы меньше. Я была нежданным спасением, и камушек вцепился в меня из последних сил, не подумав о последствиях. Потом, конечно, одумался, но магии у меня осталось с гулькин нос.

— Все возможно, — отвлёк меня от мыслей голос вейлийца. — С тобой я постоянно убеждаюсь, что даже самый продуманный план может пойти под откос, лишь от одного твоего присутствия.

— Если это комплимент, то он странный, — я проворчала, но спорить не стала.

Как ни крути, но магия сама по себе явление, не особо поддающееся логике. Думаю, я как маг тоже не особо вписываюсь в строгие рамки и правила.

— Хочешь услышать от меня настоящие комплименты? — лукаво улыбнулся Дерг и подмигнул.

— Нет, нет! Не надо! — я замахапа руками.

— Жаль, — тяжко вздохнул тёмный маг и хитро прищурившись добавил. — Но не расслабляйся, когда-нибудь я все равно ими тебя засыплю!

— Лучше съестным засыпь и желательно прямо сейчас! У неё живот уже урчит! — сообщил Мон, и мне очень захотелось щелкнуть его по носу.

Но увы, для мелкого крылатика такой удар был бы слишком сильным. Поэтому оставалось лишь покраснеть и сделать вид, что я не понимаю о чем речь.

— Проголодалась? Сейчас что-нибудь придумаем, — заботливо посмотрел на меня вейлиец.

Он что-то шепнул и, достав из воздуха синее яблоко протянул его мне. Я принимать дар не спешила. В памяти всплыла всеми знакомая сказка про одну девушку, которая съела полученный от незнакомки фрукт и заснула на ооочень долгое время.

— Оно не отправлено! Хочешь я первым откушу, — предложил Дерг, правильно истолковав мою медлительность.

— Не надо, я пока не голодна, — попыталась отвертеться, но опять влез фей.

— А твой желудок считает иначе! Мне уже надоели эти звуки под боком! Бери и ешь!

— А если…?

— Я уже отсюда чую, что фрукт безвреден! Не хочешь сама, дай мне! Мне яды не страшны! — перебил меня Мон.

— Ладно, ладно, — я перестала сопротивляться и приняла из рук тёмного мага яблоко.

— Как приятно осознавать, что тебе доверяют, — саркастически протянул вейлиец.

— Ты сам создал причины для подозрения, — ответила, передавая фрукт фею.

Тот вылетел из своего укрытия в кармане и, вцепившись в яблоко руками и ногами, стал громко чавкать.

— Спасибо, очень вкусно! — я поблагодарила Дерга, и тот слегка улыбнулся.

Так слушая довольного Мона, мы посидели еще какое-то время, а потом я и вовсе задремала, совершенно позабыв, что нахожусь рядом с очень опасным типом.

Проснулась от того, что кто-то больно дёрнул меня за ухо. Первым, что увидела, был чёрный дым. С просонья я испугалась, что снова попала в портал тёмного мага, но спустя мгновение поняла, что это всего лишь плащ вейлийца. И когда только успел его на меня накинуть?! Впрочем, нужно его поблагодарить, мне тепло несмотря на то, что вокруг уже темнеет, а на мне местами порванная форма.

— Проснулась? Как себя чувствуешь? — спросил по-прежнему сидящий рядом вейлиец.

— Кажется, нормально, — я покачала головой и, подняв руки, взмахнула ими, чтобы убедиться, что усталость ушла.

— Плетения плести ты пока не сможешь, но зато мы можем идти в город, — осмотрев меня с ног до головы, резюмировал Дерг.

— Хорошо, — я кивнула и, поднявшись на ноги, попыталась отодрать от себя словно прилипший плащ темного мага.

Вейлиец усмехнулся и поманил свое имущество пальцем. Ткань зашевелилась, черный дым заклубился с удвоенной силой, и плащ за пару секунд вернулся к своему настоящему владельцу.

— Кажется он, как и я не захотел тебя отпускать, — погладив ткань, прокомментировал Дерг.

— Её никто не хочет отпускать! — сидящий на моем плече фей показал вейлийцу язык и напоказ обнял мою шею.

— Видимо, нужно стать таким же мелким и надоедливым, чтобы ты позволила постоянно находиться рядом, — расхохотался тёмный маг и зашагал к дороге.

— Эта вакансия уже занята, — я осторожно, самым кончиком пальца взъерошила волосы крылатику и получила в ответ возмущенный писк.

— Ничего страшного, у меня на тебя другие планы, — хитро прищурился Дерг.

— Боюсь спросить какие именно…

— Тогда не спрашивай. Просто жди и вскоре сама все увидишь.

— Это угроза?

— А похоже?

— Нет, угрожают не таким голосом, — я задумчиво посмотрела в хитрые голубые глаза.

В них словно плясали чертенята и, казалось, вот-вот выпрыгнут, и закрутят меня в диком танце.

— Ты полностью права. Это не угроза. Это всего рода обещание!

— Все равно непонятно, — я вздохнула, глядя на дорогу.

— В некоторых моментах твой острый ум просто-напросто отключается, — немного печально вздохнул вейлиец.

— Идеальных людей не бывает, — сообщила ему избитую фразу и услышала в ответ фырканье.

— Вообще-то, уже темнеет! Вы не хотите поторопиться?! — проворчал Мон. — Что, если ночью нас не пустят в город?!

— Пусть только попробуют, — взгляд Дерга стал острее, и я заранее пожалела стражников, которым выпала нелегкая доля — охранять этой ночью городские ворота.

Предчувствие меня не обмануло, и когда поздней ночью мы добрались до города, стало понятно, что фей оказался прав. А парочка стражников, которые стояли на городской стене и смотрели на нас с презрением, явно напрашивались на некоторое перевоспитание.

— Кто такие?! Что надо?! — спросил один из них.

— Маги, нужно срочно воспользоваться порталом, — коротко ответил вейлиец и зажег на руке маленький светло-синий огонёк.

— Ясно. Идите и возвращайтесь утром, когда ворота откроют, быть может, вам повезёт и вас впустят. Но я бы на это не рассчитывал! — ответил стражник и скривился так, словно смотрел на кучу мусора.

Стало очень неприятно и обидно. Да, мы выглядим не лучшим образом, но хотя бы немного вежливости можно было и проявить.

— Нам срочно! — на тон выше пояснил темный маг, и пламя на его руке увеличилось.

— Ночью никого не впускаем! Указ его величества всемогущего, прекраснейшего, мудрейшего, величественного и милосердного короля Волла, да осветит его жизненный путь солнце и продлит дни его правления! — отрапортовал стражник и, видимо, для усиления эффекта сплюнул вниз.

В следующую секунду огонь в руке Дерга увеличился до размеров слона, и вейлиец запустил им в ворота.

Глава 59. Поиск

Послышался треск, и преграда была снесена вместе со стражниками. Они каким-то чудом не пострадали и теперь испуганно хлопали глазами, сидя на том месте, где секунду назад высились огромные ворота.

— Леди, позвольте мне вас сопроводить в портальный зал города Волл, — стряхнув с пальцев остатки магии, подал мне руку Дерг.

Я не глядя за неё ухватилась. Все внимание было приковано к образовавшейся дырке в городской стене. Чую мягким местом, что скоро сюда прибудет подкрепление, и сомневаюсь, что к ним тёмный маг проявит такое же снисхождение.

— Давай быстрее, не хочу лишних драк, — я дернула вейлийца за рукав и получила в ответ хищную ухмылку.

— Гляди за ним в оба, иначе он может и весь город спалить, — предупредил меня Мон.

— А-ха-ха-ха, а мелкий хорошо чувствует настроение, — рассмеялся Дерг и подмигнул фею.

Крылатик возмущённо запищал и показал темному магу какой-то замысловатый жест. Судя по еще больше развеселившемуся вейлийцу, жест был явно неприличным, жаль не запомнила!

— Стоять! Именем короля! Вы арестованы! — послышался ор, и из ближайшей подворотни на нас бросилась толпа закованных в латы мужиков с копьями наперевес.

— Вовремя, я как раз хотел испробовать одно прелюбопытнейшее плетение, — оскалился Дерг и, задвинув меня себе за спину, быстро зашевелил пальцами.

Все произошло так быстро, что я лишь успела крикнуть темному магу, чтобы тот никого не убивал. А в следующую секунду вейлиец уже бросил в сторону нападающих странное свечение.

Стражники инстинктивно бросились в рассыпную, но тут произошло что-то непонятное, и они все притянулись к свечению и остались там, слипшись в огромный комок.

— Это моё личное изобретение. Плетение основано на принципах магнетизма, —

похвастался Дерг, гордо демонстрируя результат своих трудов.

Ком парил в воздухе, а составляющие его стражники истошно орали. В ближайших окнах начал загораться свет.

— Уходим! — я схватила за руку недоизобретателя и поволокла его прочь от места происшествия.

Здравый смысл подсказывал, что нужно убраться подобру-поздорову, пока не прибежали другие стражники или тёмный маг не решил проверить еще какое-нибудь плетение.

— Ты двигаешься не в ту сторону, — спустя пару поворотов, сообщил вейлиец.

— Я просто увожу нас от опасности! — я надулась и, отпустив руку Дерга, остановилась. — Показывай куда идти.

— Все просто. Замок видишь? — спросил тёмный маг, улыбаясь так хитро, что я почувствовала как по спине побежали мурашки.

— Вижууу, — протянула в ответ.

— Вот туда нам и надо! Портальный зал находится на территории королевской обители, — поведал вейлиец и с насмешкой посмотрел на мои выпученные глаза.

— Ты хочешь сказать, что нам придётся проникнуть в замок? Прямо в замок правителя? — спросила уже и так прекрасно зная ответ, и прекрасно представляя последствия.

— Не волнуйся, это будет просто. В этом королевстве нет сильных магов. Единственный, кто умеет хоть что-то, это наследный принц, но он сейчас в Академии. Ты ведь уже догадалась кто он?

— Пробка, — я обречённо вздохнула.

То, что мы находимся в королевстве моего надоедливого однокурсника, я уже поняла. Но вот то, что он оказался самым сильным магом на родине, удивляет. Хотя у него ведь третий уровень дара, это было ожидаемо.

— Забавное прозвище, — усмехнулся Дерг. — Не расскажешь откуда у него оно?

— Не расскажу! — я недовольно глянула на собеседника.

— Ничего страшного, мои информаторы скоро добудут для меня эту информацию, — пожал плечами тёмный маг, и я, не удержавшись, пихнула его в бок.

— Ай! — вейлиец картинно схватился за пострадавшее место и пошатнулся.

— Не притворяйся, — я покачала головой, наблюдая за театром одного актёра.

— Прекращали бы вы болтать и шли бы в замок. Иначе скоро стража вас найдёт, и снова возникнет драка, — напомнил Мон, внимательно прислушиваясь.

Мы с Дергом переглянулись и молча кивнули, соглашаясь со словами фея. Дальше шли молча и осторожно. До тёмного мага наконец-то дошло, что необязательно встречаться со стражниками и можно их просто обойти. Хотя подозреваю, он просто не хочет здесь тратить магию и планирует сделать что-то более впечатляющее в замке. Надеюсь, я замечу это вовремя и смогу предотвратить.

— А вот и вход на территорию дворца, — минуя еще пару улиц обрадовался вейлиец, и на его лице отразилось предвкушение.

Я окинула взглядом кованый забор и, не найдя ворот, немного успокоилась. По крайней мере, тут нет людей, и никто не пострадает. Мы можем просто перелезть через забо…

— Вжух! — мимо меня просвистел знакомый шар из светло-синего пламени.

Я открыла рот, чтобы возмутиться, но пламя практически беззвучно прожгло ограду и также тихо унеслось куда-то в глубь замкового сада.

— Прошу за мной, — Дерг отвесил мне шутливый поклон и, видимо, поняв, по-моему, яростному взгляду, что я сейчас начну орать, устремился к образовавшейся в заборе дырке.

— Стоять! — я сдвинула брови, сплела первое пришедшее на ум плетение и побежала за тёмным магом.

Руки чесались кинуть в него моё творение, но почуявший опасность тёмный маг петлял как заяц, и мне все не удавалось прицелиться как следует.

Так мы и носились по саду, топча клумбы, пока вдруг не уткнулись носом в огромную дыру. Она красовалась прямо в стене замка и была круглой формы.

— Далеко твое плетение долетело, — покосился на вейлийца фей.

— Сам не ожидал, — Дерг обвел взглядом ровные края и присвистнул.

— Лучше объясните, почему после такого тут не собрался весь замок?! — я огляделась по сторонам, ожидая, что в любой момент из-за угла выскочит прислуга, стража или, быть может, сам король с каким-нибудь опасным артефактом наперевес.

— А что объяснять? — удивился тёмный маг. — Никто ничего не слышал! Вот и нет тут никого. Ночь, между прочим.

— Но!

— Если ты думаешь, что в этом королевстве серьезно относятся к безопасности, то ошибаешься. Как видишь, тут нет даже патрулирующей территорию замка стражи!

— Но почему так?

— Спроси у своего однокурсника. На данный момент для меня достаточно того, что мы теперь можем легко попасть внутрь.

— Вот и лезьте внутрь, а не болтайте! — проворчал Мон и, указав на дыру, добавил. — Какими бы не были причины отсутствия нормальной стражи в замке. Но рано или поздно вооот это заметят! И лучше бы нам в тот момент оказаться уже в Академии.

— Никто из здешних обитателей не сможет противостоять мне, — уверено произнёс вейлиец.

— Зато они вполне способны попросить помощи у Тионии! Хочешь снова увидеться с главой стражи?! — усмехнулся фей.

— Это весомый аргумент, — кивнул Дерг и, перестав улыбаться, первым шагнул в дыру.

Я последовала за ним, и вскоре мы уже брели по коридорам замка, пытаясь понять, где может находиться портальный зал.

— Ты уверен, что нужное нам место находится именно в замке? — спросила, спустя почти час бесцельных блужданий.

Постепенно я снова начала уставать, то и дело приходилось прятаться. Поскольку в отличие от сада, в самом замке то и дело встречались слуги.

— Уверен, я как-то уже навещал местного монарха, и прибыла наша делегация сюда при помощи находящегося в замке портала! — пояснил тёмный маг.

— Тогда почему ты не помнишь хотя бы примерное место нахождения портала? — уточнил Мон и широко зевнул.

— Потому, что они, кажется, перестроили часть замка. Я помню, этих стен и вон той лестницы тоже не было! Но я уверен, что, то, что мы ищем, совсем рядом!

Глава 60. Портал

— Совсем рядом нервный срыв! Скоро светать начнёт! Как тогда будем искать?! — недовольно буркнул фей.

— Спросим у того, кто знает, — немного подумав, решил вейлиец.

Он осторожно выглянул из-за угла и, повернувшись ко мне, приложил палец к губам, призывая к тишине.

— Не вздумай…, — я зашептала и схватила Дерга за плащ.

Но хитрая ткань растянулась, и тёмный маг исчез в боковом коридоре. Послышался шум, и через мгновение вейлиец вернулся, держа в руках связанного по рукам и ногам стражника. Бедолага не мог пошевелить даже пальцем, лишь хлопал глазами и мычал, выражая свой протест через кляп.

— Вот наш источник информации, — гордо объявил тёмный маг и похлопал свою добычу по макушке.

Мужик затрясся как осиновый лист и, похоже, вознамерился упасть в обморок.

— Не так быстро, — хищно оскалился Дерг и втолкнул стражника в ближайшую комнату.

Его плащ снова вытянулся, и я осталась стоять в коридоре, злобно комкая в руках ткань. Чёрный дым клубился вокруг и словно насмехался надо мной.

Разозлившись, я начала тянуть за ткань, но та лишь удлинялась и удлинялась. Вскоре под моими ногами образовалась целая куча ткани, а хихиканье в тумане стало практически явным.

— А вот и я! — распахнув дверь, улыбнулся тёмный маг.

От неожиданности я выпустила плащ, и тот за пару секунд стал прежним и элегантно лёг на плечи владельца.

— Все как я и думал, эту часть замка перестроили, и если догадки слуг верны, то причина в том, что король хотел спрятать от всех портал, — поправив одежду, сказал вейлиец и, взяв меня за руку, потащил вперёд.

— Стражник жив? — спросила, следуя за Дергом.

— Конечно, просто заснул после того, как все рассказал.

— Надеюсь не вечным сном? — фыркнул эльф.

— Я бы не стал пугать мою птичку, — покачал головой темный маг и вдруг резко затормозил.

— Ой! — я врезалась в его спину и принялась терпеть пострадавший нос.

— Прости! — вейлиец оглянулся и бережно погладил меня по голове. — Просто мы на месте, и я точно знаю, что делать.

— И что же? — я недоуменно окинула взглядом тупик, в котором мы оказались.

Вокруг были лишь стены из камня и пыль. Даже факелы отсутствовали, создавая полумрак.

— Вот что! — ухмыльнулся Дерг и снова создал в руке светло — синее пламя.

— Ненааадо! — я попыталась остановить грядущее разрушение.

— Бум! Бабах! Бац! — пламя пробило стену, и во все стороны полетели камни.

— Он нас прибьет раньше, чем мы доберемся до портала! — заорал фей, уже привычно ныряя ко мне в карман.

— Не преувеличивай, вон он ваш портал, — тёмный маг взмахом руки разогнал поднявшуюся пыль и указал в открывшийся проход.

За обломками виднелся зал, посередине которого светился желтоватый овал. Он переливался и освещал пространство вокруг словно лампочка.

— Вот и добрались, — прокомментировал вейлиец и мягко подтолкнул меня вперед.

Я сделала шаг, потом второй, третий и вот уже осталось лишь протянуть руку и коснуться портала. Наверное, стоило бы сразу переместиться, но я медлила и, оглянувшись, посмотрела на Дерга. Он стоял у разрушений стены и печально улыбался.

— Поспешил, в Академии все, наверное, с ума сходят, ища тебя, — помахал мне рукой тёмный маг.

Я кивнула. Он прав, не стоит задерживаться.

— Спасибо, — произнесла тихо и шагнула в портал.

— Еще увидимся! — донеслось мне в след и, лишь погрузившись в желтый свет, я поняла, что, похоже, вейлиец не собирается никуда перемещаться, а имеет какие-то планы на данное королевство.

— Надеюсь, все будет хорошо, — шепнула сама себе, прежде чем появиться в Академии.


Оглавление

  • Глава 1. Секрет кувшинки
  • Глава 2. Ослабевшая магия
  • Глава 3. Элементальные кристаллы
  • Глава 4. Экзамены
  • Глава 5. Выргл
  • Глава 6. Проверка
  • Глава 7. Странно
  • Глава 8. Драконы
  • Глава 9. Договор
  • Глава 10. Секрет
  • Глава 11. Драконий чих
  • Глава 12. Лепестки в деле
  • Глава 13. Беседа
  • Глава 14. Утро
  • Глава 15. На крыше
  • Глава 16. Кубы
  • Глава 17. Эфир
  • Глава 18. Последствия
  • Глава 19. Результаты
  • Глава 20. Костюм
  • Глава 21. Ателье
  • Глава 22. Кузня
  • Глава 23. Разговор
  • Глава 24. Кристальный голем
  • Глава 25. Пуговицы
  • Глава 26. Доверие
  • Глава 27. Бэлла
  • Глава 28. Фей
  • Глава 29. Мон
  • Глава 30. Обещание
  • Глава 31. Отбытие
  • Глава 32. Драконий клен
  • Глава 33. Замок владыки
  • Глава 34. Город
  • Гдава 35. Драконица
  • Глава 36. Кор и Кирин
  • Глава 37. Расселение
  • Глава 38. Приглашение
  • Глава 39. Дурная кровь
  • Глава 40. Лекарь
  • Глава 41. Противоприворотное зелье
  • Глава 42. Платья
  • Глава 43. Баклажан
  • Глава 44. Ужин
  • Глава 45. Интуиция
  • Глава 46. Головная боль
  • Глава 47. Парадное оружие
  • Глава 48. Завтра
  • Глава 49. Опасность
  • Глава 50. Туннель
  • Глава 51. Свет
  • Глава 52. Ловушка
  • Глава 53. Кристалл света
  • Глава 54. Дерг
  • Глава 55. Сражение
  • Глава 56. Побег
  • Глава 57. Волл
  • Глава 58. Ворота
  • Глава 59. Поиск
  • Глава 60. Портал