Искажающие реальность-6 (fb2)


Настройки текста:



Михаил Атаманов Искажающие реальность 6

Приложение. Список экипажа

Список экипажа фрегата “Паладин Тамара” (приводится по просьбам читателей)

Игроки:

1. Лэнг Комар. Человек. Слышащий. Капитан.

2. Герд Улине-Тар. Гэкхо. Торговка. Первая помощница и компаньонка капитана.

3. Герд Айни Ури-Миайуу. Миелонка. Переводчик. Доверенное лицо.

4. Герд Ииззз 777. Мелеефат. Бортовой Стрелок.

5. Герд Мауу-Ла Мя-Сса. Миелонец. Медик.

6. Герд Минн-О Ла-Фин. Человек. Аристократ. Вайедда капитана.

7. Герд Тыо-Пан. Человек. Штурмовик. Руководитель абордажной команды.

8. Аван Той. Гэкхо. Суперкарго.

9. Аюх. Гэкхо. Навигатор. Старший офицер.

10. Баша Тушихх. Гэкхо. Оператор Тяжёлых Роботов.

11. Валери-Урла. Человек. Мастер Зверей. Хозяйка Теневой Пантеры

Сестрёнки.

12. Ваша Тушихх. Гэкхо. Оператор Тяжёлых Роботов.

13. Верещагина Светлана. Человек. Ассасин. Инструктор по физподготовке.

14. Джарг. Джарг. Аналитик.

15. Дмитрий Желтов. Человек. Пилот Звездолёта. Основной пилот.

16. Имран. Человек. Гладиатор. Личный телохранитель капитана.

17. Кислый. Человек. Пулемётчик. Муж Дриады Нефертити.

18. Несущая Смерть. Человек. Стрелок.

19. Несущий Смерть. Человек. Снайпер.

20. Орун Ва-Март. Миелонец. Инженер. Главный инженер корабля.

21. Сан-Дун Таки-Бу. Человек. Пилот. Второй пилот.

22. Сан-Сано. Человек. Инженер.

23. Тайк Рех. Гэкхо. Бортовой Стрелок.

24. Тимка-Ву. Человек. Пулемётчик.

25. Тини Уи-Комар. Миелонец. Вор. Воспитанник капитана.

26. Филиппов Василий Андреевич. Человек. Бард. Специалист по стратегии.

27. Эдуард Бойко. Человек. Космодесантник.

Не игроки:

1. Кирсан (3 штуки). Ремонтный бот механоидов. Различаются окраской.

2. Нефертити. НПС-Дриада. Ювелир.

3. Сестрёнка. Теневая Пантера. Животное.

Введение. Далёкие планы

Планета Урми II, историческая прародина миелонской расы

Звёздный Город, столица Союза Миелонских Прайдов

Западный Храм памяти Великой Первой Самки

— Все правители в сборе, можно начинать собрание! — шепнула своей задумавшейся хозяйке служанка-помощница и, закончив расчёсывать великолепную снежно-белую шерсть Великой Проповедницы, собрала инструменты и шустро удалилась.

Амиру У-Маяу, своей мудростью и безукоризненной женской красотой олицетворявшая для сородичей воплощение Великой Первой Самки миелонцев, неторопливо и с достоинством встала со своего кресла. Миелонка внимательно обвела взглядом традиционное место собрания правителей, дабы лично убедиться, что все двадцать семь светящихся голограмм участников проявились на положенных местах по периметру круглой площадки. Да, все участники собрания правителей оказались на месте.

— Уважаемые главы прайдов, я инициировала это собрание для обсуждения двух важных тем, напрямую затрагивающих интересы нашей миелонской расы, — хорошо поставленным голосом опытного оратора начала своё выступление Амиру У-Маяу. — Прежде всего, я по официальным дипломатическим каналам получила послание от лидеров воюющих с нами мелеефатов. По своей сути послание представляет из себя ультиматум, густо замешанный на угрозах. Свора мелеефатов сообщает, что сворачивает космическую экспансию по всем направлениям и перебрасывает боевые звездолёты в зону военного конфликта с расами миелонцев и гэкхо.

Великая Проповедница расслышала удивлённые возгласы собравшихся. Да, случилось нечто действительно невероятное: впервые за всю известную расе миелонцев историю свора мелеефатов прекращала звёздную экспансию и возвращала свой основной боевой флот с границ неисследованного космоса, чтобы разобраться с возникшими глубоко в тылу проблемами. А ведь бесконечное расширение территорий и покорение всё новых и новых рас, чьи живые и производственные ресурсы вливались в свору, было самой сутью и философией мелеефатов. И потому должно было произойти нечто действительно невероятное, чтобы жуткие многоногие космические захватчики изменили своим вековым традициям.

— Неужели наши военные переусердствовали и своими недавними громкими победами нанесли древнему врагу неприемлемый урон? — предположила Айви У-Мау — белоснежная грациозная миелонка, самая молодая из трёх ныне живущих воплощений Великой Первой Самки.

— Насколько знаю, нет. Война велась строго по утверждённому нашими стратегами плану, — вступила в беседу командующая Четвёртым Звёздным Флотом, популярнейшая в войсках воительница Кисси-Мяу. — Воспользовавшись тем, что все находящиеся в ближайших секторах космоса силы своры крепко сцепились с гэкхо, все четыре наших флота внезапно вступили в войну. Первый Флот без особого сопротивления захватил двадцать мелеефатских станций и планет в своей зоне ответственности. Второй Флот взял шестнадцать. Третий двадцать две. Мой отобрал у своры ещё тридцать три станции. Для своры мелеефатов, контролирующей сорок процентов известного нам космоса и владеющей тысячами звёздных систем, такие потери территорий неприятные, но вовсе не критичные. До поставленной нашими аналитиками и прорицателями красной черты в сто тридцать обитаемых планет и станций, после пересечения которой ожидалось повышенное внимание своры к нашему Союзу Миелонских Прайдов, оставался ещё какой-то запас. Видимо, реальная причина возвращения главного флота своры мелеефатов кроется совсем в другом. Есть у кого-нибудь из собравшихся предположения?

Великая Проповедница даже залюбовалась выступлением командующей Четвёртым Звёздным Флотом. Растёт Кисси-Мяу! И как оратор, и как мудрый стратег, и как умелая командующая флотом, да и как правительница одного из сильнейших миелонских прайдов. Вроде совсем недавно ещё юная и наивная, ничем кроме выдающейся внешности и непомерных амбиций не отличавшаяся, сейчас Кисси стала опытным политиком. Недавнее получение ею статуса «кунг» в игре, искажающей реальность, подтверждало эти наблюдения. Ещё бы решила эта молодая самка проблему бушующих гормонов, умерила свою любвеобильность, о которой судачат по всей галактике, и разобралась со своими бесчисленными самцами-ухажёрами. Глядишь, и доросла бы тогда кунг Кисси-Мяу до «кронга» — единой полновластной правительницы всей миелонской расы.

А между тем на заданный командующей вопрос поступил осторожный ответ немолодого Тирр-Мяусса, мудрого главы службы миелонских архивов:

— Возможно, истинной причиной возвращения главных флотов мелеефатов служат понесённые ими тяжёлые потери? Ходили слухи о тотальном разгроме своры в Скоплении Айсар три тонга назад…

— Это уже не слухи, — поспешила вклиниться в обсуждение Великая Проповедница, — данная вызывавшая множество вопросов информация полностью подтвердилась. В переданной нашим глубоко внедрённым агентом посылке, содержащей информацию о подробном состоянии дел в своре мелеефатов, нашлись сведения о грандиозном проигранном мелеефатами сражении в звёздной системе Скопление Айсар три тонга назад. А также о не менее жутком разгроме своры мелеефатов при попытке повторной атаки.

— Известно ли, кто сумел остановить победную поступь членистоногих захватчиков? — вопрос принадлежал командующему Первым Звёздным Флотом.

Амиру У-Маяу и сама могла бы ответить, но переадресовала вопрос обычно молчаливому, но наиболее информированному о состоянии дел в далёком космосе главе миелонской разведки кунг Вауу-Мяу. Седой миелонец, известный своей нелюбовью к публичным выступлениям, недовольно встопорщил усы, но всё же дал собравшимся правителям подробный ответ:

— Да, известно. Это сделали люди. Ещё одна, ранее нам неизвестная, ветвь этой рассыпанной по всей Вселенной расы. Информации на самом деле крайне мало. До нас дошло лишь имя командующей флотом, распылившем на атомы звёздную армаду своры мелеефатов: человеческая женщина адмирал Николь тон Савойя. Известны ещё титул и имя правителя тех людей: Император Георг Первый, хотя эта информация требует дополнительного подтверждения. Так или иначе, лидеры своры серьёзно напуганы встречей со столь грозной силой и прекратили все активные операции по тому вектору наступления и всем соседним секторам. Оставшиеся в строю корабли мелеефатов отозваны с границы и переброшены на другие направления. В том числе на текущую войну с Союзом Миелонских Прайдов и расой гэкхо.

Наступило долгое молчание. Все присутствующие прекрасно понимали, что даже в сильно ослабленном после понесённых потерь состоянии основной флот своры мелеефатов представляет из себя очень и очень грозную силу. Появление же многотысячной армады звездолётов противника на местном театре военных действий разом поменяет баланс сил. Лёгкая скоротечная война, какой она пока что выглядела для Союза Миелонский Прайдов, разом превратится в кровавую бойню, в которой сойдутся многотысячные флотилии звездолётов, а на кону, возможно, будет стоять даже само выживание миелонской расы. Допускать такое никто не хотел.

— В чём же заключается ультиматум мелеефатов? — поинтересовалась Айви У-Мау. — От нас требуют отдать захваченные звёздные системы?

Более опытная в военных и политических вопросах Великая Проповедница даже фыркнула от такого нелепого предположения своей юной коллеги:

— Вовсе нет. Да и кто добровольно отдаст такие богатые трофеи? Мелеефаты прекрасно это понимают и не требуют невозможного. От нас они просят отдать лишь комету Ун-Тау — это место религиозного паломничества нескольких гнёзд ренегатов мелеефатской расы. А также хотят заключить с нами официальный мирный договор сроком на девять тонгов. Ответа на своё послание свора мелеефатов ждёт до окончания этого дня.

С минуту все собравшиеся молчали, обдумывая сказанное. Наконец, своё слово высказал командующий Вторым Звёздным Флотом лэнг Рау-Мяяуу — один из самых опытных и уважаемых командующих Союза Миелонских Прайдов.

— Наша раса изначально и рассматривала текущую войну как удобную возможность безнаказанно «откусить» немного территорий от нашего исторического противника, слегка ослабив тем самым свору мелеефатов. А вовсе не как полноценный затяжной конфликт, в котором нам встретятся крупные силы мелеефатов, и потери нашей стороны возрастут на много порядков. Моё мнение: задачи военной кампании выполнены, из войны нужно выходить.

— Это и моя тоже позиция, — объявила Кисси-Мяу, после чего шум среди собравшихся правителей моментально стих. — Миелонцы славятся скоростью принятия решений и гибкостью в звёздной политике. Свой шанс усилиться мы не упустили. А наивные прямолинейные гэкхо… вот честно, мне их даже несколько жаль! — веселящиеся глаза командующей Кисси-Мяу резко контрастировали со смыслом сказанных ею слов. — Наши предсказуемые союзники повели себя именно так, как мы и предполагали. Объявили войну, связали силы мелеефатов, расчистили нам путь. И именно гэкхо теперь предстоит нести всю тяжесть войны с уже оправившейся от внезапного нападения сворой мелеефатов, которая к тому же, как сейчас выясняется, посылает на фронт основные свои силы.

Великая Проповедница Амиру У-Маяу снова восхитилась выступлением Кисси-Мяу. Насколько же глава прайда Острого Когтя выросла как мудрый и уважаемый другими правителями политик! Не зря командующую Четвёртым Звёздным Флотом уже фактически официально именовали Великой, хотя этот почётный титул по миелонским законам воительнице был пока что не положен из-за молодости возраста. Лэнг Амиру выждала ещё какое-то время, но других точек зрения, противоречащих позиции Великой, никто из собравшихся правителей не высказал.

— Хорошо. Тогда я сегодня же отвечу лидерам своры, что мы принимаем предложение мира на указанных условиях. Союз Миелонских Прайдов выходит из войны и подписывает мирный договор сроком на девять тонгов. Миелонские военные покинут комету Ун-Тау в ближайшие пару-тройку умми, остальные же захваченные нами планеты, станции и космические поселения становятся законной территорией нашей расы.

Закончив таким образом с первым вопросом сегодняшней повестки заседания, Амиру У-Маяу перешла ко второй теме:

— Мой надёжный источник сообщил, что в космосе обнаружена хорошо замаскированная мобильная лаборатория древней расы реликтов. Причём лаборатория находится в исправном и даже активном состоянии и напичкана древними устройствами, артефактами и технологиями. Думаю, что никого из присутствующих не нужно убеждать в том, что данная лаборатория представляет огромный интерес для миелонских учёных и любой ценой должна быть доставлена на территорию Союза Миелонских Прайдов.

— Так за чем же дело стало? — поинтересовался глава службы миелонских архивов. — В чём сложность отбуксировать лабораторию на любую из наших научных станций и изучить на месте?

— А сложность состоит в том, уважаемый Тирр-Мяусс, что данная находка, по словам уже МОЕГО источника, — Кисси-Мяу сделала акцент на предпоследнем слове, — сперва находилась на территории мелеефатов в необитаемой звёздной системе H9045/WE, а затем непостижимым образом мгновенно перенеслась в соседнюю галактику!

Командующая Четвёртым Звездным Флотом продемонстрировала прекрасную осведомлённость в данном вопросе, даже сама Великая Проповедница не знала этих подробностей.

— Надо же, нуль-переход! — восхитился ранее молча стоявший и только сейчас впервые вступивший в беседу Азари Ур-Мая, глава департамента научных разработок. — Нашими учёными ещё триста тонгов назад была предсказана возможность такого перемещения, но вот на практике создать действующий образец подобного устройства так никому и не удалось. А ведь раса, первая освоившая данную технологию, станет доминировать в космосе!

— А ещё одна сложность, — снова включилась в беседу Великая Проповедница, — что открыла эту затерянную лабораторию древней расы не наша научная группа, а смешанная команда одного из Свободных Капитанов. В которой присутствуют представители самых различных рас, причём миелонцы составляют в экипаже меньшинство. В списке рас присутствуют и гэкхо, и мелеефаты, и люди, и даже джарги. Так что, подозреваю, о ценной находке осведомлены уже все заинтересованные стороны. И вскоре, если мы не подсуетимся первыми, обнаружившему ценный объект капитану поступят предложения от других игроков большой звёздной политики.

— Подсуетимся? Это значит выкупим всю древнюю научную базу, пока капитан не понял её истинную стоимость? Или… — командующий Первым Звёздным Флотом проделал наглядный жест, имитирующий перерезание горла острым клинком.

И Амиру У-Маяу, и Кисси-Мяу одновременно насмешливо фыркнули. Командующая Четвёртым Звёздным Флотом пояснила собравшимся свой скепсис:

— Мне доводилось общаться с этим Свободным Капитаном. И потому могу сказать однозначно: не стоит тешить себя иллюзиями насчёт того, что капитан не понял, какое сокровище ему досталось. Понял, однозначно понял. Незаметно же атаковать такого опытного псионика с хорошо развитым чувством опасности не получится. Да и, если покушение всё же удастся, что потом делать с научной базой реликтов? Искусственный интеллект её охранной системы общается только с реликтами. Да и то, насколько мне сообщили, для контактов с ним требуется ранг не ниже второго уровня в иерархии Пирамиды. Убей лэнг Комара, и охранная система никого не станет слушать, а нужная нам научная станция навсегда застрянет в другой галактике. Да и получить возродившегося без ценного трофея озлобленного лэнг Комара в личные враги… как минимум, это неразумно, поскольку ранее его морф демонстрировал способность дотянуться даже до лэнг Амиру У-Маяу, несмотря на приставленную к ней бесчисленную охрану.

Великая Проповедница вздрогнула от неприятного воспоминания. Да, план покушения был заранее согласован с ней, но всё равно произошедшее стало для опытной миелонки самым настоящим шоком. Крайне неприятно, когда тебя потрошат заживо!

— Так нашедший лабораторию Свободный Капитан и есть лэнг Комар? Да, наслышан об этом удачливом авантюристе… — глава службы миелонских архивов задумчиво потёр когтистой лапой переносицу. — Этот капитан — весьма неординарная личность! Работает на командующего Третьим Ударным Флотом гэкхо кунг Вайд Шишиша и уже очень многое для него сделал. Замечен в симпатиях к миелонской расе и неоднократно помогал нам. К тому же официальный враг своры мелеефатов. Моё личное мнение: c этим Свободным Капитаном нужно поддерживать дружеские отношения, и Комар сам приведёт столь желанную лабораторию реликтов прямо к нам в лапы. А ещё мне попадалась на глаза выписка, что некий человек по имени лэнг Комар перенёс своё физическое тело на миелонскую станцию Касти-Утш III. Кажется, это удобный повод пообщаться с ним по душам в реальном мире и обо всём договориться.

Прежде, чем кто-либо из собравшихся правителей успел отреагировать на слова главы службы архивов, встрепенулась Кисси-Мяу:

— Я сама поговорю с лэнг Комаром! Как-никак, мой партнёр по брачному танцу. К тому же ранее я во всеуслышание обещала этому человеку личную встречу и задолжала её. Самое время мне выполнить данное обещание!

Глава первая. В чужой галактике

— Аюх, ты сбросил только прожитые годы, но не мастерство и опыт! Ты же один из лучших Навигаторов современности! Что значит «не знаю, где мы»?!

Да, я давил и требовал от подчинённого выполнения его прямых обязанностей — именно так, на мой взгляд, в трудной ситуации и должен был вести себя настоящий капитан. Но вот на Аюха было больно смотреть, помолодевший гэкхо едва не выл от бессилия и отчаяния:

— Но, лэнг Комар, я действительно не могу ничего сделать! Бортовая навигационная система зависает при попытке определения наших координат!

Я недовольно поморщился. Навигационная система моего фрегата зависает? Только этого не хватало… К многочисленным повреждениям корпуса, утечке воздуха из трёх отсеков, потере гиперпространственного двигателя и двух лазерных пушек, а также смерти пяти членов команды добавилась ещё и проблема с навигационными программами? Но, возможно, компьютерный сбой удастся как-то исправить? Там, перезагрузить систему или переустановить какие-то программы… Я поинтересовался у Навигатора, что инструкции предписывают делать в подобных ситуациях.

— Так ведь, капитан… — гэкхо набрал побольше воздуха, помолчал и решительно выпалил: — такая ситуация вообще не предусмотрена! Навигационная система звездолёта параллельно пробует все возможные способы определения координат. От банального опроса ближайших маяков по дальней связи, до определения гравитационных смещений, вычисления ближайших экстремумов пространства и направления потоков нейтрино. И уж поиск соответствия видимых звёзд по уникальным характеристикам спектра, классу и массе с данными из справочников первым делом проверяет! Так вот, ни одной из видимых нами сотен тысяч звёзд, — Аюх указал мохнатой когтистой лапой на экран, — нет в навигационном справочнике гэкхо! И даже данные скачанной нами более полной карты мелеефатов нисколько не помогают! Я попробовал определить векторы направлений на квазары, хоть в космической навигации это считается крайне неточным и устаревшим методом, но результат получился совсем неутешительным. Мы очень далеко от области изученного космоса, а скорее всего вообще в другой галактике!!!

Окончание своей фразы гэкхо фактически выкрикнул, причём в голосе моего старшего офицера отчётливо слышались нотки паники. После объяснения Навигатора, признаться, я тоже немного струхнул. Пожалуй, только я со своей удивительной способностью попадать во всяческие переделки мог умудриться так конкретно влипнуть: оказаться в другой галактике на звездолёте без гиперпространственного двигателя! Хотя… даже если бы гипердрайв у моего фрегата был исправен, чем бы он смог помочь? Если полёт до далёкой звезды в пределах нашей же галактики мог составлять годы, то уж возвращение на родину совсем из другой галактики заняло бы тысячи, а возможно и миллионы лет! Или, как альтернативный вариант совсем уж на крайний случай, смерть и возрождение всех членов экипажа в точке респауна на Касти-Утш III, но уже без великолепного фрегата-спарки и найденной нами бесценной мобильной лаборатории. Потеря всего, крушение надежд и сильнейший удар по моему Авторитету и репутации удачливого капитана…

Нет, тут нужно было действовать по-другому. Разбираться с оборудованием зашвырнувшей нас в другую галактику мобильной лаборатории, изучать навигационные карты реликтов и принятые у этой древней расы системы координат, чтобы рассчитать обратный прыжок. Или требовать от охранной системы лаборатории подкинуть фрегат «Паладин Тамара» куда-нибудь поближе к одной из станций расы гэкхо или миелонцев, чтобы дальше мы могли уже добраться своим ходом на уцелевших маршевых и маневровых двигателях. Вот только проблема состояла в том, что после прыжка общение со станцией прекратилось, и охранная система лаборатории не отвечала на все мои попытки контакта.

На мостик вернулся Дмитрий Желтов, которого я посылал в медицинский блок — у нашего основного Пилота Звездолёта сильно болела левая рука в плече, и после проведенного Сканирования у меня зародилось подозрение на перелом. Дмитрий же упорно отнекивался — говорил, что травма ерундовая, и всё само пройдёт. Но, судя по фиксирующей повязке, моё подозрение подтвердилось.

— Ты был прав, капитан, трещина в кости, — сообщил Дмитрий со смущённой улыбкой. — Наш Медик Мауу-Ла быстро провёл обследование, вколол мне в предплечье заживляющие наниты и выставил меня за дверь, сказав дня три поберечь руку. На самом деле я даже удивлён, что Медик меня принял. Он там сильно занят, операцию нашей миелонской Переводчице проводит. Причём похоже очень сложную, раз даже взял в ассистенты ремонтного бота Кирсана. У герд Айни тяжелейшие травмы, я даже расслышал обращённую к Кирсану жутковатую фразу: «если не восстановим сосуды, миелонской девушке потребуется ампутации обеих передних лап».

Да, я знал, что рыжая миелонская красавица пострадала очень сильно — её вынес сам герд Мауу-Ла из разгерметизированного разрушенного взрывом отсека. Ампутация обоих рук… Жуть-то какая… Если страшный диагноз лекаря подтвердится, то на месте Айни я бы предпочёл переродиться в здоровом теле в точке воскрешения на Касти-Утш III. Кстати… нужно бы передать ожидающим там четырём членам экипажа инструкции, что делать дальше. Моя компаньонка Торговка герд Улине Тар, Штурмовик герд Тыо Пан, Пулемётчики Тимка-Ву и Кислый, а также Суперкарго Аван-Той не пережили космического сражения с мелеефатской флотилией и должны были уже возродиться на миелонской космической станции. Я обернулся ко всё ещё рвущему на себе волосы от расстройства Навигатору и произнёс чётким командным голосом:

— Аюх, хватит ныть, соберись и возвращайся к работе! Выходи в реальный мир и свяжись там с моей первой помощницей. Передай Улине-Тар, пусть вместе с остальными возродившимися членами экипажа ближайшим грузопассажирским «Шиамиру» летит на Землю. Ей там и к свадьбе нужно готовиться, и прибывшие два перехватчика нужно приводить в порядок и оформлять в местном космопорте. Да и вообще, что ей без толку время терять на миелонской станции? Мы не станем возвращаться в систему Касти-Утш, а полетим сразу к Земле… Если, конечно, придумаем способ, как туда добраться… — последнее предложение я произнёс совсем тихо, скорее лишь для себя самого, чтобы остальные находящиеся в капитанской рубке игроки не могли расслышать.

Авторитет повышен до 84!

Да, всё правильно сделал! Члены команды по-прежнему верили в своего капитана и рассчитывали, что я сумею их вытащить из сложной ситуации без необходимости самоубиваться и возвращаться таким неприятным способом в изученную часть Вселенной. Я немного приободрился и воспользовался рацией, чтобы связаться с нашим Инженером Орун Ва-Мартом и руководимой им первой ремонтной бригадой из восьми игроков, которые в скафандрах вели сейчас работы на внешней стороне корпуса фрегата, топая при этом как слоны. Я мог наблюдать за их действиями с камер двух Малых охранных дронов, которые носились сейчас в «пузыре» под силовым полем лаборатории.

Второй бригадой руководила принцесса герд Минн-О Ла-Фин, в задачи этой группы входили расчистка повреждённого коридора у грузового отсека от обломков и восстановление пригодной для дыхания атмосферы во всех жилых каютах. В число работников второй ремонтной бригады я включил и Нефертити. Да! Это стало для меня удивительным, но НПС-дриада не исчезла с корабля после гибели своего мужа Пулемётчика Кислого и как ни в чём ни бывало, по крайней мере пока, продолжала существовать самостоятельно. У меня имелось возможное объяснение этому феномену, но я пока не спешил его озвучивать остальным.

Орун Ва-Март ответил мгновенно, словно только и ждал моего вызова:

— Капитан, ведём осмотр повреждений обшивки фрегата, отмечаем пробоины. Пока насчитали восемь сквозных дыр, все в правом фюзеляже. Это, не считая оторванного грузового отсека и половины правого стабилизатора. Дыры заделать герметиком возможно, уже занимаемся этим. Но вот запасных плит на восстановление всей обшивки не хватит, я уже подсчитал. И грузовой отсек придётся полностью отсоединять — он представляет из себя сплошное месиво перекрученных кусков металла и для дальнейшего использования непригоден.

— Эээ… — я решил уточнить важный момент. — Правильно понимаю, что после такого центровка собьётся, и сесть на любую планету с атмосферой фрегат больше не сможет?

Из наушников послышался горький смех Инженера:

— Капитан, с такими серьёзными повреждениями фюзеляжа и оторванным стабилизатором о посадке на планеты можно пока что забыть. Тут скорее нужно думать, как вообще привести звездолёт в более-менее пригодное для полётов состояние…

— Понятно, — я прервал Инженера на полуслове, не дав ему в общем канале портить настроение всей слушающей наши переговоры команде. — А катер в ангаре исправен? Я собираюсь слетать к лаборатории реликтов. Нужно посмотреть, что там да как.

— Катер в порядке, — обнадёжил меня Орун Ва-Март, — хотя тут до станции метров шестьдесят восемь всего, можно и на левитаторах, да и просто на реактивном ранце добраться.

Явно называл миелонец совсем другие цифры и размерности, но игровая система транслировала для меня сказанное в привычные человеческой уху единицы измерения длины. К таким забавным моментам с «автопереводом» я всё никак не мог привыкнуть, каждый раз они резали ухо нелепостью упоминания земных величин инопланетными существами. В любом случае, до древней лаборатории было буквально рукой подать, а именно её посещение с выяснением текущего состояния древнего объекта становилось для меня сейчас первоочередной задачей — от этого напрямую зависела сама возможность вернуться домой.

Хотя нет… имелась ещё более первостепенная, чем посещение древней лаборатории, задача: выбрать моему Комару три новых возможных для изучения навыка, поскольку мой персонаж достиг уже сотого уровня. Я открыл вкладку игрового меню с описанием характеристик персонажа:

Лэнг Комар. Человек. Фракция Реликт.

Слышащий 100-го уровня

Характеристики персонажа:

Сила 14

Ловкость 18

Интеллект 33+5

Восприятие 29+2

Телосложение 17

Модификатор удачи +3

Дронов в управлении 2 из 3

Внимание!!! Имеется возможность получения Большого дрона взамен уничтоженного

Параметры персонажа:

Очков здоровья 2178 из 2244

Очков выносливости 1305 из 1639

Очков магии 1380 из 2061

Переносимый груз 28 кг

Известность 92

Авторитет 84

Навыки персонажа:

Электроника 94

Сканирование 67

Картография 84

Космолингвистика 100 * Взята первая специализация

Ружья 66

Минералогия 60

Средняя броня 86

Зоркий глаз 95

Меткость 51

Целеуказание 53

Ощущение опасности 89

Псионика 110 * Взята первая специализация

Ментальная сила 109 * Взята первая специализация

Управление механизмами 105 * Взята первая специализация

Мистицизм 55

Внимание!!! Имеется три нераспределённых очка навыков

Внимание!!! Возможно изучение трёх новых навыков

Информацию о возможности получения нового Большого охранного дрона реликтов взамен уничтоженного в сражении с флотилией мелеефатов я учёл, хотя пока что не понимал, как и где мне заказать его. А вот с первым из возможных новых навыков я давно определился: Телекинез! Очень полезное умение для обладающего магией персонажа, позволяющее за счёт Очков Магии манипулировать удалёнными объектами. Сколько раз, проведя Сканирование, я на мини-карте за стеной или другим непреодолимым препятствием видел нужный мне рычажок или переключатель и ничего не мог с ним поделать! Теперь у меня появится способ решать любые подобные задачи!

Получен навык Телекинез 1-го уровня.

Отлично! Для проверки я попробовал удалённо включить планшет, оставленный на своём рабочем столе вышедшим из игры в реальный мир Навигатором. Есть, получилось! Теперь раскрутить кресло под ничего не подозревающим вторым пилотом. О, какая у Сан-Дуна стала удивлённая и даже испуганная рожа! А нечего дремать на рабочем месте!

Навык Телекинез повышен до второго уровня!

Да, первые уровни любых навыков прокачивались совсем просто. Нужно будет уже сегодня подкачать Телекинез уровня хотя бы до десятого, это вполне возможно при активном использовании навыка. Вторым же из трёх возможных я выбрал навык «Обучение»:

Обучение. Навык, отвечающий за ускоренный набор опыта при любых совершаемых персонажем действиях (+1 % получаемого опыта за каждый уровень навыка). Необходимые минимальные характеристики персонажа для получения навыка: Интеллект 20, Восприятие 15.

Кто-то может возразить — мол, зачем забивать бесценный слот навыком, который сам со себе ничего не делает и не добавляет персонажу никаких новых умений? Возможно и так, но меня встревожил и заставил серьёзно задуматься рассказ моего мелеефатского Бортового Стрелка герд Ииззз 777-го о том, насколько же тяжело высокоуровневым игрокам прокачиваться дальше. Тратить два-три года жизни на то, чтобы перейти, скажем, со 190-го на 191-ый уровень… это невыносимо долго, причём любая смерть за это время обнуляет прогресс, и приходится начинать заново.

Именно поэтому я целенаправленно и продуманно выбрал своему лэнг Комару навык «Обучение». Да, казалось бы, уже сотый уровень, далеко не новичок в игре, и по-хорошему этот навык нужно было брать гораздо раньше — ещё на самых первых уровнях моего Комара. Возможно, и так. Но тогда у меня были другие приоритеты и задачи, да и уровни набирались достаточно быстро без всяких дополнительных усилий и навыков. На сотом же уровне ситуация стала уже совсем иной, и каждый новый уровень давался с большим трудом. Я же строил планы на долгую многолетнюю игру, и потому нужно было обеспечить дальнейшее движение вперёд и развитие персонажа.

Получен навык Обучение 1-го уровня.

А вот с последним возможным для выбора навыком я пока не определился. Интересных вариантов было много, нужно было хорошенько всё взвесить и просчитать последствия различных выборов. Вот только спокойно подумать мне не дали.

Большой и мохнатый гэкхо Аюх, неподвижно замерший в кресле Навигатора… вдруг исчез! Я даже вздрогнул от неожиданности. Какого хрена?! Тут же открытый космос, опасная «красная» зона даже внутри космического корабля, и персонажи вышедших в реальный мир игроков не исчезают. Или… зона уже не «красная»? Действительно, в настройках игрового интерфейса почему-то категория данной местности сменилась на «зелёную», безопасную! С чем это было связано, я пока не понимал, но вот последствия этих перемен уже начали сказываться. По громкой связи раздался встревоженный и даже перепуганный голос нашего Медика:

— Капитан, у меня пациентка исчезла прямо с операционного стола! Я не успел закончить с ней! — герд Мауу-Ла Мя-Сса находился в близком к панике состоянии.

— Скажи, герд Мауу-Ла, а Айни находилась в тот момент в игре или вышла в реал? — уточнил я, и получил ответ лекаря, что ещё в самом начале операции он отпустил девушку в реальный мир — всё равно игровой аватар оставался в игре, а живому игроку лежать умми на операционном столе бессмысленно и скучно.

— Тогда всё понятно. Игровая зона только что сменилась на «зелёную», вот тело пациентки и исчезло.

— Это очень-очень плохо! — ужаснулся Медик. — Тело пациентки было подключено к установке искусственного дыхания и вскрыто, часть крупных сосудов пережата медицинскими зажимами. Боюсь, герд Айни не выживет, когда вернётся в игру…

Моё общение с Медиком прерывал удивлённый крик Космодесантника Эдуарда Бойко, он был в числе работающих в космосе на обшивке фрегата:

— Капитан! Лаборатория реликтов раскрывается!

Все находящиеся на мостике игроки прильнули к мониторам, на которые транслировалось изображение с внешних камер фрегата и двух Малых охранных дронов реликтов. Действительно, со станцией происходило что-то странное: в средней, самой толстой части станции, несколько металлических плит обшивки разъехались, обнажив семь отверстий, каждое метра полтора в диаметре. Из этих семи туннелей-колодцев в разные стороны выдвигались длинные телескопические антенны-отростки. Затем вся поверхность ещё недавно казавшегося монолитным трёхсотметровой длины веретена пришла в движение, по всей же станции плиты обшивки разворачивались вокруг своей оси, меняя цвет с серебристого на чёрный.

— Что происходит? — задал я вопрос охранной системе, не очень-то рассчитывая на ответ, так как последние минут двадцать станция меня откровенно игнорировала.

Но на этот раз ответ всё же поступил, причём даже весьма подробный, перед глазами пробежали колонки текста:

— Слышащий, наш переход прошёл успешно и не был отслежен автоматическими охранными системами противника. Новая локация признана безопасной. Станция выходит из режима длительной (тут незнакомый мне иероглиф, возможно «консервации» или «спячки») и возвращается к активной работе. Пространство под энергетическим полем заполняется (тут ещё одно непонятное слово, но по смыслу «пригодным») для дыхания воздухом. Начата процедура отключения темпоральных капсул персонала. Слышащий, готовься предстать пред начальником станции!

Глава вторая. Древняя лаборатория

Сообщение давно уже исчезло с экрана, а я всё стоял и переваривал информацию. Меня ждёт встреча с живым представителем расы реликтов, пробуждающимся сейчас после долгого многовекового сна! Признаться, на душе стало очень тревожно. Ведь непонятна реакция древнего и наверняка очень могущественного существа, когда оно поймёт, что представитель совсем другой расы самовольно переделал под себя Энергетический доспех Слышащего и выдаёт себя за реликта. Едва ли начальник станции будет рад самозванцу. Хотя… кто знает психологию существ этой давно вымершей расы? Возможно, реликт наоборот будет настолько рад возможности вернуться к активной жизни после многих тысяч лет спячки, что даже наградит меня знаниями и технологиями своего народа? Хотелось бы верить…

— Капитан, за бортом уже не вакуум! — вырвал меня из задумчивости возбуждённый голос Космодесантника Эдуарда Бойко. — Барометр показывает пять тысяч четыреста семьдесят Паскалей, и давление быстро растёт!

— Так и должно быть, — успокоил я Эдуарда и заодно всех остальных. — С базы реликтов только что передали, что заполняют всё пространство под силовым полем пригодной для дыхания воздушной смесью перед пробуждением персонала лаборатории. Похоже, из-за этого и появление «зелёной» зоны у нас на фрегате. Только не спешите расслабляться и снимать шлемы — для начала нужно проверить, что состав воздушной смеси будет пригоден для дыхания не только реликтов, но и других существ.

— Уже проверил, капитан! — моментально отреагировал Медик герд Мауу-Ла Мя-Сса. — Кислород двадцать пять процентов, азот семьдесят пять процентов, ядовитых примесей газовый анализатор не обнаружил. Миелонцам такой состав в самый раз, а вот людям и особенно гэкхо как бы кислородное опьянение не схватить!

Думаю, лекарь перестраховывался, поскольку слегка повышенное содержание кислорода людям было совершенно не критичным. Главное, что дышать будет возможно. Если, конечно, наполнение пространства воздушной смесью не прекратится раньше времени, и давление повысится хотя бы раз в пятнадцать. А вот когда атмосфера на станции и под силовым полем станет пригодна для дыхания, и откроются темпоральные капсулы с пробудившимся персоналом, возникнет более серьёзная проблема: начальник станции, и мой к нему обязательный визит. Отказаться от общения я не мог, нужно было лететь. В катер помещалось шесть игроков, и правильным будет сразу показать реликтам, что у меня смешанный экипаж из представителей разных рас.

— Внимание, команда! Со мной на станцию пойдут Джарг, Эдуард Бойко, Баша Тушихх, Тини и Ииззз 777-ой. Тяжелое вооружение с собой не брать и вообще вести себя предельно вежливо — мы гости тут на станции, причём гости непрошенные. Встречаемся у катера.

— Может, от тебя будут какие-то ценные советы перед этой важной встречей? — с надеждой поинтересовался я у своего шипастого Аналитика, но Джарг через Универсальный Переводчик ответил, что у него пока слишком мало информации об обществе реликтов для построения каких-то выводов. Зато (цитирую Джарга дословно):

— Ближайшая к нам планета. Можно дойти на двигатель. Масса годится для жить. Люди. Миелонцы. Гэкхо. Мелеефат. Джарг. Постройка колония под купол без атмосфера из разбирать запчасти фрегат. Пригодная звезда. Много света. Растения можно выращивать. Из аварийный набор с семена.

Я так и не понял, предлагал ли мне Аналитик это на полном серьёзе, или у джаргов такой юмор. В любом случае я ответил, что колонизация далёких планет — дело конечно трудное и почётное, но я как-то по-другому представлял свой путь в игре, искажающей реальность.

Навык Обучение повышен до второго уровня!

Выскочившее сообщение напомнило мне, что я так и не успел выбрать последний из возможных для изучения навыков персонажа. Жаль, конечно, но с выбором определюсь уже после встречи с начальником научной лаборатории.

Катер повёл мой Бортовой Стрелок, и в уверенных профессиональных действиях мелеефата сразу же угадывался огромный опыт пилотирования им малых летательных машин. Возможно, я тоже бы справился, так как ничего сложного в управлении катером не видел — имелся лишь штурвал и одна-единственная кнопка включения антигравитационного двигателя. Вот только я затратил бы втрое больше времени на все эти развороты и облёт мешающей прямому маршруту вытянувшейся из станции «спицы». Кстати, самая лаборатория закончила уже трансформацию и представляла из себя три больших вращающихся кольца диаметром метров по сто пятьдесят, «нанизанных» на длинную трёхсотметровую ось. Формой станция сейчас весьма напоминала Пространственный резак механоидов, разве что увеличенный в размерах раз эдак в пятьдесят.

— Туда! Вон, открывают для нас шлюз! — указал Баша Тушихх на появившийся в корпусе станции треугольный проём.

Ииззз 777-ой залихватски крутанул штурвал, из-за чего катер одновременно с поворотом совершил вращение вокруг своей оси и точь-в-точь вписался в предоставленный нам для входа проём.

«Внешний шлюз № 4. Перед открытием двери во внутренние помещения лаборатории убедись в том, что выровнял давление!» — гласила полустёртая надпись иероглифами языка реликтов на металлической стене.

Не все символы были мне знакомы, но я практически моментально догадался о смысле неизвестных. Возможно, уровень знания языка реликтов был уже достаточно высок, а возможно сказывался первый перк к навыку Космолингвистика, дававший ускоренное понимание письменного текста.

Навык Сканирование повышен до шестьдесят восьмого уровня!

Да, это я уже на автоматизме активировал пиктограмму Сканирование, чтобы заранее понять, что ждёт мою группу за закрытыми пока что дверями. Там имелся короткий коридор, за ним что-то вроде комнаты-распределителя, из которой можно было пройти в центральный туннель, пронизывающий всю станцию насквозь.

— Включилась искусственная гравитация, — сообщил Тини вслух, хотя все в группе и так это почувствовали.

Мы выгрузились из катера и остановились перед запертой дверью. Прошла минута, вторая. Никаких изменений в нашем положении не происходило. Затем у меня на внутренней поверхности шлема проявилась надпись:

— Слышащий, возникла техническая накладка. Не активировался один из энергетических контуров. Пройдите на станцию через шлюз № 3 или ждите пробуждения техника, который устранит неполадки и откроет дверь изнутри.

Что? Реликты, которых мои современники считают едва ли верхом технологического совершенства, также подвержены привычным людям техническим проблемам? Я не удержался от смешка и сообщил своим спутникам:

— Охранная система станции пишет, что-то сбоит у неё, двери не открываются. Предлагает ждать пробуждения техников или идти обходным маршрутом. Не хочется опять садиться в катер и улетать… Тини, попробуй вскрыть дверь привычными тебе способами. Хотя… погодь! Вижу проблему.

Навык Телекинез повышен до третьего уровня!

Навык Управление Механизмами повышен до сто шестого уровня!

Я даже не понял, за счёт какого из своих умений заставил нажаться закисшую от тысяч лет бездействия кнопку на противоположной стороне стены. Возможно, комбинацией Телекинеза и Управления Механизмами, раз игровой системой засчиталось использование обоих. Так или иначе, металлическая дверь бесшумно убралась вниз, и мы остановились на пороге, всматриваясь в темноту и освещая стены фонарями. Похоже, персонал станции ещё не вышел из спячки, раз освещение не включили.

И тут я почувствовал, как пол уходит из-под ног! Пришлось срочно включать магнитные подошвы, вот только это нисколько не помогло — пол оказался керамическим или пластиковым, и ботинки скафандра совершенно не держались на нём. От неуклюжего полёта в невесомости меня спас Эдуард Бойко, успевший ухватить проплывающего капитана за ногу. Сам же Космодесантник включил антигравитационный ранец и именно им корректировал своё положение в пространстве.

— Освещения нет. Искусственная гравитация пропала. Так и должно быть? — поинтересовался я у местного искусственного интеллекта, уже подозревая отрицательный ответ.

— Слышащий, проблема с электропитанием. Не все контуры обеспечены энергией. Открытие станции разрядило аккумуляторы, энергии в которых оказалось критически мало. Ниже расчётных показателей. Не хватает мощности на включение субатомного реактора. Возможная причина: долгий простой и совершение дальнего прыжка. Ищется решение проблемы.

Моё мнение о техническом совершенстве расы реликтов уже второй раз за короткий срок серьёзно пострадало. Хотя наивно, наверное, было рассчитывать на то, что после десятков тысяч лет простоя всё оборудование заработает идеально. Кстати, в ответе охранной программы я уловил знакомые термины «реактор субатомной энергии». Не такой ли источник требуется для работы Пространственного резака механоидов?

На всякий случай я уточнил:

— Мне ждать техника? Или могу сам исправить?

Вот только ответа не последовало. Мы постояли немного и двинулись вперёд по коридору, стараясь при этом ступать осторожно из-за скачущей, то включающейся, то отключающейся гравитации. Вскоре мы достигли того самого увиденного мной на схеме хаба-распределителя. Лучи наших ярких фонарей пронизывали темноту, показывая исписанные иероглифами реликтов стены. Я вчитывался и сразу же переводил надписи для своих спутников:

— Второй жилой блок… Выход на первый контур… Зал осмотра космоса… Зал связи с Пирамидой… Комната долгих размышлений. Интересно, что бы это могло быть? Архив? Рабочий кабинет?

— Может, туалет? — предположил свою версию Эдуард Бойко, и я аж засмеялся от такого нестандартного объяснения.

Гравитация в очередной раз включилась, и даже на долю секунды мигнул свет — похоже, обслуживающая станцию программа попыталась восстановить электропитание. Впрочем, снова неудачно. Но сразу после этого пришло новое сообщение:

— Слышащий, твоё местонахождение на схеме определяется неверно. Ищется возможная причина сбоя позиционирования…

— Нет, всё правильно! — заверил я охранную систему. — Я открыл запертые двери у шлюза номер четыре и прошёл внутрь станции.

Навык Ощущение Опасности повышен до девяностого уровня!

В груди заныло от предчувствия страшной беды. Видимо, я допустил какую-то грубую ошибку, разом потеряв доверие охранной системы. Видимо, крайне нехарактерно для представителей расы реликт взламывать двери и без спроса вторгаться на режимный объект. На экране шлема появилась тревожная пульсирующая надпись:

— Слышащий, немедленно назови свой шестнадцатеричный код идентификации или будешь уничтожен! Семь. Шесть. Пять. Четыре…

Вот же чёрт! Не став дожидаться окончания обратного отсчёта и последствий невыполнения приказа, я быстро достал из инвентаря и открыл Сканнер Изыскателя. Не меняя ранее установленных настроек (совершенно не до того было), взял треногу Геологического Анализатора и развёл металлические штыри в тот момент, когда обратный отсчёт дошёл уже до цифры «два».

Навык Сканирование повышен до шестьдесят восьмого уровня!

Снова невесомость и неуклюжий полёт кувырком по тёмному коридору. Только на этот раз взлетели уже все, кроме растопырившего лапы и упёршегося в стены мелеефатского Бортового Стрелка. Перед моими глазами проплыл неуклюже кувыркающийся Джарг, эдакий шестиногий броненосец в скафандре, сверкающем в лучах фонарей. Затем об меня врезался Космодесантник в тяжёлой экзоскелетной броне — видимо, летающий ранец Эдуарда оказался плохо экранирован от электромагнитных импульсов.

Внутренне сжавшись, я ждал окончания обратного отсчёта и своего последующего уничтожения. Но прошла пара секунд, затем ещё десяток, а ничего страшного не случалось. Да и ощущение беды постепенно проходило. Похоже, мне удалось вывести из строя автоматическую охранную систему мобильной лаборатории. Неизвестно, перезагрузится ли она вскоре и снова потребует от меня назваться, или кризисный момент миновал, но теперь нужно было объяснять свои действия членам моей группы. А особенно оставшейся на фрегате «Паладин Тамара» части экипажа — на звездолёте сработала боевая тревога, поскольку бортовой компьютер фрегата расценил мощный электромагнитный импульс как атаку, и все терялись в догадках, засоряя эфир переговорами и весьма далёкими от истинны предположениями причины тревоги.

Я вцепился в какой-то выступ на стене, наконец-то перестав кувыркаться и зафиксировав своё тело в пространстве. После чего начал объяснять своему экипажу случившееся, нисколько не скрывая правды: управлявшая древней лабораторией программа сперва впустила нас внутрь, а затем неожиданно потребовала назвать какой-то код идентификации, угрожая в противном случае немедленно уничтожить. Как вдруг…

Помогите! Задыхаюсь!

Полный отчаяния и страданий голос раздался в моей голове. По тому, как замер и стал прислушиваться Бортовой Стрелок Ииззз 777-ой, стало видно, что мелеефат тоже услышал этот ментальный призыв о помощи. Кстати, мой Бортовой Стрелок никогда не признавался, что обладает псионическим даром. Похоже, получало подтверждение распространённое мнение, что большинство мелеефатов способны к псионике.

— Муж мой, кто-то на станции взывает о помощи, — голос в наушниках принадлежал Минн-О Ла-Фин, моя супруга также услышала просьбу о спасении.

Помогите! Сил совсем нет. Нечем дышать. Нахожусь в заблокированной темпоральной капсуле… Не могу выбраться… Сознание отключается от недостатка воздуха…

— Постучи по стенке своей капсулы, чтобы спасательная группа могла сориентироваться на звук и прибыть на помощь! — предложил Бортовой Стрелок, но я нашёл способ надёжнее.

Открыв составленное после получения откликов изображение на экране Сканнера Изыскателя, я поискал отметки живых существ. Так, вот большая группа отметок. Ясно, это мой фрегат. Кстати, миелонкой 107-го уровня могла быть только вошедшая в игру Переводчица Айни. Но Медик утверждал, что герд Айни умрёт после входа в игру. Выходит, ошибался. Хотя не до миелонки сейчас. Вот на схеме моя группа внутри станции. Но тогда что вот эта одиночная отметка на карте?

Реликт. Техник 209-го уровня

Отметка постороннего существа оказалась вообще единственной — судя по всему, на всей древней станции остался один-единственный обитатель. Похоже, именно его охранная система и называла пафосно «начальником станции». Теперь понять бы, где он находится.

Навык Картография повышен до восемьдесят шестого уровня!

Откинув подальше подленькую мысль «не успеть на помощь» и таким образом избежать сложного разговора с начальником станции, я быстро сориентировался в запутанной схеме коридоров и указал своим спутникам на длинный тёмный туннель:

— Туда! Второй коридор слева. Там живой реликт! Поспешим, его ещё можно спасти!

Глава третья. Свидетель прошлого

Насколько же непривычно было перемещаться без надёжной опоры под ногами! Я неуклюже болтался в невесомости, постоянно ударяясь всеми конечностями о металлические стены, поперечные перекладины и выпирающие из стен выпуклости непонятного предназначения. Цеплялся за эти выступы, подтягивался и снова отправлял тело в полёт. Рядом сходим образом учился передвигаться и тихо матерился Космодесантник Эдуард Бойко. Он едва не угробил Джарга, сперва дважды столкнувшись в полёте с нашим Аналитиком, а затем ещё и припечатав небольшого космического броненосца в стену своим тяжеленным экзоскелетным доспехом. Это только на первый взгляд кажется, что в невесомости масса значения не имеет. Ещё как имеет! Вес у всех действительно нулевой, но вот от массы зависят и кинетическая энергия, и импульс. И при столкновении небольшого Джарга с объектом в полсотни раз тяжелее, в полном соответствии с законом сохранения импульса, «броненосца» швыряло по полной! Вторым «центром масс» был Баша Тушихх — его хаотично перемещающаяся в ограниченном пространстве туша в полутонной экзоскелетной броне грозила огромными неприятностями каждому повстречавшемуся гэкхо на пути.

Набив себе синяков и шишек (и это при надетой хорошей броне!), я немного успокоился и решил всё же подумать головой. Какого чёрта я тут изображаю клоуна-эквилибриста при моей небольшой Ловкости? Нужно использовать сильные стороны своего персонажа! Ведь мой новый навык Телекинез, по своей сути, это перемещение предметов силой мысли. Могу я переместить самого себя? Оказалось, что напрямую нет. Но зато я мог приказать какой-то неподвижной хорошо закреплённой детали (например, ручке-скобе или металлической настенной плите) двигаться к себе. Конечно, вещь это не отрывало и не двигало ко мне, но зато я сам как бы «подтягивался» к ней. Так что, можно сказать, я всё равно двигался относительно этого зафиксированного объекта.

Навык Телекинез повышен до четвёртого уровня!

Навык Телекинез повышен до пятого уровня!

Отлично! Сразу два повышения подряд! Я наконец-то придумал способ относительно быстро передвигаться в таких непривычных условиях. Хотя до скорости обогнавшего меня уже метров на сорок Тини было, конечно, далеко. «Котёнок» достаточно быстро приспособился к условиям нулевой гравитации и уходил вперёд. Но всех нас опережал восьмилапый мелеефат, настолько ловко в невесомости отталкивавшийся от стены к стене, словно для него это и было естественным с самого рождения способом передвижения. Ииззз 777-ой первым достиг нужного второго ответвления коридора и скрылся за поворотом.

— Тут запертая дверь! — послышался свистящий голос нашего Бортового Стрелка. — Замочной скважины нет. И нет рядом никакой панели, которая открывала бы дверь. Капитан, что делать? Ломать?

Большая часть группы, и я том числе, безнадёжно отстали от Ииззз 777-го, так что не могли видеть описанное мелеефатом препятствие. Разве что Тини уже приноровился и вскоре достиг бы второго ответвления, но всё равно «котёнку» нужно было ещё где-то полминуты. Эти тридцать секунд промедления вполне могли стоить реликту жизни.

— Ломай! — приказал я Бортовому Стрелку, не очень представляя при этом, как мелеефат собирается вскрывать металлическую дверь. Едва ли это возможно было сделать грубой силой. Хотя… я действительно слабо представлял физические возможности громадных космических «пауков». Земные членистоногие способны пробивать бронированное стекло и перемещать тяжести в три раза больше массы собственного тела. Так может, несколько схожие с ними мелеефаты действительно способны на экстремальные усилия, позволяющие выламывать бронированные двери?

Далеко впереди что-то полыхнуло, по шахте прокатился грохот взрыва. Ииззз 777-ой что, подорвал препятствие взрывчаткой? Да, я совсем забыл, что основным отличием мелеефатов от земных пауков и насекомых являлся высокий Интеллект, нисколько не уступающий, а скорее даже превосходящий средний человеческий.

— Готово, капитан, — в наушниках раздался совершенно спокойный и деловой голос моего многоногого подчинённого. Явно устраивать взрывы для опытного наёмника было далеко не впервой. — Вхожу внутрь. Тут небольшая каюта, почти всё пространство занимает полупрозрачная сфера. Внутри что-то шевелится. Весьма крупное. Пытаюсь понять, как эту сферу открыть.

Помогите… Теряю созна…

Раздавшийся в мозгу очень слабый ментальный сигнал погас, даже не донеся фразу целиком.

— Мастер Комар, я на месте, — мой воспитанник Тини тоже уже добрался до комнаты с реликтом. — Тут большой пластиковый шар. Слегка приоткрыт, щель шириной с мою лапу. Внутри какое-то крупное существо с большим количеством конечностей. Оно просовывает лапы в узкую щель и дрожит. Похоже, воздух слишком разрежен, оно не может дышать и умирает.

— Срочно ломайте шар! — приказал я, но Ииззз 777-ой неожиданно возразил своему непосредственному начальнику:

— Капитан, смысла нет, реликт всё равно задохнётся, даже если вскрыть шар. Принял решение отдать ему свою кислородную маску и баллоны. Это — единственный способ спасти реликта. Возможно, последнего во Вселенной. Лэнг Комар, было приятно и интересно работать под твоим началом!

Авторитет повышен до 86!

— Что ты творишь?! — закричал испугано «котёнок». — Не снимай шлем! Наверняка есть другой способ!

— Нет, маленький пушистик, другого способа не существует. Подберите меня с Касти-Утш III, как вернётесь в нашу галактику…

Я закричал в микрофон, требуя от мелеефата не делать глупостей и не снимать шлем в условиях низкого давления. Да, про эту физиологическую особенность мелеефатов я читал в справочнике по космическим расам. Дышали космические пауки не лёгкими, как люди или гэкхо, а многослойной всасывающей кислород складчатой кожей под панцирем, очень отдалённым аналогом жабр у земных рыб. И если по какой-то причине давление сильно падало, эта многослойная кожица необратимо слипалась, после чего существо теряло возможность поглощать кислород и умирало буквально в течение нескольких секунд.

И действительно, уже через десяток секунд иконка с изображением Ииззза в группе окрасилась в серый цвет — член моей команды погиб. Отправил себя на перерождение, ценой своей жизни спасая представителя древней расы реликтов. Что же, это был осознанный выбор Ииззз 777-ого, и очень надеюсь, что самопожертвование члена моей команды не было напрасным.

Через минуту я наконец-то и сам добрался до наполовину вырванной взрывом из пазов двери. С интересом осмотрел следы подрыва. Мелеефат использовал нечто вроде пластита, грамотно небольшими количествами заложенного сразу в нескольких местах. И когда только Бортовой Стрелок успел всё просчитать и сделать? Кстати, не знал, что у члена моего экипажа при себе имелась мощная взрывчатка.

Навык Зоркий Глаз повышен до девяносто шестого уровня!

Навык Обучение повышен до третьего уровня!

Я протиснулся в щель. Что же, примерно такую картину и предполагал увидеть: плавающее в невесомости тело Бортового Стрелка, отсоединившего от своего скафандра баллон с воздухом и переднюю часть шлема. Снятый керамический баллон летал тут же, но вот воздушный шланг от него уходил в щель приоткрытой темпоральной капсулы. Насколько я видел, находящееся внутри сферической капсулы существо жадно присосалось к кислородной маске и быстро сдувало-раздувало подвижные пластины головогруди, интенсивно накачивая в себя спасительный воздух.

Урге Пу-Пу Урге. Реликт. Техник 209-го уровня

Двести девять уровень… Солидно весьма, что и говорить. Хотя странно, что при этом ни «лэнг», ни даже «герд». Какими же тогда были «статусные» игроки расы реликт, раз двести девятый уровень на их фоне всего лишь «обычный игрок»?

Я с интересом всмотрелся в чудом сохранившегося до наших дней представителя древней, считавшейся вымершей расы. Удлинённая голова с огромными покрытыми мутной белёсой плёнкой глазами по бокам черепа. Зубов в приоткрытом рту нет, вместо них костяные пластины для перетирания пищи. Явно не хищник — с такими челюстями добычу не удержать и не порвать. Влажная от покрывающей её слизи грубая кожа, или возможно хитин. От тела существа шёл пар — из-за низкого давления тут на станции влага быстро испарялась. Три пары конечностей на головогруди. Длинное брюшко. Да, это действительно был реликт — именно такой облик я себе и представлял на основании виденного черепа и своей Энергетической броне Слышащего до того, как её переделали под человека.

— Ты знаешь, как открыть камеру? — говорить вслух на языке реликтов я не мог, поскольку не знал звучания всех изученных прописных символов, и потому передал вопрос ментально.

Но существо меня поняло и ответило мгновенно, причём тоже ментально:

— Капсула управляется автоматикой и должна была самостоятельно открыться. Не знаю причину сбоя. Но… кто вы? Вы не похожи на присланную Пирамидой замену. Я жду сменщика, поскольку моя вахта закончилась. Сменщик запаздывает. Идёт война, а потому он может прибыть и через умми, и через десять тонгов. Я не смог узнать точный срок у Пирамиды. Идёт война, и общение затруднено. Но это неважно. Я законсервировал станцию и погрузил себя в стазис. Но меня принудительно выкинуло из стазиса, капсула не открылась, и прибыли вы. Что происходит?

Существо с умеренным интересом осмотрело Тини и мёртвого мелеефата, но вот мой Комар почему-то вызвал у реликта повышенный интерес. Я почувствовал, трудно описать это парой слов, словно осторожное прикосновение к голове изнутри. Примерно такое ощущение было у меня при общении с Ищущими Правду миелонской расы.

Навык Ментальная Сила повышен до сто десятого уровня!

— Эээ… — я даже затруднился, с чего же начинать объяснение. — Урге Пу-Пу Урге, древняя война закончилась где-то десять тысяч тонгов назад. Твой сменщик не прибыл.

Я предполагал возможное недоверие — всё-таки для проснувшегося реликта всё описанное им происходило буквально только-что, и поверить в пролетевшие с тех пор тридцать пять тысяч лет ему было весьма непросто. Вот только реакция Урге на мои слова превзошла самые худшие опасения:

Навык Ощущение Опасности повышен до девяносто первого уровня!

Навык Ментальная Сила повышен до сто одиннадцатого уровня!

— Ты лжёшь! Думал, я не узнаю тебя в таком обличии, хитрый предтеча! Вы не получите наши коды и карты! Я скорее умру, чем стану предателем!

Рядом со мной завыл дурным голосом и схватился лапами за голову Тини. Через долю секунды и меня «накрыло». Крохотная каюта и пластиковый шар исчезли. Вокруг были лишь бескрайняя пустота и абсолютная темнота. И страшная боль. Она буквально разрывала голову на части, от этой невыносимой пытки хотелось кричать и бежать-улетать-уползать как можно дальше. А ещё у меня вдруг начали стремительно утекать Очки Жизни и Очки Выносливости — полоски энергии и здоровья пустели буквально на глазах. Что это за странная магия? И более важный вопрос, как ей противостоять? Я не видел врага и не мог бить в ответ. Срочно Сканирование! Пиктограмма навыка уже давно перезарядилась.

Навык Сканирование повышен до шестьдесят девятого уровня!

Да, стало чуть проще. Хотя я по-прежнему ничего не видел, но зато по мини-карте смог сориентироваться в пространстве и определить положение пластикового шара, внутри которого сидел опасный Техник. С полутора метров из Аннигилятора по столь крупной цели я бы не промахнулся. Но я всё же отказался от мысли убивать агрессивного реликта. Вместо этого опять же по мини-карте определил положение летающего в этой маленькой комнате баллона с воздухом, протянул к нему руку, нащупал вентиль и немедленно перекрыл его. Как тебе такое, Урге Пу? Долго ты сможешь атаковать меня без кислорода?

Навык Ментальная Сила повышен до сто двенадцатого уровня!

Поскольку от полоски жизни осталась едва ли треть, пришлось срочно пить восстанавливающий коктейль, благо в игре для этого не требовалось снимать шлем. Увеличиваться Очки Жизни и Очки Энергии не стали, но хотя бы их падение сильно затормозилось.

Почти одновременно пришли сообщения от принцессы Минн-О и Валери. Помочь с защитой они мне не могли, но просили указать врага и готовы были поддержать меня в ментальной атаке. Хорошо, конечно, но уже не потребовалось. Зрение резко вернулось в норму, в свете ярких фонарей я увидел расколотый на куски пластиковый шар, чьи обломки плавали по всей комнатке, и корчащегося в судорогах реликта. А главное крепко сжимающего агрессивного Техника в своих сильных лапах Башу Тушихх — судя по всему, наконец-то добравшийся до места схватки гэкхо мудрствовать не стал, окончательно выломал дверь и просто-напросто вырубил реликта ударом по голове.

Руки до сих пор тряслись, сил почти не осталось. Поэтому я попросил могучего гэкхо нацепить на морду обвисшего реликта кислородную маску, пока тот не издох.

— А будет рыпаться, стукни его ещё раз! И так до тех пор, пока реликт не поумнеет и поймёт, что мы ему не враги, — эту фразу я произнёс на языке гэкхо, параллельно дублируя ментально для непонятливого Техника.

Авторитет повышен до 87!

— Не нужно. Я всё понял с первого раза. Готов поговорить спокойно. Только, прошу, включите воздушную установку. Влага с кожи испаряется, я пересыхаю и могу умереть.

— Конечно. Только покажешь, где и как это сделать? — спросил я у сотрудника древней лаборатории и получил утвердительный ответ разом присмиревшего реликта.

Глава четвёртая. Урок дисциплины

Возобновить подачу воздуха оказалось делом совсем нетрудным. Реликт указал нужное помещение, запертые двери туда за минуту вскрыл Тини, а вентиль громадного резервуара со сжиженной кислородно-азотной смесью можно было открутить и вручную. Вот только атмосферу решено было пока восстанавливать лишь внутри станции — мои действия с геологическим анализатором полностью обесточили древнюю лабораторию, в том числе сняли с неё защитное поле, так что весь воздух вне герметичной станции моментально утекал в космос.

— Странно. Очень странно, — удивлялся Техник, безуспешно пытаясь восстановить контроль над неактивным оборудованием. — Такая ситуация попросту не предусмотрена инструкциями! Искажающее силовое поле должно окружать лабораторию всегда, по-другому и быть не может! Иначе предтечи, непрерывно сканирующие космос, очень быстро нас найдут и уничтожат! Что могло случиться с электропитанием? Разве что реактор был выключен, а батареи сели «в ноль». Но запаса энергии в батареях должно хватать на сотню тонгов автономной работы!

Я не стал объяснять древнему Технику, что причиной отключения оборудования стали мои действия. Лишь напомнил свои более ранние слова, что с момента погружения самого реликта в стазис прошла далеко не сотня тонгов, а где-то на два порядка больше времени. Батареи действительно могли разрядиться за столь долгий срок. Реликт мне опять, похоже, не поверил, но на этот раз хотя бы повёл себя смирно и в атаку бросаться не стал.

Для начала Урге Пу включил подачу энергии с солнечных батарей — фотоэлектрическими панелями, оказывается, был покрыт весь громадный корпус лаборатории. Не ахти сколько дало мощности — от ближайшей звезды было всё-таки далековато, но Техник сумел хотя бы включить освещение внутри помещений и активировать установку искусственной гравитации, настроив её на экономичный режим — едва ли сотая часть от земной гравитации, просто хотя бы чтоб нам не порхать по коридорам, а нормально ходить. Пытался реликт включить и защитно-маскировочный экран лаборатории, но не получилось — не хватило мощности.

— Теперь нужно включить реактор! — начальник лаборатории загорелся новой идеей, но я охладил его энтузиазм, сообщив, что при нашем появлении на станции компьютерная система сообщала о нехватке энергии для запуска субатомного реактора.

Реликт произвёл на рабочем терминале подсчёты и заметно приуныл. Да, энергии не хватало. Более того, по расчётам Техника, лишь за счёт солнечных батарей накопление достаточного заряда для запуска реактора произойдёт ОЧЕНЬ нескоро. Если быть более точным, требовалось порядка шестнадцати с половиной тонгов, это пятьдесят девять лет в переводе на земные единицы времени. Вот только такого запаса времени у нас всё равно не будет, поскольку лаборатория будет обнаружена и уничтожена предтечами гораздо раньше. После таких неутешительных выводов Техник надолго задумался, а потом вдруг заинтересовался Аннигилятором у меня на поясе:

— Можно посмотреть?

С некоторой опаской я отстегнул древнее оружие и, мысленно велев Тини, Эдуарду Бойко и Баше Тушихху быть готовыми к активным действиям и немедленно скрутить реликта, если тот попытается стрелять, передал свой Аннигилятор Урге Пу-Пу Урге. Мои опасения оказались напрасными — реликт, видя напряжённо наблюдающих за его действиями игроков, нарочито медленно отстегнул переделанную под человеческие пальцы рукоять Аннигилятора, явно со знанием дела открыл оружие и… в жесте разочарования скрестил две пары конечностей на груди, глядя на самодельный созданный ремонтным ботом Кирсаном аккумулятор:

— Не пойдёт! Нужна родная ядерная батарея. Её мощности хватило бы для запуска реактора.

Лучик надежды забрезжил в моём сознании, поскольку запасные батареи у меня имелись — к счастью, закупил недавно с запасом на Касти-Утш

III

Вот только прежде, чем делиться с Техником такой редкостью, я решил заранее расставить все точки над i и прояснить дальнейшие наши действия. Что намерен делать Урге Пу-Пу Урге после того, как включится реактор?

— Инструкции предписывают в случае угрозы обнаружения как можно быстрее сменить точку расположения лаборатории. Станция сейчас без маскировочного экрана, а потому лишь вопрос времени, когда тут появятся автоматические охотники предтеч. Поэтому включаем маскировку и поскорее уходим со скомпрометированной точки. Хотя бы в пределах этой же звёздной системы.

Гмм… Не уверен, что подобные правила безопасности сохраняли актуальность в наше время, через десятки тысяч лет после окончания большой войны между древними расами, но спорить я не стал. Только поинтересовался у собеседника — перенесётся ли вместе с лабораторией и мой находящийся поблизости фрегат? Реликт на секунду замялся, а затем заверил меня, что звездолёт перенесётся вместе со станцией.

Вот только…

Навык Ощущение Опасности повышен до девяносто второго уровня!

Навык Ментальная Сила повышен до сто тринадцатого уровня!

Не люблю, когда мне настолько откровенно и неумело врут! Реликту нужно было это показательно объяснить. Я мысленно попросил Валери и Минн-О быть готовыми подключиться к атаке, если один я не справлюсь (всё-таки солидный 209-ый уровень Техника вызывал у меня уважение), и решительно повернулся к Урге Пу-Пу Урге. Поскольку давление на станции уже позволяло, даже поднял лицевой щиток шлема для более плотного зрительного контакта. Похоже, я имел очень серьёзное преимущество в Интеллекте перед Техником, поскольку никакого сопротивления не почувствовал, и на меня сразу же нахлынул поток чужих мыслей:

Комар что-то почувствовал и насторожился. Где-то я прокололся. Но где именно? Неосторожно подумал про автоматическое включение охранной системы одновременно с запуском реактора? Скорее всего. Да, активировавшийся отряд боевых дронов быстро уничтожил бы нарушителей и их находящийся возле лаборатории звездолёт. А так придётся справляться самому. Что же, новый конфликт всё равно был неизбежен. Шестёрка чужаков тут на станции должна быть уничтожена. Болезненный урок я учёл, громилу гэкхо буду удерживать на расстоянии. Остальных стравлю между собой и высосу. Прежде чем убивать Комара, нужно будет забрать батарею из его инвентаря. Но каков Комар наглец! Пытается меня прочесть. Он дерзнул бросить мне вызов! Что же, повторю урок с глушением органов чувств! Как тебе такое, человек? Ой! Ау… Больно! Как это он? Как он меня швыряет? Ох! Он же не должен… Ай! Сломал лапу… Панцирь треснул… Очки Магии кончаются… Очки Жизни в красной зоне… Всё, всё, я сдаюсь!

Я сразу же отпустил болезненно сжавшегося в комок и поджавшего лапы к груди реликта. Сам не ожидал, насколько эффективной окажется новая применённая мной тактика боя — пока не возникла чернота в глазах, схватить противника Телекинезом и швырять его об стены, с каждым разом увеличивая резкость бросков и силу ударов. Кстати, странно, что у Техника высоченного 209-го уровня настолько быстро кончилась мана, и псионическая атака против меня почти сразу сошла на нет. У меня самого так две трети Очков Магии ещё осталось. Возможно, реликт не успел восстановить ману после предыдущей нашей стычки. А может просто у класса Техник с Очками Магии не так густо? Ведь, помнится, у моего Изыскателя когда-то тоже Очков Магии было гораздо меньше, чем у Слышащего аналогичного уровня.

Навык Псионика повышен до сто одиннадцатого уровня!

Навык Телекинез повышен до шестого уровня!

Навык Телекинез повышен до седьмого уровня!

Навык Обучение повышен до четвёртого уровня!

Получен сто первый уровень персонажа!

Получено три свободных очка навыков (суммарно накоплено шесть очков).

Сто первый уровень! Неплохо, неплохо! Все шесть свободных очков я, продолжая следовать ранее выбранному курсу на возможность использования Тахионного Отражателя, тут же вложил в Среднюю Броню, повысив этот навык до 93-го уровня. Затем подошёл к скрюченному болезненно трясущемуся реликту. Пальцами левой бронированной перчатки схватил поверженного врага за нижнюю челюсть и поднял его голову, чтобы видеть глаза собеседника. При этом правой рукой приставил к башке реликта Аннигилятор:

— Урге Пу-Пу Урге, мне надоели твоё упрямство и тупость! Объясняю в последний раз, не поймёшь — твои трудности! Война реликтов с предтечами закончилась очень давно. От некогда могущественной расы предтечей сохранились лишь разбросанные по Вселенной отдельные очаги на удалённых планетах, причём везде технологический уровень был откинут на многие тысячи лет. Цивилизация на моей планете так вообще была отброшена до первобытного уровня, не сохранилось никаких даже малейших воспоминаний о некогда былом величии. Твоя же раса, до того, как мой корабль нашёл эту скрытую законсервированную лабораторию, вообще считалась вымершей. Чтобы сохранить тебя — возможно, последнего реликта во Вселенной, член моего экипажа пожертвовал своей жизнью. И только потому, что ценю поступок моего Бортового Стрелка, я не убиваю тебя, хотя вероломства и подлости не терплю. Это понятно?

По проскользнувшим обрывкам мыслей я почувствовал, что реликт наконец-то задумался и даже допустил возможность того, что действительно могла пройти уйма времени. Урге Пу-Пу Урге прикрыл оба глаза мутной плёнкой, после чего снова открыл. По-видимому, это должно было означать «да». Хорошо, продолжим беседу.

— Так уж получилось, что мы можем друг другу помочь. Без твоей лаборатории мой повреждённый звездолёт никогда не сможет вернуться домой. Я же знаю, где находится корабль иерарха реликтов. Там, как я предполагаю, в стазисном состоянии находятся ещё живые представители твоей расы. И поэтому я предлагаю тебе выбор. Ты можешь быть максимально откровенным и во всём помогать Слышащему — более старшему в иерархии Пирамиды. В таком случае я помогу возродить твою расу. Или я могу действовать самостоятельно без твоей помощи. Да, это займёт намного больше времени, но Интеллекта и знаний у меня хватит разобраться со всем находящимся тут на станции оборудованием. Так что решай!

Ответ Урге Пу-Пу Урге пришёл мгновенно:

— Слышащий, вплоть до встречи с иерархом моей расы, способным отменить твои приказы, признаю твою власть! Больше никаких неприятностей с моей стороны не будет, клянусь Пирамидой!

Так-то! Я устало опустил Аннигилятор. Руки тряслись. Очки Магии закончились, в последние секунды общения я тратил уже Очки Выносливости. Эдуарду Бойко даже пришлось придержать меня, поскольку перед глазами всё поплыло от усталости, я едва не упал. Но это пустяки, главное — цель была достигнута! Я знал, что отныне Урге Пу-Пу Урге станет во всём мне беспрекословно подчиняться. И так будет ровно до того момента, пока мы не повстречаем иерарха реликтов. А после этого (это я тоже прочёл в мыслях древнего Техника) Урге Пу-Пу Урге посоветует иерарху убить меня как знающего слишком много секретов расы реликтов и потому представляющего опасность, и даже поможет иерарху в этом. Тревожная информация, но это всё же было событие отдалённого будущего, пока же подлостей со стороны представителя древней расы можно было не опасаться.

Навык Псионика повышен до сто двенадцатого уровня!

Авторитет повышен до 88!

Я убрал Аннигилятор, включил рацию и вызвал с фрегата на станцию Медика и обоих Инженеров. Одна из четырёх верхних лап реликта безжизненно свисала, так что врачебная помощь Технику очевидно требовалась. Да и моему Медику герд Мауу-Ла Мя-Сса будет интересно и полезно в плане прокачки навыков осмотреть представителя неизвестной ранее расы. Как будет полезно в плане профессионального развития Орун Ва-Марту и Сан-Сано ознакомиться с системами древней лаборатории. Если уж Механики гарантированно получают несколько уровней при работе с древними артефактами, то уж работающая станция реликтов обещала колоссальный буст навыков и уровней моим Инженерам!

После этого я достал из инвентаря и протянул Технику ядерную батарею:

— Урге Пу-Пу Урге, иди включай субатомный реактор и маскировочный экран! Только сразу после этого передай мне полный контроль над всеми системами лаборатории. В том числе и над охранной программой — не хватало мне ещё инцидентов с искусственным интеллектом! Потом вместе с моими Пилотами, Навигатором и Инженерами уведём лабораторию ближе к местной звезде, раз уж долго оставаться на этих координатах опасно. Как закончим с этими первоочередными делами, полетим все вместе на мой фрегат. Познакомлю тебя с остальной командой, выделю каюту для проживания. Я полагаю, что общение с представителями других рас будет тебе полезно, чтобы не чувствовать себя одиноким и быстрее освоиться в новом, сильно изменившем за прошедшие тысячи тонгов мире. А как освоишься и посчитаешь себя готовым к серьёзному разговору, вместе с Навигатором и остальными офицерами подумаем, как лучше использовать этого «козырного туза», способного мгновенно перемещаться по Вселенной.

Глава пятая. Уйти не удалось

Да, я решил не оставлять Урге Пу-Пу Урге на станции, хотя у него имелась там своя вполне комфортная каюта для проживания. Причин такому решению было много, но прежде всего, мне не понравилось подавленное психологическое состояние нового члена команды. Урге Пу-Пу Урге оказался просто убит известием о гибели своей расы и никак не мог смириться с этой информацией. Это ощущалось сразу, но особенно усилилось в Зале связи с Пирамидой, куда Техник направился после оказания ему медицинской помощи, облачения в схожий с моим доспех и включения в присутствии членов моей команды субатомного реактора.

Кстати, как пояснил для меня и двух Инженеров Урге Пу, реакторы данного типа на первой стадии создавали крохотную область расщепления тяжёлых изотопов свинца, золота и нептуния на более лёгкие элементы. На второй стадии уже за счёт высвободившейся энергии ядерного распада активировалась зона расщепления лёгких атомов на кварки и бозонные потоки, а на последней третьей стадии включалась уже основная зона реактора, где происходила аннигиляции кварков и топ-кварков с антикварками.

Навык Электроника повышен до девяносто шестого уровня!

Навык Космолингвистика повышен до сто первого уровня!

Наградой за длительную и сложную работу переводчика мне стало повышение сразу двух навыков. Хотя, признаться, я почти ничего не понял из путаных объяснений реликта и даже вполне вероятно неверно перевёл для своих Инженеров происходящие в реакторе процессы. Но Орун Ва-Март и Сан-Сано были впечатлены услышанным и кивали, с явным уважением поглядывая на просыпающуюся и медленно-медленно выходящую на рабочие мощности древнюю установку. Как объяснил Урге Пу-Пу Урге, для выхода на полную мощность субатомному реактору требовалось порядка десяти умми, то есть около двух суток. До этого момента никакие далёкие нуль-перемещения были невозможны в принципе, и менять координаты лаборатории получалось только в пределах той же звёздной системы.

Что мы тут же и проделали, сразу после включения искажающего поля переместившись на орбиту первой планеты — раскалённого и безжизненного чёрного шара, по поверхности которого текли реки расплавленной магмы. Я просматривал видео с одного из своих дронов и, признаться, был впечатлён. В свете небольшой нейтронной звезды, большую часть излучения испускавшей в невидимом человеческому глазу спектре, планета смотрелась жутковато, словно филиал Ада. И хотя, по словам Аюха, корабельные сканирующие системы фиксировали существенную концентрацию золота в расплавленных потоках, и даже целые скалы из закристаллизовавшегося золота, но запредельная радиация и температура на поверхности в восемьсот градусов Цельсия убили бы любое белковое существо в считанные секунды. Выжить на этой планете не помог бы даже мой прекрасный Энергетический доспех Слышащего.

Навык Картография повышен до восемьдесят шестого уровня!

Оставив двух Инженеров возле реактора, я вслед за Техником направился в Зал связи с Пирамидой. Там мне пришлось почти два часа наблюдать за отчаянными попытками реликта связаться хоть с кем-то из своих сородичей. Урге Пу-Пу Урге пробовал разные шифры и настройки, менял кодировку сообщений, активировал служебные команды экстренной связи, снова и снова называл по списку позывные других лабораторий, военных баз и станций. Всё без толку. Признаться, на реликта было больно смотреть, такое невыносимое отчаяние и одиночество ощущалось в его поведении. К исходу второго часа Техник уже прекрасно понимал, что его попытки связаться с сородичами обречены на неудачу, но всё равно снова и снова, словно ненормальный, повторял запросы на соединение.

Но я вовсе не бездельничал эти два часа. Урге Пу-Пу Урге переключил на меня управление системами станции, фактически назначив меня начальником древней лаборатории, и я утонул в массиве новой информации. Требовались недели, если не месяцы, чтобы досконально разобраться во всех настройках — от доступа членов команды в различные помещения, до норм выращивания искусственной еды и алгоритмов реагирования охранной программы на те или иные внешние и внутренние события. Но главное я сделал сразу: обозначил искусственному интеллекту своё главенство, а всем членам моего экипажа обеспечил неприкосновенность. Также я заявил свои права на одного из хранящихся в ангаре техники Больших охранных дронов — нужно же было мне компенсировать недавние боевые потери! Охранная система согласилась с моими доводами и выдала дрона, но только одного — больше мне не позволяло текущее положение в Пирамиде. Жаль, я с большим интересом посматривал на трёх носящихся по коридорам станции Малых охранных дронов и ещё одного Большого — сильно помятого, с двумя оторванными бронепластинами на корпусе, с отсутствующим на креплении одним из орудий. Несмотря на повреждения, этот дрон лихо накручивал витки вокруг станции и пытался угнаться за двумя моими шустрыми Малыми охранными дронами, словно играя с ними в «догонялки».

Полученный же мной Большой охранный дрон представлял из себя сплюснутый эллипсоид метров пяти диаметром. Серебристый, металлический, отполированный до зеркального блеска и… неактивный. Как пояснил вызванный для осмотра трофея белый ремонтный бот Кирсан, очень умело явно со знанием дела вскрывший обшивку и заползший внутрь «летающей тарелки», у Большого охранного дрона полностью разрядилась и требовала замены ядерная батарея. Кроме того, часть контактов за долгий срок бездействия закислились, а некоторые электронные платы и кристаллы памяти пришли в негодность и нуждались как минимум в ремонте, а зачастую даже замене. Как сразу выяснилось, запчастей к дронам на станции не было, а потому возвращение к жизни моего Большого охранного дрона откладывалось на неопределённый срок. В текущем же состоянии дрон представлял из себя просто двухтонный кусок металлолома.

Признаться, я был расстроен и даже возмущён. На мой справедливый вопрос: «почему в лаборатории вместо нормальных дронов хранится такой хлам?» искусственный интеллект ответил, что три Больших охранных дрона прибыли из зоны боевых действий с предтечами, и никаких приказов от Пирамиды на их дальнейшее использование не поступало. Наиболее пригодный к использованию Большой охранный дрон был выдан мне, хотя у него полностью отсутствовал генератор защитного экрана, а из трёх положенных двигателей в строю оставался только один. Но поскольку тот дрон был уничтожен, мне в качестве замены выделили одного из двух оставшихся, находящегося в более исправном состоянии.

Если этот безжизненный кусок металлолома считался «более исправным», то видимо с помятым дроном ситуация была ещё хуже, но он хотя бы самостоятельно летал… Кстати, вот и нашлось объяснение, почему флот мелеефатов настолько легко сбил пришедшего мне на выручку Большого охранного дрона реликтов — у того не было ни положенной скорости, ни энергетического щита. В полностью же исправном состоянии, как меня заверил искусственный интеллект лаборатории, Большой охранный дрон был способен вести бой, причём небезуспешно, сразу против двух автоматических охотников предтеч. Конечно, хотелось бы получить такую огневую мощь себе. Я попробовал продавить идею разобрать одного из Больших охранных дронов на запчасти, собрав из двух недоделок одного исправного, но понимания ни у охранной системы станции, ни у Урге Пу-Пу Урге не встретил. Второй дрон мне не принадлежал, и распоряжаться им или эго комплектующими я был не вправе.

Поскольку пребывание Урге Пу-Пу Урге в Зале связи с Пирамидой явно затягивалось, в какой-то момент я просто на всякий случай решил проверить мысли и эмоции Техника. И был шокирован тем, что там считал! У Урге Пу-Пу Урге мелькали и суицидальные мысли, и крайне радикальные идеи вроде «взорвать реактор и уничтожить станцию». Сдерживало реликта лишь данная мне клятва и робкая надежда увидеть всё-таки представителей своей расы после контакта со звездолётом иерарха, про который я ему ранее рассказал. Вот только надолго ли хватило бы прочности такого «поводка», не знаю.

Как не знаю, сколько бы ещё Техник проторчал в Зале связи с Пирамидой. Вот только у меня на экране лицевого щитка Энергетического доспеха Слышащего вдруг отобразилось и запульсировало предостерегающее ярко-красное сообщение: «БОЕВАЯ ТРЕВОГА!!!». Судя по встрепенувшемуся Урге Пу-Пу Урге, реликт тоже в своём доспехе получил подобное предостережение.

— Капитан, звездолёты неизвестной принадлежности в системе! — в наушниках раздался голос моего основного пилота Дмитрия Желтова. — Расстояние двадцать шесть с половиной миллионов километров. Цель групповая.

— Шесть небольших кораблей, — тут же последовало уточнение Навигатора. — По сигнатурам из базы звездолётов не определяются. Но возникли они как раз на месте нашей предыдущей стоянки!

— Вовремя мы свалили с той точки! — не сдержал я своей радости. — Предтечам хватило всего полчаса отсутствия у лаборатории реликтов маскировочного экрана, чтобы даже в другой галактике засечь объект, определить его координаты и направить своих охотников.

Послышались довольные возгласы других членов команды — встречи с автоматическими охотниками предтеч никто из них не желал. Но тут свою точку зрения высказал Техник (заодно тем самым подтвердив, что прислушивается к мыслям членов моего экипажа). Не представляю, как реликт мог видеть происходящее за пределами своей лаборатории — сам я ещё не разобрался с местной аппаратурой и не настроил вывод информации к себе на доспех Слышащего, но Урге Пу-Пу Урге заявил убеждённо:

— Это не корабли предтеч! Какая-то местная флотилия. Засекла наше появление без искажающего экрана, определила координаты и из какой-то соседней звёздной системы прилетела разбираться с нарушителями. А ещё, человек, тебе и членам твоей команды следует немедленно прекратить переговоры по примитивным и легкообнаруживаемым каналам связи, так как эти корабли активно сканируют космос. Они уже засекли переговоры у первой планеты и сейчас окажутся возле нас. Нужно срочно менять координаты!

Я поблагодарил реликта за предупреждение, а затем мысленно транслировал Дмитрию Желтову распоряжение передать по громкой связи фрегата приказ капитана: «Общение по рации прекратить! Соблюдать тишину в эфире!», то же самое сообщил голосом находящимся возле меня на станции членам команды. После чего поспешил к катеру — нужно было немедленно возвращаться на фрегат. Пользоваться аппаратурой лаборатории реликтов я ещё не умел, а оставаться слепым в такой критической ситуации капитану было непозволительной беспечностью.

Катер повёл я сам и, скажу без лишней скромности, нисколько не уступил в пилотировании своему мелеефатскому Бортовому Стрелку! Каждая секунда была дорога, поэтому я даже не касался руками штурвала и, где с использованием навыка Управление Механизмами, а где и напрямую Телекинезом вышвырнул катер из дока, пулей преодолел разделяющие лабораторию и звездолёт шестьдесят метров и закинул летающую машину в ангар фрегата «Паладин Тамара». Каких-то четыре секунды с того момента, как я влез в катер, а он уже стоял на месте и был зафиксирован магнитными захватами.

Навык Телекинез повышен до восьмого уровня!

Навык Ментальная Сила повышен до сто четырнадцатого уровня!

Навык Управление Механизмами повышен до сто восьмого уровня!

Наблюдавший за моим эффектным прибытием Василий Филиппов так и замер с отвисшей от удивления челюстью, а Второй Пилот Сан-Дун Таки-Бу даже произнёс с уважением в голосе:

— Соправитель Комар Ла-Фин, такая лихость пилотирования! Вам бы в гонках участвовать!

Да, соглашусь, эффектно получилось, хотя в более спокойной обстановке я бы не стал так рисковать. С трудом скрыв лезущую на лицо довольную усмешку, я поспешил на капитанский мостик. И едва успел! Первое, что увидел при входе в помещение — растерянные лица и морды членов экипажа. Затем я перевёл взгляд на большой экран, транслирующий изображение с внешних камер, и увидел всего в полутора километрах от моего фрегата серповидный плоский звездолёт!

«Деро». Малый перехватчик Композита гукко-ваэ.

Ещё пять таких же перехватчиков находились в относительной близости — километрах в шестидесяти-ста от моего фрегата. Насколько же быстро и точно они определили наши координаты, хотя всё это время лаборатория находилась под полем невидимости и не засекалась сканирующими системами! Не знаю, кто такие гукко-ваэ, и почему такое странное название «композит», но ближайший юркий перехватчик, сделав несколько крутых виражей на огромной скорости, в какой-то момент резко развернулся и безошибочно точно полетел прямо на нас! Да он же сейчас врежется в мой фрегат!

Навык Ощущение Опасности повышен до девяносто третьего уровня!

В наушниках раздался испуганный вскрик забывшей о моём приказе молчания Минн-О Ла-Фин. Да, у моей супруги навык Ощущение Опасности был развит гораздо сильнее моего и, подозреваю, предчувствие беды принцессой ощущалось сильнее и болезненнее. Мгновенно пять других серповидных машин перестали рыскать и развернулись в нашу сторону. Ближайший же перехватчик врубил форсаж, разгоняясь и безошибочно точно направляясь прямо на нас.

В этот критический момент я действовал инстинктивно, совершенно не задумываясь, почему поступаю именно так. В приступе какого-то озарения я представил себя на месте пилота этого серповидного звездолёта, даже увидел каплевидную прозрачную кабину, светящиеся панели приборов и свои… что это вообще? Ложноножки, щупальца, тентакли? Не отвлекаться! Я отдал сам себе приказ экстренно гасить скорость. Не знаю, помогло или нет. Скорее нет, так как серповидный корабль по-прежнему быстро приближался и уже через секунду должен был войти в «пузырь» вокруг лаборатории. Вскинув руки в сторону стремительно приближающегося перехватчика, я закричал, одновременно дублируя сообщение ментально:

— Тормози, придурок!!!

Навык Псионика повышен до сто тринадцатого уровня!

Следующая секунда вместила в себя множество событий. Во-первых, чужой перехватчик всё же начал экстренно тормозить, но по инерции вошёл под искажающее поле, едва не коснувшись своим носом борта моего фрегата, менее метра дистанции осталось (возможно, остановке способствовало силовое поле «Паладина Тамары», затормозившее инородное тело, приняв на себя и погасив удар). Во-вторых, я почувствовал, что не ошибся в своих ощущениях и действительно уверенно держу под ментальным контролем сознание пилота. В-третьих, Урге Пу-Пу Урге наконец-то закончил возиться с настройками прыжка и переместил лабораторию подальше от первой планеты. Судя по всему, на самую окраину этой звёздной системы, поскольку нейтронная звезда на мониторе визуально уменьшилась в диаметре раз эдак в двадцать. Причём вместе с лабораторией были перенесены и оба звездолёта!

Глава шестая. Игра в догонялки

Ну дела… Мы случайно «прихватили» с собой чужой звездолёт! Причём едва ли наши оппоненты понимают сейчас, что сделали мы это непредумышленно, из-за опасного маневрирования самого перехватчика. Наверняка ведь считают наши действия тщательно спланированным враждебным похищением пилота и техники, и явно попытаются отбить своего сородича, заодно уничтожив «подлых нарушителей». Смогут ли они нас найти?

Сейчас пилот перехватчика был ментально оглушён и временно неопасен. Но вот его звездолёт по-прежнему оставался активен и мог передавать информацию о своих координатах другим кораблям флотилии, а потому наша новая позиция тоже находилась под угрозой раскрытия. Нужно как можно скорее захватить перехватчик и обесточить его системы!

— Герд Минн-О, Светлана Верещагина, Несущая Смерть, герд Айни и Тайк Рех на выход! — передал я приказ по громкой связи. — Старшей группы назначается герд Минн-О Ла-Фин. Ваша задача максимально быстро, но по возможности без повреждений, захватить чужой звездолёт. Все системы обесточить, пилота взять в плен и доставить к нам на фрегат. И напоминаю, никаких переговоров по рации! Минн-О все команды будет передавать ментально.

По камерам я наблюдал, как названная пятёрка игроков собирается у шлюза и надевает скафандры, о чём-то договариваясь. Эх, слишком долго… Я прямо кожей чувствовал, как истекают драгоценные секунды до нашего обнаружения. Напрашивалось для большей оперативности самому задействовать навык Управление Механизмами, вот только не заморачиваться с перехватом управления, а попросту «вырубить» аппаратуру.

Сканирование срочно! Я активировал пиктограмму и с интересом изучил отобразившиеся на мини-карте отклики.

Ваэ. Дозорный 134-го уровня

Гукко. Паразит 134-го уровня

Странно. По моим ощущениям, пилот на перехватчике был всего один, но отобразился он почему-то как два разных существа. И что за «паразит»? Ладно, потом разберусь. Сейчас меня больше интересовали возможные для отключения или перехвата управления системы чужого звездолёта. И таковых оказалось весьма и весьма много:

Система позиционирования… Первый ваэ-протокол… Контроль целостности композита… Система контроля жизнедеятельности пилота… Программа группового боя… Контроль совместимости… Аппаратура мгновенной связи… Протокол внешнего управления… Узкий нейтринный сканнер… Гравитационный искажатель… Гироскоп системы прицеливания…

Определилось ещё минимум полсотни систем, большинство совершенно непонятного мне назначения. Тут сам чёрт сломал бы ногу, разбираясь в оборудовании неизвестной космической расы. Но была и хорошая новость: большинство обнаруженных систем можно было ментально отключить, причём в ряде случаев вероятность успеха составляла 100 % или близкий к тому шанс. Я немедленно приступил к отключению.

Навык Мистицизм повышен до пятьдесят шестого уровня!

Навык Управление Механизмами повышен до сто девятого уровня!

Навык Телекинез повышен до девятого уровня!

Я деактивировал восемь или девять выбранных наугад систем, и Очки Магии почти закончились — слишком уж «манозатратными» были мои действия, да и удерживание под контролем сознания пилота тоже требовало расхода Очков Магии. Пришлось пока останавливаться и срочно пить восстанавливающий ману и энергию коктейль.

Пока я восстанавливал силы, на мониторе, транслирующим картинку с внешней камеры, показались члены моей команды. Четыре небольшие девушки держались за крупного гэкхо Тайк Реха, на экзоскелетном бронескафандре которого крепился реактивный ранец. Вот эта пятёрка переместилась к перехватчику «Деру» и уцепилась за него. Кстати, сейчас на фоне фигур игроков можно было оценить линейные размеры оказавшегося совсем небольшим кораблика — всего метров шесть в длину и десять в ширину. И похоже, магнитные подошвы работали, так как Айни и Несущая Смерть ловко пробежались по корпусу крохотного звездолёта, исследуя его и закрепляя какие-то растяжки. Светлана Верещагина всмотрелась в кабину и применила какой-то навык из арсенала Ассасина, дополнительно оглушая пилота. Но вот дальше у моей команды возникли трудности — не получалось вскрыть звездолёт. В лапах Бортового Стрелка уже даже появился плазменный резак.

— Погоди, Тайк Рех, не торопись ломать хрупкую технику, — остановил я гэкхо, готового раскурочить обшивку звездолёта, лишь бы поскорее проникнуть внутрь и добраться до пилота. — Попробую вскрыть для вас колпак пилотской кабины.

Эх, нужно бы получше видеть, что там происходит. Я приказал одному из Малых охранных дронов реликтов подлететь к перехватчику и зависнуть в паре метров от него. Вывел себе на доспех Слышащего изображение с камеры. Интересно, даже очень интересно…

Пилотом оказалось средних размером существо, напоминающее ископаемого головоногого аммонита. Закрученная в несколько витков метрового диаметра раковина, вся в металлических нашлёпках и наростах, на некоторых мигали разноцветные лампочки. Под раковиной виднелось желеобразное туловище с двумя десятками растопыренных в разные стороны щупалец. Глаз у существа в явном виде я не заметил, хотя глаза очевидно присутствовали, поскольку приборы звездолёта светились и предполагали, что на них нужно смотреть.

Сиб-О-О-Лу. Композит ваэ-гукко. 8347-ая эскадрилья. Дозорный-Паразит 134-го уровня

Эх, будь у меня побольше Очков Магии, попытался бы пообщаться с этим странным существом и разобраться, что в нём «ваэ», а что «гукко». Вот только ману приходилось экономить, иначе пилот мог вырваться из ментального контроля и натворить бед.

Так, где же открывающий бронеколпак механизм или рычаг? Что-то не видел ничего похожего на своей мини-карте. Я покрутил камеру, даже переместил дрона для лучшего обзора, но ничего такого не обнаружил. Более того, у меня даже сложилось впечатление, что пилотская кабина вообще никак не открывалась. Такое ощущение, будто пилота поместили внутрь ещё на стадии сборки звездолёта, и с тех пор Сиб-О-О-Лу находился на своём рабочем месте.

Навык Ощущение Опасности повышен до девяносто четвёртого уровня!

Чёрт! Не осталось никакого сомнения, нас снова нашли. Не знаю уж какая именно, но одна из активных систем перехватчика передала наши координаты остальным звездолётам флотилии.

— Урге Пу-Пу Урге, чужие корабли сейчас будут здесь! Готовься снова уходить! — передал я ментально сообщение Технику реликтов, а заодно, поскольку Очки Магии успели уже частично накопиться, отключил ещё пару систем перехватчика: «Протокол внешнего управления» и «Контроль целостности композита».

Навык Управление Механизмами повышен до сто десятого уровня!

Получен сто второй уровень персонажа!

Получено три свободных очка навыков!

Я сперва не понял, почему игровые алгоритмы наградили моего Комара новым уровнем, и даже удивился такой неожиданной щедрости. Но потом увидел причину: пилот был мёртв! Своими неосторожными действиями я только что убил существо 134-го уровня! Или даже два существа 134-го уровня, если рассматривать этот «композит» как неразделимый союз представителей двух различных рас.

А между тем обстановка снаружи искажающего поля изменилась — древняя лаборатория снова сменила свои координаты, переместившись на этот раз куда-то в пылевое облако. К счастью, оба звездолёта и моя абордажная команда также переместились.


Наконец-то выключив последнюю из активных систем перехватчика «Деро» и обрубив тем самым возможность слежки за нами, я приказал Технику ещё раз сменить координаты лаборатории, чтобы уж наверняка затеряться в огромном пространстве звёздной системы. Члены абордажной группы подтянули перехватчик «Деро» к фрегату «Паладин Тамара» и надёжно закрепили на внешней подвеске. Оба моих Инженера сейчас ползали по чужому кораблю, что-то осматривая и даже уже успев открутить какие-то блоки и детали для лучшего изучения.

А между тем количество звездолётов Композита в системе росло просто в геометрической прогрессии — их уже налетели сотни, и новые прибывали практически каждую минуту. Нас активно искали, используя всевозможные методы сканирования, ЭМ-импульсы, гравитационные взрывы и ещё много чего непонятного. Малые и большие корабли перемещались от планеты к планете, раскидывая по всей звёздной системе зонды и какие-то датчики. Мы также зафиксировали растянутую на миллионы километров лазерную сетку, должную сообщать о прерывании лучей при прохождении через них невидимого во всех диапазонах спектра объекта. Но Урге Пу-Пу Урге заверил меня, что волноваться не стоит, поскольку такими «примитивными способами» они нашу лабораторию отыскать никогда не смогут. Мы полностью прекратили общение по рации и выключили на станции и фрегате все системы активного сканирования, оставив лишь пассивные методы наблюдения за космосом.

Также по совету реликта я отпустил в реал всех незадействованных на вахтах членов экипажа — чем меньше игроков находилось в одном месте, тем труднее эту локацию было обнаружить по мозговой активности (а на подобную возможность Урге Пу-Пу Урге также указал, реликты и предтечи имели такие технологии).

Перед выходом из игры тайликанка Валери-Урла подошла ко мне и призналась, что страшно переживает — в реальном мире её ждала повторная операция по извлечению из тела шпионских имплантов. И хотя наш опытный миелонский Медик герд Мауу-Ла один раз уже успешно справился с такой задачей, но всё равно девушка сильно нервничала:

— Комар, пожелай мне удачи! Надеюсь, операция пройдёт успешно, и мы ещё увидимся. В любом случае спасибо тебя за всё, что ты для меня сделал! — девушка с огромными «анимешными» глазами, внезапно решившись, шагнула ближе и поцеловала меня прямо в губы, затем произнесла едва слышно: — Это задаток. Об остальном поговорим, когда встретимся в реальном мире на станции Касти-Утш III, и во мне не будет уже всей этой вживлённой тюремщиками мерзкой аппаратуры. И да, Сестрёнку на этот раз с собой в реальный мир не беру. Если что, Комар, позаботься о моей Теневой Пантере!

Следом за Валери из игры вышли Минн-О Ла-Фин, Баша и Ваша Тушихх, Тайк Рех, Тини и многие другие. Реликт тоже собирался выходить в реал, хотя и заметно переживал по этому поводу. Но его вирткапсула была цела, почему-то Урге Пу-Пу Урге в этом нисколько не сомневался:

— Убежище полностью автономное и надёжно укрыто. Оно должно было сохраниться даже за прошедшее немалое время. Надеюсь, там я найду ответы на множество мучающих меня вопросов и пойму, где искать представителей моей расы.

И вот на корабле осталась лишь дежурная смена из пяти игроков и капитан. Нас по-прежнему активно искали, но поисковая операция проходила в десятках миллионов километров в стороне, почему-то возле самой нейтронной звезды, так что я особо не переживал. Да и, трудно описать это словами, но интуиция подсказывала, что на этот раз мы сумели надёжно спрятаться, а своей интуиции я привык доверять. К тому же мой Аналитик Джарг, до этого на все вопросы отвечавший «недостаточно информации для построения заключения», вдруг разродился сообщением о том, что «древняя база и все находящиеся рядом корабли обнаружены не будут». Что ж, замечательно, коль так!

Приказав Навигатору фиксировать и записывать все переговоры чужих кораблей, я отправился на отдых. Сестрёнку хотел было взять с собой в капитанскую каюту, но Теневая Пантера идти со мной отказалась. Зверь сильно скучал без своей хозяйки и почти всё время сидел в жилой каюте, положив морду на постель Валери.

Как же я устал за этот бесконечный день, начавшийся ещё с поиска древней лаборатории в звёздной системе H9045/WE! Насколько же давно это было, будто в предыдущей ещё жизни! Словно в тумане, едва передвигая ноги от усталости, я добрался до своей каюты и просто без задних ног рухнул на постель. И даже сквозь дрёму попросил Минн-О меня не трогать, хотя супруга была настроена весьма игриво. Она сидела рядом на кровати и ласково поглаживала мне щёку, похоже рассчитывая на долгую и страстную ночь любви.

— Ну… разве что один раз и недолго! — всё же изменил я своё решение и, не открывая глаз, протянул руки, обнимая супругу и решительно притягивая к себе. — Ой!

Я испуганно отдёрнул ладони — ну не могло тело человеческой девушки настолько сильно зарасти шерстью! Мгновенно проснувшись, я запоздало вспомнил, что моя вайедда Минн-О Ла-Фин тоже вышла из игры, искажающей реальность, собираясь побывать в своём дворце и узнать все последние новости магократического мира.

— Айни, что… что ты тут делаешь? — я быстро пришёл в себя и даже вспомнил, что давал симпатичной миелонской Переводчице и доступ в капитанскую каюту, и право входить в любое время.

Рыжая миелонка, смущённая и даже слегка напуганная моей первой реакцией, отодвинулась и несколько вымученно улыбнулась, показав острые зубки:

— Совершенно не ожидала такой реакции на моё присутствие, капитан. Извини, не хотела смущать тебя. Я вернулась в игру сообщить важную новость: кунг Кисси-Мяу прибыла на станцию Касти-Утш III и желает срочно видеть тебя, лэнг Комар! И мой тебе совет: не заставляй столь могущественную правительницу моей расы ждать, это чревато серьёзными последствиями.

— Эээ… — я посмотрел на часы и даже не сразу поверил в увиденные цифры. Шесть часов прошло с того момента, как я рухнул на постель. Оказывается, мне всё же удалось почти нормально поспать. — Но, Айни, мы даже ещё не рассчитывали с Урге Пу обратный нуль-переход, а один я не справлюсь с такими сложными расчётами! К тому же лаборатория реликтов пока не готова к далёкому прыжку в другую галактику. Реактор ещё не вышел на полную мощность. Энергии не хватит. Нужно ещё где-то шесть умми…

Номер заказа 6462947, куплено на сайте LitNet

— Ты не понял, лэнг Комар, — перебила мои сумбурные оправдания необычайно серьёзная сейчас миелонка. — Кунг Кисси-Мяу желает видеть тебя не в игре, а в реальном мире!

В реальном мире? Неожиданно. Хотя срок карантина уже закончился, и я уже действительно имел право посещать космическую станцию миелонцев не только в игре, искажающей реальность. Вот только прежде, чем выходить в реал, я всё же решил уточнить один важный момент, который как-то ранее упустил:

— Айни, наш Медик рассказывал, что ты исчезла прямо с операционного стола, хотя сильно пострадала во время сражения с флотом мелеефатов. Герд Мауу-Ла даже утверждал, что ты не выживешь…

— Так и есть, капитан, — легко согласилась рыжая симпатичная «кошечка». — Я умерла сразу при входе в игру. Но потом через положенное время возродилась уже в здоровом теле без каких-либо травм и увечий.

— Погоди, — я даже не поверил услышанному. — Ты хочешь сказать, что установила точку возрождения прямо на звездолёте??? Это же смертельно опасно! Мы находимся чёрт знает где, очень далеко от изученной области Вселенной! Далеко не факт, что мы вообще сможем вернуться!

— Да, это так. Но я вшерю в твою удачу, лэнг Кромар, и желаю всегда оставаться в твоей кгоманде. А потому перед началом хирургической очперации я вполне обдуманно перенесла точку воскрешения на фрегат. Если нашедшему столь ценный трофей кораблю суждено вернуться в нашу галактику, то всё будет хорошо, и я останусь в числе героев. Если же нет… — рыжая миелонка снова совсем по-человечески усмехнулась, — Комар, я давно с тобой и считаю, что неплохо изучила твой характер. Станцию реликтов ты не бросишь — не в твоём духе отступать, отказываясь от столь уникальной находки. Сумеешь ты взять контроль над лабораторией или не сумеешь, в любом случае мне лучше находиться с моим капитаном и разделить его судьбу. Провести остаток жизни вместе с любимым человеком — разве это плохо? Да и кому я вообще нужна в том жестоком мире, кроме как тебе и моим друзьям? А все мои друзья тут!

Глава седьмая. Важный разговор

Крышка вирткапсулы бесшумно отъехала, я покинул мягкое ложе и осмотрелся. В моём боксе явно кто-то побывал. Вместо скучных белых стен появились «живые обои», показывающие подводный мир чужой планеты с насыщенно-фиолетовыми водорослями, белоснежными похожими на сталагмиты кораллами и бесчисленными снующими между ними змеевидными существами. Пол же теперь имитировал песчаное дно, при каждом шаге даже возникали облачка песчаной мути, а иногда испуганно прыскали в разные стороны какие-то живые огоньки. С потолка, словно сквозь слой воды, светила голубая звезда того мира. Интересно, что за планету копирует эта обстановка? Может, домашний мир миелонцев? К сожалению, кроме названия звёздной системы Урми, про родину миелонской расы я ничего не знал.

Из нового возле вирткапсулы появился прозрачный изумрудно-зелёный столик на резной ножке, на котором лежали узнаваемый чёрный параллелепипед миелонского кошелька и запечатанный в тонкий пластик комплект одежды. Прежде всего, я проверил кошелёк, активировав нажатием на противоположные грани. Надо же, мультивалютный, для расчётов с гэкхо и триллами тоже годится. И на счету пятьдесят тысяч крипто — ровно столько я выводил из игры. Установив для безопасности на кошелёк зубодробительный для представителей иных космических рас, но при этом легко запоминающийся пароль в духе «СоРоК тЫсЯч ОбЕзЬяН в ЖоПу СуНуЛи БаНаН» (спасибо фантасту Сергею Лукьяненко за подобный «лайфхак»), я занялся приготовленной для меня одеждой.

Ну что сказать по поводу предложенного мне костюма… Пожалуй, для вечеринки косплея он бы подошёл идеально. Цельная не то пижама, не то комбинезон, мягкая изнутри и покрытая снаружи густым чёрным мехом. На капюшоне были даже пришиты «ушки», весьма напоминающие миелонские, а сзади волочился метровой длины чёрный хвост. Я не понимал — это надо мной насмехаются таким изощрённым способом, или я просто недостаточно знаком с миелонской культурой, а потому не замечаю всей глубины вложенного в данный костюм философского смысла?

Дело в том, что с ростом псионических способностей я всё чаще непроизвольно стал считывать мысли и эмоции окружающих меня персонажей. И со стороны незнакомых миелонцев (не членов «Отряда Комара») нередко ощущал плохо скрываемую брезгливость — покрытым шерстью существам голая человеческая кожа казалась неприятной и даже мерзкой. Возможно, миелонские костюмеры хотели помочь мне выглядеть лучше в глазах Великой? Может и так, вот только чувствовал себя я таком наряде невыносимо глупо. И если это — форма для официальной встречи с командующей миелонским флотом, то я, пожалуй, останусь в имеющемся у меня больничном халате со спадающими брюками.

Дверь, ранее заблокированная на время карантина, на этот раз послушно отъехала в сторону.

— Следуй за мной! Кисси ждёт тебя, — стоящий возле дверей герд Лекку (а я сразу узнал опасного Бретёра и жениха Великой) ни слова не сказал по поводу моего внешнего вида и направился по хорошо освещённому коридору к лифтам. Кстати, в реальном мире Лекку тоже носил кроваво-красную тяжёлую броню и фактически не отличался от своего игрового аватара.

Скоростной лифт, затем ещё пара коридоров, в последнем подозрительно много крепких настороженно посматривающих на меня миелонцев. Несмотря на гражданскую одежду, в этих «мирных обитателях» легко угадывались элитные бойцы Первого Прайда. Наконец, мой провожатый остановился возле ничем не примечательной двери:

— Кунг Кисси Мяу внутри одна, без помощников, слуг и даже без непременной при её статусе охраны. Великая так сама захотела. Цени уровень оказываемого тебе доверия, человек!


Скромный весьма небольшой номер совершенно не соответствовал уровню правительницы миелонской расы. Далеко не новая мебель, на стене плохо затёртый след от давнишнего воспламенения проводки, выцветшее и истоптанное местами аж до металлического основания ковровое покрытие. Тем не менее, в центральной комнате на старом весьма потрёпанном левитирующем кресле действительно обнаружилась кунг Кисси Мяу, с пустым бокалом в лапе устало откинувшаяся на мягкую спинку и внимательно наблюдавшая за моим появлением. Я почтительно опустился на одно колено, приветствуя столь могущественную особу.

— Встань, Комар. И сам плесни себе чего-нибудь по своему вкусу, — миелонка указала на встроенный в стену небольшой мини-бар и, помолчав пару секунд, добавила с лёгкой усмешкой. — Ты не прав в своих невысказанных претензиях, причём неправ дважды. Это действительно мой дом, тут жили мои родители, и я выросла в этих стенах. И вовсе не я приказала подготовить вызвавший твоё неодобрение пушистый костюм. Поверь, мне доводилось видеть в космосе самых причудливых существ, так что отсутствие у многих из них шерсти уже давно не шокирует. Впрочем, наряд был предложен тебе со смыслом. Ты хорошо относишься к миелонцам, в совершенстве выучил наш язык, тебе комфортно с представителями моей расы. И моим помощникам показалось, что ты вовсе не против и даже морально готов стать миелонцем. Не переодеться в представителя моей расы, а по-настоящему стать миелонцем. Комар, ты знаешь, что это?

Великая взмахом белой когтистой лапки указала на стоящий у стены большой и явно тяжёлый металлический контейнер, покрытый толстым слоем инея. Я отставил бокал, в который наливал пузырящееся зелёное вино из необычной спиралевидной бутылки, и повнимательнее осмотрел контейнер. Гмм… Какая знакомая вещь! Пусть и несколько странно было видеть в реальном мире предмет, знакомый мне по игре, но никаких сомнений не было — передо мной древний контейнер из клада предтечей! И даже совершенно такие же древние иероглифы на крышке, как и у того сундука, что мы откопали на ледяной комете.

— Вижу, что знаешь ответ на мой вопрос. Признаться, лэнг Комар, тут ты меня сильно удивил. Лишь немногие из ныне живущих знают о существовании таких тайников предтеч, и уж совсем единицы находили их. Но не удивляйся, игра и реальность связаны, а потому артефакты предтеч возможно найти в любых мирах.

Похоже, Великая была несколько расстроена — заготовленный ею сюрприз не удался. Я же наполнил бокал, а затем второй такой же. Подошёл к миелонской правительнице и протянул один из бокалов ей. А затем объяснил вслух, хотя возможно Ищущая Правду и так уже считала данную информацию из моего мозга:

— Такой же сундук, правда уже пустой, стоит у меня на звездолёте в кают-компании. И я прекрасно понял, про какую возможность ты говоришь, Кисси: чёрный камушек, при размораживании начинающий светиться фиолетовым. Но я не стал использовать древний запрещённый артефакт для смены расы или игрового класса, хотя имел такой шанс. И сейчас не стану.

— Жаль, — Кисси залпом осушила бокал и попросила снова налить ей того же, — из тебя вышел бы славный миелонец, ты легко встроился бы в наше общество. А уж как твоя рыжая Переводчица была бы счастлива! Мне даже не требовалось использовать навыки Ищущей Правду, чтобы увидеть, насколько ты ей нравишься даже в человеческом обличии. Наверное, тебе будет интересно узнать, что Айни даже консультировалась у вашего корабельного Медика, возможен ли технически вежвидовой секс миелонской женщины с самцом человеческой расы? Впрочем, вовсе не для блага этой молодой обделённой лаской самки я старалась. Мне хотелось отблагодарить за посылку с ценной информацией о своре мелеефатов и вывести тебя, Комар, из-под удара.

Кунг Кисси Мяу внимательно наблюдала за моей реакцией, но я лишь непонимающе хлопал глазами. Про что она вообще говорит? Какого ещё удара? Пришлось моей собеседнице объяснять:

— Ты видимо ещё не в курсе, поскольку последнее время был изолирован от новостей. Знай же, человек, что Союз Миелонских Прайдов подписал мирный договор со сворой мелеефатов. Отныне вся тяжесть войны ляжет на плечи гэкхо и их вассалов. А между тем мелеефаты настроены весьма серьёзно и даже перебрасывают свой основной флот с окраин исследованного космоса на текущую войну с гэкхо. Наши аналитики все как один твердят, что гэкхо придётся очень туго. Нет, ваши сюзерены не будут уничтожены как раса, но будут вынуждены все силы бросить на оборону своих основных звёздных систем. А вот о защите удалённых колоний и вассалов гэкхо придётся забыть — совершенно не до того им будет. И потому у твоей родной планеты Земля весьма плохие перспективы. Я не вижу силы, способной защитить её от вторжения из космоса. Ты же, Комар, и вовсе объявлен врагом своры и будешь незамедлительно казнён, как только мелеефаты смогут до тебя дотянуться. Так что может всё-таки подумаешь над предложением стать миелонцем?

Новость о выходе Союза Миелонских Прайдов из войны была очень тревожной, но я всё равно подтвердил незыблемость своего намерения оставаться человеком и бороться за свободу своей родной планеты. Кисси настаивать не стала:

— Как знаешь, Комар, это твоя жизнь, и я тебе не нянька. Впрочем, остаётся ещё один способ красиво «разрулить» ситуацию — человечество Земли может сменить покровителя и стать миелонскими вассалами, в таком случае полыхающая в космосе война вас не заденет. И по окончанию срока безопасности желающих зариться на вашу планету… — Кисси сделала секундную паузу и поправилась, — на обе ваших планеты будет совсем немного. Если таковые вообще найдутся.

По тому, как кунг Кисси Мяу отбросила показную расслабленность, выпрямилась в кресле и мгновенно стала серьёзной, я догадался, что вся предыдущая часть разговора и даже предложение смены расы были лишь вступлением перед данной действительно важной для моей собеседницы темой. А между тем миелонская правительница продолжила развивать мысль, заодно показав, что прекрасно осведомлена о ситуации в моём ближайшем окружении:

— Вскоре у твоей помощницы Улине Тар состоится свадьба с наместником гэкхо на Земле. Ты в числе приглашённых гостей, и уверена, что такой ловкий авантюрист найдёт удобный случай поговорить с Коста Дыхшем с глазу на глаз. Узнай у наместника цену, за которую гэкхо уступят права на виртуальную планету. Предполагаю, что после недавнего подписания мирного договора между сворой и миелонцами цена такого актива существенно снизилась.

Что, вот так просто взять и спросить, не продадут ли гэкхо Землю миелонцам? Я вовсе не был уверен, что наместник вообще ответит на столь провокационный вопрос, а не пошлёт меня куда подальше, параллельно обвинив в измене и работе на конкурирующую миелонскую расу. Но Великая продолжила убеждать:

— Не переживай, человек, наместник адекватно воспримет твой интерес. Ты многое поймёшь, когда отыщешь информацию об истории клана Вайде-Дыхш. Точнее, если сумеешь отыскать, поскольку название клана регулярно меняется, и информация об их деятельности удаляется со всех открытых источников. Мне, например, потребовалось задействовать политические связи и даже внедрённых в общество гэкхо агентов, чтобы добыть эту, казалось бы, совершенно заурядную информацию. Так вот, клан Вайде-Дыхш, так он сейчас называется, многократно менял название, но испокон веков занимался продажей проблемных территорий, удержать которые гэкхо не в состоянии. Или присоединением территорий, претендовать на которые гэкхо не имели законного права. Представители клана Вайде-Дыхш работают напрямую на кронга своей расы, делают всё втихую и не стремятся к афишированию своей далеко не всегда законной деятельности. Но если возникал громкий скандал, то виновным оказывался малоизвестный клан, а вовсе не правитель великой космической расы гэкхо. Оскандалившийся клан «распадался», а на самом деле тихо менял название. Понятно, что при такой специфике работы лишняя известность представителям клана Вайде-Дыхш не нужна. Но неужели тебя самого не удивляло, что наместником крупной обитаемой планеты был назначен скромный игрок, даже не герд по статусу? И что даже его будущая супруга ничего не знает о своём женихе и стоящих за ним силах? И что гэкхо ведут по всей планете какие-то масштабные стройки, тщательно скрывая их истинное назначение?

Стоп, стоп! Собеседница уж слишком точно озвучила мои собственные тревоги и страхи, дополнив и усилив их своими комментариями и трудно проверяемыми фактами. Похоже, что если бы я находился сейчас в игре, то непременно увидел бы сообщение о росте навыка Ментальная Сила, поскольку меня сейчас с лёгкостью читали, словно раскрытую книгу, и пытались псионически управлять мной, направляя мысли в нужное русло.

— Не принижай свои способности, Комар, вовсе не с лёгкостью, — весело усмехнулась Кисси, явно получая удовольствие от моего смущения и испуга, а также установившимся полным ментальным контролем за моим разумом. — Со времени нашей предыдущей встречи как псионик ты стал заметно сильнее. Временами считывать твои скрытые помыслы и страхи стало трудно. Но на то я и Ищущая Правду, чтобы понимать собеседника и выуживать информацию из самых глубинных его слоёв памяти. Это мой врождённый талант, и не читать мысли я не могу, это всё равно что не дышать.

— Хорошо, давай напрямую, — я постарался успокоиться, смириться с тем, что мои мысли доступны собеседнице, и сконцентрировался на главном. — Допустим, наместник Земли действительно назовёт цену, за которую гэкхо согласятся отказаться от ставшего проблемным «актива». Предположим, цена устраивает ваш расу. Дальше что? Миелонцы заплатят и заменят гэкхо в космопорте и других структурах на планете?

— Нет, человек, это вовсе не так работает, — добившись понимания в главном вопросе, Великая снова вальяжно развалилась в кресле и принялась за вино. — Вовсе не миелонцы, а люди должны будут собрать озвученную вашими сюзеренами сумму. Это — цена вашего освобождения от вассалитета. Цена свободы. Хотя если у человечества возникнут трудности со сбором нужной суммы, миелонцы вам помогут. Не забесплатно, конечно. Конкретный процент и срок ссуды, как и форму возврата средств, можешь позже обсудить с моими помощниками. Миелонцы не привередливые, и готовы получить долг кристаллами и крипто, ресурсами и территориями, древней лабораторией реликтов, — Кисси выделила голосом последнюю часть фразы и снова довольно усмехнулась, заметив мой испуг.

Впрочем, чему я удивляюсь? Это было ожидаемо. Столь могущественная и прекрасно осведомлённая обо всех происходящих важных событиях фигура наверняка уже была проинформирована о том, что Свободный Капитан лэнг Комар отыскал в космосе нечто действительно интересное. Сколько миелонцев у меня в экипаже? Тини, герд Айни, герд Мауу-Ла, Орун Ва-Март. Четверо. Любой из этой четвёрки посчитал бы своим долгом незамедлительно поделиться столь ценными сведениями с одной из правительниц своей расы. Хотя… Тини работает на Проповедницу лэнг Амиру У-Маяу, он бы наверняка сообщил именно ей. Остаются трое. Кисси недавно упоминала, что общалась с Айни. Да, скорее всего информация утекла через Айни. Хотя корабельного Медика Кисси тоже нельзя исключать…

— Совершенно неважно, через кого я узнала про древнюю лабораторию, — перебила кунг Кисси Мяу мои попытки угадывания. — Ты сам тоже стал одним из источников сведений, многое я выудила уже из твоей головы. Но важно совсем другое. После выплаты человечеством всей суммы гэкхо уже не будут связаны никакими обязательствами по защите вашей расы. И после окончания времени синхронизации игрового и реального миров могут даже напасть на вашу планету… точнее, обе планеты. Понятно, что гэкхо будет совершенно не до вас из-за войны со сворой мелеефатов, но знай, человек, что такая вероятность существует. Причём полное право прибрать к своим лапам бесхозные планеты гэкхо имеют, как и любая другая космическая раса. Поэтому человечеству критически важно будет ещё до окончания тонга безопасности заручиться поддержкой другой сильной расы. Естественно, я говорю сейчас о миелонцах. Стандартные тридцать процентов от добываемых ресурсов, плюс уже упомянутая древняя лаборатория реликтов, и безопасность Земли будет нами надёжно обеспечена.

Тут я не удержался и рассмеялся, настолько ушлой переговорщицей оказалась миелонская правительница:

— Кисси, ты хочешь получить две густонаселённые вассальные планеты, древнюю лабораторию реликтов, немалую сумму в кристаллах, крипто и территориях, плюс тридцатипроцентную дань с пятнадцати миллиардов людей двух планет. И всё это без малейших усилий с твоей стороны, не ударив когтем о коготь?

Вот только кунг Кисси Мяу совершенно не смутилась и не увидела повода для моей весёлости:

— Комар, ты ещё молод и неопытен, а потому многого не понимаешь. В галактике любой участник политической игры определятся тремя показателями: уровнем технологического развития, авторитетом и военной мощью. У Союза Миелонских Прайдов всё это имеется в должной мере, а потому с нами считаются и полагают успешными. Миелонцы действительно способны добиваться поставленных задач. Или по-хорошему, путём переговоров. Или по-плохому, силой. А я — могущественная правительница миелонцев и привыкла получать вообще всё, что захочу!

Кисси снова выпрямилась в кресле, в сузившихся глазах миелонки заплясали опасные огоньки, а в голосе зазвенела сталь:

— Комар, мне нужна древняя лаборатория реликтов. Также нужны, но не в такой мере, две новые вассальные планеты. Когда я заполучу желаемое (а так или иначе я всё это получу), моего авторитета среди правителей вполне хватит для получения статуса «кронг» и занятия трона единой правительницы миелонской расы. Это — высшая цель всей моей жизни, и я как никогда близка к её достижению! Человек, если ты мне поможешь в достижении заветной цели, будешь щедро награждён. Титул наместника одной или даже обеих планет, в игре же статус кронга человеческой расы. И, что даже более важно, для всех в галактике ты будешь известен как мой друг. Это — лучшая защита для тебя и твоего народа, никто даже косо взглянуть не рискнёт в вашу сторону!

Говорила Кисси весьма убедительно. Действительно, считаться близким другом правительницы миелонской расы — надежнейшая защита от всякой швали вроде миелонских, да и любых других космических пиратов. Но я всё же пожелал узнать, что случится, если я откажусь помогать Кисси в её политических планах. Этот вопрос я даже не успел задать вслух, Великая сама объяснила:

— Когда-то я обещала не захватывать твою родную планету после истечения срока безопасности. Я всегда держу слово. Вот только политическая ситуация может сильно поменяться. Гэкхо вскоре будут серьёзно ослаблены и связаны войной со сворой мелеефатов, а Союз Миелонских Прайдов славится гибкостью политики и скоростью принятия решений. Правители моей расы могут проголосовать за то, что нужно пользоваться ситуацией и «откусить» территории от ослабленного соседа. В таком случае будет объявлена война гэкхо. Твоя родная планета, как вассал гэкхо, получит статус врага. А я, как командующая флотом, буду просто обязана атаковать врага в зоне своей ответственности. Тем более, что никакой охраны у Земли не останется, об этом я уже говорила. Не знаю, решит ли совет миелонских правителей сохранить часть твоего народа в виде рабов для добычи ресурсов с двух планет, или все пятнадцать миллиардов людей будут истреблены. В любом случае я подчинюсь решению совета и буду безжалостна к врагам Союза Миелонских Прайдов. Подумай над этим, человек!

Глава восьмая. Новый дом

Встреча с Кисси Мяу давно закончилась, но я всё никак не мог прийти в себя, снова и снова мысленно возвращаясь к прошедшему разговору. Древняя лаборатория реликтов. Формально, права на неё имел последний реликт в галактике, а потому обсуждать судьбу древней лаборатории нужно было лишь в присутствии Урге Пу-Пу Урге. Но Техник переключил на меня все системы станции, фактически передав мне главенствующую роль в управлении, сам же оставшись в роли дублёра. Да, далеко не со всем оборудованием я ещё разобрался, но для компьютерной охранной системы именно я уже стал «главным начальником», чьи приказы исполняются в случае поступления противоречащих друг другу команд. Так что чисто технически, вздумай Урге Пу-Пу Урге артачиться или мешать, я бы сумел управиться со станцией. Всё это умелая Ищущая Правду наверняка считала из моей головы, так что ссылаться на «не сумею разобраться со сложным оборудованием» или «не хватит прав» однозначно не получилось бы. Кисси знала, что я способен справиться с этой непростой задачей и доставить древнюю лабораторию на территорию миелонцев.

Отдавать с таким трудом доставшуюся древнюю лабораторию было жалко. Даже безумно жалко. Но лаборатория — всего лишь трофей, пусть и такой редкий. И если для выживания человечества с трофеем необходимо будет расстаться, я сделаю это без колебаний.

Но загвоздка была совсем в другом. Фактически, через меня всему человечеству был передан недвусмысленный ультиматум: откупайтесь от сюзерена, а затем добровольно отказывайтесь от приобретённой свободы и переходите в подчинение миелонцам. Только в таком случае новые хозяева обещали не слишком затягивать удавку на шее человечества и ограничиться тридцатипроцентной данью. Если же это «щедрое» предложение человечеством не принималось, Землю ждала жестокая оккупация сворой мелеефатов или миелонцами с огромным числом жертв и, возможно, даже полным истреблением всех людей от грудных младенцев до глубоких стариков. Причём, пообщавшись с командующей миелонским флотом и изучив её характер, я нисколько не сомневался, что оставшаяся без заветной награды Великая осуществит свою угрозу.

При этом я невольно сравнивал предложение человечеству от миелонцев с более раним, полученным от прелатов Тайлакса и стоящей за их спинами своры мелеефатов. И находил предложение своры даже более заманчивым — в нём моей расе предлагались новые технологии, о чём миелонцы даже не заикались. Да и собирать человечеству немалую сумму для освобождения от вассалитета мелеефаты тоже не требовали. Тем не менее, ранее я фактически отверг предложение своры и сразу же сообщил наместнику Земли о попытке моей вербовки, как и об угрозе для моей родной планеты со стороны мелеефатов. Сейчас я собирался поступить таким же образом. В смысле сообщить кому-либо из влиятельных гэкхо о нездоровом интересе Союза Миелонских Прайдов к территориям вассалов гэкхо и странным намёкам по поводу возможности моей личной выгоды от этого. Что же до цены освобождения людей от вассалитета и судьбы древней лаборатории реликтов — в этих вопросах я решил пока не суетиться и не пороть горячку, а дождаться свадьбы моей компаньонки Улине Тар с наместником Коста Дыхшем и приватного разговора с представителем гэкхо на Земле.

Определившись таким образом с вопросами большой космической политики, я занялся своими личными делами. Прежде всего, с торгового терминала заказал себе нормальную одежду взамен больничной пижамы и маскарадного хвостатого костюма. Одежду для людей на столь крупном торговом хабе можно было купить и готовую под практически любые размеры, так и заказать пошив чего-то более роскошного в автоматическом ателье. Я поступил обоими способами, выбрав из каталога спортивный костюм и повседневную одежду, а затем заказав наряд для торжественных встреч.

Также я арендовал на длительный срок шикарные апартаменты с видом на космос, очень похожие на те, что имелись у меня в виртуальной игре. Да, обошлась эта покупка в тридцать тысяч крипто, более половины из имевшейся у меня на кошельке суммы, но я нисколько не жалел. Во-первых, таким действием я успокоил наверняка следящих за мной представителей миелонских спецслужб — мол, Комар доволен жизнью, приобрёл жильё на длительный срок и никуда исчезать с их территории не собирается. В свете недавнего разговора с Великой показать свою лояльность и согласие жить на территории миелонцев было важно. Во-вторых, не менее важно было поддерживать свой Авторитет — не в дешёвой же капсульной гостинице должен селиться известный Свободный Капитан лэнг Комар? Ну и в-третьих, в собственном комфортном номере я сумел наконец-то нормально выспаться.


Просто дежавю. Меня деликатно будила усевшаяся на краю кровати посетительница. Даже не открывая глаз, я уже знал, что это миелонка Айни. Вот только крайне неожиданно было обнаружить симпатичную рыжую «кошечку» в реальном мире в своём только что купленном личном номере, а потому я пока не определился со своей реакцией на вторжение и не открывал глаз, делая вид, что всё ещё сплю. Но Айни не унималась. Вот когтистые пальчики игриво пробежались у меня по спине, затем горячий язычок лизнул меня по плечу. Щекоча мне шею и щёку своими усами-вибриссами, посетительница наклонилась к самому моему уху и тихо промурлыкала:

— Вставай, капитан! Я же слышу, что ты уже не спишь! У тебя дыхание изменилось на дыхание бодрствующего человека.

Так Айни давно за мной наблюдает и всё поняла? Притворяться дальше было глупо. Я открыл глаза и буквально в упор встретился взглядом с блестящими глазами на довольной мордашке моей помощницы. И, раз уж миелонка наклонилась к самому моему лицу, я решил подурачиться и воспользоваться удобной ситуацией. Резко протянув руки, обнял инопланетную девушку и притянул к себе, впившись поцелуем ей прямо в губы. Честно говоря, ожидал, что миелонская девушка застесняется и отпрянет, или даже попытается силой вырваться из объятий. В таком случае, конечно, я бы её сразу выпустил. Но к тому, что произошло, я оказался совершенно не готов. Вместо того, чтобы стесняться и вырываться, миелонская девушка, наоборот, прильнула ближе и сама крепко обняла меня, даже обвила моё тело передними и задними лапами! Ситуация явно выходила за рамки обычного игривого дурачества, и тут уже я сам испугался.

Осторожно сняв с себя ощутимо горячее тело вошедшей в состояние оцепенения миелонки, я присел на кровати. Едва не пришлось использовать псионику для оглушения излишне страстной представительницы иной космической расы. К счастью, не потребовалось. Да, я слышал раньше от той же Айни, что самки миелонской расы впадают в любовное оцепенение, при котором температура их тела резко повышается, но видеть такое довелось впервые. Неудобно вышло перед Айни. Получается, раззадорил девушку, «разгорячил» и отстранился. Обидится, наверное, на такое моё поведение. Хотя по-другому было нельзя. Всё это было неправильным, да и физиологически представители разных космических рас едва ли подходили друг другу. Не говоря уже о том, что в моём номере наверняка шпионских видеокамер понатыкано в каждом углу, и такой ролик обеспечил бы нам с Айни славу первопроходцев нового жанра фильмов для взрослых.

Я тяжело вздохнул, встал с кровати и пошёл умываться. Когда же вернулся, рыжая «кошечка» уже пришла в себя и сидела в кресле, от стеснения даже боясь смотреть в мою сторону.

— Забудем об этом инциденте, оба были неправы, — предложил я и сразу же сменил тему, попросив Айни объяснить её появление у меня в номере.

— Комар, тебе ответить честно? Или приукрасить, нагнать тумана, сочинить интересную наполненную опасностями и шпионскими приключениям историю? — миелонка похоже уже пришла в себя и даже начала шутить.

Я ответил, что хотел бы получить максимально честный ответ.

— В таком случае вот, — девушка достала из кармашка шорт и покрутила на когте электронный ключ на цепочке. — Мне его выдали и подсказали, где ты поселился. Посоветовали почаще навещать тебя, чтобы ты не чувствовал себя одиноко среди чужаков. Сама же я живу в другом секторе станции Касти-Утш III, тоже в хорошем охраняемом номере, может лишь чуть-чуть попроще твоего. Переехала со станции Меду-Ро IV всего пять дней назад. Кстати, спасибо за деньги на переезд.

Кто выдал ей ключ от моего номера, Айни не стала уточнять, хотя догадаться было совсем несложно. Миелонские спецслужбы (по своей собственной инициативе или после отмашки от Кисси Мяу) плотно держали меня под колпаком, следя за каждым моим шагом и даже вмешиваясь в личную жизнь. Но возмущаться я не стал — несвоевременно это было, да и пусть считают, что контролируют каждый мой шаг.

— Знаю, что ещё один ключ выдали девушке с Тайлакса, — продолжила Айни раскрывать секреты спецслужб своей расы. — Валери-Урла для скорейшего восстановления после операции вернулась в игру, искажающую реальность. Но через день-два жди тайликанку в гости. И да, тут в коридорах охраны полно, а соседние с твоим номера зарезервированы для бойцов Первого Прайда.

Из слов собеседницы было непонятно, завербовали ли Валери миелонские спецслужбы, или просто нашли ещё одного члена моего экипажа и сделали всё, чтобы мне «не было одиноко». Хотя после того, с каким трудом тайликанка избавилась от контролирующего поводка, едва ли девушка захочет снова влезать в схожую ситуацию. Но вот Первый Прайд? Значит, без вмешательства кунг Кисси Мяу действительно не обошлось. Великая плотно занялась моей судьбой. Очень уж ей нужна была древняя лаборатория реликтов, которая находилась у меня, и Кисси предпринимала все усилия, чтобы не упустить столь ценный приз из своих цепких лап.

— Может, сходим вместе пообедаем? — предложила рыжая красавица, заметив набежавшие на моё лицо тревогу и задумчивость. — Тут этажом ниже неплохой ресторан, в котором отличный вид на космос, и можно человеческую еду заказать.

Но я отказался. Во-первых, аппетита совершенно не было, да и я всё ещё чувствовал некую неловкость при общении с миелонкой. Впрочем, как и она тоже, это ощущалось. Во-вторых, трудно это объяснить логически, но я откуда-то знал, что мне нужно находиться в игре. Поэтому я сообщил, что возвращаюсь в игру, самой же Айни велел входить через два умми — к тому моменту субатомный реактор древней лаборатории уже должен был выйти на рабочий уровень, и становился возможен далёкий нуль-переход.


На звездолёте было малолюдно — экипаж выполнял мой приказ отдыхать в реальном мире и не заходить в игру ранее объявленного срока. На мостике лишь второй пилот, сразу заверивший капитана, что охота за нами совсем потеряла след и ведётся в противоположном конце звёздной системы. Также по системе наблюдения я заметил на своём рабочем месте старшего Инженера и ещё пару охранников.

Тем удивительнее было обнаружить в кают-компании фрегата целую группу весело щебечущих девушек. Я пошёл разбираться. Принцесса Минн-О Ла-Фин сидела на большом кресле и беседовала с Валери, сидящей на полу скрестив ноги и расчёсывающей шерсть своей питомицы. Компанию им составляли эротично развалившаяся на пуфике дриада Нефертити и обедающая за столиком Сан-Сано. C Мастером Зверей всё понятно — она имела право тут находиться, так как восстанавливалась после недавней хирургической операции, а игра быстро залечивала все травмы и увечья реального тела. У Сан-Сано был короткий обеденный перерыв, после которого помощник Инженера возвращалась на дежурство. С дриадой тоже понятно — она НПС и в принципе не могла выйти из игры. Но моя вайедда почему нарушила приказ капитана и раньше срока вошла в игру?

— Муж мой, я с важным сообщением, — поспешила опередить моё недовольство Минн-О. — Объявилась герд Тамара! Находится на территории Второй Директории, генерал Уй-Така официально предоставил ей убежище и выделил личную охрану. Тамара без устали выступает по информационным каналам и даже на площадях крупных городов с пламенными речами, призывает народ объединяться против магов. Собирает вокруг себя толпы фанатиков, готовых идти за ней хоть в огонь, хоть в воду и жизнь положить за «освобождение планеты от магической тирании». Хотя не всем нравится активность Тамары. Говорят, за последние дни она пережила уже четыре покушения.

Я испытал смешанные чувства от таких новостей. С одной стороны, был рад узнать, что бывшая лидер «Второго Легиона» жива-здорова. С другой же стороны развитая девушкой-паладином неуёмная активность меня откровенно пугала. Тамара всегда умела убеждать и воодушевлять, бойцы «Второго Легиона» едва не боготворили её и шли в бой с готовностью жизнь отдать за своего лидера. Сейчас же, судя по всему, повторялось то же самое, только в гораздо большем масштабе. Девушка-паладин нашла благодатную почву для применения своих способностей и поднимала за собой тысячи и тысячи людей. Вот только как Тамара сумела нарушить существующее правило, что невозможно свыше семи дней непрерывно не заходить в игру? Я дал этот вопрос супруге.

— Всё очень плохо, муж мой. Среди приставленных к вирткапсуле Тамары людей нашлись её сторонники. И потому разыскиваемая террористка беспрепятственно вошла в игру, искажающую реальность, после чего вышла где-то в другом месте, меня же об этом в известность не поставили. А ещё Тамара покинула ряды нашей фракции «Реликт» и создала свою собственную фракцию с пафосным названием: «Группа освобождения от магической тирании».

Интересно, и даже очень. У меня самого такой функционал, как создание собственной фракции и присваивание ей названия, появился лишь после достижения ранга «лэнг». Судя по всему, Известности и Авторитета моей подруге хватило для получения этого статуса. Но, чисто технически, где расположены ноды принадлежащей лэнг Тамаре фракции? И какова роль во всём этом правителя Второй Директории? Генерал Уй-Така в своём мире считался гениальным стратегом, и в игре он блестяще подтвердил свою репутацию. Судя по тому, что правитель Второй Директории не побоялся гнева магов-правителей соседних директорий и предоставил убежище разыскиваемой убийце магов, стратег поставил на Тамару и успешность её бунта.

Словно прочитав мои мысли, Минн-О добавила:

— Муж мой, генерал Уй-Така запросил переговоров с тобой. Либо личной встречи в космопорте гэкхо, либо общения по дальней связи. Кажется, у генерала есть, что предложить нам. А ещё твой Первый Помощник Маг-Прорицатель герд Мак-Пеу Ун-Рой сообщил, что у него накопилось множество вопросов, требующих личного участия лидера фракции. В частности, решения требует тупиковая ситуация с фракцией Human-25, лишившейся всех нод, но вассалитету которой или переходу игроков во фракцию «Реликт» ты отказал. Также возникли серьёзные разногласия с фракцией Human-3, и Маг-Прорицатель даже увидел в вариантах будущего возможность новой большой войны…

Минн-О Ла-Фин была вынуждена прервать свою речь, поскольку в кают-компанию, с шумом распахнув двери, буквально влетел видимо только что вошедший в игру Аван-Той, я вообще впервые видел своего тучного Суперкарго настолько взволнованным:

— Капитан Комар, с тобой пожелал переговорить кронг Давэеш-Пир, лидер народности Шихарса, единый правитель расы гэкхо! Кронг уже ждёт в кабине дальней связи!

Глава девятая. Добровольно-принудительная война

В памяти сразу всплыл мой первый день под Куполом и величественная фигура могучего гэкхо в боевой броне, изображение которого на большом экране демонстрировал нам Иван Лозовский. Кронг Давэеш-Пир, могущественный правитель расы гэкхо. Заставлять его ждать, демонстрируя неуважение, явно было неправильным и даже опасным. А значит, требовалось немедленно выходить из игры и пулей лететь в ближайший пункт дальней связи на станции Касти-Утш III. Вот только смогут ли меня с обычного заурядного терминала соединить со столь могущественным лидером другой расы? На всякий случай, признавшись в слабых знаниях по данной теме, я поинтересовался у Аван-Тоя, какие настройки или может пароли нужно сообщить миелонским оператором, чтобы они соединили меня с правителем гэкхо?

Мой тучный Суперкарго несколько секунд растерянно хлопал глазами, а потом с досады стукнул себя кулаком по лбу, после чего сообщил убитым голосом:

— Капитан Комар, кронг Давэеш-Пир ждёт тебя в игре, а потому соединение с ним из реального мира невозможно. Досадно, что никто не подумал об этом. Да и я от волнения тоже совершенно упустил из виду, что дальняя связь не работает из реального мира в игру.

Что??? Меньше всего на свете мне хотелось раздражать напрасным ожиданием могущественного кронга сюзеренов, в чьей власти было уничтожить человечество Земли. Но, судя по всему, ничего другого не оставалось, как через того же Аван-Тоя передавать сообщение, что переговоры пройдут в реальном мире.

— Соправитель Комар Ла-Фин, я ещё слабо знаю язык гэкхо, но правильно ли поняла, что возникла необходимость дальней связи в игре? — голос принадлежал девушке из магократического мира Сан-Сано, помощнице Инженера.

Я повернулся к девушке. Не раз слышал от моего главного Инженера, что Сан-Сано способная и даже талантливая, но мне трудно было к ней относиться серьёзно из-за миниатюрного роста и внешности, более подходящей девчонке-школьнице. Вечно растрёпанные рыжие волосы, светло-серая кожа с веснушками или оспинами, смешные торчащие в разные стороны косички с маленькими бело-синими бантиками. А если добавить сюда полное отсутствие косметики и вечно заляпанный машинным маслом комбинезон, то получался образ девчонки-пацанки, от которой не ждёшь умных мыслей и здравых предложений. Поэтому я хотел было сперва одёрнуть столь несвоевременно лезущую со своими дурацкими вопросами девушку, но всё же сдержался и подтвердил, что действительно возникла проблема с дальней связью — мы ещё два умми не будем способны к дальнему прыжку в звёздные системы с пунктами связи, а важный собеседник столько времени ждать не станет.

— Так можно ведь воспользоваться Залом связи с Пирамидой! — предложила девушка как само собой разумеющееся. — Мой начальник Орун Ва-Март говорил, что этот зал, по своей сути, пункт дальней связи, только гораздо более навороченный. Похоже, что из него можно даже с реальным миром общаться!

Предложение Сан-Сано звучало абсолютно дико, и хорошо, что никто кроме моей вайедда не понял её речи на языке магократического мира. Вот и Минн-О Ла-Фин тоже засомневалась, помотала головой и вздохнула тяжело:

— Ты ошибаешься, малышка. Не думаю, что технику реликтов вообще возможно настроить на работу с современными системами связи…

Но воодушевившуюся Сан-Сано было не уже остановить:

— При всём уважении, маг-правитель Минн-О Ла-Фин, тут вы не правы! Физические законы везде одинаковы, и неважно чьего производства оборудование. Частоту, кодировку и всё остальное можно настроить, параметры источника и приёмника тоже регулируются. Мы с Орун Ва-Мартом почти уже разобрались со сложной техникой в Зале связи с Пирамидой. И я голову готова положить на отсечение, что вдвоём с главным Инженером мы способны установить связь!

Что же, такая настойчивость и уверенность в успехе вызывали уважение.

— Зови сюда Инженера! Срочно! — потребовал я, и рыжеволосая девушка умчалась.

Появившийся через минуту в кают-компании Орун Ва-Март был уже в курсе возникшей проблемы и, осторожно подбирая слова, заявил:

— Задача непростая, капитан, но вполне разрешимая. Нужно знать настройки приёмника той стороны, обычно для этого используются семь чисел модуляции или корни соответствующего точке фундаментального уравнения нематериальности. И мне потребуется кто-то, знающий язык реликтов — нужно будет перевести все числа на древний язык. Насколько понимаю, капитан, со вторым вопросом вы мне сможете помочь.

Я подтвердил, что помогу Инженеру с переводом всех чисел и надписей, после чего вопросительно посмотрел на Суперкарго. Аван-Той понятливо кивнул:

— Да, капитан Комар! Сейчас выйду в реальный мир и всё выясню. Вы пока настраивайте прибор!


— Наконец-то! Не очень-то ты торопился на встречу, человек! — гремящий недовольный голос обрушился на меня, едва Орун Ва-Март, не то с тридцатой, не то вообще с сороковой попытки ввёл числа и запустил-таки систему дальней связи.

Авторитет понижен до 87!

Тревожное и даже пугающее начало беседы… И что гораздо хуже, мои глаза ничего не видели из-за мельтешения теней и ярких вспышек со всех сторон, я словно находился внутри мутного волнующегося моря, сквозь воду которого проскакивали электрические молнии. Но по голосу я более-менее сориентировался, в какой стороне расположен собеседник, повернулся в том направлении и уважительно опустился на одно колено:

— Мой кронг! Мой фрегат находится в другой галактике, здесь нет пунктов дальней связи. Но ради возможности беседовать с вами я и мой экипаж совершили чудо, сумев включить и настроить системы связи древней лаборатории реликтов.

— Вот оно как… — гремящий голос почему-то раздался с другой стороны — не спереди, а почти справа. — Что ж, это полностью меняет дело.

Вставать и поворачиваться в новом направлении я не стал. Вместо этого прокомментировал:

— Не всё ещё работает, как надо, мой кронг. Изображения нет, я только слышу ваш голос. Но со всем вниманием готов выслушать ваши приказы и ответить на все вопросы, мой лорд!

Авторитет повышен до 88!

Авторитет повышен до 89!

— Похвальное рвение, человек. Мне действительно нужен чёткий ответ на самый важный вопрос: когда ты сможешь доставить найденную лабораторию древней расы на территорию гэкхо?

Вот так сразу, без долгих хождений вокруг да около, взял быка за рога? И похоже, вариант отказа грозный кронг даже не рассматривал. Я постарался не выдать своей тревоги и отвечать ровным уверенным голосом, при этом не давая никаких чётких сроков:

— Мой кронг, сразу как удастся разобраться с навигационными системами реликтов и задать параметры нуль-прыжка. Пока что мой Навигатор при всём своём громадном опыте даже не может понять, куда нас занесло. Ни одной из видимых нами сотен тысяч звёзд нет в звёздных справочниках, все известные способы определения координат не работают. Но мы работаем над этой проблемой, постепенно разбираясь в древнем оборудовании и приближаясь к решению задачи.

По раздавшемуся рыку я так и не понял, устроил ли невидимого собеседника мой нечёткий ответ. Но тему кронг всё же сменил:

— Человек, ты наверняка уже знаешь, что наши ненадёжные миелонские союзники вышли из войны с мелеефатами. Это значит, что свора кинет освободившиеся силы на войну с гэкхо, и накал сражений усилится. Гэкхо потребуется помощь от всех вассалов. А между тем мне сообщили, что твой народ, несмотря на статус вассалов гэкхо, фактически не участвует в военных кампаниях сюзеренов. Считаю, что это непорядок! И потому повелеваю фракциям Земли выделить двести пятьдесят тысяч хорошо обученных и полностью экипированных бойцов на войну со сворой мелеефатов! Сроку даю двадцать стандартных дней на подготовку, после чего за набранными рекрутами прилетят десантные корабли Третьего Ударного Флота кунг Вайд Шишиша. И именно тебя, как наиболее известного и авторитетного из людей Земли, назначаю ответственным за набор рекрутов. Со всеми полагающимися полномочиями, но и с личной ответственностью за выполнение задачи. Ты меня понял, Комар?

Авторитет повышен до 90!

Известность повышена до 93.

Четверть миллиона обученных и экипированных бойцов? А имеется ли вообще столько игроков, даже не бойцов, суммарно у всех земных фракций? Что-то сомневаюсь. Но даже если и имеется, зашибись перспектива — мне срочно возвращаться на Землю и словно ошпаренному мотаться по планете, знакомясь с земными фракциями и сразу заодно выдавая им «разнарядку» на количество отбираемых на войну призывников. Да и где на такую порву народа набрать нормального оружия, а тем более найти четверть миллиона скафандров? Я уж не говорю про то, что изъятие двухсот пятидесяти тысяч человек полностью ставит крест на возможности вовремя построить планетарный щит и другие оборонительные сооружения Земли. И оставляет мою родную планету полностью обескровленной и беспомощной перед угрозой из космоса.

Нет, допустить такое было нельзя! Поэтому, несмотря на волнение и дрожь в коленках, я всё же рискнул возразить великому кронгу. Нет, ни в коем случае не оспорить слова более статусного игрока (спасибо герд Тамаре, научила в своё время не совершать подобных глупостей), но выторговать более реальные и щадящие условия. И уж, конечно, никакой лжи в моих словах не должно быть, только правда, поскольку последствия попытки обмана столь могущественной фигуры могли быть крайне жёсткими.

— Мой кронг, я понял задачу и приложу все усилия к её выполнению. Но дозволено ли будет мне высказать свои мысли и опасения?

— Говори, человек! — милостиво разрешил правитель сюзеренов.

— Буквально только что я имел беседу с кунг Кисси Мяу — командующей миелонским флотом. И обязан сообщить моему кронгу, что из уст этой миелонской воительницы прозвучали важные сведения о том, что свора мелеефатов возвращает свой основной флот с окраин исследованного космоса, чтобы бросить его против гэкхо. А также слова о скорой и фактически неизбежной войне Союза Миелонских Прайдов против гэкхо, «ослабленных тяжёлой войной со сворой мелеефатов».

Навык Псионика повышен до сто четырнадцатого уровня!

Я по-прежнему не видел лица собеседника, но грозный негодующий рык лидера гэкхо оглушил и едва не сбил меня с ног. Кажется, вероломность бывших союзников кронга, мягко говоря, расстроила.

— Продолжай, человек! — потребовал собеседник. — Что ещё сказала кунг Кисси?

Итак, меня внимательно слушали. Самое время было направить мысли кронга в правильное русло и выторговать для моей родины более нормальные условия.

— Кунг Кисси Мяу рассказала, что все как один аналитики миелонцев предсказывают для гэкхо тяжёлые времена. Мол, сюзерены человечества вынуждены будут бросить все свои флота на оборону звёздной системы Шихарса и других основных звёздных систем. На защиту же второстепенных поселений, дальних колоний и тем более вассалов сил у гэкхо уже не хватит. А потому Земля останется беззащитной от вторжения из космоса и будет неизбежно захвачена — или мелеефатами, или миелонцами. Далее со стороны Кисси последовала попытка моей вербовки — мне предлагалось способствовать переходу виртуальной планеты Земля и обеих реальных под миелонское управление, за это были обещаны всевозможные личные выгоды, помощь с получением статуса кунг и даже возможность сменить расу с человека на миелонца. Я отказался. И вот сейчас, услышав от великого кронг Давэеш-Пира о посильной помощи от вассалов, я хотел бы обратиться к могучим сюзеренам с предложением.

Навык Псионика повышен до сто пятнадцатого уровня!

Навык Псионика повышен до сто шестнадцатого уровня!

Навык Мистицизм повышен до пятьдесят восьмого уровня!

Я замолчал, ожидая реакции собеседника и с тревогой отмечая стремительное опустошение шкалы Очков Магии у моего персонажа. От маны осталась едва ли треть, а разговор ведь фактически только начался! Похоже, псионика использовалась просто на пределе возможностей, дополняя сказанные мною слова ментальным воздействием. И реакция не заставила себя ждать — кронг сообщил, что готов выслушать моё предложение.

Авторитет повышен до 91!

Известность повышена до 94.

— Нисколько не умаляю расчёты военных стратегов гэкхо, но предполагаю, что люди могли бы принести сюзеренам гораздо большую пользу другим способом. Моя планета Земля прошла только половину отведённого игрой тонга безопасности, многие земные фракции только-только входят в игру и весьма малочисленны. И потому собрать двести пятьдесят тысяч бойцов для фракций Земли весьма трудно, но всё же по моим оценкам реально. Гораздо труднее будет закупить оружие и бронескафандры, учитывая практику завышения в шесть-семь раз кланом Вайде-Дыхш цен на космический импорт и занижения во столько же раз закупочных цен на земные товары. Выражу мнение, что в интересах самих же гэкхо для возможности получения четверти миллионов бойцов-людей убрать эту ценовую дискриминацию и привести ценники в нормальный вид, оставив лишь необходимую наценку для возможности обеспечения прибыли звёздных торговцев.

— Разумное предложение, — согласился кронг Давэеш-Пир, — я отдам такое распоряжение наместнику.

Авторитет повышен до 92!

Я поблагодарил могущественного правителя и продолжил, с каждой новой фразой набираясь уверенности и повышая громкость речи:

— Атака Земли после истечения срока безопасности фактически неизбежна. Две обитаемые планеты с пятнадцатью миллиардами населения — уже сам по себе лакомый кусок для всех участников звёздной политики. К тому же кунг Кисси Мяу угрозами разбрасываться не привыкла и не простит того, что столь желанная лаборатория реликтов проплывёт мимо её загребущих лап. А потому сложилась интересная ситуация, что чётко известны время и вектор вражеского удара — моя родная планета в момент синхронизации реальностей! Мелеефаты и миелонцы полагают, что это лёгкая добыча, к тому же защищать вассалов гэкхо якобы не станут. Но в силах человечества сделать так, чтобы врагу Земля встала костью в горле! Уже идёт строительство планетарного щита, продумывается расположение комплекса батарей и других оборонительных систем. Начато даже формирование собственного флота — я на свои деньги закупил три первых звездолёта-перехватчика для Земли, а будут ещё многочисленные усиления. И крейсера, уверен, тоже появятся, как и прокачанные экипажи к ним. Через пол тонга врагов встретит самая настоящая крепость с непробиваемым щитом, оснащённая самым совершенным оружием, даже техникой реликтов и Композита из другой галактики! Вражеские флота истощатся в попытках пробить оборону Земли, и понесут существенные потери. И именно тогда флот гэкхо единым ударом раздавит ослабленных врагов!!! Это — шанс для гэкхо повернуть не слишком удачно складывающуюся ситуацию в свою пользу! Причём всё описанное мной очень даже реально, и для осуществления требуется только одно: решение моего кронга оставить четверть миллиона бойцов-людей на их родной планете, как наиболее опасном участке обороны. Эти людские ресурсы очень понадобятся для строительства всех описанных мной защитных сооружений и формирования армии защитников, которые будут биться неистово до последней капли крови за свою родную планету!

Навык Мистицизм повышен до пятьдесят девятого уровня!

Мана ушла в ноль, на последние фразы я тратил уже Очки Выносливости, параллельно отмахиваясь от предложений игровой системы взять навыки «Стайер», «Грузчик» и другие, увеличивающие количество Очков Выносливости или скорость их восстановления. Меня качало от усталости, сил не было даже поднять голову. Я сделал всё, что мог, даже больше своих возможностей. Но какова будет реакция кронга на мою речь?

Лидер гэкхо ответил далеко не сразу, долгое время я слышал только хрипы и приглушённый рык — то ли кронг напряжённо думал, то ли даже советовался с кем-то. Наконец, последовал ответ правителя:

— Говоришь ты красиво, человек. И магию льёшь щедро, подкрепляя свои слова…

Меня прошиб холодный пот — всё пропало! Собеседник почувствовал ментальное внушение и насторожился! Ох и достанется мне сейчас за псионическую атаку столь могущественного игрока! Мне похоже кранты, такое не прощается. Но теперь надо хотя бы отвести гнев кронг от всего человечества, сосредоточив недовольство исключительно на мне одном.

Я уже мысленно прощался с жизнью, а потому следующие слова собеседника стали для меня полной неожиданностью:

— Мне нравятся предприимчивые командиры и руководители. А главное, ты сам искренне веришь в то, что говоришь. Возможность разгромить ослабленного врага дорогого стоит, да и сохранить верных вассалов от уничтожения — честь для гэкхо. Вот только я не могу принять твоё предложение, человек. Видишь ли, я обещал командующему Третьим Ударным Флотом, что пришлю ему усиление из людей, а слово кронга свято! К тому же кунг Вайд Шишиш считает, что ты приносишь удачу, а потому желает видеть тебя, лэнг Комар, и твою армию на войне. А потому слушай мой приказ!

Кронг замолчал, собираясь с мыслями, я же даже перестал дышать от волнения.

— Количество бойцов людей под знамёна гэкхо по-прежнему жду двести пятьдесят тысяч — я не привык менять свои решения. Но двести тысяч из них можно набрать позже, и они останутся на Земле — прокачиваться, усиливаться, строить оборонительные сооружения. Пятьдесят же тысяч должны быть готовы уже через двадцать дней к погрузке на десантные корабли! С оружием и в полной экипировке для боёв в космосе, и поведёшь ты их лично, лэнг Комар! Приоритет для набора: штурмовики, тяжёлая пехота, бойцы космодесанта. Для выполнения этой важной задачи наделяю тебя всеми полномочиями! Действуй от моего имени! Всё, разговор окончен!

Глава десятая. Старший среди равных

— Капитан Комар! — Инженер 106-го уровня Орун Ва-Март всё же набрался смелости подойти ко мне после того, как пару часов назад я устроил ему серьёзнейший разнос за отсутствие изображения собеседника во время сеанса дальней связи. — Мы с Сан-Сано и тремя Кирсанами закончили ремонтные работы на внешней стороне фюзеляжа. Также я составил полный список повреждённого и требующегося к замене оборудования фрегата.

Я молча взял протянутый миелонцем планшет и пробежался взглядом по длинному списку. Мда… Сто семнадцать позиций. Что, в общем, не удивительно для чудом уцелевшего в сражении звездолёта. Мы лишь кое-как залатали дыры в обшивке и восстановили герметичность, но основные ремонтные работы фрегату ещё только предстояли.

— А по поводу недавнего прокола с изображением, — взлохмаченный Инженер сделал секундную паузу и глубоко вздохнул, словно набираясь смелости перед продолжением темы, — кажется, я нашёл ошибку в настройках. Нужно бы проверить дальнюю связь. Вот только… пусть собеседник всё же будет не столь великим и могущественным. На всякий случай. И да, капитан, я разобрался с дополнительными настройками и теперь уже с уверенностью могу сказать, что из Зала связи с Пирамидой действительно можно общаться с реальным миром.

Я опустил планшет и посмотрел на робко переминающегося с лапы на лапу миелонца.

— Пожалуй, некоторые сказанные мной в запале слова были излишне резкими. Про прикроватный коврик из твоей шкуры, например. Но сам пойми — ты уже не безвестный Инженер, застрявший на пиратской станции из-за того, что предыдущий капитан проиграл свой звездолёт в казино. Ты — главный Инженер в экипаже, в котором собраны лучшие из лучших сразу нескольких космических рас, настоящая профессиональная элита! У нас один из самых известных и успешных экипажей галактики, с нами не чураются общаться даже политические и военные лидеры! Из желающих попасть в нашу команду можно целую флотилию звездолётов укомплектовать, и потому эту эмблему, — я ткнул пальцем в нашивку в виде летящего комара на комбинезоне миелонца, — нужно по праву заслужить своими умениями. От главного Инженера я жду высочайшего профессионализма. А потому ситуация, когда на самых важных переговорах в своей жизни я оказываюсь слеп и не вижу реакции собеседника на мои слова, абсолютно недопустима! Всё, закроем эту тему. Что с перехватчиком Композита?

Орун Ва-Март расправил прижатые к голове уши, выпрямился и чётко доложил:

— Капитан, мы аккуратно разобрали малый перехватчик «Деро» до основных узлов. Теперь требуется время покопаться в чужих агрегатах и понять принципы работы некоторых систем. Но уже сейчас можно сказать, что нам в лапы попал минимум один ценнейший трофей: принципиально новый тип гиперпрыжкового двигателя, гораздо сложнее и совершеннее привычных нам устройств. Я общался с нашим Навигатором, и Аюх подтвердил это предположение — вражеские корабли прибыли в звёздную систему втрое быстрее, чем сделали бы это самые проворные перехватчики миелонцев или гэкхо.

— Неплохо, неплохо. Мы сможем поставить чужой гипердвигатель на наш фрегат? — заинтересовался я возможностью устранить самую серьёзную из неполадок, но после продолжительного раздумья Инженер ответил отрицательно — слишком сложная синхронизация, совершенно иные принципы и несовместимое оборудование, корабль с большой вероятностью просто развалится при попытке уйти в гиперпространство.

Жаль, а идея была неплохая. Хотя, по большому счёту, при наличии под рукой древней лаборатории и возможности совершать вместе с ней мгновенные нуль-переходы зачем моему фрегату крутой гипердрайв?

— Но зато с орудием можно попробовать! — Орун Ва-Март бесцеремонно вырвал из моих рук свой планшет и, сменив картинку, указал на какую-то зубодробительной сложности схему. — Смотрите, капитан! На «Деро» было установлено всего одно орудие, причём это не лазер и не гравитронная пушка. Я пол умми бился над его изучением, искал смысл установки такой замысловатой системы подавляющих друг друга соленоидов. И могу с уверенностью сказать, что это — квадрупольный рассинхронзатор! Оружие Композита вызывает реакцию разрушения материи в целевой точке. Не такую мощную, как при аннигиляции вещества, но достаточную для распада молекул на отдельные атомы и потоки элементарных частиц.

Навык Космолингвистика повышен до сто второго уровня!

Навык Электроника повышен до девяносто седьмого уровня!

Сколько прозвучало новых для меня терминов! Причём от волнения Орун Ва-Март перешёл на странную смесь принятого на моём корабле языка гэкхо и словечек из своего родного миелонского, но я всё равно понял. А затем воспользовался служебным положением и скопировал все чертежи с компьютера Инженера к себе на капитанский планшет. Там была не только схема орудия малого перехватчика, но и всех остальных агрегатов чужого корабля, а также множества систем станции реликтов. Так значит, по словам моего главного Инженера, чужое оружие можно использовать?

— Дальность стрельбы? Скорострельность? Радиус разрушения? — заинтересовался я, но мой подчинённый лишь неопределённо заурчал и ответил, что без полевых испытаний понять характеристики чужого оружия невозможно. Как непонятен пока и принцип прицеливания — никаких настроек фокусировки и захвата цели Инженер на перехватчике не обнаружил. Возможно, эти системы были вживлены в самого пилота, хотя утверждать это пока что преждевременно. Но для выстрела требуется лишь подача энергии по идущим к орудию силовым кабелям, что Инженер вполне может обеспечить.

На мои расспросы по поводу остального снятого с «Деро» оборудования и составленных чертежей Инженер ответил, что пока что у него не было достаточно времени для изучения, но он обязательно разберётся и сообщит о самых интересных находках и своих выводах.

— Хорошо, Орун Ва-Март, буду ждать от тебя отчётов. Сейчас же чужое орудие приказываю установить на фрегат «Паладин Тамара» взамен уничтоженной лазерной пушки. И обеспечь мне через четверть умми дальнюю связь с космопортом гэкхо на Земле. Знаешь настройки?

Миелонец коротко кивнул и заверил, что на этот раз всё обеспечит в лучшем виде.


Вообще-то хотел я поговорить со своей помощницей Улине Тар, даже посылал Суперкарго в реальный мир передать для Торговки сообщение о том, что я жду её в кабине дальней связи. Но едва стены Зала связи с Пирамидой «поплыли», обнаружил перед собой целую группу жаждущих общения игроков: не только мою компаньонку герд Улине Тар, но и Первого Советника фракции «Реликт» Мага-Прорицателя герд Мак-Пеу Ун-Роя, лидера фракции «Human-3» лэнг Игоря Тарасова и правителя Второй Директории генерала лэнг Уй-Таку.

— Какая-то невероятная концентрация «статусных» игроков на единицу объёма, — криво усмехнулся я, скрывая удивление и отчасти даже растерянность, — два лэнга и два герда в крохотной кабине связи!

— Скорее уж три лэнга, если считать тебя самого, Комар! — довольно заурчала и показала зубы мохнатая женщина гэкхо. — Рада видеть тебя в добром здравии, капитан! И судя по всему, ты с новым трофеем. Вообще-то я шла одна, но эти люди вломились в кабину, сказав, что очень давно жаждут общения с тобой. Выпроводить их?

— Только попробуй! Не посмотрю, что ты есть быть женщина и раса гэкхо, — оскалился мускулистый Уй-Така, демонстрируя неплохой прогресс в изучении языка сюзеренов. — У меня есть критично важный для соправитель Комар Ла-Фин информация!

Пока эти четверо не начали ссориться за право общения, я постарался взять нить беседы в свои руки:

— Я готов выслушать каждого из вас, но для начала всё же хочу поговорить с герд Улине Тар — она не только единственная среди вас женщина, но ещё моя компаньонка и особо доверенное лицо. Нет, остальным уходить не нужно, да и не получится — кабина во время сеанса дальней связи изолируется. Просто прошу пару минут постоять молча.

Затем я попросил Торговку достать планшет и приготовиться записывать. Естественно, полный список из ста семнадцати наименований диктовать не стал, ограничившись лишь самыми критично важными агрегатами, попросив их закупить и доставить… тут я задумался и решил в целях безопасности не называть при посторонних точку возвращения моего фрегата. Вместе конкретного названия звёздной системы завуалированно передал Улине Тар, что прибуду «в ту систему, где мы собирались высадить мелеефатских шпионов». Женщина гэкхо на несколько секунд «зависла», но потом видимо вспомнила про трилловскую систему Тайхирх-о-Цых и кивнула.

— Всем членам экипажа фрегата «Паладин Тамара» нужно будет прибыть туда же. А ещё туда же в космопорт нужно будет доставить слитки золота общей массой не менее тридцати семи с половиной килограммов. Я обещал это Дриаде-Ювелиру Нефертити, а свои обещания всегда исправно выполняю.

— Записала, капитан. Будут ещё распоряжения? — поинтересовалась Торговка.

— Да. Во-первых, выясни у своего жениха Коста Дыхша, в вопросах формирования армии Земли кто должен кому подчиняться — я ему или он мне? Признаться, со слов кронг Давэеш-Пира я это не понял, а переспрашивать великого лидера вашей расы было как-то неловко.

Авторитет повышен до 93!

Улине не изменилась в лице, так что я не понял, известно ли компаньонке о моей беседе с правителем гэкхо. Но по тому, как удивлённо взлетели брови троих людей, стало ясно, что им новость о военном призыве и моём назначении ответственным за набор бойцов была ещё не известна. Что ж, придётся их удивить. И не только призывом людей на войну.

— Во-вторых, Улине, найди покупателя на принципиально новую схему гиперпространственного двигателя для звездолётов. Скорость перемещения в прыжке минимум втрое быстрее лучших имеющихся на сегодняшний день миелонских моделей. Покупатель получит не только все чертежи, но и действующий образец с заявленными характеристиками, так что всё по-честному. Цена вопроса: сто пятьдесят миллионов кристаллов. Сможешь договориться на большее — половина того, что свыше ста пятидесяти, твоя!

Авторитет повышен до 94!

На этот раз уже все четверо собеседников изумлённо смотрели на меня. Я увидел, как от удивления даже приоткрылся рот Игоря Тарасова — такие деньжищи его фракции Humаn-3 и не снились! Улине Тар первой пришла в себя и довольно заурчала — в возможности найти покупателя на столь перспективную систему опытная Торговка нисколько не сомневалась, как и в своих способностях выторговать большую сумму, чем я назначил.

Я же про себя грустно вздохнул. Это только кажется, что сто пятьдесят миллионов драгоценных кристаллов — баснословно огромные деньги. На самом деле суммы хватит лишь на два генератора планетарного щита Земли. Мне же требовалось где-то найти средства для покупки ещё девяти таких генераторов…

— Спасибо, Улине! Теперь будет важная информация для собравшихся тут людей…

Я сообщил о желании кронга сюзеренов активнее привлекать людей Земли для военных операций гэкхо и поставленной мне задаче уже через двадцать дней собрать пятьдесят тысяч полностью экипированных и готовых к бою бойцов. Не стал скрывать и про вторую волну набора уже из двухсот тысяч. Сообщил о распоряжении правителя гэкхо привести цены на Земле к приемлемому виду и убрать все торговые накрутки. Сообщил о полученном праве говорить от имени кронг Давэеш-Пира и предоставленных мне полномочиях использовать любые средства для выполнения задачи.

Авторитет повышен до 95!

Авторитет повышен до 96!

Авторитет повышен до 97!

Я с удивлением и даже некоторой тревогой смотрел за стремительным ростом показателя Авторитет. Складывалось впечатление, что о моих успехах в космической политике и о близком знакомстве с влиятельными игроками других рас лидеры земных фракций если и знали, то сильно недооценивали эти контакты. И именно сейчас происходило переосмысление информации, а потому игровая система активно корректировала мой показатель Авторитет.

— Происходит что-то странное, — не удержалась от удивлённого комментария моя мохнатая подруга Улине. — Обычно новых участников игры, искажающей реальность, не принято активно задействовать до истечения тонга безопасности. А тут требование выставить целую армию!

— Причины тому действительно имеются, — подтвердил я слова компаньонки. — Миелонцы вышли из войны со сворой мелеефатов и, более того, уже облизываются на территории гэкхо. А потому кронг Давэеш-Пир объявляет большой сбор армий вассалов.

Едва я закончил эту фразу, как Маг-Прорицатель неожиданно опустился на одно колено и склонил голову в низком поклоне:

— Соправитель Комар Ла-Фин, прошу выслушать мои слова! Я давно увидел эту ниточку возможного будущего, ещё до нашего личного знакомства. Впереди ключевой момент, развилка вероятностей, от которой зависит будущее Земли! Если миелонцы вступят в войну на стороне своры мелеефатов, то шансов на спасение у Земли нет! И я не вижу никого, кроме моего лэнга, кто был бы способен хоть как-то повлиять на ситуацию. Соправитель, любой ценой — подкупом, интригами, обещаниями или шантажом, но нужно заставить миелонцев отказаться от нападения на гэкхо!

Вот оно как… Я задумался. Со слов опытного Мага-Прорицателя получалось, что война миелонцев и гэкхо вовсе не предопределена, и от моих дипломатических способностей зависит, случится ли этот крайне негативный для Земли сценарий.

А между тем Мак-Пеу ответил, хотя вопрос своему Первому Советнику я ещё только собирался задать. Прочитал у меня в мыслях? Или знал, что вопрос сейчас последует? Или просто отчитался о положении дел?

— Фракция «Реликт» на текущий момент состоит из двадцати четырёх тысяч игроков при максимально возможной численности в тридцать одну тысячу. Мы активно набираем из обоих миров новичков разных специализаций, хотя с учётом новой информации уклон будет сделан в сторону игроков боевых профессией. В первую волну набора фракция вполне сможет подготовить и экипировать полторы тысячи бойцов с уровнями 80+ или шесть тысяч бойцов с уровнями 60+. Причём всё оружие и экипировка для них будет произведены во фракции «Реликт», даже ракетно-гранатомётные комплексы и экзоскелетные скафандры. А ко второму набору будет налажено и производство земных аналогов боевых роботов «Испепелителей», чертежи к которым привезла Улине Тар, и звёздных истребителей-перехватчиков. К уже прибывшим звездолётам экипажи набраны и тренируются.

Отлично! Даже лучше того, на что я рассчитывал. Я поблагодарил Первого Советника за информацию и организацию производства сложного оборудования. Поинтересовался трудностями, с которыми сталкиваются производственники фракции — может, нужна закупка в космосе каких-то редких компонентов? Но получил ответ, что ничего непреодолимого нет, все имеющиеся сложности вполне решаемы собственными силами фракции. А между тем на мой рассказ о военном призыве отреагировал долго молчавший генерал Уй-Така. Огромный мускулистый Стратег, чья кожа была несколько более тёмного оттенка, чем у всех других виденных мною жителей магократического мира, осторожно поинтересовался на своём родном языке:

— Правильно ли понимаю, что только от решения лэнга фракции «Реликт» будет зависеть, какая земная фракция и сколько должна предоставить бойцов на ведущуюся сюзеренами войну? Причём оспорить решение невозможно, а невыполнение призыва какой-либо фракцией будет расцениваться гэкхо как нарушение прямого приказа великого властителя кронг Давэеш-Пира со всеми соответствующими негативными последствиями? Это же… — правитель Второй Директории нервно сглотнул, — станет оружием помощнее той старой истории с гексагоном «Кладбище» или трёх неуязвимых гексагонов, атака которых фатальна для любого агрессора!

Я понимал сомнения и тревоги генерала — достаточно мне будет установить неподъёмную для фракции планку набора, и на проштрафившегося обрушится гнев сюзеренов!

— Это так, вот только моя задача состоит вовсе не в том, чтобы истощить какую-либо фракцию, тем более сильную, а выполнить требование сюзеренов. К тому же для бойцов Земли грядущая боевая операция станет бесценным опытом сражений со сворой мелеефатов — крайне сильным противником и наиболее вероятным агрессором, с которым наши миры столкнутся после истечения тонга безопасности. Поэтому уже сейчас нужно понять, как противостоять мелеефатам, выявить их сильные и слабые стороны. Сражения в составе Третьего Ударного Флота гэкхо позволят человечеству получить бесценный опыт, новые тактики и, подозреваю, новые технологии.

Огромный Стратег ещё несколько секунд подумал и… неожиданно для всех опустился на одно колено, почтительно склонив голову:

— Тут собрались три формально равных по статусу игрока, но насколько же очевидно превосходство одного из них! Признаю твоё лидерство, лэнг Комар! Наша глобальная цель совпадает — защита родной планеты от космического вторжения, и я готов помогать тебе как в игре, так и в реальном мире. Моя фракция «Ла-Така» способна передать в армию лэнг Комара до полутора тысяч высокоуровневых бойцов и экипировать их. Да, скафандры придётся закупать в космосе или у твоей фракции, но с учётом устанавливаемых нормальных цен ресурсы моя фракция найдёт. Клянусь!

— Произошло нечто важное, а я не до конца понял, что Стратег «Тёмной Фракции» только что сказал? — не слишком довольным тоном поинтересовался лэнг Тарасов — по-видимому, язык магократического мира для него был пока что труден.

Мой Первый Советник на чистом русском пояснил, что Стратег только что присягнул на верность лэнг Комару и сообщил о полутора тысячах бойцах от его фракции для армии Земли. Лидер фракции H3 потупился и несколько смущённо ответил, что сам он не готов принимать настолько важные решения без кураторов проекта «Купол».

— Я передавал фракции Human-3 технологию дальней связи, — напомнил я Тарасову. — Там в комплекте есть несложное устройство определения корней уравнения нематериальности для любой точки пространства. Соберите это устройство в реальном мире и доставьте в зал заседаний на «Онегу-3». Семь целых чисел выводятся на экран прибора. Передайте мне эту информацию, и я сам с настенного экрана напрямую поговорю с кураторами!

Брови лэнг Тарасова удивлённо взлетели вверх. Снайпер 111-го уровня хотел что-то ответить или спросить, даже приоткрыл было рот, но в итоге просто согласно кивнул. А между тем лэнг Уй-Така снова привлёк моё внимание и сообщил:

— Насколько понимаю, лэнг Комар планирует в ближайшие встречаться с лидерами фракций виртуальной планеты и собирать рекрутов. В том числе надавит на недолюбливающих его правителей магократического мира, чтобы они подчинились и выделили войск для общей операции. Вот только вижу одно препятствие, которое грозит сорвать все эти планы — антимагическое восстание, которое инициировала герд Тамара! Правителям моего мира армия потребуется для своей собственной защиты!

Глава одиннадцатая. Мятежники и планы

Переговоры закончились, и я снова обнаружил себя стоящим посреди огромного овального Зала связи с Пирамидой. Подбежавшему встревоженному Инженеру подтвердил, что на этот раз связь работала безупречно, а также заранее предупредил миелонца о скором сеансе переговоров с реальным миром.

— Обеспечу в лучшем виде, капитан Комар! — заверил меня Орун Ва-Март, явно воодушевившийся после успешного выполнения предыдущего поручения.

Я же направился на фрегат — рассказ генерала о ширящемся антимагическом восстании требовал осмысления и консультации с принцессой Минн-О Ла-Фин. К сожалению, катера на станции не оказалось — им воспользовался вернувшийся на звездолёт после окончания дежурства в лаборатории Эдуард Бойко. В принципе, можно было вызвать Космодесантника ментально и попросить подогнать летающую машину, но я решил поступить иначе — уж какие-то тридцать метров расстояния между лабораторией и звездолётом я преодолею, подтянув тело Телекинезом!

К сожалению, не получилось, хотя я очень старался. Искусственная гравитация уже была установлена почти на уровне земной, причём тянула к лаборатории, так что «тяги не хватило» оторваться от поверхности. Но не беда! Подлетевший по моей команде Малый охранный дрон реликтов отбуксировал меня к звездолёту, так что задача всё равно была решена, а заодно и пара навыков прокачалась:

Навык Управление механизмами повышен до сто одиннадцатого уровня!

Навык Телекинез повышен до десятого уровня!

Эдуарда Бойко я встретил в кают-компании, почему-то сидящего на диванчике в обнимку с едва одетой Дриадой Нефертити. Судя по тому, как испуганно вздрогнул при моём появлении рыжий крепыш, общение с чужой НПС-женой выходило многообещающим, и появление капитана оказалось для воркующей парочки крайне несвоевременным. Я хотел было сделать замечание Космодесантнику, но… подумал и не стал. Собственно, про активное общение Нефертити со всеми мужчинами на звездолёте мне уже не раз докладывали. Особенно жаловался Имран, которого Дриада практически преследовала, выделив мускулистого дагестанца из всех остальных, подкарауливая в коридорах и постоянно вгоняя его в краску своим провокационным поведением и откровенной одеждой (точнее фактически её отсутствием). Моногамия Дриадам была несвойственна, а увиденное в кают-компании лишь поясняло, почему НПС-Дриада не исчезла с фрегата после смерти мужа — её игровая связь с Кислым была не столь крепка, как тому хотелось.

Принцессу Минн-О я обнаружил в своей капитанской каюте. Моя вайедда сидела в кресле перед зеркалом в традиционной мантии магессы правящей династии Ла-Фин и укладывала свои прекрасные серебристые волосы в какую-то замысловато-сложную причёску. Помогала ей в этом непростом занятии миниатюрная Сан-Сано. При моём появлении помощница Инженера застеснялась и засобиралась было на выход, но я остановил девушку. Понять точку зрения на происходящее рядового жителя магократического мира, причём жительницы другой директории, было весьма полезно.

Я рассказал о том, что узнал от генерала Уй-Така. Число бунтовщиков угрожающе росло с каждым днём просто в геометрической прогрессии. Некогда локальный конфликт вокруг арестованной девушки-паладина из другого мира перерастал в самый настоящий пожар, полыхающий уже по всей планете и грозящий погрузить магократический мир в полнейший хаос. Акты неповиновения и нападения на магов были зафиксированы уже в двадцати шести директориях из тридцати двух. Некоторые города магократического мира вообще объявили уже о полном избавлении от «магической тирании», при этом беснующейся толпой самым жестоким образом вырезались все лица с магическими способностями, их родственники, знакомые, сочувствующие и просто случайно оказавшиеся не в то в время и не в том месте. В ответ маги-правители ракетными ударами с использованием ядерного оружия стирали такие непокорные города с лица планеты. Причём подобных случаев насчитывалось уже более дюжины.

— В нашей Первой Директории имелся всего один такой инцидент, — заверила меня супруга, невинно хлопая глазками. — Небольшой городок Иль-Фес-Хо восстал, вышедшая из подчинения толпа казнила на городской площади магов и членов их семей, шестьдесят семь человек. За что два дня назад этот город с трёхсоттысячным населением был показательно уничтожен. Урок пошёл бунтовщикам впрок, больше случаев резни не наблюдалось.

Я не верил своим ушам! В моём государстве военные уничтожили город со всеми жителями, а правительница династии Ла-Фин посчитала эпизод с убийством трёхсот тысяч граждан совершенно незначительным, раз даже не сообщала мне ранее о нём! Меня такое положение дел категорически не устраивало. Я недовольно сдвинул брови и звенящим голосом приказал любые карательные акции впредь проводить исключительно с моего согласия. Пытался даже донести эту мысль псионически, чтобы закрепить в сознании принцессы как догму, но… столкнулся с неожиданно сильным ментальным сопротивлением своей вайедда и отступил. Чтобы не выдать своего удивления по поводу непробиваемой ментальной защиты Минн-О, переключил внимание на Сан-Сано и попросил девушку рассказать, какие настроения бродят у простого населения?

— Граждане Первой Директории беззаветно преданы вам, соправитель Комар Ла-Фин, и молятся о скорейшем разгроме бунтовщиков, — не моргнув глазом, выпалила молодая девушка.

— Да ну, брось, Сан-Сано, ты не умеешь врать! — отмахнулся я от столь безыскусной лжи. — Пойми, мне нетрудно считать нужную информацию напрямую из твоей головы, но я не хочу подставлять тебя перед твоими знакомыми, если их поведение окажется резко противозаконным и потребует срочного вмешательства властей. А потому просто прошу рассказать, что ты видела и чувствовала, без конкретных имён.

Сан-Сано как-то затравлено посмотрела на меня, вздохнула и неожиданно призналась:

— Да, соправитель Комар Ла-Фин, со мной действительно связывались члены террористической организации «Группа освобождения от магической тирании» и предлагали убить вас и вашу супругу…

Герд Минн-О Ла-Фин резко отшатнулась от расчёсывающей её девушки, даже оставила клок серебристых волос на гребне, в руках принцессы мгновенно появился лазерный пистолет. Но я жестом остановил свою вайедда, поскольку чувствовал, что Сан-Сано говорит искренне, и непосредственной опасности нет.

— Они вошли в мой дом ночью. Лиц я не видела и опознать никого не смогу. Но откуда-то эти люди знали, что я состою в одном экипаже и близко общаюсь с правителями Первой Директории. Вот только они думали, что наше общение продолжается не только в игре, но и в реальном мире. Мне предлагали установить взрывчатку у вирт-капсулы принцессы и указать точку, откуда в игру входит соправитель Комар. Но я отказалась. Во-первых, я не поддерживаю их взглядов. Во-вторых, просто не знаю того, что интересовало вломившихся в мой дом бандитов. Они ещё немного постращали меня, разбили нос… — девушка опустила голову и понизила голос до шёпота, — изнасиловали и ушли. И на следующее же утро я сменила квартиру, переехав в другой район.

Сан-Сано помолчала, переваривая тяжёлые воспоминания, затем тяжело вздохнула и продолжила:

— Насчёт же заданного соправителем вопроса о настроениях среди моих знакомых, врать не буду — настроения самые разные. Большинство аполитичны и не собираются участвовать в беспорядках. Есть лоялисты, поддерживающие власть. Но процентов десять готовы с оружием в руках «добиваться свободы от магической тирании».

Навык Псионика повышен до сто семнадцатого уровня!

Сан-Сано закончила свою речь и замолчала, с некоторой тревогой ожидая реакции двух магов-правителей на такие граничащие с крамолой слова. Я же ответил далеко не сразу. Вообще-то ранее я говорил, что не собираюсь лезть в мысли девушки. Вот только информация оказалась критически важной для меня и моей семьи, так что я самым внимательным образом изучил всё, что знала Сан-Сано об этом неприятном инциденте. Рассмотрел скрытые масками лица троих людей, прослушал их голоса и постарался получше запомнить этих мерзавцев-насильников. Затем изучил мысли смертельно испуганной, хотя и старающейся держаться молодцом девушки. Не осталось сомнений, что Сан-Сано говорила правду.

— Советую перебраться из Пятой в Первую Директорию, где я смогу обеспечить тебе личную защиту, — пообещал я талантливой девушке-инженеру. — Ни бунтовщики, ни маги-правители династии Ла-Шин не смогут больше давить на тебя. Вирт-капсулу на охраняемой территории также организую, процедуру смены точки выхода в реал знаю и помогу. Всё, Сан-Сано, свободна! Дай мне поговорить с супругой наедине.

Девчушка с явным облегчением выдохнула и шустрой мышкой юркнула из капитанской каюты в общий коридор. Я же запер дверь и продолжил рассказывать Минн-О о том, что узнал от генерала Уй-Така. В частности, опытный Стратег обратил внимание, что бунтовщики меняют тактику. Ранее фанатики Тамары действовали партизанскими методами, нападая мелкими группками и исчезая до прибытия сил правопорядка, редко когда собираясь в крупные отряды. Но в последние дни ситуация стала меняться. Бунтовщики почувствовали силу и осмелели. В ряде директорий прошли боестолкновения крупных групп восставших с регулярной армией, причём далеко не всегда победу в этих сражениях одерживали профессиональные военные. А зачастую солдаты отказывались воевать и целыми отрядами переходили на сторону бунтовщиков.

В такой ситуации правитель Второй Директории генерал Уй-Така, ведущий тяжелейшую изнурительную войну сразу против пяти могущественных соседних государств, принял решение воспользоваться удобным случаем и заручиться поддержкой орд фанатиков девушки-паладина Тамары. Опытнейший Стратег и любимец солдат посчитал, что глупо и даже опасно пытаться сдерживать сносящую всё на своём пути волну народного гнева, а нужно двигаться вместе с этой волной, а при случае даже оседлать её. Именно поэтому правитель Второй Директории предложил своё покровительство и защиту лидеру мятежников Тамаре.

Вот только, как признался в разговоре со мной сам лэнг Уй-Така, он серьёзно просчитался. Вооружённые фанатики, в которых он видел новые резервы для своей армии и способную укротить враждебных соседей силу, вовсе не горели желанием идти на фронт и защищать давшее покровительство их лидеру государство. Бунтовщики предпочитали грабить и мародёрствовать, причём зачастую их жертвы не имели никакого отношения к магам-правителям и были законопослушными гражданами Второй Директории. Встретиться лично с Тамарой правителю также не удалось — разыскиваемая девушка стала вести себя параноидально осторожно и скрывала своё местонахождение, отказываясь от всех личных встреч и контактов. Перед скоплениями народа Тамара выступала также не вживую, а доверенные техники проецировали её голограмму, хотя и достаточно реалистичную. Именно этим обстоятельством и объяснялось несколько неудавшихся покушений — невозможно убить голограмму, которая не являлась девушкой из плоти и крови.

В разговоре со мной Стратег даже высказал осторожное предположение, что Тамары вполне возможно и нет в живых. Лидерам бунтовщиков девушка-паладин из другого мира нужна была лишь как символ, как знамя революции. Для такой роли Тамара вполне подходила и в виде записанных заранее или смонтированных на компьютере голограмм, а потому прибывшую из другого мира девушку вовсе и необязательно было оставлять в живых. И даже опасно оставлять, поскольку власть над обновлённым после революции миром — очень специфичный трофей, который очень трудно делится между несколькими лидерами.

Общение с генералом заставило меня серьёзно задуматься. Похоже, моим планам собрать с фракций магократического мира половину из требуемой сюзеренами пятидесятитысячной армии грозило полное фиаско. В условиях ширящегося восстания маги-правители тридцати директорий не захотят, да и не смогут выделить самых умелых и верных бойцов на далёкую войну в космосе — этим правителям армии потребуются, чтобы удержаться у власти во время кровавого хаоса.

— А нам самим разве не нужны будут верные бойцы? — Минн-О Ла-Фин с тревогой восприняла известие о том, что фракция «Реликт» выставит до восьми тысяч игроков в армию Третьего Ударного Флота гэкхо.

— Нам? — я усмехнулся и с нежностью поправил сбившийся серебристый локон волос супруги. — Мы находимся несколько в ином, более выгодном положении, нежели правители других директорий. Как там генерал Уй-Така говорил? Глупо стоять на пути сметающей всё волны, лучше следовать с ней или даже оседлать. Для большинства жителей насыщенного магией мира Паладин Тамара прочно ассоциируется с правителем Первой Директории — как моя боевая подруга по прежней фракции, как мой агент в магократическом мире, близкий друг и даже любовница.

При последних словах принцесса недовольно скривилась, но всё же смолчала. Я же продолжил излагать свою мысль:

— Тут ещё очень кстати мой фрегат называется «Паладин Тамара», что лишний раз подчёркивает, что соправитель Комар Ла-Фин поддерживает действия своего агента. Именно поэтому во время переговоров я попросил лэнг Тарасова передать мне во временное пользование «Второй Легион» в полном составе.

Минн-О Ла-Фин, до этого взявшая со столика стакан с водой, даже подавилась и закашлялась от волнения — такой мой ход стал для неё весьма неожиданным. Я же улыбнулся:

— Лидер фракции «Human-3» Тарасов тоже, мягко говоря, охренел от такой просьбы. Тем более что я не скрыл своих планов и честно сообщил, что собираюсь переправить все триста «легионеров» в альтернативный магократический мир. Просто «Второй Легион» настолько прочно ассоциируется со своим бывшим лидером, что появление бойцов Тамары под моим командованием будет логичным следующим шагом после переброски в магократический мир самой Тамары.

— И что в итоге Тарасов? Согласился? — заинтересовалась принцесса.

— Лэнг Игорь Тарасов ответил, что будет консультироваться с кураторами и узнавать цену такой неожиданной услуги. Думаю, мы всё же договоримся, поскольку фракции «Human-3» для выполнения требований гэкхо нужна в большом количестве космовалюта, оружие и экипировка — как раз то, что мы можем им предложить за найм «Второго Легиона». А вот появление на моей стороне бойцов «Второго Легиона» может иметь очень серьёзные последствия. Я очень хорошо знаю характер Тамары. Она может действительно фанатик, и вообще с головой не всегда дружит, но Тамара НИ ПРИ КАКИХ УСЛОВИЯХ не станет воевать против своих боевых товарищей.

Моя супруга задумалась, а потом осторожно заметила:

— Может и так, муж мой, и «Второй Легион» станет лучшей для нас защитой. Но что, если генерал Уй-Така прав, и Тамары уже давно нет в живых? Что если твоя подруга — лишь голограмма, и восстанием руководят совсем другие лидеры, для которых «Второй Легион» — лишь пустой звук?

— Это несколько противоречит твоей информации о появлении в игре фракции «Группа освобождения от магической тирании» — создать такую группу могла только лично лэнг Тамара. Но если Тамару действительно убили, — тут я хищно оскалился, — это станет огромной ошибкой лидеров восстания, поскольку в игру с виртуальной Тамарой можно играть и вдвоём! В таком случае у нас появится своя виртуальная девушка-паладин, которая будет выступать на информационных каналах и говорить то, что нам выгодно, направляя гнев толпы в нужное русло. Более того, в отличие от лидеров восстания, мы сможем доказать, что наша Тамара не голограмма, а вполне материальна. Я знаю в игре, искажающей реальность, как минимум двух существ, которые могут с лёгкостью заменить Тамару, и никто не заменит подмены…

Я собирался рассказать принцессе о морфах и своих планах уговорить Фокси или Ваа выполнять роль Паладина Тамары, но не успел. По звездолёту вдруг прокатился рёв сирены. Боевая тревога!!! И почти сразу, в нарушение инструкции сохранять тишину в эфире, в наушниках раздался истошный крик Космодесантника Эдуарда Бойко:

— Враги на корабле!!!

Глава двенадцатая. Топор в космическом бою

Я пулей вылетел в коридор с Аннигилятором наготове, уже надев шлем и активировав энергетический щит доспеха Слышащего. За мной, не отставая ни на шаг, спешила герд Минн-О с лазерным пистолетом в руках. Где враги? Я активировал пиктограмму Сканирования и всмотрелся в мини-карту.

Навык Сканирование повышен до семидесятого уровня!

Эээ… враг на схеме обнаружился только один, он был заблокирован в коридоре возле разрушенного грузового отсека и вёл перестрелку с засевшими за укрытиями Сан-Сано и Эдуардом Бойко. Причём отображался противник как «Композит ваэ-гукко. Дозорный-Паразит 134-го уровня». Какое знакомое название… Это же пилот пойманного нами малого перехватчика «Деро»! Неужели игрок установил точку возрождения прямо на своём боевом звездолёте?! Но это же просто безумие так рисковать! А если бы я взорвал захваченный перехватчик, а не разобрал на фрагменты и оттащил к себе на фрегат? Тогда пилота ждала бы окончательная смерть.

С такими мыслями я добрался до места боя, мимоходом отметив лежащий в коридоре труп НПС-Дриады Нефертити с простреленной головой и улепётывающего по вертикальной стене в вентиляционную щель белого Кирсана с дымящейся дырой в одном из срединных сегментов металлической многоножки.

— Капитан, осторожно! Не высовывайся из-за угла! Он окружён силовым полем и стреляет из лазеров на своей ракушке! — предупредил меня Эдуард, при этом меняя обойму в закреплённом на правом рукаве экзоскелетной брони скорострельном орудии. Насколько я видел, боец менял патроны с бронебойных на электромагнитные, более эффективные против роботов и силовых полей.

Также я заметил следы как минимум двух попаданий на броне Космодесантника. Прожжённые оплавленные отверстия на плечевой бронепластине, очень похожие на попадания тяжёлого лазера. Выходит, силовое поле экзоскелетного доспеха Космодесантника уже сбито, раз удар приняла на себя сама броня. А ведь экзоскелетный доспех у Эдуарда отменный, один из самых дорогих, продвинутых и крепких, в том числе с энергетическим барьером огромной ёмкости. Идея просто выйти из-за укрытия и принимать на себя удары, при этом стреляя в опасного врага из Аннигилятора, сразу же показалась мне не самой разумной. При невысокой точности моего оружия далеко не факт, что первым будет убит именно пилот перехватчика.

— Не беда. Сейчас оглушу его! — пообещал я Космодесантнику и попытался проделать то, что один раз уже делал с вражеским пилотом — взять его разум под контроль. Вот только… на этот раз меня ждало жестокое разочарование. Глухая непробиваемая стена — вот самое точное описание того, что я почувствовал при попытке достучаться до сознания противника. Странно. Даже очень странно.

— Сан-Дун, назад! Не лезь! Для тебя это верная смерть! — остановил я второго пилота, прибежавшего на шум с мостика лишь с пистолетом в руке и даже без нормальной брони. — Возвращайся на мостик и запрись там! Валери-Урла, тоже самое! И Сестрёнку свою забери! И отключите на хрен сирену, не даёт сосредоточиться!!!

Пилот и Мастер Зверей спорить не стали, молча кивнули и покинули опасное место.

— Капитан, может, тебе вызвать на помощь дронов реликтов? Два древних дрона вмиг сотрут эту опасную тварь в порошок! — предложил Эдуард, видя наше общее замешательство.

Но я категорически отказался. Этот противник умеет блокировать ментальные атаки! Вот что было сейчас самым важным и интересным. Причём явно блокировал пилот перехватчика мои атаки не за счёт высокого Интеллекта или магических навыков — в прошлый раз я не почувствовал особого сопротивления. Выходит, он включил какую-то защиту на своём костюме, точнее панцире или ракушке. А раз так, эта блокирующая псионику система меня очень и очень интересует! Человечеству предстоит вскоре схлестнуться с мелеефатами, а все мелеефаты поголовно славятся способностью ментально атаковать врагов. И потому способ защиты от ментальных атак человечеству будет жизненно необходим!

— Он перемещается! Отходим! — предупредил я Эдуарда, заметив передвижение красного маркера на мини-карте, и мы оба отпрянули назад к винтовой лестнице.

Сиб-О-О-Лу. Композит ваэ-гукко. 8347-ая эскадрилья. Дозорный-Паразит 134-го уровня

Да, это точно он! Я успел заметить появившееся из-за угла передвигающееся на многочисленных щупальцах похожее на аммонита существо. Заметил также несколько ярких вспышек на окружающей эту тварь сверкающей сфере силового поля — это Сан-Сано и обежавшая по верхней палубе присоединившаяся к ней герд Минн-О Ла-Фин воспользовались удобным моментом и атаковали противника с тыла.

Дозорный-Паразит не разворачивал свой корпус к новой опасности, но вот закреплённые на его панцире небольшие турели моментально навелись на новые цели и озарились яркими вспышками. Предупреждающий об опасности вскрик Минн-О запоздал. Хоть сама моя вайедда и успела уйти из сектора обстрела, но вот Сан-Сано замешкалась и пополнила собой список погибших в этом ожесточённом сражении членов моего экипажа. Высунувшийся буквально на долю секунды из-за укрытия Эдуард едва не составил погибшей девушке компанию, отшатнувшись уже с дымящейся и разбитой в хлам бронёй.

— Ловок, зараза! — прокомментировал мой товарищ свою досадную оплошность. — Стреляет уж слишком быстро, точно и очень больно!

Я лишь молча кивнул, стараясь сейчас не отвлекаться и просматривая на мини-карте отобразившиеся при сканировании многочисленные системы вражеского игрока. Какая-то из этих систем отключала ментальную защиту. Вот только какая? Не ошибиться бы, вырубив не то и убив ценного противника. Убить-то его я вполне мог (например, призвав дронов или отключив систему Контроля целостности композита — именно так я его уничтожил в прошлый раз), вот только мне этот пилот был нужен именно живым. С мёртвого ценные трофеи невозможно собрать, а шанс на выпадение в лут нужной мне системы защиты от псионики был ничтожно малым. Рисковать упустить столь редкий трофей я не хотел.

— Отходим дальше по коридору! — крикнул я Эдуарду, снова заметив передвижение к нам опасной «улитки». — Не подставляйся под его выстрелы! Отметил врага маркером, чтобы тебе удобнее было отслеживать!

Навык Целеуказание повышен до пятьдесят четвёртого уровня!

Навык Телекинез повышен до одиннадцатого уровня!

Телекинезом я отбросил космического аммонита на пару метров назад обратно за угол, выгадывая нам с Эдуардом время на отход за очередное укрытие. Тяжёлая оказалась тварь, действие далось с большим трудом и потратило едва не четверть маны.

Трудно сосредоточиться, когда приходится постоянно убегать от преследующей тебя смертельно опасной твари. Мелькнула мысль, что сейчас очень пригодился бы техник-реликт Урге Пу-Пу Урге с его необычной способностью блокировать органы чувств жертвы. Защита от псионики от этого умения не спасала (как я выяснил на своём собственном примере), а куда стрелять из лазеров, если ничего не видишь?

Желаете выбрать навык «Дезориентация»?

Сообщение игровой системы выскочило неожиданно, я даже вздрогнул. Затем вчитался в смысл надписи и довольно улыбнулся — так вот как тот навык, оказывается, называется! Да, однозначно беру! Чувствую, пригодится при моём агрессивно-авантюрном стиле игры, и не раз!

Получен навык Дезориентация 1-го уровня!

Всё, последнее из восемнадцати возможных на моём 102-ом уровне персонажа умение выбрано, и следующее пополнение арсенала навыков случится только на далёком 150-ом уровне, который неизвестно когда ещё будет. И сейчас самое время опробовать новинку на этой космической улитке-переростке!

Навык Дезориентация повышен до второго уровня!

Навык Дезориентация повышен до третьего уровня!

Так тебе! Не ожидал? Я чувствовал, что у меня получается, и щедро вливал Очки Магии, благо новый навык оказался достаточно щадящим к затрате маны. Ещё! Ещё!! Ещё!!!

Навык Дезориентация повышен до четвёртого уровня!

Навык Дезориентация повышен до пятого уровня!

— Что, не нравится? Так-то! — я полностью вышел из-за укрытия и с нескрываемым злорадством наблюдал, как бессмысленно крутится на одном месте мой сбитый с толку противник.

Навык Дезориентация повышен до шестого уровня!

Сиб-О-О-Лу явно ничего сейчас не видел, не слышал и совершенно не ориентировался в пространстве. Его турели на спиралевидном панцире интенсивно вращались, однако не стреляли. Уже не таясь, я подошёл ближе. Постоял несколько секунд всего на расстоянии вытянутой руки от дезориентированного врага, затем подобрал оброненный Сан-Сано лазерный пистолет. Выставил настройки оружия на непрерывный луч и направил на космического аммонита. Нет, убивать его я не собирался, но вот сбить энергетическое поле с Дозорного-Паразита было необходимо. В принципе, можно было поискать нужную систему и отключить её с помощью навыка Управление Механизмами, но я решил не заморачиваться и поступить проще. Вот только непонятна была ёмкость вражеского щита, так что на всякий случай я попросил подмоги:

— Минн-О, помогай! Выстави непрерывный луч, жги противника до снятия защиты!

Два ослепительно ярких луча протянулись к Дозорному-Паразиту. Ого! А неплохой у него щит! Потребовалось аж двадцать секунд совместной работы двух боевых лазеров, прежде чем окружавшее Сиб-О-О-Лу сверкающее силовое поле исчезло.

Навык Меткость повышен до пятьдесят второго уровня!

Навык Дезориентация повышен до седьмого уровня!

Я убрал в инвентарь заметно раскалившийся пистолет и обернулся.

— Эдуард! — подозвал я наблюдавшего за нашими действиями Космодесантника. — Подойди к этому «аммониту» и стукни несколько раз чем-нибудь тяжёлым! Только не прибей ненароком! Его нужно лишь оглушить, он нужен живым!

Скрипя рессорами своего тяжёлого доспеха, Эдуард Бойко подошёл ближе, в огромной бронированной перчатке бойца показался… самый обычный топор. Тремя точными ударами Космодесантник сбил с панциря «аммонита» все лазерные пушки:

— Это чтобы ты, тварь, больше не кусалась! — рыкнул боец. После чего, размахнувшись, с силой пнул тяжёлым стальным сапогом Дозорного-Паразита в мягкое податливое тело.

Миг, и тело вместе с огромной башкой и всеми щупальцами втянулись в ракушку. Развернув топор обухом вперёд, Космодесантник с гулким звуком обрушил это древнее оружие на панцирь пилота. Тело вновь вывалилось из ракушки, щупальца Сиб-О-О-Лу безвольно обвисли, панцирь наклонился вправо и рухнул на пол. Я испугался, что мой подчинённый перестарался и убил ценного пленника, уж слишком громким вышел звук удара. Но нет, пленник остался жив.

Уже не торопясь, я вновь изучил список обнаруженных сканированием систем, соотнося устройства с металлическими нашлёпками и наростами на спиралевидном панцире. Вот, кстати, Система силовой защиты пилота, — я указал Эдуарду на прямоугольную бляшку на раковине пилота и приказал отковырять её. А вот Система интуитивного прицеливания — то, что так искал и не нашёл на перехватчике «Деро» мой миелонский Инженер. Тоже неплохо бы отломать для изучения.

Навык Электроника повышен до девяносто восьмого уровня!

А вот и то, что нужно было уже мне самому — вот эти три близкорасположенных острых шипа, оказывается, Блокиратор ментальных сигналов. Эдуард по моей просьбе отколупал ножом все три. И сразу после этого разум Дозорного-Паразита вновь стал доступным и даже на удивление легко читаемым. Правда, первые минуты две оглушённый пилот соображал с трудом, его мысли путались. Но в какой-то момент противник «включился»:

Больно… Как же больно! ЗАПУСК ПРОЦЕДУРЫ АНАЛИЗА СОСТОЯНИЯ ТЕЛА. Раковина пробита в семи местах. Разрыв мантии под раковиной. Третий правый тентакль оторван. Синяя лимфа вытекает в воздушный пузырь. Такое не лечится, смерть неизбежна. ОШИБКА! ЭНЕРГЕТИЧЕСКИЙ БЛОК ПОВРЕЖДЁН. ОШИБКА! НЕТ СВЯЗИ СО ЗРИТЕЛЬНЫМИ СЕНСОРАМИ. Похоже, порваны контакты. Щит снят, генератор вырван вместе с куском плоти, вживлённая электроника не работает. О-Лу не отвечает. Непривычно не слышать мысли симбионта. Чем это меня так? Впрочем, неважно. Важно лишь то, что я успешно выполнил главную задачу своей жизни. Предсказание великого пророка кунг Вар-О-О подтверждено — враг пришёл в наш дом! И именно мы с О-Лу обнаружили угрозу! Наши имена навечно будут вписаны в блоки исторической памяти потомков! Не зря Композит двести семнадцать тонгов готовился к Последней Войне. Двенадцать тысяч флотилий укомплектованы, полмиллиона звездолётов рвутся в бой. Никогда ещё Композит не был настолько силён! Враг горько пожалеет, что решил напасть на нас! Вражескому звездолёту не уйти. Датчики по всей звёздной системе отследят траекторию. Нарушители обречены… Ох… Как же больно… Мне не выйти из вирткапсулы без О-Лу… Как и ему без меня… Но наша смерть будет отомщена…

— Капитан! Вражеские корабли в непосредственной близости!!! — голос второго пилота по громкой связи совпал с опять включившейся сиреной боевой тревоги.

Нас вычислили! Или засекли переговоры по рации, или даже Сиб-О-О-Лу сумел сообщить свои координаты. В любом случае нужно было срочно сваливать. Я не раз внимательно наблюдал, как Техник Урге Пу-Пу Урге отдавал команду древней лаборатории на прыжок в пределах звёздной системы. В принципе, ничего сложного тут не было, требовалось лишь выставить правильно настройки (в том числе захватить при прыжке находящиеся под искажающим куполом объекты). Попробую всё проделать самостоятельно.

Я закрыл глаза и сосредоточился. Попытался представить главный зал лаборатории реликтов и пульт управления. Вот. Тут выставить настройки. Здесь переключатель переставить в нижнее положение. Подача энергии. Расчёт координат. Убрать блокиратор. Подтвердить команду. Пуск!!!

Навык Телекинез повышен до двенадцатого уровня!

Навык Электроника повышен до девяносто девятого уровня!

Навык Управление Механизмами повышен до сто двенадцатого уровня!

Получен сто третий уровень персонажа!

Получено три свободных очка навыков (суммарно накоплено шесть очков)!

Успели!!! Как минимум четыре десятка перехватчиков «Деро» уже крутились поблизости, выпуская в космос целые шлейфы из каких-то дронов, зондов и датчиков. Не было сомнения, что нас бы они вскоре сумели вычислить и вскрыть. А так лаборатория, а вместе с ней и фрегат «Паладин Тамара» перенеслись почти что в корону местной звезды. Радиация тут зашкаливала. Ничто живое не смогло бы существовать в таких экстремальных условиях. Я встревоженно посмотрел на показание искажающего экрана древней лаборатории. Минут пятнадцать защита выдержит. Нормально, за это время мы успеем уйти в другое место.

Открыл глаза и прежде всего посмотрел на пойманного врага — я был занят другой задачей и не поддерживал его дезориентацию, так что враг мог уже оклематься. Но Дозорный-Паразит Сиб-О-О-Лу был уже мёртв…

Глава тринадцатая. Домой!!!

Где этот чёртов реликт? Субатомный реактор лаборатории уже полтора часа как вышел на рабочий режим, вся остальная команда фрегата давно была в сборе, а Урге-Пу-Пу-Урге всё не входил в игру. Может, случилось что с древним Техником? Может, он ошибся насчёт исправности своей вирткапсулы и безопасности убежища?

— Снова меняем местоположение! — приказал я Инженеру с Навигатором, которых обучал управлять древней лабораторией.

Третий раз за последний час мы меняли место дислокации. Это было и необходимостью, и способом быстрой прокачки навыков членов моей команды. Необходимостью потому, что от звездолётов Композита в звёздной системе стало тесно. Мы, даже не используя активные средства сканирования, уже фиксировали свыше пятидесяти тысяч малых перехватчиков и кораблей более крупных классов, которые сновали от планеты к планете, рассыпая зонды и устанавливая какую-то сложную аппаратуру. Несколько раз перехватчики Композита возникали в относительной близости от нас — в полумиллионе и даже однажды в пятидесяти тысячах километрах. Для звёздной системы с её измеряющимися в десятках и даже сотнях миллионов километров расстояниями такие близкие попадания были подозрительно точными.

Со всё большей тревогой наблюдавший за этими манёврами вражеских кораблей Аналитик наконец не выдержал и обратился ко мне через универсальный переводчик:

— Капитан. Нужно поговорить. Отдельная каюта. Наедине.

Впервые на моей памяти Аналитик решил не делиться своими расчётами со всей командой, предпочтя сообщить выводы лишь капитану. Весьма заинтригованный, я встал со своего кресла и жестом указал Джаргу на выход в коридор. Свободными от посторонних ушей каютами сейчас могли служить разве что пустующая комната моей компаньонки герд Улине Тар или моя собственная. Проживающая вместе с Улине миелонка герд Айни сейчас проводила урок языка гэкхо для членов команды фрегата, так что комната стояла пустой. Принцесса Минн-О тоже присутствовала на этих занятиях по языку гэкхо, так что и капитанская каюта пустовала.

Ещё можно было попросить НПС-Ювелира Нефертити освободить на время свою мастерскую. Но я предпочёл этого не делать, поскольку там на всех поверхностях было разложено множество мелких предметов, и мы с Джаргом могли по неосторожности не заметить что-то ценное, смахнуть на пол или раздавить. Да, вы не ослышались насчёт Нефертити. К огромному удивлению меня и остальных членов команды НПС-Дриада действительно возродилась на моём фрегате всего в шаге от Космодесантника Эдуарда Бойко, а вовсе не возле законного мужа Пулемётчика Кислого. Сам Эдуард был весьма смущён из-за виснущей на нём с жаркими объятиями полуголой дриады, краснел, опускал глаза, бормотал что-то вроде «ну так вышло, я не железный» и обещал при первой же возможности честно объясниться с Кислым.

— Сюда! — я пропустил шипастого космического «броненосца» в свою каюту и закрыл за ним дверь.

Джарг на шести своих лапах проковылял в центр каюты и повесил на шею универсальный переводчик:

— Капитан. Сложный расчёт. Важный вывод. Композит знать наш координатные. Точка. Хорошо знать. Но не вскрывать. Играться с мы. Вспугивать. Вытеснять. Хотеть мы улетай. Домой.

— Зачем им это нужно? — удивлённо поднял я брови.

Не то, чтобы я сомневался в расчётах Аналитика — Джарг многократно до этого показывал удивительные способности делать сложные далекоидущие выводы — но всё же было в словах представителя иной космической расы что-то нелогичное. Почему бы Композиту просто не вскрыть нас и отбить свой малый корабль, а не играть в поддавки?

Джарг… точнее герд Джарг (!!!) Ого! Прямо у меня на глазах произошло повышение статуса Аналитика! Известность у него вряд ли могла измениться — кроме нас двоих в каюте никого не было. Получается, рост показателя Авторитет. Неужели моё высокое мнение о способностях Джарга стало той последней каплей, что подняло игроку ранг?! Круто если так. Я поздравил члена команды с повышением.

— Вовремя. Интеллект сильно двигай рост, — прокомментировал Джарг задумчиво, видимо распределяя сейчас свободные очки. Речь космического броненосца сразу же стала гораздо более правильной. — Теперь более точный прогноз. Композит ОДНОЗНАЧНО знает наши координаты. Но старается не показывать знание. Пилоты перехватчиков СПЕЦИАЛЬНО делают ошибки. При выходе на нас. Композит знает о нуль-переходе. Композит близок к пониманию этой технологии. Корабли уже расставили аппаратуру. Им нужно отправить нас обратно. Домой. Они получат координаты врага. И со временем Композит сможет нагрянуть в нашу галактику.

— «Со временем» это сколько? — зацепился я за слова герд Джарга, поскольку это было важно. — День? Тонг? Тысяча тонгов? Мне нужен более точный прогноз, Аналитик!

Шипастый шестилапый «броненосец» закрыл глаза и замер. Я не мешал Джаргу думать и терпеливо ждал, нервно прохаживаясь по каюте туда-сюда. От ответа Аналитика зависело очень многое, даже судьба моей родной Земли. Прошло минуты три, прежде чем игрок очнулся, и последовал ответ:

— Капитан Комар, срок вторжения Композита при известных параметрах нуль-перехода от двадцати стандартных суток до четверти тонга! Составить более точный прогноз не представляется возможным — не хватает исходных данных.

Несколько секунд мы с Джаргом смотрели друг другу прямо в глаза, критическую важность полученной информации понимали оба. Мы принесём на хвосте полмиллиона звездолётов весьма агрессивной и очень хорошо технически развитой цивилизации. Уходить в случайную точку Вселенной, сбивая Композит со следа? Или… Я пару минут стоял молча, затем тяжело вздохнул, приняв непростое решение.

— Харшшш-О? Тронный Мир своры мелеефатов? — безошибочно точно угадал герд Джарг ход моих мыслей, подтвердив моё высочайшее мнение о своих аналитических способностях. Я молча кивнул. Основному флоту своры мелеефатов будет чем заняться, кроме как воевать с гэкхо и их вассалами. Вот только не получится ли, что мы тушим пожар войны бензином?

На всякий случай предупредил Аналитика, хотя не сомневался, что герд Джарг и так не стал бы трепаться:

— Об этом разговоре и своих расчётах никому ни слова! Ни здесь на фрегате, ни у себя на родине! От этого зависит будущее обоих наших с тобой миров!


— Готово, капитан! Наконец-то совпало в пределах допустимой погрешности! — Навигатор Аюх с опухшими от усталости глазами отвернулся от монитора. — Конечно, хорошо бы побольше точек для лучшей корреляции и уверенности, но в целом уже приемлемо. Мы способны задать координаты конечной точки нуль-перехода!

Я подошёл и взглянул на расчёты мохнатого гэкхо. Непонятные зубодробительной сложности формулы, бесконечные столбцы цифр. Максимально допустимое отклонение, дисперсия, учёт фактора времени, тензор нелинейности пространства… Нет, я в этом абсолютно ничего не понимал, а потому поступил иначе — считал эмоции и мысли Навигатора. Там обнаружились гордость за проделанную работу, внутренний триумф и ликование от того, что удалось решить исключительной сложности задачу.

Навык Псионика повышен до сто восемнадцатого уровня!

Вообще то, чем занят был мой опытнейший Навигатор последние три умми, трудно назвать иначе чем словом «чудо». Аюх сам написал программу корреляции известных координат последних прыжков лаборатории реликтов с навигационного компьютера фрегата «Паладин Тамара» с теми данными, что мы выудили уже из памяти систем древней станции. Принципиально другие системы координат, иные принципы подсчёта и вообще иная логика, но взаимосвязь всё же нашлась. Не сразу, конечно. Мы проверили точность расчётов Навигатора, сделав пару прыжков внутри звёздной системы, пока наконец осторожный Аюх не подтвердил, что уверен в успехе.

— Ждать дальше Урге-Пу-Пу-Урге становится слишком опасно, — объявил я ожидающей моего решения команде. — Уходим без Техника реликтов. Навигатор, координаты звёздной системы, которую я сообщу, нужно будет перевести в формат данных реликтов. Инженер, приготовить станцию к нуль-прыжку! — последнюю фразу я передал ментально находящему в древней лаборатории Орун Ва-Марту.

— Куда двинемся, капитан Комар? Тайхирх-о-Цых? — предположил Аюх, с довольным урчанием усаживаясь на своё место и один за другим включая тумблеры навигационных систем.

Я отключил громкую связь и произнёс только для находящихся на мостике двух пилотов, Аналитика и Навигатора:

— Звёздная система Харшшш-О. Выход в двадцати тысячах километров от второй планеты.

Мои слова моментально стёрли весёлость с мохнатой морды Навигатора. Аюх нервно сглотнул, затем глухо зарычал — не в смысле угрозы, а просто как символ предельной собранности. Ещё бы! Мы шли в самое логово врага.

Я снова передал ментальное сообщение своему Инженеру:

— Орун Ва-Март, приготовься принимать координаты от Навигатора. И ещё щит невидимости лаборатории должен непрерывно работать! Головой отвечаешь!

Получив подтверждение от Инженера и снова включив громкую связь, я решил подготовить команду к тому, что нас ждёт. Естественно, не раскрывая всех своих планов.

— Внимание экипажу! Полная готовность! Фрегат «Паладин Тамара» вместе с лабораторией реликтов сейчас вернётся в нашу галактику. С большой вероятностью мы выйдем в зоне контроля своры мелеефатов, это… — я на секунду запнулся, придумывая более-менее правдоподобное объяснение, — особенность навигационной системы нуль-переходов реликтов. Нас выкинет в одной из ближайших к расчётным координатам точек слабины пространства, а большинство из них, как назло, расположены на территории своры. Поэтому все системы фрегата остаются неактивными. Желтов, это на тебе. Всем остальным полное радиомолчание! Выходить из игры категорически запрещаю! Ваш капитан объявлен врагом своры мелеефатов, так что церемониться с нами не станут, уничтожат моментально. И сразу после выхода начинаем копить энергию для следующего нуль-перехода, чтобы уйти из опасной зоны! Начинаю обратный отсчёт. Три. Два. Раз. Поехали!!!

Картинка на большом обзорном мониторе мгновенно сменилась. Исчезла мрачная нейтронная звезда чужого мира, вместо неё половину обзорного экрана заняла большая густонаселённая планета Харшшш-О II — родной мир мелеефатов, их историческая родина и официальная столица своры. Оранжево-бурый шар с миллионами огней, особенно заметных на ночной стороне. Океанов и морей вообще не видно, лишь тёмные горные участки и яркие пятна городов, сливающиеся в единый покрывающий всю планету гигаполис с населением в полтриллиона жителей. Три пояса орбитальных колец с верфями строящихся звездолётов и доками пристыкованных кораблей. Бесчисленные орбитальные лифты, доставляющие грузы к поверхности и в ближний космос. И десятки тысяч снующих туда-сюда звездолётов разных классов.

Навык Картография повышен до восемьдесят седьмого уровня!

Навык Картография повышен до восемьдесят восьмого уровня!

Навык Зоркий глаз повышен до девяносто седьмого уровня!

— Близковато вышли… — нервно поёжился Пилот звездолёта Дмитрий Желтов, провожая взглядом проплывший всего в паре километров от нас огромный рудовоз сферической формы.

— Да, что-то как-то тут тесновато… — вынужден был согласиться я со словами основного пилота. — Двадцать тысяч от поверхности, а трафик как в Москве в вечерних пробках. Навигатор, расчёт прыжка в Тайхирх-о-Цых, к расположенному на луне космопорту. Так, чтобы нам дойти на маршевых без гипердрайва. Эээ! Тайк Рех, без глупостей! Убери лапы с гашетки орудия! Не переживай, враги нас не видят, — последняя фраза была обращена к нашему Бортовому Стрелку, активировавшему систему наведения лазерных пушек и взявшему в прицел ближайший мелеефатский корвет пограничной службы.

— Капитан, посмотри туда!!! — взволнованный Аюх указал когтистой лапой на тактический экран, на котором только что проявилось большое облако красных маркеров, в том числе несколько особо крупного размера — игровая система определила дрейфующие в том районе корабли как враждебные. — Это же…

— Третий Флот своры мелеефатов, — я и сам сумел прочесть всплывающую подсказку без помощи своего подчинённого. — Тот самый, что был задействован на войне с Союзом Миелонских Прайдов. Сейчас флот тут в столичной системе Харшшш-О доукомплектовывается и готовится к отправке на новую войну, уже с гэкхо.

— И как же в нём много кораблей… — Бортовой Стрелок гэкхо Тайк Рек тоже видел эту угрожающую его расе грозную силу.

Да, выглядело впечатляюще, что и говорить. Я считал данные с тактической карты и озвучил их вслух:

— Три с половиной тысячи звездолётов. Из них четыре огромных линкора, два Разрушителя планет, не менее двадцати пяти крейсеров различных типов и порядка сорока больших десантных кораблей. Но большинство во флоте — модульные фрегаты типа «Толили-Ух Х» и собранные из них кластеры. Как уберёмся в безопасное место, Тайк Рех, выйди из игры в реальный мир и передай информацию в Генеральный Штаб гэкхо.

— Капитан, закончен расчёт перехода в систему Тайхирх-о-Цых, — отрапортовал второй пилот Сан-Дун Таки-Бу, — Инженер сообщает, что уже ввёл данные, и энергии хватает даже после недавнего далёкого прыжка из другой галактики. Тут по меркам реликтов буквально рукой подать.

— Ну тогда не будем злоупотреблять гостеприимством мелеефатов, — усмехнулся я, за показной весёлостью маскируя накопившееся напряжение. — Идём к триллам в Тайхирх-о-Цых чинить наш фрегат и встречать возродившихся товарищей!

Глава четырнадцатая. Старый долг

Меня всё ещё трясло после разговора с ремонтниками-триллами. Нет, ну что здесь за цены?! Меня считали, похоже, полным дикарём, даже близко не представляющим, сколько стоит замена грузового отсека на модульном фрегате типа «Толили-Ух Х» и установка нового гиперпространственного двигателя. А может в сознании местных триллов лэнг Комар представлялся кем-то вроде легендарного царя Креза, славящегося своими несметными богатствами и совершенно не считающегося с тратами? Одиннадцать миллионов драгоценных кристаллов гэкхо за ремонт фрегата-спарки?! И это притом, что сменные модули и большинство запчастей уже были куплены моей компаньонкой герд Улине Тар и доставлены сюда в Тайхирх-о-Цых! Конечно же, я отказался от такого откровенного грабежа.

Озвученная ремонтниками сумма выглядела настолько неадекватно завышенной, что случайностью являться такое просто не могло. Тем более что я заметил на комбинезоне старшего из группы техников вышитый иероглиф «Казнь», означающий принадлежность к жутковатому «Улью Тинтары» — криминальной организации, опутавшей своими цепкими щупальцами половину галактики и славящуюся своей жестокостью. Не требовалось иметь семь пядей во лбу, чтобы понять, что прибытие фрегата «Паладин Тамара» в трилловский космопорт вызвало определённый интерес космических мафиози, и меня просто таким способом «относительно мягко» придерживали до появления тех, кто действительно имел право говорить от имени «Улья Тинтары». Зачем-то я был им интересен, а значит, следовало ждать гостей. Впрочем, можно было не терять времени, а самому нагрянуть с визитом в офис криминальной организации, благо высоченное спиралевидное здание «Улья Тинтары» не заметить было просто невозможно. Именно это я и собирался сделать.

— Не расходиться! Из игры не выходить! Знаю, что отсюда с космопорта виден великолепный сияющий город под силовым полем. Да, Тайхирх-о-Цых II–II славится своей роскошью, казино с высочайшими в галактике ставками, зонами развлечений на любой вкус, обилием космических туристов со всей галактики и абсолютной гарантией безопасности от королевской династии триллов. Не переживайте — успеете ещё побывать в этом туристическом раю, налюбоваться на местные красоты и спустить имеющиеся деньги. Но сперва нам нужно кое с кем переговорить. Со мной пойдут Имран и герд Айни, выход в город остальных членов экипажа категорически запрещаю!

Я приказал Инженеру вывести с фрегата и проверить летающий катер, сам же обошёл посты охраны. Эдуард Бойко, а также братья Ваша и Баша Тушихх, все трое в экзоскелетной броне и с оружием наготове, находились на внешнем посту и контролировали вход в наш ангар. Задачей Несущих Смерть и Светланы Верещагиной был охрана входа на фрегат. По моему приказу Тайк-Рех развернул орудия левого борта на входные ворота и находился начеку на боевом дежурстве. Может, все эти приготовления и выглядели излишними в безопасном космопорте, вот только когда ты объявлен врагом могущественной своры мелеефатов, такие предосторожности вовсе не кажутся напрасными.

Я остался доволен и собирался было уже садиться в катер, но меня нагнала Нефертити. С неожиданной почтительностью Дриада-Ювелир низко поклонилась и протянула мне на раскрытой ладони сверкающий серебряный перстень со вставленной в паз огромной жемчужиной:

Перстень предтеч. Интеллект +4

Требования к характеристикам: Уровень персонажа 100, Интеллект 33

— Вот, капитан. Как и обещала. Будь умным! — прочёл я в мыслях Дриады, после чего НПС-девушка развернулась и с весёлым смехом убежала обратно по трапу на корабль.

Я снял с безымянного пальца левой руки кольцо-новодел на +2 к Интеллекту и примерил восстановленный древний перстень. Подходил он идеально, а главное работал! Эффективный Интеллект сразу же повысился до сорока, а максимальное количество Очков Магии выросло с 2191 до 2307. Прекрасно! Не желая лишний раз демонстрировать такую безумно редкую и дорогую вещицу, я скрыл перстень, натянув поверх бронированную печатку доспеха Слышащего.

Оказавшееся уже ненужным кольцо на +2 к Интеллекту тут же подарил стоящей возле меня миелонской Переводчице. Рыжая «кошечка» герд Айни Ури-Миайуу примерила подарок, полюбовалась игрой света на гранях синего камушка и, встав на цыпочки, дотянулась и совсем по-человечески чмокнула меня в щёку:

— У меня лучший во Вселенной капитан!

Я скрыл смущённую улыбку за маской серьёзности:

— Имран и герд Айни, ваша задача сегодня в городе сопровождать меня и повсюду следовать за мной. При этом не терять бдительности, не снимать ладони с эфесов ваших сверкающих клинков и стараться выглядеть максимально грозно.

— Ожидается нападение? — встревожился дагестанский атлет, тут же надевая броню, но я успокоил друга, что непосредственной опасности не чувствую. Но вот какое-то непонятное внимание к нам действительно ощущал. Наверняка триллы за нами сейчас наблюдали и оценивали, как с нами себя вести, и насколько с нашими интересами нужно считаться. А поскольку «статусному» лэнгу не положено ходить без эскорта, небольшая компания из членов команды действительно не помешает.

К тому же не стоило забывать про мелеефатов и их многочисленных вассалов из своры. Да, тут на луне второй планеты всем посетителям города роскоши была гарантирована полная безопасность. Последнего вора-карманника тут изловили и казнили тонгов тридцать назад, причём казнили заодно и в реальном мире. А уж случаев разбоя или убийств не фиксировалось уже лет пятьсот как минимум. Но расслабляться всё равно не стоило. Тем более что вовсе необязательно ведь причинять вред физически. Можно поставить противника в неловкое положение, уронив статусному игроку так трудно прокачиваемый Авторитет. Например, использовать псионику (в чём мелеефаты большие специалисты) и натравить на своего врага вообще постороннего туриста. При любом исходе стычки скандал с трилловскими властями и неприятности врагу обеспечены. Короче, способы испортить жизнь имелись даже тут на безопасном курорте, и охрана могла пригодиться. Всё это я объяснил своим спутникам.

— Капитан, так может вместо Переводчицы взять кого-нибудь посерьёзнее, из боевых классов? Например, огромного внушительного Бортового Стрелка гэкхо Тайк-Реха? Или Ассасина Светлану, она недавно жаловалась, что её не замечают и не используют в серьёзных делах? Или немецкую пару стрелков?

— Посерьёзнее? В каком смысле? — миниатюрная миелонка повернулась к уничижительно отозвавшемуся о ней человеку, вздыбила шерсть и стала казаться вдвое крупнее. — Забыл уже, как на последней тренировке проиграл мне оба спарринга на клинках?

— Стоп! Стоп! — не дал я разгореться их спору. — Имран, герд Айни Переводчица с языка триллов, так что её присутствие необходимо. Как и твоё тоже. Все более-менее интересующиеся моей персоной игроки знают тебя как моего персонального охранника, так что твоё присутствие не вызовет вопросов. Брать же больше игроков боевых классов на деловые переговоры смысла не вижу. Впрочем, чтобы тебе и мне было спокойнее, сопровождать нас будут оба Малых охранных дрона реликтов. Садись за штурвал катера, полетели!


Таможенный контроль, если таковым вообще можно назвать сканирующую рамку, наш катер проскочил без остановки, не снижая скорости. Далее Имран поднял летающую машину к самому энергетическому куполу, отделяющему густонаселённый сверкающий огнями мегаполис от чёрного вакуума космоса. Даже страшно было представить последствия возможного отключения силового поля в результате какой-нибудь аварии. Я высказался об этом вслух.

— Такого можно не опасаться, лэнг Комар. Тут многослойный щит от нескольких независимых генераторов. Триллы большие мастера по части сооружения подобных куполов, научились за тысячи лет освоения космоса. Из ныне существующих рас они ведь самыми первыми начали космическую экспансию.

— Разве не мелеефаты первыми из современных рас вышли в космос? — удивился я, поскольку слышал совсем иное.

— Сложный вопрос, — не стала спорить хвостатая Переводчица, — я слышала разные версии. Мелеефаты говорят одно, триллы совсем другое. В игре, искажающей реальность, мелеефаты и триллы встретились примерно семьсот тонгов назад. К тому моменту обе расы уже активно исследовали космос и независимо друг от друга обнаружили технологию вирткапсул, а с ней и игру, искажающую реальность. Конечно, не обошлось без стычек. Но войны триллов и мелеефатов остались в далёком прошлом. Между этими расами заключен договор о вечном мире и разделе галактики на сферы влияния. И этот древний договор до сих пор соблюдается обеими сторонами.

Ведущий наш катер Имран удивлённо обернулся:

— Даже не верится! Не похоже такое поведение на мелеефатов. Они же, насколько слышал, крайне агрессивная раса, исповедующая бесконечную экспансию и подминающая под себя всех соседей по галактике!

Признаться, я тоже был несколько удивлён словами миелонки. Но герд Айни не увидела ничего странного в договороспособности родоначальников своры:

— Тогда в далёком прошлом мелеефаты были не настолько сильными, как сейчас. А триллы так и вообще исповедовали религию, основанную на абсолютной нетерпимости ко всем чужакам. В их священных скрижалях написано, что галактика должна принадлежать триллам и только триллам, а все остальные расы подлежат полному истреблению. Кстати, эта религия до сих пор главенствующая у триллов. Вот только, — миелонка рассмеялась, — в ней произошли важные философские правки. Толкователи святых текстов пояснили, что всё описанное в скрижалях должно произойти в бесконечно отдалённом будущем, и такой финал нисколько не мешает современным триллам общаться с представителями друг рас, торговать с ними и принимать гостей у себя в звёздных системах. Триллы воевать очень не любят, хотя и умеют. А вот воевать с ними мало кто хочет. У триллов огромный звёздный флот и обширная сеть агентов по всей галактике, а «визитной карточкой» этой расы, если так можно выразиться, является убийство в реальном мире всех командиров врага. Триллы, кстати, единственные противники, с кем у Союза Миелонских Прайдов негативное соотношение побед и поражений.

Навык Обучение повышен до восемнадцатого уровня!

Я проводил взглядом пробежавшую системную надпись. Да, растёт недавно выбранный навык, а вместе с ним повышается и скорость набора уровней. Пусть и не так заметно, как мне хотелось бы, но +18 % к получаемому за все игровые действия опыту это весьма неплохо.

— Садимся туда! — я указал Имрану на небольшую площадку для флайеров и антигравов, прилепившуюся к вертикальной стене высотного здания «Улья Тинтары». Гладиатор вопросов задавать не стал и лихо с хода поставил катер меж двух роскошных летающих машин с иероглифами «Казнь» на бортах.

Два находящихся тут на стоянке вооружённых до зубов бронированных «крокодила» неуверенно переглянулись, явно не зная, что им делать с приземлившимися нежданными гостями. Похоже, сели мы куда-то не туда, и данная площадка не предназначалась для посторонних. Вот только мой высокий статус лэнг, да и ранг герд у миелонки рядовых охранников явно смущали.

Успешная проверка на Авторитет!

Дозорный 77-го уровня что-то прогудел, герд Айни моментально перевела:

— Он спрашивает, назначена ли нам встреча?

— Скажи ему, что да. У меня имеется старый долг перед «Ульем Тинтары», и мне хочется поскорее его закрыть. Не привык ходить в должниках.

Охранники снова растерянно переглянулись. Ситуация им откровенно не нравилась, к тому же нарезающие вокруг них круги два металлических дрона явно нервировали своим присутствием. Один из «крокодилов» прогудел что-то в микрофон шлема, явно консультируясь с кем-то старшим. Ответ поступил не сразу. Прошло где-то минуты три, прежде чем из прикреплённого возле дверей переговорного устройства раздался голос на безупречном миелонском языке:

— Лэнг Комар, ваше желание погасить долг чести вызывает искреннее уважение. Вы и сопровождающие лица можете заходить в здание. Вас проводят к месту встречи.

Глава пятнадцатая. Миссия эпической сложности

Мы пошли по коридорам огромного здания вслед за небольшим триллом без привычной надписи об имени, классе и уровне игрока над головой. Впрочем, как я быстро убедился, игровые подсказки с именами тут в «Улье Тинтары» были редкостью.

Не знаю, что я ожидал увидеть внутри небоскрёба организации со столь зловещей репутацией, вот только реальность несколько разочаровала. Коридоры, летающие курьерские дроны, бесчисленные офисы, какой-то дата-центр с большим количеством терминалов и работающих за ними менеджеров-триллов. Да, богато, даже вычурно, в воздухе витал приятный аромат каких-то благовоний, но всё равно… слишком обыденно что ли. Ни тебе жутких головорезов на каждом шагу, ни пыточных комнат для выбивания денег с должников, ни даже портретов криминальных лидеров с золотыми цепями на мощных бронированных шеях. Не офис зловещих космических мафиози, а какая-то заурядная корпорация.

Наша небольшая процессия никакого интереса служащих не вызвала, хотя мы были единственными не триллами в этом месте. Никто из офисных работников не оборачивался, не показывал на нас когтистыми пальцами. Нас просто не замечали, все сотрудники были поглощены работой.

Известность повышена до 95.

Эээ… Похоже, я несколько поспешил с выводами. Нас всё-таки заметили, хотя и не показывали этого. А между тем провожатый резко остановился возле очередной неприметной двери и что-то проскрипел.

— Лэнг Комара и его спутников просят зайти, — перевела герд Айни и, перейдя с языка гэкхо на русский, дополнила. — Кстати, капитан, нас вела самка расы триллов, причём молодая, незамужняя и по местным меркам очень красивая. Это добрый знак — у триллов так принято встречать дорогих гостей. И по традиции девушку нужно отблагодарить. Небольшой презент. Сувенир или горсть мелочи.

Сувенира или местной мелочи у меня не было, и к стыду своему я вообще в глаза ещё не видел деньги триллов, а потому порылся в инвентаре и нашёл несколько драгоценных кристаллов гэкхо. Как назло, все они оказались крупного достоинства. Самый мелкий стоимостью в пятьсот кристаллов. Но выбирать не приходились. Положено горсть, значит будет горсть. Я отсыпал приподнявшей верхнюю половину туловища бронированной красавице в лапу небольшую горсточку красных гранёных камушков. В ответ самка триллов не произнесла ни звука и никаким другим способом не показала, что оценила столь щедрый подарок. Похоже, она вообще не знала, что такое кристаллы гэкхо. Жаль, можно было найти впустую потраченной сумме лучшее применение.

Вслед за остальными моими спутниками я прошёл внутрь кабинета. Малые охранные дроны реликтов шустро прошмыгнули в уже закрывающуюся дверь. Что ж, обстановка тут в погружённой в полумрак комнате уже больше соответствовала той, какую я ожидал увидеть в логове «Улья Тинтары». По углам высоченные мраморные статуи могучих воинов-триллов с дубинами и кистенями в лапах. На стенах богатейшая коллекция палиц, кастетов, молотов и прочего дробящего оружия. Колюще-режущие средства смертоубийства тут явно не котировались, что в общем-то неудивительно при покрытых непробиваемыми костяными пластинами телах триллов.

Пустые бронзовые латы, предназначенные для трилла поистине гигантских размеров. На дальней стене огромный портрет какого-то важного трилла, поднимающего верхней парой конечностей над головой светящийся яркий шар. Рядом с портретом небольшой алтарь, на жаровне которого дымились какие-то благовония.

В самом же центре комнаты на груде подушек возлежал огромный и тучный трилл. Он развалился животом вверх, скрестив две пары нижних лап на груди, а в третьей паре удерживая трёхлитрового объёма бокал и какую-то длинную прозрачную трубочку, в которой что-то булькало и пузырилось. Причём никакой одежды на обитателе кабинета не было, но трилла это похоже нисколько не смущало. Я никогда ранее не видел настолько крупного представителя расы триллов, в нём было метров семь длины как минимум, а его масса… я прикинул объёмный живот и толстые костяные наросты на спине существа… составляла тонны полторы-две. Стоящие у стены бронзовые латы, которые я посчитал колоссальными, в длину хозяину кабинета как-раз подошли бы, но вот в талии, если объёмное пузо шестиногого «крокодила» можно было назвать таким словом, точно бы не сошлись.

Что интересно, существовала возможность считать информацию о хозяине кабинета:

Герд Мох Узшшш. Трилл. Подраса зелёных триллов. Аналитик 188-го уровня

Зелёных? Если глаза меня не обманывали, шкура этого огромного космического «крокодила», кроме как на светло-жёлтом пузе, была насыщенно-розового цвета. Рядом с таким гигантом человек казался мелким и жалким. Мелькнула жутковатая мысль, что я как раз помещаюсь в зубастую пасть этого чудовища, и ему не составит никакого труда проглотить меня. Что за бред? Я резко встрепенулся и отогнал жуткие фантазии. Триллы агрессивностью не отличались и в людоедстве замечены не были.

Навык Ментальная Сила повышен до сто пятнадцатого уровня!

Похоже, в благовония на жаровне был добавлен какой-то наркотик, призванный ослабить ментальный контроль посетителей и разболтать их языки. Я подумал и, невзирая на угрозу обидеть хозяина кабинета таким поведением, опустил лицевой щиток шлема и включил систему фильтрации воздуха. Имран и Айни последовали моему примеру. Трилл вовсе не обиделся и даже, как мне показалось, добродушно оскалился. Не вставая со своего ложа, Аналитик проговорил на хорошем чистом языке гэкхо:

— Лэнг Комар, рад приветствовать столь прославленного Свободного Капитана в моём скромном офисе! И с вами Имран — могучий человеческий воин, за особые заслуги получивший памятный доспех от кунг Вайд Шишиша. Наслышан, наслышан. А с вами… — трилл долго рассматривал герд Айни, затем повернул свою зубастую морду в мою сторону, — признайтесь, та самая убийца Великой Проповедницы миелонской расы? Или это настоящая миелонка?

— У меня хватило бы деликатности не тащить морфа на территорию, где все они объявлены вне закона, — ответил я, стараясь не демонстрировать удивление от такой осведомлённости Аналитика о состоянии дел в моей команде.

— И это правильно! — согласился герд Мох Узшшш. — После того хаоса, что устроили морфы в Ан-Урошшш III, им нет места на территориях триллов.

Я ничего не знал о происшествии в Ан-Урошшш, хотя от своей знакомой Фокси слышал, что морфы приговорены к смерти не только мелеефатами, но и триллами. Близко пообщавшись с Ваа и Фокси, я вполне допускал, что веская причина для такой реакции триллов имелась. А между тем огромный Аналитик проговорил извиняющимся тоном:

— К сожалению, ничего не знаю о нормах этикета и традициях, принятых у твоей ветви человеческой расы, лэнг Комар. Положено ли важных гостей сперва накормить? Нужны ли какие-то предварительные церемонии? Необходимо ли вести важные переговоры стоя? Если так, то вынужден сообщить, что вставать на лапы давно уже не могу из-за слишком большого веса. Но признайся, Свободный Капитан, ты ведь тоже ничего не знаешь о традициях триллов? И девушку моей расы купил случайно, по незнанию?

Купил девушку-трилла??? Когда это? Кого? На мои невысказанные вопросы ответила миелонка Айни:

— Сумма, которую мой капитан подарил той сопровождавшей нас молодой девушке, значительно превышала обычную норму вежливости. Даже, по-видимому, превысила калым, который вырастивший самку из яйца инкубатор назначил за неё.

— Именно так, мудрая герд Айни, — согласился Аналитик триллов. — Теперь по всем законам девушка триллов ваша, лэнг Комар! Хороший выбор, одобряю. Сам думал эту самку себе взять, но уж больно цена кусалась. Чистая генетическая линия, идеальные пропорции тела, абсолютная верность хозяину, безупречное соблюдение принятых правил поведения. Характеристики вложены равномерно с небольшим перекосом в Ловкость. Прошла полные курсы подготовки прислуги и бойцов ближнего боя. Игровой класс двойной: Повар-Ассасин, уровень шестьдесят седьмой. Имя пока не определено, можете сами назвать свою спутницу.

Я с трудом подтянул упавшую от удивления челюсть. Зашибись! Вот так мимоходом купил себе личного крокодила, точнее крокодилицу. Пусть даже симпатичную по меркам её расы, умеющую неплохо готовить и убивать. Но что мне теперь с ней делать? И, кстати, двойной игровой класс. Как это возможно технически? Я задумался и припомнил, что видел уже однажды такого игрока. Сан-Саныч, водитель «автобусика», имел двойной игровой класс Механик-Водитель, хотя тогда я предположил, что это одна профессия.

— Очень не рекомендую отказываться, мой капитан, — перейдя на русский, предостерегла меня герд Айни от очередного необдуманного поступка. — Отказ от только что купленной самки повлечёт серьёзную потерю Авторитета, но даже не это самое главное. Инкубатор, от выращенного игрока которого отказались сразу же после покупки, сильно потеряет в престижности, от него отвернутся клиенты. И владельцы инкубатора будут вправе подать на покупателя в суд, чтобы компенсировать финансовые и репутационные потери.

Аналитик терпеливо ждал, пока мы наговоримся. При этом он единым глотком осушил трёхлитровый бокал и отставил его в сторону под аппарат, сразу же начавший заново наполнять сосуд алкоголем. А затем длинной прозрачной трубочкой прикоснулся к своему животу, я увидел проскочивший при этом электрический разряд. Один из кружащих по комнате Малых охранных дронов реликтов заинтересовался и подлетел поближе, зависнув в метре от герд Мох Узшшша.

— Какая прелесть! — огромный трилл хотел было протянуть к дрону когтистую лапу, но замер на середине движения и повернул ко мне свою огромную зубастую башку. — Лэнг Комар, можно рассмотреть дрона поближе?

Я выставил дрону пассивное поведение и временно отметил Аналитика как союзника, атаковать которого запрещено. Дрон послушно сел на протянутую триллом раскрытую ладонь. Герд Мох Узшшш рассмотрел моего дрона, затем усмехнулся, показав зубастую пасть, и проговорил задумчиво:

— До меня доходила информация, что несколько дней назад в звёздной системе H9045/WE мелеефаты обнаружили обломки дрона реликтов. Подозреваю, то событие в далёкой системе и появление у Свободного Капитана лэнг Комара второго древнего дрона напрямую связаны между собой. И полагаю, бесполезно спрашивать у моего гостя, как он сумел добраться до Тайхирх-о-Цых на звездолёте с отсутствующим гиперпространственным двигателем?

— Ну почему же, — тут настала уже моя очередь глубокомысленно улыбаться, — спрашивать-то никто не запрещает. На самом деле скрывать не стану — меня отбуксировала мобильная лаборатория древней расы реликтов. Мы расстались с ней тут в звёздной системе Тайхирх-о-Цых. Но вот где лаборатория находится сейчас действительно спрашивать бесполезно. Прежде всего потому, что я и сам не знаю.

— Сомнений нет, что способ связи с реликтами сохранился… — трилл замолчал, надолго задумавшись, что для Аналитика обычно значило проведение каких-то сложных подсчётов, по крайней мере у моего Джарга было именно так. Наконец, герд Мох Узшшш встрепенулся:

— Что ж, Свободный Капитан лэнг Комар, я рассмотрел ваше обязательство перед «Ульем Тинтары». И могу предложить на выбор три задания. Одно достаточно лёгкое, просто «чтобы отвязаться» и не оставаться в должниках перед нашей организацией. Второе посложнее, на нём вы сможете ещё и немного заработать. И наконец третье…

Трилл взял в лапы уже наполненный до краёв бокал и снова единым глотком осушил ёмкость с алкоголем. Сфокусировал на мне свои независимо вращающиеся глаза и продолжил:

— Сложность третьего из возможных заданий я бы определил как «эпическую». А если, Свободный Капитан лэнг Комар, у вас не сохранилось связи с мобильной лабораторией реликтов, то выполнить задание и вовсе невозможно. Но награда за выполнение будет поистине королевской. Причём я нисколько не преувеличиваю и не использую цветастые гиперболы. Именно королевская семья Пар-Поре, — трилл указал прозрачной палочкой на огромный портрет трилла со светящимся шаром на стене, — является заказчиком. К тому же в случае удачи вы станете желанным гостем и другом «Улья Тинтары», а также получите право наносить нашу эмблему на свою броню и борт звездолёта. Так каков ваш выбор, лэнг Комар?

Я судорожно размышлял. Отвязаться поскорее от долга перед космическими мафиози и забыть о нём, как о страшном сне? Или взять миссию посложнее и заработать, ведь финансы мне ой как нужны. Или… мне даже страшно было думать о миссии со сложностью «эпическая». Это, наверное, вроде задания убить Великую Проповедницу миелонской расы, со всеми вытекающими последствиями вроде большой космической войны.

— А можно озвучить сами задания, чтобы я хоть понимал, на что соглашаюсь?

Но огромный трилл отрицательно помотал башкой:

— Нет. Сожалею, лэнг Комар, но таковы правила. Об интересах «Улья Тинтары» должны знать только те, кого эти интересы непосредственно касаются. Могу сказать лишь, что при выборе третьего из заданий мы поможем с заполнением вакансии Бортового Стрелка на вашем фрегате. И отклоним просьбу одного влиятельного предпринимателя, которого вы неосторожно огорчили, отобрав у него платиновый рудник.

О как! Нашёлся-таки владелец добывающих фабрик на астероиде Солнечной Системы. Побежал жаловаться на меня в «Улей Тинтары». Но вот вакансия Бортового Стрелка… про что это Аналитик говорит? У меня на фрегате «Паладин Тамара» уже имелись два прекрасных Бортовых Стрелка, а больше мне вроде как и не требовалось. Я сообщил об этом герд Мох Узшшшу.

— Всё так, лэнг Комар. Вот только слух прошёл, что гэкхо призывают своих вассалов на войну со сворой мелеефатов. И что именно мой гость возглавит одну из отправляющихся в бой армий. А мелеефат, пусть даже из гнезда ренегатов и бесконечно благодарный капитану за омоложение, никогда не согласится воевать против своей расы.

Чёрт! А ведь правда. И как это я сам не догадался? Ведь логическая цепочка тут была простейшая. Выходит, мелеефатский Бортовой Стрелок герд Иззз 777-ой очень скоро покинет мою команду. В таком случае мне действительно потребуется ему замена. Вот только зачем мне абы кто, назначенный «Ульем Тинтары»? При том длиннющем списке желающих попасть ко мне в экипаж закрыть вакансию Бортового Стрелка будет совсем нетрудно даже без посторонней помощи.

— Мы предлагаем вовсе не «абы кого», — Аналитик похоже даже немого обиделся, когда я озвучил свои мысли. — Герд Ух-Мимиш, трилл по расе и лучший Бортовой Стрелок всего Третьего Ударного Флота кунг Вайд Шишиша. Настоящая звезда, уникум, своей великолепной стрельбой способный изменить исход даже катастрофически складывающегося сражения. Такие рождаются не каждый тонг. Так вот, герд Ух-Мимиш недавно потерял работу из-за конфликта в экипаже. Нашего сородича обвинили в работе на разведку триллов. Причём, что особенно досадно, обвинили совершенно напрасно, мне ли не знать. Впрочем, лэнг Комар как сильный псионик легко проверит правдивость моих слов, поработав с сознанием этого Бортового Стрелка.

Лучший стрелок флота может перейти ко мне в экипаж? Заманчиво, чёрт побери! Я набрал побольше воздуха в лёгкие и задал самый главный вопрос:

— А размер «по-королевски щедрой награды» за миссию эпической сложности могу хотя бы узнать? Или это тоже секрет, и размер награды я узнаю, лишь принеся голову вашего врага?

Огромный Аналитик какое-то время смотрел на меня, а потом ответил, безошибочно точно угадав мои потребности:

— Награды хватит на четыре генератора щита для твоей родной планеты, лэнг Комар. А ещё после такой оказанной королевской семье Пар-Поре услуги мне крайне трудно представить ситуацию, при которой триллы стали бы претендовать на Землю после истечения тонга безопасности.

Вот же, нашёл чем меня зацепить. Четыре генератора щита из девяти оставшихся. Ради защиты моей родной планеты стоило рискнуть и даже портить свою репутацию, ввязываясь в какую-то безумную и наверняка противозаконную авантюру. Я тяжело вздохнул и решился:

— Выбираю миссию эпической сложности!

Авторитет повышен до 98!

Известность повышена до 96.

Огромный Аналитик закрыл глаза и отчётливо кивнул. Видимо, у расы триллов это означало одобрение:

— Мой гость действительно известен своей лихостью и бесшабашностью, так что не сомневался именно в таком выборе. Итак, само задание. В контролируемой мелеефатами звёздной системе Рорш расположена космическая тюрьма для особо опасных преступников. Про эту тюрьму очень мало что известно. Даже разведка триллов, во многих других вопросах почти всеведущая, обломала зубы в бесплодных попытках разузнать побольше об этой особо охраняемой тюрьме. Так вот, в этом мрачном заведении отбывает пожизненный срок член правящей династии моей расы принц герд Гуго…

По тому, как испуганно вздрогнула миелонка герд Айни Ури-Миайуу при последних словах Аналитика, у меня не осталось никакого сомнения, что имя принца королевской династии триллов ей было хорошо известно и вызывало страх. Признаться, такая известность спасаемого пленника настораживала.

— Ваша задача, лэнг Комар, любым способом вытащить принца из тюрьмы и доставить на любую безопасную территорию, где герд Гуго смог бы поставить точку возрождения. Всё, на этом ваша миссия заканчивается, эвакуацией принца на территорию триллов будет заниматься уже «Улей Тинтары». Теперь важные условия. До окончания задания под страхом смерти запрещается рассказывать о нём кому-либо. Да и потом, — трилл приоткрыл пасть, демонстрируя свои страшные зубы, — полагаю, вы сами не захотите делиться информацией об участии в этом громком деле. И да, сроку на выполнение даётся сто дней, после истечения которых, уж не обессудьте, задание будет передано другим желающим, а вы все трое будете казнены как в игре, так и в реальном мире.

Глава шестнадцатая. Воплощение абсолютного зла

Всю обратную дорогу по коридорам огромного здания до стоянки флайеров мы молчали. Не самое жизнерадостное настроение не скрасила даже полученная от Аналитика герд Мох Узшшша информация, что ремонт фрегата-спарки «Толили-Ух Х» будет произведён триллами бесплатно и в самый кратчайший срок. В сравнении с тем, что таймер обратного стодневного отсчёта уже тикал, а над нашими головами повисла угроза реальной смерти, сэкономленные на ремонте несколько сотен тысяч или даже миллионов кристаллов были сущей мелочью.

Нашу группу вежливо попросили подождать у катера, пока отправляющаяся с нами девушка-трилл соберёт личные вещи. Обещали, что много времени это не займёт. Ладно, подождём. Пока Имран изучал соседние с нашим катером роскошные антигравы мафиозных боссов, восторженно цокал языком и обещал, что однажды купит себе такой-же, я поинтересовался у опытной Переводчицы:

— Айни, а кто такой этот принц Гуго Пар-Поре?

Увидев откровенный испуг на усатой мордашке миелонки, поспешил добавить:

— Не переживай, я проверил Сканированием. Можешь говорить открыто — тут на стоянке нет никаких микрофонов и скрытых камер.

Но рыжая миелонка всё равно испуганно прижимала к голове ушки и категорически отказывалась отвечать на мой вопрос. По-видимому, вовсе не микрофонов она боялась, а самой поднятой мною темы. Крайне странная реакция, ещё сильнее убедившая меня, что со спасаемым из тюрьмы арестантом что-то действительно не так. Ладно, не маленький, сам найду интересующую меня информацию в поисковых системах.

В этот момент на стоянке появилась девушка трилл. Передвигалась она на задних лапах, опираясь на хвост и удерживая переднюю половину туловища в вертикальном положении. Это притом, что в здании она, как и все триллы, использовала для ходьбы все шесть лап. Пока новая знакомая находилась далеко и не могла нас слышать, я попросил герд Айни прокомментировать различие способов передвижения у этой расы.

— Капитан, ты же и сам видел. Триллы могут ходить вертикально и горизонтально. Во втором случае гораздо быстрее. Но в обществе прямоходящих гэкхо и миелонцев триллы как правило используют для ходьбы только нижние конечности. Если честно, сама не знаю почему. Может, у представительницы расы триллов и спросим?

Подробный ответ нашей новой спутницы, который транслировала мне миелонка, оказался незамысловато прост:

— Для трилла очень важно поддерживать зрительный контакт с собеседником, так мы получаем недостающую часть информации о настроении и эмоциях, о реакции на твои слова, о замыслах, много что ещё такого, что слова не передают. Если нет зрительного контакта, невозможно полноценно вести беседу, и трилл чувствует себя неуютно. А потому при общении с более высокорослыми людьми, клеопами или мелеефатами триллы всегда встают на задние лапы. С миелонцами же можно общаться и так, и эдак.

Навык Космолингвистика повышен до сто третьего уровня!

Вот сейчас я вообще не понял, почему поднялся навык. Я не различил ни одного знакомого слова на языке триллов, даже не понимал ещё, в каких местах заканчиваются предложения. Повар-Ассасин проскрипела-прогудела-прощёлкала достаточно длинное сообщение словно на едином дыхании. Впрочем, совсем уж не выговариваемых человеческой гортанью звуков (обилием которых отличался, например, язык мелеефатов) в речи шестилапой девушки я не услышал. И это было хорошо — значит, со временем я всё же буду способен говорить на языке триллов.

После паузы наша новая безымянная пока что спутница снова зачирикала. Герд Айни перевела:

— Капитан, девушка-трилл сообщает, что имеет при себе необходимые при её профессии предметы, которые могут квалифицироваться как оружие. Но если хозяин имеет что-то против, она немедленно избавится от опасных вещей.

— Пусть покажет! — потребовал я через Переводчицу.

Оружием оказался комплект крохотных не обнаруживаемых металлодетекторами метательных ножей и флакон сильнодействующего контактного яда для них. Девушка-ассасин продемонстрировала мне своё метательное оружие, крепящееся к нижним поверхностям когтей двух верхних пар лап и в нужный момент резким движением кистей выстреливающееся в ближайших противников. Герд Айни перевела слова Повара-Ассасина, что та гарантирует смерть как минимум шести врагов, неугодных хозяину. При удачном же расположении противников количество трупов может возрасти до восьми. Неплохо, неплохо! Я посчитал такую возможность полезной и разрешил новой спутнице иметь это необычное оружие с собой.

— Ладно, поехали! Имран, садись за руль!

Я указал на пустующее четвёртое место в нашем катере Повару-Ассасину, и она послушно заняла его. При этом девушка-трилл обвернула хвост вокруг туловища, чтобы удобнее было сидеть. Скромная, растерянная, сразу четырьмя верхними лапами прижимающая к груди небольшую сумочку с личными вещами.

Во время полёта на всякий случай я проверил сумочку и остальные вещи Повара-Ассасина Сканированием (от уже разок показавших зубы космических мафиози всего можно было ожидать), но ничего подозрительного и тем более предосудительного ни в сумочке, ни в одеждах, ни даже внутри организма новой моей спутницы не обнаружил. Запасная одежда и сменная обувь. Несколько брикетов обезвоженных волокон смешанного растительно-мясного происхождения. Обычные не запрещённые законами приправы и специи. Совершенно новенький запечатанный и не активированный ещё кошелёк очевидно с нулевым балансом на счету. Поскольку кристаллов гэкхо я не обнаружил, получалось что все подаренные мной деньги ушли на выкуп девушки у инкубатора. Нужно будет выдать новой спутнице хоть какую-то сумму, чтобы она могла купить себе самое необходимое.

Моё внимание привлекло разве что тёмное пластмассовое колечко на одном из пальцев девушки:

Нуль-кольцо.

Блокирует вывод игровой информации о персонаже.

Так вот как триллы в здании «Улья Тинтары» скрывали информацию о своих именах и игровых классах! Я-то думал, что это специальный навык какой.

— О, наши прибыли! — пилотирующий катер Имран вырвал меня из задумчивого состояния, указав на группу игроков, направляющихся из здания космопорта в сторону стоянки фрегата «Паладин Тамара».

Толстый гэкхо, рядом гэкхо поменьше, крупный мелеефат, несколько людей в боевой броне. Да, точно наши! Меня смутили разве что вышагивающие за членами команды два крупных боевых робота. Неужели моя компаньонка Улине Тар купила «Испепелителей» взамен уничтоженным? Несколько похожие роботы, но всё же другие.

— Садись к ним! — приказал я Гладиатору, и наш катер заложил крутой вираж с резким снижением, от перепада высоты у меня даже заложило уши.

ВНИМАНИЕ!!! Получен штраф в размере ста пятидесяти кристаллов за нарушение правил пилотирования транспортных средств в зоне повышенной опасности. Нарушение границ воздушного коридора.

ВНИМАНИЕ!!! Получен штраф в размере двухсот пятидесяти кристаллов за нарушение правил пилотирования транспортных средств в зоне повышенной опасности. Недозволенный опасный манёвр.

ВНИМАНИЕ!!! Получен штраф в размере пятисот кристаллов за нарушение правил пилотирования транспортных средств в зоне повышенной опасности. Посадка в неразрешённом месте.

ВНИМАНИЕ!!! Пилоту катера предписано явиться в отдел транспортного контроля космопорта.

От обилия сообщений зарябило глаза. Имран, судя по всему, тоже их получил, поскольку испуганно обернулся на меня.

— Штрафы я заплачу — пообещал я дагестанцу. — А ты перед визитом к местным диспетчерам внимательно прочти правила пилотирования катеров в зоне повышенной опасности. Попроси Айни с переводом, да и вообще возьми Переводчицу с собой. А вообще, валите всё на меня — мол, капитан приказал. Уверен, что ко мне они цепляться не станут, и быстро вас отпустят. Всё, выходим, наши друзья уже бегут к нам.

Радость от встречи была взаимной. Мне даже пришлось включать силовое поле доспеха, чтобы от избытка чувств герд Улине Тар не раздавила меня в своих жарких объятиях. Конечно же, посыпались многочисленные вопросы. Наше возвращение из города я объяснил деловой поездкой насчёт ремонта звёздного фрегата, в общем-то нисколько не покривив душой. Рассказал о появлении в нашем обществе девушки-трилла и сразу же попросил зачислить её в экипаж на позицию корабельного кока.

— А это что? — наконец-то дождался я паузы в сыплющихся со стороны первой помощницы вопросах и указал на замерших роботов.

— Это… — на довольной донельзя морде женщины гэкхо читалась явная гордость, — замена потерянным «Испепелителям». Новейшие боевые тяжёлые роботы производства гэкхо, «Унде-Марва V» («Несравненный» 5, перевод с языка гэкхо), такие только-только в войска начали поступать. Еле смогла достать, таких вообще-то в свободной продаже нет, пришлось армейские связи моего жениха Коста Дыхша задействовать.

Торговка подошла к ближайшему громадному роботу, отдалённо напоминающему гигантскую наклонённую вперёд ощипанную птицу с растопыренными крыльями. С явной гордостью продемонстрировала мне толстенную композитную броню с миллиардами слоёв различных материалов, в том числе гасящих удары и вибрацию, устойчивых к высоким температурам и даже попаданиям лазеров. Указала на тяжёлые плазменные пушки, рассказала об энергетическом щите огромной ёмкости, а также системе устойчивости, позволяющей вести прицельную стрельбу в условиях тряски, жёстких перегрузок и резких манёвров.

— Это лучший штурмовой робот для абордажных боёв в космосе, а также один из самых эффективных на поверхностях небольших планет и лёгких небесных тел. Но это ещё не всё, капитан! — Улине что-то нажала, и робот раскрылся, демонстрируя готовое ложе для пилота. — «Унде-Марва V» способен вести бой автономно, но на самом деле его основное предназначение — экзоскелетная броня для воина гэкхо! Лучшая из лучших — надёжная, удобная и смертоносная! Правда, для управления требуется класс игрока Оператор Тяжёлых Роботов.

— Как у братьев Баши Ваши Тушихх, — моментально сообразил я, и моя компаньонка кивнула:

— Да! Для них, собственно, и покупала. На те деньги, что ты обещал мне с суммы свыше ста пятидесяти миллионов кристаллов. Да, капитан! Я продала новый гиперпространственный двигатель за сто шестьдесят три миллиона!


За этими разговорами мы вернулись на корабль. Вид повреждённого в бою звездолёта произвёл на возродившихся членов команды сильное впечатление. Суперкарго Аван Той охал и качал мохнатой головой, рассматривая срезанный уже ремонтниками и лежащий рядом с кораблём перекрученный и смятый в гармошку грузовой отсек:

— А я ведь там находился в момент взрыва! Ужас!

Пообщавшись с вернувшимися членами команды и поделившись новостями, отдав необходимые распоряжения ремонтникам и оставив необходимых для охраны игроков, остальных членов экипажа я отпустил в увольнительную в сверкающий и манящий город роскоши. И сразу же попросил мелеефатского Бортового Стрелка зайти ко мне в капитанскую каюту. За недолгое время нашего знакомства герд Ииззз 777 показал себя умелым, верным и надёжным товарищем, а потому я считал необходимым быть с ним максимально честным.

Я рассказал о том, что призван в армию, и отказать могущественному лидеру сюзеренов кронг Давэеш-Пиру не имею никакой возможности. Предположил, что гэкхо почти наверняка направят вассалов-людей на текущую войну со сворой мелеефатов, а я не желаю ставить Бортового Стрелка в ситуацию необходимости стрелять по представителям своей расы. А потому предлагаю расторгнуть контракт, при этом готов выплатить неустойку и подписать рекомендательное письмо для следующего нанимателя, поскольку Ииззз 777 показал себя действительно профессиональным и надёжным наёмником, а его навыки и моральные качества меня более чем устраивали.

Авторитет повышен до 99!

— Я всё понимаю, мой капитан, — огромный паукообразный мелеефат уважительно поклонился. — Не нужно неустойки, я и так за время службы у вас получил много больше, чем реально заслуживал своей работой. Молодость и новый уникальный опыт, приключения и вернувшийся интерес к жизни. Наоборот, именно я считаю себя обязанным капитану и, если чем-то могу помочь лэнг Комару, прошу сообщить об этом.

Я задумался. А потом попросил помочь с одним делом. Дело в том, что я сделал запросы в поисковые системы о принце герд Гуго Пар-Поре, но не нашёл ничего такого, что могло настолько сильно напугать миелонку Айни. Немолодой уже принц, член правящей королевской династии Пар-Поре. Известный и весьма уважаемый теолог, авторитетный толкователь древних текстов, автор нескольких монографий на религиозные и философские темы, яркий политик и даже лидер какой-то там политической партии триллов. Судя по биографии, умный и яркий лидер, имеющий множество сторонников среди триллов. Пусть и находящийся в оппозиции к королю, но оппозиции достаточно умеренной. Совершенно непонятно было, за что принц получил пожизненный срок у мелеефатов, и чего так боялась моя Переводчица. Хотя я вполне допускал, что тут на территории триллов информация о герд Гуго могла проходить жёсткую цензуру, а потому мне нужно было знать точку зрения представителя другой расы.

Вот только как бы задать вопрос, чтобы не выдать случайно своего интереса и не провалить задание эпической сложности? Я решил зайти издалека:

— Герд Ииззз 777, я хотел бы узнать твоё личное мнение о миелонке герд Айни…

Я не успел закончить фразу, поскольку огромный паукообразный мелеефат громко застрекотал, что должно было видимо пародировать человеческий смех:

— Лэнг Комар, позвольте на прямоту. О том, что миелонка бесконечно благодарна вам, по уши влюблена в своего капитана и готова без колебаний отдать за него свой пышный хвост, знают по всей галактике.

— Не совсем это хотел услышать, — несколько смутился я, поскольку услышать такое было весьма неожиданно, — но всё равно спасибо за откровенность. Однако меня интересовало другое. Дело в том, что меня сегодня удивила реакция миелонки. При общении с местными триллами речь зашла о королевской династии и принце Гуго, и я увидел неприкрытый ужас на мордашке моей спутницы! Да Айни же едва не умерла от страха в тот момент! Поискал информацию, что могло её так сильно напугать, но не нашёл.

— Неудивительно, капитан. На территории триллов вы не найдёте правды. Тут действует абсолютный запрет на оглашение любой негативной информации о королевской династии. Нарушителя ждёт смерть, причём и в реальном мире. А между тем в остальной части галактики принц Гуго ассоциируется с абсолютным злом. Воплощение всего самого мерзкого, жуткого и кровавого. Кое-кто верит, что одно уже упоминание его имени способно накликать беду и смерть. Я не настолько суеверен, капитан, к тому же имею к принцу личные счёты, а потому расскажу всё, что знаю.

Бортовой Стрелок открыл свою сумку на боку и что-то там выискивал. Наконец, вытащил и показал мне небольшой оплавленный кусок тёмного пластика:

— Это всё, что осталось от моего дома. Подземный город ренегатов был сожжён вместе со всеми жителями, причём одновременно в игре и в реальном мире. Из всего пятьдесят пятого гнезда ренегатов остался только я. И только потому, что в момент нападения находился в космосе и потому уцелел.

— Это сделал принц Гуго? — ужаснулся я, во все глаза рассматривая оплавленный кусок, в котором угадывался фрагмент пластиковой мебели.

— Возможно не сам принц, но его фанатики. Хотя герд Гуго известен как садист и маньяк, который любит лично наблюдать за мучениями жертв. Говорят, что так он черпает силы и вдохновение для новых жестоких злодеяний. Поэтому подозреваю, что во время пожара он находился где-то поблизости.

Жесть… Я молча наблюдал, как герд Ииззз 777 приложил кусок пластика к своему лбу, при этом беззвучно шепча какие-то молитвы или клятвы. Наконец, мелеефат убрал в инвентарь эту вещественную память о погибшей родне и продолжил:

— Возможно вы не знаете, капитан, но раньше раса триллов исповедала абсолютную нетерпимость к выходцам с других миров, геноцид был основой их религии. Триллы расползались по галактике, безжалостно уничтожая всё живое. Пока не столкнулись с моей расой и не обломали себе зубы. Победить свору у них не получилось, хотя триллы очень старались. Воевать бесконечно сил у них не хватало, а религия не позволяла отвернуть и отступить. И тогда триллы вышли из этого противоречия, став толковать древние догмы по-другому, более обтекаемо и мягко. Причин для войны со сворой не осталось, был подписан вечный мир. И сейчас триллы более миролюбивы.

— Да, я слышал эту историю. Но причём тут принц Гуго?

— Вот как раз принц Гуго Пар-Поре не согласен с произошедшими переменами в толковании древних скрижалей и желает вернуть времена бесконечной войны против всех инородцев. На родине его считают чудаком и не воспринимают всерьёз, его политическая партия мала и не может влиять на политику всей расы триллов. Но даже этой существующей поддержки и близкого родства с королём ему вполне хватало, чтобы творить беззаконие. Чудовище, обладающее властью и деньгами, он активно продвигал свои идеи и набирал армию фанатиков. Принц люто ненавидит абсолютно всех, кто не трилл по расе, и готов убивать чужаков самыми садистски жестокими способами. Причём убивать именно что в реальном мире. Последние три тонга принц Гуго стоял за большинством совершаемых в галактике самых страшных терактов, причём не только не скрывал этого, но наоборот выпячивал напоказ. Больной ублюдок…

Я молчал, потрясённый услышанным. И этого кровавого выродка я подписался вызволить из тюрьмы?! Никогда не согласился бы, если бы заранее знал, на что соглашаюсь! А между тем герд Ииззз 777 продолжил:

— Однажды в своём маниакальном желании лично наблюдать за массовой казнью гражданского персонала станции клеопов принц допустил ошибку и был схвачен агентами мелеефатов, клеопов и миелонцев. Да, редкий случай совместной работы нескольких космических государств — давние соперники объединились в борьбе против воплощения абсолютного зла. Что стало с принцем дальше, я не знаю. Надеюсь, его казнили. Хотя сомневаюсь — герд Гуго всё-таки представитель королевской династии триллов, а казнь родственника короля — бесспорный повод для войны. А ещё я слышал, что сторонники кровавого маньяка заявляют, что «истинный король триллов однажды вернётся». Может и так. Когда многие миллионы игроков верят во что-то, окружающая нас виртуальная реальность это считывает, и даже самые неимоверные фантазии и страхи сбываются, а уж следом изменения происходят и в реальном мире. А теперь, капитан, прошу меня извинить. Этот разговор меня сильно напрягает, и я предпочёл бы закончить беседу на столь неприятную и болезненную для меня тему.

Непривычно было слышать о подобных первобытных суевериях в высокотехнологичном мире, тем более от настолько опытного мелеефатского наёмника, прошедшего огонь и воду. Но я отчётливо чувствовал исходящие от бывалого ветерана печаль, горечь и… липкий первобытный страх. Я очень осторожно коснулся мыслей собеседника и убедился, что Ииззз 777 искренне верит в то, что даже казнённый в реальном мире жестокий принц способен воскреснуть!

Неожиданно. Хотя возможно причины для такого поведения и страха действительно имелись. Я припомнил давний разговор с Дипломатом фракции «Human-3» Иваном Лозовским, в котором тот предположил, что самые жуткие монстры в игре, искажающей реальность, могут являться материализацией страхов игроков.

Настаивать на продолжении беседы я не стал и попрощался с Ииззз 777-ым, пожелав мелеефатскому наёмнику удачи и заплатив пятьдесят тысяч кристаллов премии, и даже оформив официальную благодарность, которую в личном деле Бортового Стрелка смогут видеть потенциальные наниматели. Я как раз проводил мелеефата к трапу с фрегата и собирался возвращаться в свою каюту, когда в коридоре встретил девушку-трилла, с довольным видом несущую за лапу убитого Джарга!

Повар-Ассасин что-то задорно прочирикала, с явной гордостью демонстрируя мне свой трофей. Поскольку единственная способная понимать речь триллов Переводчица сейчас отсутствовала, отправившись вместе с Имраном получать нагоняй за нарушение правил полётов в космопорте, пришлось мне подключать Псионику:

— Вот! Капитан, я убила опасного паразита! Проник незамеченным на звездолёт. Джарги опасны тем, что могут взрываться, убивая всё вокруг осколками и ядовитым газом. Но я успела выстрелить первой!

Я с большим трудом разглядел два крохотных метательных ножа, практически целиком вошедших в морду моего Аналитика.

— Молодец, конечно. Вот только тебя разве не смутило, что у этого Джарга та же фракция «Реликт», что и у твоего капитана? И над головой игрока надпись была видна, и вон на грудных пластинах продублирована. И что Джарг отображался на мини-карте зелёным маркером, как союзник? Просто чтобы ты знала на будущее, это наш Аналитик, причём очень толковый, и живёт он в соседней с твоей каюте.

— Ой! — девушка выронила трофей и от стыда закрыла морду сразу четырьмя верхними лапами. — Я испугалась, слишком торопилась устранить угрозу и потому не заметила. Первый день работы у важного хозяина, и уже такой конфуз…

Наша беседа продолжения не имела, поскольку в коридор вбежала взволнованная первая помощница капитана герд Улине Тар:

— Лэнг Комар, у нас неприятности! Только что сообщили из департамента правопорядка города. Трое членов команды фрегата «Паладин Тамара» — Тини, Светлана Верещагина и Несущая Смерть — задержаны при попытке ограбления казино!

Глава семнадцатая. Большое интервью

Ну ни фига себе! Я так и замер с открытым от удивления ртом. Не знаю, что конкретно учудили мои подчинённые в казино, но обвинение звучало крайне серьёзно, и влипли девчата и миелонский подросток конкретно. Нужно было срочно их выручать, пока эта троица не повторила печальную судьбу последнего карманника Тайхирх-о-Цых.

Авторитет понижен до 98!

О, взяли моих подчинённых в оборот, выбивают информацию, раз всплыло имя их капитана в негативном свете. Нужно было торопиться.

— Улине, пойдёшь со мной! Возьмём ещё Айни… Чёрт! Миелонка же сейчас отсутствует. Без Переводчицы нам будет ой как трудно…

Тут мой взгляд остановился на новенькой шестилапой девушке, всё ещё смущённо прикрывающей морду лапами:

— Пойдёшь с нами в город! Трое членов моей команды задержаны городскими полицейскими. Трилловского языка я не знаю. Но и не могу напрямую ментально общаться с вашими сотрудниками правопорядка, так как меня тогда могут обвинить в псионическом воздействии. Так что будешь говорить от моего имени!

— Да, хозяин. Оружие готовить?

Вопрос прозвучал предельно серьёзно. У меня не осталось никакого сомнения, что девушка-трилл без колебаний атаковала бы указанные мною цели, даже если ей бы это грозило окончательной смертью. Мда… Жутковатая, выходящая за все рамки разумного верность. Во избежание эксцессов я приказал разрядить все приготовленные к применению ножи.

К счастью, Имран с герд Айни оставили антигравитационный катер тут в ангаре, и потому проблемы со средством передвижения не было. Но вот предчувствия от разговора с сотрудниками местного департамента правопорядка у меня были препоганейшие. Подозреваю, что все мои пояснения и оправдания они даже слушать не станут. Но лететь всё равно было нужно — какой же я капитан, если не примчуcь на выручку попавшим в беду членам команды?!

С тяжёлым сердцем я занял пилотское кресло в летающей машине и готов был уже взлетать, но проведя уже на автоматизме очередное после перезарядки навыка Сканирование, увидел то, что растянуло мои губы в довольной улыбке. На фрегате проявился игрок, которого я с нетерпением ждал почти трое суток: реликт Техник Урге Пу-Пу Урге! Насколько же своевременно представитель древней, считавшейся вымершей расы зашёл в игру. Подозреваю, его появление в городе вызовет фурор! Теперь от меня не смогут отмахнуться, словно от назойливой мухи!

Я ментально приветствовал древнего Техника, а также передал ему сообщение выходить с корабля и садиться в катер. Сразу же предупредил чрезмерно бурно реагирующую на появление чужаков Повара-Ассасина, что сейчас на трапе появится вовсе не очередной «паразит», а дружественный игрок, причём, насколько я видел по мини-карте, уже даже представитель моей фракции.

Урге Пу-Пу Урге невозмутимо с достоинством занял кресло в заднем ряду слева от трилла, словно появляться в незнакомом городе другой расы для него было обыденностью. На все мои попытки расспросов реликт ответил, что расскажет потом, поскольку «информации много, и её ещё нужно осмыслить». Что ж, потом значит потом. Я поднял катер и направил в город. Чтоб не повторять предыдущей ошибки, сразу же выставил автопилот, указав конечную точку маршрута: здание департамента правопорядка. Летающая машина плавно поднялась выше и с соблюдением всех правил движения двинулась по указанному маршруту.

А вот и первая реакция на появление живого реликта: сканирующая рама, в предыдущий раз беспрепятственно пропустившая катер, вдруг засветилась огнями, возникло тормозящее нашу летающую машину силовое поле. Впрочем, ничего противозаконного сканирующая аппаратура не выявила, и сопротивление быстро исчезло.

Известность повышена до 97.

Похоже, информация о появлении на Тайхирх-о-Цых живого реликта начала распространяться.

— О, рост Известности! Приятно-то как! — довольно заурчала Торговка герд Улине-Тар. — Так, глядишь, и лэнгом однажды стану с тобой, капитан. Естественно, после того как ты получишь следующий ранг.

— Хозяин, у меня появилось сообщение: «Известность повышена до единицы», — с нотками растерянности прокомментировала случившееся Повар-Ассасин.

Я сообщил девушке, что так и должно быть. Заодно воспользовался моментом и поинтересовался:

— У меня к тебе вопрос. Какое у тебя всё же имя?

— Хозяин, вместо имени у меня пока что восьмизначный номер. Я — клон, выращенный в инкубаторе «Дориа-Лаш» из удачно сконструированной генетиками модели безупречной девушки.

— Вот как… Но неужели за всю долгую жизнь не возникла мысль о нормальном имени? И, кстати, сколько тебе лет?

— У меня ускоренное взросление тела в автоклаве, все необходимые знания детского и подросткового периода записаны напрямую в мозг. Для получения нужного игрового класса были дозированно добавлены знания по соответствующим темам. После погружения в вирт-капсулу и подтверждения специализации добавлены расширенные знания о кулинарии, здоровом питании, ядах и умениях убийцы.

Вот это да! Двойной игровой класс, оказывается, вовсе не случайность. Девушку целенаправленно к нему готовили.

— Лабиринт успешно прошла? — поинтересовался я.

— Конечно, — как само собой разумеющееся ответила шестилапая девушка. — Иначе меня бы просто удалили и заменили более успешной особью — кому из покупателей нужна неудачница? После этого всю свою сознательную жизнь, это двадцать семь дней, я тренировалась на полигоне корпорации «Дориа-Лаш». Повысила все игровые характеристики на две единицы и прокачала положенные навыки до должного уровня. Затем, с учётом игрового класса «Ассасин», была направлена на стажировку в «Улей Тинтары». На третий день стажировки была куплена хозяином-человеком.

О как… Моей спутнице, оказывается, всего месяц от роду. Причём вся жизнь — тренировки и обучение. Робот, а не живое существо. Запрограммированная на абсолютное слепое подчинение хозяину. Признаться, меня такая ситуация пугала. Нужно было что-то менять, и для начала дать моей спутнице какую-то уникальность, отличающую данную конкретную девушку от миллионов подобных клонов:

— Хорошо, имени у тебя пока что нет. Но может тебе нравится какое-то и ты хотела бы его себе получить?

— Мне нравится имя «Комар». Что может быть прекраснее имени хозяина?

Упс… Неожиданно. Тут она меня «уела» своей непосредственностью и собачьей преданностью, так что я даже сперва растерялся. Нет, давать новой спутнице своё же собственное имя я не желал.

— «Опасная Находка». Как такая фраза звучит на языке триллов?

Девушка прогудела-просвистела, прозвучало примерно как «Амати-Кусь Уршшш». Заодно я выяснил, что «лэнг Комар», как она ко мне обратилась, на языке триллов звучит как «лин кимьашшш».

Навык Космолингвистика повышен до сто четвёртого уровня!

Вот и началось изучения языка триллов. Кстати, вполне нормальное получилось имя у Повара-Ассасина, да и человек легко сможет выговорить. Я повернулся к рассматривающей винтовые небоскрёбы герд Улине Тар:

— Отметь у себя в списке экипажа. Девушку-трилла зовут Амати-Кусь Уршшш. Нужно купить для неё качественный скафандр и подходящее Ассасинам оружие.

Тем временем наш катер стал снижаться и аккуратно сел на стоянку на крыше трёхсотэтажного винтообразного здания департамента правопорядка города.


Как же я задолбался… К тому моменту, когда преодолел все бюрократические и юридические препоны, и меня всё же допустили к членам экипажа, я уже еле передвигал ноги от усталости.

— Где мои балбесы? — поинтересовался я у солидного трилла, обвешанного оружием Бойца 105-го уровня со знаком старшего штурмовой группы и несколькими выжженными на грудных костяных пластинах наградными отметинами. — Кстати, могу я по разику их пристрелить, чтоб в следующий раз думали головой?

Мне уже сообщили, что именно этот трилл руководил задержанием и теперь отвечал за охрану троих гостей казино, пойманных при попытке мошенничества. Не такая страшная статья, как я опасался изначально, по крайней мере казнь мошенникам не грозила. Но всё равно приятного тут ничего не было, и наказание могло быть весьма суровым. Вплоть до пяти лет космической тюрьмы или штрафа, стократно превышающего ту сумму, на которую покушались преступники.

Амати-Кусь перевела мои вопросы Бойцу, и тот указал когтистой лапой на бронированную дверь. На второй вопрос, насколько я понял ещё до ответа трилловской девушки, ответ прозвучал отрицательный. За этот бесконечный день я уже успел ознакомиться с трилловскими нравами и знал, что за качественно выполненную работу сотруднику правопорядка полагается награда. Горсть драгоценных кристаллов перекочевала в лапу Бойца, и тот с уважительным поклоном отпер дверь камеры.

— Ждите меня здесь! — я оставил троих спутников в предбаннике и вошёл в камеру к арестантам.

Силовые поля удерживали пленников в стоячем положении, не давая при этом совершать резких движений. Из одежды Тини, Несущей Смерть и Светлане Верещагиной были выданы лишь грубые серые робы, напоминающие холщовые мешки с дырами для головы и рук. Все личные вещи и одежду у арестантов отобрали — нелишняя мера предосторожности в виртуальном мире, где смерть зачастую является желанным и самым простым способом избавления.

— И кто мне объяснит, что это вообще было в казино? — поинтересовался я строгим голосом, ни к кому конкретно не обращаясь.

Все три головы понуро склонились. Первой ответила Ассасин Светлана, указав рукой на испуганного миелонского подростка:

— Тини сказал, что у него имеется генератор бросков для игры в «На-Тих-У». Предложил мне и Несущей Смерть лёгкий способ заработать денег. Ну мы и согласились…

— Он сказал, что вы всегда так делали, — включилась в разговор и дополнила слова подруги немка. — И что опасности нет никакой.

Что я слышу? «Всегда так делали» и «опасности никакой»? Для начала нужно было объясниться с Тини, поскольку мой воспитанник, насколько я прочёл мысли миелонского подростка, свою вину видел лишь в том, что попался. А вовсе не в самой криминальной затее, в которую он втравил двух других членов команды.

— Тини, мы проделывали такое один-единственный раз. На пиратской станции Меду-Ро IV, причём тогда мы в итоге всё же попались. Мне потом пришлось объясняться с хозяйкой казино и выплачивать ей триста тысяч. И неужели ты не подумал, что тут в городе роскоши все казино охраняются гораздо серьёзнее, и шансов нет никаких? Своими необдуманными действиями ты подставил под очень суровую статью двух членов экипажа! Это ведь только ты несовершеннолетний, и тебя трилловские власти отпускают, ограничившись крупным штрафом с твоего капитана, но вот обе твои напарницы огребут по-полной!

Я нажал на красную кнопку на стене, отключая удерживающее воришку силовое поле.

— Брысь в коридор! Забери у охранника свои вещи и жди меня там!

Тини спорить не стал и шустро юркнул на выход. Теперь нужно было серьёзно поговорить со Светланой Верещагиной и Несущей Смерть. Я, заложив руки за спину, прошёлся по небольшой камере, собираясь с мыслями и готовя нужные слова:

— Итак, что мы имеем? Две взрослые женщины пошли на откровенный криминал, поверив несовершеннолетнему подростку-воришке… Вам самим такое объяснение не кажется нелепым? Причём от тебя, — я повернулся к немецкой женщине-стрелку, — уж никак не ожидал такой глупости. Прославленная олимпийская чемпионка, самый надёжный и рассудительный член команды, в которой можно вообще не сомневаться, пример для подражания остальным… И вдруг поймана на мошенничестве в космическом казино!

Навык Псионика повышен до сто девятнадцатого уровня!

Возможно, я и переборщил с ментальной магией, но обе женщины уже рыдали в три ручья и от стыда готовы были провалиться на месте. Мелькнула мысль уменьшить псионическое давление, но я остался твёрд. Да, так нужно, пусть по полной программе прочувствуют угрызения совести и страх от неопределённости. Может тогда при следующей противозаконной авантюре тысячу раз подумают, прежде чем соглашаться в ней участвовать.

— Капитан, я не нахожу оправданий своим действиям. Виновата. Но что с нами будет? — сквозь слёзы поинтересовалась Светлана Верещагина.

Тяжело вздохнув и не особо искажая истину, я сообщил твёрдым голосом:

— Штраф по двадцать семь миллионов драгоценных кристаллов гэкхо с каждой. Если таких денег нет, то пять лет заключения в какой-то удалённой космической тюрьме в компании самых отъявленных уголовников галактики. А если бы выбранное вами наугад казино принадлежало королевской семье Пар-Поре, то вас бы ждала смертная казнь.

Я сделал паузу, чтобы считать мысли девушек и убедиться, что вся тяжесть сурового наказания дошла до сознания обеих. Ммм… Дошла, но не полностью. Светлана, например, была уверена в том, что капитан их выкупит, и потому ничего особо страшного нет. Пришлось продолжить нагнетать обстановку:

— Скажу сразу. Денег у меня хватит на выкуп только одной из вас. Вторая отправится в тюрьму и проведёт следующие пять лет в компании отпетых негодяев со всех концов галактики. Причём триллы большие мастера по части содержания уголовников, так что внушением или медицинскими препаратами сломят волю и заставят в том числе и в реальном мире перенести тело в тюремный блок. Выбирайте, кого из вас спасать?

Обе пленницы переглянулись. Первой отреагировала Несущая Смерть. Сквозь слёзы она выдавила из себя:

— Я не заслуживаю выкупа. И готова пойти в тюрьму.

— Нет! — моментально возразила ей вторая соучастница. — Это ведь я уговорила тебя согласиться! Ты изначально не хотела участвовать. Так что я больше виновна и заслуживаю тюрьмы. Ты же выходи на свободу.

Несущая Смерть отрицательно помотала головой:

— На двадцать семь миллионов лучше купить боевой звездолёт, который послужит обороне Земли. Так что мы обе пойдём в тюрьму!

Навык Псионика повышен до сто двадцатого уровня!

Навык Мистицизм повышен до шестьдесят пятого уровня!

Я проверил мысли обеих. Вот теперь полнейшее раскаяние и готовность понести заслуженное суровое наказание. Ну что же, надеюсь урок пойдёт впрок. Телекинезом я нажал одновременно на две красные кнопки, освобождая обеих арестанток:

— Забирайте свои вещи и возвращайтесь на фрегат. И знайте — я нисколько не преувеличивал, говоря о наказании. Но вы должны сказать «спасибо» герд Улине Тар и нашему реликту Урге Пу-Пу Урге. Появление представителя древней расы затмило все остальные события города. Моя компаньонка воспользовалась ажиотажем и договорилась о появлении Урге Пу-Пу Урге в рекламе казино. А потому хозяин игорного заведения отозвал свои претензии к вам. А вот чтоб избавиться от претензий властей, мне и Урге Пу-Пу Урге пришлось дать триллам большое трёхчасовое интервью, рассказывая о наших приключениях в космосе и зачастую раскрывая информацию, которую я и реликт при других обстоятельствах предпочли бы скрыть.

В последних фразах я немного покривил душой. Интервью было вовсе не вынужденным, его проведение трилловским журналистам предложил я сам. Не столько даже для снятия последних претензий к Несущей Смерть и Светлане Верещагиной — после отказа от претензий к девушкам самого казино власти не имели особых поводов надолго задерживать членов моей команды. И не ради ожидаемого роста Известности (а этот параметр действительно подскочил у моего персонажа до девяносто девяти — появление живого реликта вызвало огромный интерес у всех космических рас). Но для других более важных целей. Возвращение лэнг Комара в нашу галактику секретом уже не являлось, и потому нужно было аккуратно донести до очень влиятельных игроков мысль, что я вовсе не «кинул» их с мобильной лабораторией реликтов, и все договорённости остаются в силе. Кроме того, рассказывая о назначении меня ответственным за набор рекрутов Земли, я очень завуалированно включил в озвучиваемый текст информацию, что нуждаюсь в очень хорошем инструкторе. Таком, какой уже был у меня в команде. И у меня действительно есть, что предложить этому инструктору.

Глава восемнадцатая. Поединок

Кто-то может сказать «легко отделался», но я так не считал. Пришлось выложиться по полной, освобождая членов своей команды. Спорить, скандалить, давить авторитетом, а иногда и магией, использовать подкуп и обещания. Ну и реликт в моей группе, конечно, был сильным козырем. Урге Пу-Пу Урге интересовал всех, каждый хотел своими глазами увидеть воскресшую легенду. Без реликта не знаю, смог ли бы я справиться. И так-то прошёл по краю, отделавшись достаточно серьёзным миллионным штрафом, хотя потенциально грозило много больше. Тайхирх-о-Цых славился абсолютной защитой гостей от любого криминала, и мошенничество в этот перечень тоже входило. Но это был тот самый случай, когда ты сперва работаешь на репутацию, а затем уже репутация работает на тебя. От пришедшего вызволять членов своей команды безвестного Свободного Капитана в департаменте правопорядка лишь отмахнулись бы, но вот прогнать статусного лэнга, тем более в компании с живым представителем расы реликтов, никто не решился.

— Наш реликт стал гердом! — с гордостью сообщила мне компаньонка Улине Тар, словно это она лично накручивала Технику показатель Известности. — Урге Пу сейчас в казино. Ему поразительно везёт!

— Да, мне обещал владелец казино, что реликту сегодня повезёт на семьсот пятьдесят тысяч. Это его гонорар за съёмки в рекламе. Затем Техника под охраной доставят к нам на фрегат. Улине, сядь на пилотское место, — попросил я женщину гэкхо, — у меня голова просто раскалывается после всей этой нервотрёпки. Наша «отличившаяся» троица вернулась на корабль?

— Да, капитан, все трое уже на фрегате. Я от своего имени назначила каждому по пятнадцать штрафных нарядов. Пусть лучше корабль отдраивают, чем грабят казино!

Я нашёл в себе силы улыбнуться, затем обернулся к сидящей сзади Повару-Ассасину:

— Амати-Кусь, ты сегодня молодец! Держалась с достоинством, как и положено спутнице лэнга, переводила всё чётко и уверенно. Без тебя я бы не справился. Спасибо тебе!

Последнюю фразу я произнёс на языке триллов. Да, за эти бесконечные переговоры выучил уже с полсотни слов. В принципе, достаточно лёгкий для изучения оказался язык, гораздо проще миелонского или языка гэкхо. Нет сложных оборотов и падежей, однозначная расстановка слов в предложении, так что не приходится переживать от того, что смысл сказанного от перестановки слов может измениться на диаметрально противоположный. Навык Космолингвистика за этот бесконечный день прокачал до сто восьмого уровня, неплохо подтянул также Псионику, Ментальную Силу и Мистицизм.

Обратную дорогу до космодрома, признаться, я не запомнил — задремал прямо в летящем катере. Улине даже пришлось меня будить. Выслушав старшего Инженера и убедившись, что ремонтные работы идут полным ходом, я направился отдыхать. Сил едва хватило добраться до капитанской каюты. Думал улечься спать прямо в игре, но визг разрезаемого металла и крики ремонтников мешали даже сквозь переборки, поэтому выбрал пункт меню «Выйти из игры».

Привычно отмахнулся от предложения просмотра статистики игровой сессии — все эти показатели набранного опыта и количества набранных уровней интересовали лишь в самом начале, со временем же потеряли информативность и значимость. Все характеристики своего Комара я знал назубок, так что дополнительные подсказки были ни к чему. Открыл крышку вирткапсулы и направился в расположенный совсем неподалёку свой номер-люкс на станции Касти-Утш III.

Электронный ключ почему-то сработал не сразу. Сперва пару раз загорелся код отказа, затем на настенной панели высветилась надпись: «Личность постояльца подтверждена. Внимание! Охранной системой было зафиксировано появление посторонних в номере. По этой причине код замка был изменён».

Интересно, кто это навещал мой номер? Герд Айни приходила? Или Валери нагрянула с визитом? А может кто ещё искал со мной встречи? Я прошёлся по комнатам. О! Это что-то новое — в центральной комнате на поверхности большого белого стола обнаружилось написанное синим маркером от руки сообщение на миелонском:

«Отругала сотрудников спецслужб за бестактность и приказала убрать все следящие устройства из твоего номера. Герд Лекку лично проверил — всё чисто. У тебя тут довольно мило. Когда-нибудь, возможно, загляну в гости. Заготовь коктейль, какой я люблю.

Кисси»

Вот это да! Далеко не каждый может похвастаться, что его жилище осчастливила своим визитом одна из виднейших правительниц миелонской расы. Вот только я не знал, радоваться ли визиту столь могущественной особы или нет. Я ведь прекрасно знал, что интересовало Великую — мобильная лаборатория реликтов. Вот только я не готов был пока что расстаться с этой лабораторией, а потому возможная реакция кунг Кисси Мяу на отказ меня откровенно пугала.


На этот раз мне дали выспаться. То ли подействовало установленное в спальной комнате над кроватью какое-то заумное устройство «спокойного сна», то ли десяти часов мне хватило, но даже удивительно было обнаружить себя полностью отдохнувшим. Я принял контрастный душ, при этом едва не спалил себе кожу, попробовав в душевой кабине «устройство очистки шерсти электрическими импульсами». Заказал через информационный терминал лёгкий завтрак с доставкой в номер, а затем в банном халате с банкой горячего тонизирующего напитка развалился в кресле, просматривая на большом экране местные новости.

Основных информационных тем было две: появление живого реликта на трилловской территории в компании Свободного Капитана лэнг Комара и награждение миелонских военных, отличившихся в ходе недавней военной кампании против своры мелеефатов. Во втором случае в кадре постоянно мелькала кунг Кисси Мяу. Командующая Четвёртым Флотом лично награждала самых отважных капитанов и десантников, да и сама получила из лап другого правителя высшую награду Союза Миелонских Прайдов — платиновую кокарду в виде хвостатой кометы на головной убор — как самая успешная из всех флотоводцев миелонской расы. Причём кунг Кисси в сюжетах по всем каналам было настолько много, что у меня даже закралось подозрение, что миелонское общество постепенно подготавливают к тому, что моя знакомая вскоре станет единственной, затмив своей популярностью и влиянием остальных правителей.

В какой-то момент моё внимание привлёк подозрительный шум со стороны коридора. Кто-то топтался возле внешней двери, вроде даже поскрёбся когтями, затем подёргал ручку. Прибыла заказанная мной еда? Я вывел на экран изображение с камеры у двери. Ух ты! Я даже не сразу узнал свою спутницу — уж слишком непривычно было видеть Валери не в космическом антирадиационном комбинезоне, а в шикарном длинном платье золотого цвета и со сверкающим драгоценным колье на шее.

Я вскочил с кресла, открыл пультом входную дверь и спешно начал приводить себя в порядок, пятернёй ровняя растрёпанные ещё влажные волосы, плотнее запахивая халат и пинком отправляя пустую саморазогревающуюся банку из-под напитка под диван.

— Сестрёнка, ну ты что?! — я отпихнул кинувшуюся ластиться и едва не сбившую меня с ног огромную Теневую Пантеру. — Заходи, Валери. Сейчас, обожди минуту, переоденусь во что-нибудь более приличное.

Впервые я видел Валери не в игре и, признаюсь, был поражён неземной, в прямом и переносном смыслах, красотой инопланетной девушки. Огромные глаза тайликанки, умело подчёркнутые косметикой, выглядели втрое крупнее стандартных человеческих. Необычно, даже слегка шокирующе, но насколько же восхитительно-притягательно! Светлая татуировка в виде четырёх волнистых линий на смуглой коже левой щеки (знак «Великая Охотница», если я правильно помнил) нисколько не портила, а скорее наоборот подчёркивала необычную красоту жительницы другой планеты. Вместо обычного стянутого резинкой хвоста чёрных волос или длинной до пояса косы Валери-Урла сделала сложную укладку, отдалённо напоминающую стиль принцессы Минн-О.

— Так Минн-О и научила, — проговорила с улыбкой Валери, продемонстрировав умение читать мысли и с явным удовольствием наблюдая за моим смущением. — Кстати, спасибо за комплименты! Было очень приятно!

Пока я переодевался в другой комнате, моя гостья осмотрела большую гостиную, подошла к панорамному окну во всю стену и полюбовалась видом на местное светило и открытый космос.

— Мило у тебя тут… — проговорила девушка, а затем весело усмехнулась. — И, судя по всему, не одна я это отметила, — похоже, Валери прочла надпись маркером на столе. — Кисси… Кисси… Уж не та ли миелонка, которую в новостях сейчас показывают?

— Она самая! — подтвердил я, уже переодевшись в стильный костюм и выходя в зал. — Кунг Кисси Мяу, командующая Четвёртым Флотом Союза Миелонских Прайдов. Так уж получилось, что я накоротке знаком с правительницей миелонской расы.

— Вижу, насколько «накоротке», раз даже знаешь, какими коктейлями нужно угощать Великую. Кстати, я тоже не отказалась бы выпить чего-нибудь. Но вообще-то я не за этим пришла. Комар, я очень признательна тебе за освобождение из тюрьмы, а также избавление от всех вживлённых в моё тело контролирующих устройств. А потому вызываю тебя на ментальный поединок!

Я улыбнулся, полагая, что это такая шутка, или моя гостья оговорилась. Но нет, инопланетная красавица нисколько не улыбалась и была настроена предельно серьёзно. На всякий случай я уточнил:

— Погоди, погоди, я что-то не догоняю. Ты мне признательна, а потому решила вызвать меня на поединок? Я ничего не путаю?

Валери-Урла кивнула, не сводя с меня своих огромных карих глаз, а потом всё же попробовала объяснить:

— Комар, ты сделал для меня очень много. Водил за нос прелатов Тайлакса и хозяев своры. Рисковал из-за меня. Ради меня ты совершил то, что ранее считалось невозможным — придумал способ извлечь импланты Тайлакса. Такой подвиг безусловно заслуживает самой щедрой награды. Я много размышляла, чем возможно отблагодарить тебя, и пришла к выводу, что самое ценное, что у меня есть — это я сама. Но, видишь ли, Комар, я родилась и выросла в диком мире карантинной планеты Зета Жнеца III со своими правилами, традициями и законами. К тому же я — Урла, Великая Охотница, единственная такая на всю планету. Меня ставят в пример охотникам всех посёлков, и я как никто другой обязана соблюдать древние традиции. Получить Великую Охотницу может лишь тот, кто сумеет доказать, что достоин её. Так докажи, что ты достоин! Сумей победить меня в ментальном поединке! Заметь, я не предлагаю тебе соревнование в стрельбе из лука или метании дротиков — то, в чём сильны охотники первобытной планеты. Победи меня в мастерстве, в котором сам силён!

Происходящее стало чуточку понятнее. Валери-Урла в очередной раз решила меня испытать. Как при первом нашем ментальном поединке, ещё на предыдущем фрегате «Толили-Ух Х». Как при уговорах искупаться в кишащем наядами океане. Вот только ситуация, когда меня даже не спросили о желании близости, несколько удивляла. А что, если я вовсе не хочу этого?

Валери-Урла усмехнулась, снова с лёгкостью прочтя мои мысли:

— А разве ты сам этого не хочешь? Сколько мы уже знакомы, Комар? Месяца два примерно. Сколько раз я общалась с тобой ментально и даже поддерживала тебя в псионических действиях, даже не сосчитать. Твоя ментальная защита уже давно беспрепятственно пропускает меня, так как ты очень тепло относишься ко мне и считаешь близким другом. Так что я много раз читала твои сокровенные мысли насчёт меня и знаю, что говорю. Впрочем, если всё же ошиблась, так и скажи. Я немедленно уйду из твоего номера и не стану больше никогда доставать тебя этой темой ни в игре, ни в реальном мире!

Поскольку я недопустимо долго промедлил с ответом, моя гостья развернулась и молча с достоинством направилась к выходу. Пришлось окликнуть её, и даже телекинезом придержать уже открываемые двери, чтобы тайликанка действительно не ушла:

— Погоди, Валери! Признаю, ты не ошиблась. Ты действительно нравилась мне с самого первого дня знакомства, и я мечтал о такой прекрасной девушке. И соглашусь, что традиции нужно соблюдать. А потому если ментальный поединок — единственный способ сблизиться с тобой, да будет между нами поединок!

Я не успел даже закончить фразу, как Валери-Урла атаковала, без всяких расшаркиваний и предупреждений. Меня скрючило, тело стало непослушным, в глазах потемнело. Ох… Я действительно не мог ничего противопоставить жёсткой сконцентрированной ментальной атаке, и прикажи мне в этот момент девушка с разбега стукнуться головой в стену, я вынужден был бы исполнить команду. Но такая растерянность и беспомощность длились лишь первые секунд пять. Затем во мне стала закипать злость. Как так??? Я — сильный псионик и тем более лэнг с повышенным интеллектом и магическими способностями, не могу справиться с какой-то охотницей с первобытной планеты?!

— Не «какой-то», а самой лучшей, — раздался в голове голос Валери. — Комар, ты даже не представляешь, через что я прошла. Я выживала там, где умирали все остальные. Первую свою ночёвку в смертельно опасном Лесу карантинной планеты Зеты Жнеца III я совершила в тринадцать лет, а такая ночёвка — подтверждение мастерства старшего охотника. В моей коллекции двенадцать трофеев Ужасов Леса, хотя каждая такая встреча считается смертельной даже для самых бывалых воинов и охотников. А все потому, что мне помогал псионический дар, и его я оттачивала и усиливала с детских лет.*

описанные события происходят в книге «Карантинный Мир».

Тем не менее, пока Валери рассказывала о своих выдающихся псионических умениях, я постепенно возвращал контроль над своим телом. Трудно объяснить стороннему наблюдателю, в чём заключалась наша борьба — по моим ощущениям, я словно сдирал и отталкивал от себя невидимую липкую плёнку, которой опутывала моё тело тайликанка. Наконец, я освободился и выпрямился. Зрение ко мне также вернулось.

Валери стояла в пяти шагах от меня — гордая, независимая, опасная. Она пылала переполняющей её силой и была восхитительно прекрасной в этот момент! За спиной девушки застыл растерянный миелонский подросток, разносчик еды с подносом в лапах. Он пытался что-то сказать, но я приказал миелонцу застыть и не отвлекать нас от важного выяснения отношений.

Итак, первую атаку опасной гостьи я отбил. Что дальше? Самому атаковать! Можно было, конечно, применить что-то из моих новых умений — оглушить тайликанку или телекинезом заставить девушку потерять равновесие, а вместе с равновесием и концентрацию, моментально после этого захватив контроль над её разумом. Но я решил действовать честно, по всем правилам ментального поединка: только псионика и ничего другого!

Поэтому следующие несколько минут мы с тайликанкой соревновались в грубой ментальной силе. Я постепенно отодвигал от себя в сторону девушки невидимую, но вполне ощутимую и очень тяжёлую стену. Сперва еле-еле, буквально по миллиметру, потом стена стала поддаваться чуть легче. По-видимому, силы постепенно оставляли мою соперницу, или я уже оправился от внезапного нападения и «включился» на полную мощность. В грубой магической силе Валери-Урла мне уступала, и сама это похоже понимала. Я теснил соперницу, хотя до моей победы было ещё ой как далеко!

Как вдруг…

— Сестрёнка! Мне нужна твоя помощь! — я продавил какой-то очередной незримый барьер, и мне удалось достучаться до мыслей Валери.

— Что нужно, старшая сестра? — услышать мысли пантеры было совсем уж неожиданно.

— Сбей Комара с ног. Или хотя бы просто кинься к нему и начни вылизывать. Мне очень нужно, чтобы он отвлёкся на тебя. Иначе я долго не протяну и проиграю принципиальный поединок.

Во как?! Моя соперница собралась применить нечестный приём! Я приготовил заряд энергии, чтобы отшвырнуть от себя большую кошку, когда та вздумает приблизиться. Вот только Теневая Пантера продолжила лениво вылизываться, лёжа на мягком диване:

— Нет, Валь. От Комара веет силой, и я не хочу связываться. К тому же мне он нравится больше других людей. Так что не впутывай меня в ваши отношения, сама разбирайся со своим самцом. А ещё хочу напомнить, ты сама мне говорила, что хочешь проиграть!

— Не проиграть, а убедиться, что Комар сильный и достойный! Ой!

По отобразившемуся откровенному ужасу на лице соперницы я догадался, что Валери поняла, что я читаю её мысли. Сопротивление девушки резко ослабло, разделяющая нас невидимая стена всё быстрее заметным ускорением поползла к тайликанке. Ещё полминуты, и я одержу победу!

Вот только свершиться триумфу было не суждено. В дверях показалась герд Айни в праздничном ярком наряде — фиолетовая безрукавка, такого же цвета шорты и сандалии. Миелонка резко остановилась и окинула взглядом живописную композицию: застывший курьер-подросток, рядом два человека раскинули руки и гневно взирают друг на друга, а воздух между ними аж искрится от напряжения.

— Похоже, я не вовремя… Признавайтесь, что не поделили?

Я вопросительно посмотрел на соперницу, тайликанка едва заметно кивнула в ответ. Наконец-то я опустил направленные вперёд и заметно уставшие от толкания незримой стены руки. Моя соперница разжала побелевший от напряжения кулак, и я заметил в ладони девушки зелёный каменный кулон, который Валери-Урла обычно носила на шее на шнурке. Кажется, какой-то амулет, придающей уверенности и сил.

— Всё нормально. Мы просто тренировались, — объяснила тайликанка такое странное наше поведение, при этом в моей голове раздался голос Валери: — Похоже, в ментальном поединке ничья!

Спорить я не стал, великодушно согласившись на такой исход почти уже выигранного мной состязания. Отпустил всё также стоявшего скованным подростка и заплатил ему щедрые чаевые за переживания. Едва курьер убрался, Айни тут же открыла принесённую коробку и брезгливо поморщилась:

— Это кто из вас решил травиться фастфудом? Немедленно выкиньте это в мусоросжигатель! Тут совсем рядом один из лучших на Касти-Утш III ресторанов с богатым выбором меню для представителей любых космических рас. А главное — блюда настоящей миелонской кухни! Пойдёмте, я проведу для вас гастрономическую экскурсию.

И я, и Валери с готовностью согласились. О том, что происходило между нами, мы с тайликанкой негласно договорились пока что не обсуждать. Как и сам повод для поединка тоже.

Глава девятнадцатая. Курс на Землю!

Хороший день, который запомнится мне как редкий миг отдыха от игры и всех связанных с ней обязанностей и забот. Мне давно не хватало возможности перезагрузиться и хотя бы на несколько часов отвлечься от мелеефатов, галактической войны, космических пиратов и прочих тревог. Поэтому сперва в моей программе был уютный ресторан с экзотическим меню, компанией двух мило беседующих красавиц и клянчащей своей доли Теневой Пантеры под столом. Потом прогулка по огромной и насыщенной интересными местами и достопримечательностями космической станции. А затем Айни повела нас на световое шоу в исполнении труппы сианов — огромных разумных пузырей, способных, как выяснилось, глотать и перемещать внутри тела разноцветные светящиеся шары, проходить сквозь ядовитый дым, меняя при этом окраску, и даже без вреда для здоровья проглатывать горящие факела. В конце миелонка хотела ещё потащить меня с Валери на гладиаторские бои — что-то типа «кубка вызова», где непробиваемые и стремительные кристаллиды вызывали на бой всех желающих сразиться с ними, обещая сильно не калечить. Но я и так уже пресытился впечатлениями и отказался.

Яркий, насыщенный день. Единственное, что раздражало — повышенное внимание ко мне и моим спутницам со стороны обитателей станции. На нас показывали лапами, на нашем фоне делали селфи, да и вообще иногда весьма бестактно лезли в мои разговоры с Айни и Валери. Да и следующие повсюду за нами угрюмые напряжённые миелонцы в белых доспехах «Первого Прайда» тоже не давали расслабиться и чувствовать себя свободно. К концу этого дня я устал от такого внимания и твёрдо для себя решил, что Касти-Утш III — хоть и интересное место, но вовсе не настоящий для меня дом, и при первой же возможности нужно убираться со станции.

Попрощавшись с Валери и Айни, и каждой перепрошив электронный ключ для возможности свободно посещать моё жилище, я направился в вирткапсулу. Вход в игру.

Известность повышена до 105.

Известность повышена до 106.

Получен сто четвёртый уровень персонажа!

Получено три свободных очка навыков (суммарно накоплено девять очков)!

Забавно получить новый уровень сразу по входу в игру. Видимо, прогресс произошёл из-за резкого роста показателя Известность. Но вообще сообщений оказалось не так много, как я ожидал, и преимущественно описывали они всё тот же бурный рост показателя Известность моего персонажа — видео с живым реликтом и сопровождавшим его Свободным Капитаном лэнг Комаром смотрело всё больше жителей галактики. Это понятно, но вот два сообщения выбивались из общего потока:

ВНИМАНИЕ!!! Лидер фракции «Human-25» герд Валентина Коваль предлагает объединение с фракцией «Реликт» на следующих условиях: фракция «Human-25» в полном составе вливается в состав фракции «Реликт». Вы согласны на это предложение? (Да/Нет)

ВНИМАНИЕ!!! Временно замещающая лидера «Убежища Сям тро VII» программа контроля предлагает объединение с фракцией «Реликт» на следующих условиях: «Убежище Сям тро VII» в полном составе вливается в состав фракции «Реликт». Вы согласны на это предложение? (Да/Нет)

Если по поводу первого из сообщений у меня вопросов не было — пострадавшая от нашествия НПС-орков российская научная фракция наконец-то созрела до включения своих игроков в состав «Реликта» (или скорее согласовала этот вопрос с внешними кураторами). То вот второе сообщение меня удивило, и я даже не знал, как и реагировать на него.

По первому запросу я быстро согласился — мало ли, вдруг игроки фракции H25 вообще сейчас не имеют возможности входить в игру и уже начали терять очки характеристик? Поэтому «Да»!

ВНИМАНИЕ!!! Лимит количества игроков фракции «Реликт» вырос с 33756 до 33843 человек.

Итого имеем плюс 87 игроков. Значит, у фракции Human-25 была всего одна нода первого уровня. Негусто, прямо скажем. Но хотя бы клайм всё-таки имелся, и игрокам не грозила смерть в реале.

А вот со вторым сообщением я «завис». Что это вообще за «Убежище Сям тро VII»??? Это вообще где в галактике, и кто там проживает по расе? И опять же «временно замещающая лидера программа»… подозрительно как-то. А что, если так сделано специально, чтоб запутать и скрыть истинного лидера этого «убежища»? Согласившись включить этот непонятный коллектив в свою фракцию, я получу кучу игроков неизвестных уровней и рангов, причём некоторые из них вполне возможно даже более «статусные», чем я сам. Произойдёт смена лидера, перехват управления моей фракцией, быстрая кража и распродажа имеющихся у фракции «Реликт» активов (банковских счетов, запасов стройматериалов, звездолётов и всего прочего представляющего ценность), а я останусь не у дел с выпотрошенным карманами. Нет, так не пойдёт! Я оставил вопрос пока что без ответа.

Следующая проблема — накопившиеся свободные очки навыков. С ними пора было уже что-то делать, поскольку первые из них я получил более суток назад, и они могли сгореть в случае смерти персонажа. Я не стал изменять ранее выбранному плану прокачки в сторону возможности использования Тахионного Искажателя и подтянул отстающие навыки: сразу шесть очков в Среднюю Броню, поднимаем до сотого уровня!

Навык Средняя Броня повышен до сотого уровня!

ВНИМАНИЕ! Возможно получение первой специализации к навыку Средняя Броня.

Прекрасно! Итак, какие варианты перков предлагает игровая система?

Снижение веса носимой брони на треть… Полезно, конечно, хотя данный перк более актуален для тяжёлых видов доспехов. Повышение на 50 % прочности брони, в том смысле, что труднее будет её сломать. Не будь возможности ремонта, это был бы самый полезный перк. Вот только при моей возможности чинить древний доспех у ремонтных ботов Кирсанов, вообще ерунда какая-то, а не полезная специализация. Повышение показателя брони на четверть. Весьма и весьма ценно, и я бы взял именно такой перк, вот только следующий вариант выбора устраивал меня гораздо больше: Увеличение ёмкости энергетического щита на 10 %, и на столько же ускорение его регенерации.

Как раз то, что мне нужно! Энергетический щит доспеха Слышащего у меня был основным «слоем» защиты — 14420 единиц поглощаемого силовым полем урона делали жизнь Комара гораздо более спокойной и комфортной, так как количество хитпоинтов у самого персонажа было всего 2325 единиц. Для выживания увеличение ёмкости силового поля на 10 % фактически было эквивалентным увеличению Очков Жизни сразу на 60 %. Беру! Ёмкость силового поля древнего доспеха моментально выросла до 15862 единиц. Да я становлюсь крутым, почти полтора десятка попаданий пехотного бластера смогу пережить!

Оставшиеся три свободных очка я вложил в Ощущение Опасности, подтянув этот полезный навык до 97-го уровня. Всё, с неотложными делами закончено, можно входить в игру. Проявился я в капитанской каюте фрегата «Паладин Тамара» — там же, где и выходил в реальный мир. Сканирование! Нужно же понять, что вообще вокруг творится.

Так, ремонтные работы уже завершены, техники-триллы убирают за собой инструменты и аппаратуру. Я развернул мини-карту и тщательно проверил свой корабль на предмет возможно установленного посторонними шпионского оборудования и прочих неожиданностей. Нет, всё чисто. Но вот где моя команда? На корабле я видел только маркеры двух Инженеров и Суперкарго, на мостике лишь Навигатор, да ещё у трапа несли вахту Несущая Смерть вместе с Кислым. Я пошёл разбираться.

Оказалось, командир абордажной команды герд Тыо-Пан объявил внеплановую тренировку, уведя всех остальных в свободный соседний ангар. Что ж, хорошее дело, одобряю! Я направился смотреть, а возможно и поучаствовать. Появившихся в игре вслед за мной герд Айни и Валери тоже направил на занятия. Ух ты, даже реликт тренируется в числе других! И первая неожиданность — в компании моих бойцов я заметил незнакомого мне трилла! Огромный облачённый в тяжёлую броню пятиметровой длины «крокодил» отжимался от пола наравне с остальными.

Герд Ух-Мимиш. Трилл. Подраса серых триллов. Бортовой Стрелок 202-го уровня.

Ух ты! Живая легенда — лучший стрелок Третьего Ударного Флота! Особенно меня впечатлила синяя косая полоса на доспехе трилла — особо ценная и почитаемая награда у гэкхо, аналог звезды «героя» у меня на Родине. Я подошёл ближе. Командир абордажников герд Тыо-Пан заметил приближение капитана, скомандовал прекратить занятия и встать по стойке «Смирно!». Но я приказал не обращать на меня внимания и продолжать занятия, отозвал лишь свою первую помощницу герд Улине Тар. Мокрая от пота женщина гэкхо сняла повязки-утяжелители с лап и пояса и отошла вслед за мной в сторону, чтобы не мешать остальным.

— Сегодня тренер просто зверствует! — пожаловалась Торговка, чью шерсть можно было просто выжимать. — Мы уже пол умми «разминаемся» на пределе физической возможности. Минн-О плохо стало, и её отпустили после консультации с Медиком. А остальным еще предстоят спарринги и занятия по слаженности.

Я не стал слушать нытьё Торговки и указал на новенького.

— Сама в шоке! — призналась герд Улине. — Пришёл к звездолёту, показал документы. Сказал, что его контракт уже оплачен, и капитан лэнг Комар должен быть в курсе. Имран подтвердил, что никакой ошибки нет, и лучший стрелок кунг Вайд Шишиша теперь будет в нашем экипаже. Тыо-Пан дал ему нагрузку в полтонны, но Ух-Мимиш словно и не замечает дополнительной тяжести. Машина, а не живое существо!

Тем временем «разминка» наконец-то закончилась, и начались спарринги. Я поспешил переговорить с командиром абордажников и попросил свести в паре дагестанского Гладиатора и миелонскую Переводчицу. Я помнил их выяснение отношений перед полётом в город и понимал, что более принципиальной пары трудно и придумать. Личному телохранителю уважаемого лэнга нужно было доказывать перед глазами всей команды свою состоятельность, а не проигрывать небоевому персонажу «в одну калитку».

— Три схватки на клинках! — объявил герд Тыо-Пан. — В случае смерти проигравший возрождается и через пятнадцать минут продолжает бой!

На стороне герд Айни Ури-Миайуу было преимущество в уровне — сто двенадцатый против девяносто девятого у оппонента, большее количество очков характеристик персонажа за счёт имеющегося статуса «герд», да и навыков тоже поболее. На стороне же дагестанского атлета была задетая гордость — как-никак он, игрок боевого класса, проиграл три последние схватки мирной Переводчице. А также желание доказать, что не зря числится личным телохранителем капитана.

Вот это было зрелище! Это скорее уже была война, а не мирная тренировка. Обычно поединок на клинках длится от силы пару секунд, но напряжение и груз ответственности сказывались — соперники долго кружили, перемещались быстрыми рывками, а их стычки заканчивались молниеносными сериями выпадов и отражённых ударов с последующим стремительным разрывом дистанции.

Навык Зоркий Глаз повышен до девяносто восьмого уровня!

Перемещающийся клубок стали и искр, то распадающийся, то снова сходящийся. Временами даже мне не хватало Восприятия понимать, что происходит на арене. В какой-то момент Айни потеряла половину левого уха, отсечённую ударом клинка. Но травма не помешала миелонке одержать первую победу, подловив оппонента и удачной подсечкой по опорной ноге отправив Имрана на землю, после чего прикоснувшись клинком к его груди.

Но то, что сделал Имран в следующих двух схватках, выходило уже за рамки возможностей человеческого тела. Дагестанец начал перемещаться и действовать ещё быстрее! Я вообще перестал его видеть, лишь смазанные контуры! Две победы, причём вторая за явным преимуществом — миелонка отправилась на перерождение с пробитой сразу двумя клинками головой. Вот только и человеку потребовалась помощь Медика — Гладиатор не смог стоять на ногах и упал, герд Мауу-Ла Мя-Сса констатировал мышечные спазмы и истощение, вколол какие-то лекарства и запретил Имрану продолжать сегодня дальнейшую тренировку.

— Сотый уровень, поздравляю! — похлопал я по плечу хромающего и еле плетущегося с арены друга.

— Спасибо! Но важнее то, что я сохранил за собой место в «Отряде Комара», — болезненно усмехнулся дагестанец. — А то на фоне остальных начал уже чувствовать себя самым слабым звеном и понимал, что ты легко сможешь найти мне лучшую замену. Верю, что ты бы меня не выгнал. Я сам бы ушёл, когда понял, что не дотягиваю до требуемого в твоей команде уровня. Но подожди, Комар, у меня Известность уже двадцать четыре. Знающие игроки говорят, что достаточно скоро стану гердом. Вот тогда подкачаю Ловкость, Силу и Восприятие, и развернусь на всю катушку! Я тебе ещё пригожусь!

Я не стал ничего говорить, так как Имран всё сказал сам. Да, личный телохранитель лэнга — вовсе не пустой звук, и занимающий это место игрок просто обязан соответствовать высокой должности. Какое-то время я ещё понаблюдал за поединками, особенно внимательно смотрел за применением реликтом герд Урге Пу-Пу Урге техники дезориентации. Оказывается, имелось множество тонкостей, которые нужно было учитывать. Начиная от экономного расхода маны при глушении нескольких целей, учитывания разного количества и расположения органов чувств у представителей разных рас, да и вообще разного их вклада в информацию об окружающем мире. Так, например, миелонцы даже под оглушением всё равно находили и «убивали» реликта своими клинками, пока герд Урге Пу-Пу Урге не догадался глушить ещё и усы-вибриссы. А триллы, особенно в стойке на шести лапах, чувствовали колебания земли, что тоже требовалось учитывать. Хоть я и не участвовал лично в схватках, но всё же продумывал действия и настраивал навыки на наиболее эффективное применение. Игровая система это оценила:

Навык Дезориентация повышен до восьмого уровня!

Навык Дезориентация повышен до девятого уровня!

Я уже почти морально дозрел до того, чтобы самому принять участие в тренировке, но не сложилось. Подошли мои Инженеры с техническими вопросами. Затем руководитель группы трилловских ремонтников попросил принять выполненную работу и расписаться в полной исправности звездолёта. И наконец Навигатор поймал меня в коридоре и задал вопрос о дальнейшем курсе нашего фрегата — куда пойдём? И своим ли ходом, или встретимся где-нибудь с мобильной лабораторией реликтов? Прежде чем отвечать, я проверил сознание старшего офицера. Абсолютная верность. Во всех вопросах, не угрожающих напрямую безопасности расы гэкхо, на Аюха можно было полностью полагаться — не предаст, не разболтает. Поэтому темнить я не стал и ответил честно:

— Проверим возле станции работу двигателей и других систем звездолёта, а затем встретимся с мобильной лабораторией. Она где-то тут, в системе Тайхирх-о-Цых, прыгнула по моему приказу в случайное место и ждёт приказов. Что же до дальнейшего курса, то рассчитай прямой нуль-переход в Солнечную Систему к третьей планете, выход в паре тысяч километров от поверхности. Только заранее переведи все цифры в принятую у реликтов систему координат, чтобы можно было их сразу ввести в навигационный компьютер лаборатории. Боюсь, уходить придётся очень быстро, и возможно даже под обстрелом флота врагов!

Глава двадцатая. Солнечная система

Не оборачиваясь и не отрываясь от проверки корабельных систем, основной пилот Дмитрий Желтов поинтересовался:

— Капитан, откуда такая уверенность, что нас обязательно будут подстерегать на старте? Ближайший космос-то отлично просматривается сквозь силовое поле. Там только челнок триллов монтирует световые бакены в посадочной зоне космопорта, и всё. Ни одного подозрительного корабля.

Челнок я видел. Как и то, что никакие это не бакены, а элементы сложной системы вычисления траектории стартующих кораблей. Триллам было очень интересно, куда направится фрегат «Паладин Тамара». Не то, чтобы я ждал от подчёркнуто нейтральных хозяев системы Тайхирх-о-Цых агрессии, но обнаружь они место встречи моего звездолёта с древней мобильной лабораторией реликтов… соблазн заполучить столь ценный трофей был слишком велик, так что лично я бы на их месте не удержался и попытался захватить наполненную бесценными технологиями древнюю лабораторию.

Но было ещё кое-что, насторожившее меня. Сканер масс фиксировал присутствие чего-то очень тяжёлого не так уж далеко от планетоида, причём в области пространства, где визуально не имелось никаких астероидов или звездолётов. Этот определяемый сканером объект был слишком тяжёл даже для звёздного крейсера. Похоже, в невидимости всего лишь в нескольких сотнях километров от луны второй планеты стоял целый флот.

Но я не стал рассказывать об этом своей команде, чтобы не нагнетать обстановку. Просто сослался на то, что после видеороликов с реликтом вся галактика в курсе, где находится мой фрегат. И у наших недругов, коих завелось уже немало, имелось достаточно времени, чтобы прибыть в звёздную систему Тайхир-о-Цых и встать у выхода с космодрома. Поведал о своей интуиции, которой привык доверять. Также сказал, что непосредственно возле оживлённого космодрома с его элементами обороны и кораблями охранения ни космические пираты, ни флотилии своры мелеефатов нам не угрожают. Тем не менее бдительность нужно сохранять.

— Стартуем! Пилоты, самый малый вперёд. Отрываемся от поверхности, проходим сквозь силовое поле космодрома. Бортовым Стрелкам приготовиться!

Я закрыл глаза и постарался сосредоточиться, представить положение объектов в пространстве. Кривовато выходим! Нужно было срочно вмешиваться.

— Дмитрий, Сан-Дун, гасите скорость! Уберите руки от штурвалов, капитан лично слегка скорректирует курс.

Навык Картография повышен до восемьдесят девятого уровня!

Навык Управление Механизмами повышен до сто тринадцатого уровня!

Впервые мне пришлось вмешиваться в управление. Да, опыта в этом деле не было никакого, вот только по-другому, к сожалению, не получалось — мои пилоты не могли видеть объект, к которому нужно приближаться. Да, теперь идём правильно. Нужно только чуть добавить тяги. Вот так! Ну, сейчас будет самый ответственный момент. Есть! Фрегат стал вползать под искажающее поле, окружающее поджидавшую нас мобильную лабораторию.

Со стороны, наверное, смотрелось странно и дико — едва стартовавший звездолёт неторопливо прошёл окружающее космодром силовое поле и… начал исчезать прямо на глазах! Но объяснение этому феномену было очень простым: я решил рискнуть и привёл столь желанную многими лабораторию реликтов в непосредственную близость к луне Тайхир-о-Цых II–II, поставив буквально в полукилометре над поверхностью. Будь небесное тело помассивнее, станция рухнула бы из-за гравитации, и так она едва удерживалась работающими двигателями от того, чтобы не опускаться на поверхность луны.

Навык Управление Механизмами повышен до сто четырнадцатого уровня!

Навык Электроника повышен до сотого уровня!

ВНИМАНИЕ! Возможно получение первой специализации к навыку Электроника.

Приятно, конечно, вот только не до выбора перка сейчас! Нужно было срочно гасить скорость и отворачивать в сторону, чтобы правым обтекателем фрегата-спарки не врезаться в металлическое трёхсотметровое веретено древней лаборатории. Я что-то растерялся, пытаясь сообразить, какими системами и в какой последовательности рулить. А потому вернул управление более опытным пилотам, которые и сами уже прекрасно видели, что пора вмешиваться.

Желтов с матюгами рванул штурвал на себя и влево, второй пилот в это время принялся колдовать с маневровыми двигателями, стуча по клавишам со скоростью маньяка-пианиста. Да! Чудом удалось избежать столкновения. Получилось! Фрегат «Паладин Тамара» полностью вошёл под искажающее поле и скрылся от всех наблюдателей, да и с чужих радаров тоже.

Авторитет повышен до 99!

Авторитет? Едва ли повышение произошло из-за членов моей команды — Дмитрий Желтов вон до сих пор не мог прийти в себя от моих отнюдь не профессиональных и крайне опасных манёвров. Подозреваю, что это наблюдавшие за взлётом фрегата «Паладин Тамара» чужие игроки обалдели от такой наглости. Они-то собирались высчитывать траекторию нашего полёта, ловить нас юркими перехватчиками в точке выхода из гиперпространственного прыжка, и едва ли предполагали, что лаборатория реликтов находится буквально под самым их носом. И… неужели нам дадут беспрепятственно уйти? Но нет, к сожалению, я не ошибся в своих тревогах.

Навык Ощущение Опасности повышен до девяносто восьмого уровня!

Километрах в трёхстах от нас в космосе проявилась группа кораблей мелеефатской постройки. Два фрегата-невидимки типа «Юкито унте», лёгкий крейсер «Шморш IV», штурмовой крейсер типа «Мирошшш-пах II» и корабль дальней разведки «Зондеш». Старые знакомые! Мелеефатский Шпион лэнг Суишшш Одиннадцатый всё никак не мог успокоиться и пытался вернуть ранее принадлежавший ему фрегат-спарку. А вот хрен ему! На этот раз я готов к бою! Тем более, что по нам (точнее по предполагаемому местонахождению моего фрегата) уже вели огонь. По всем космическим законам можно было отвечать на агрессию, не боясь получить статус «преступник».

— Подсветил фрегат-невидимку, — сообщил я Бортовым Стрелкам, указывая маркером нужный корабль в группе приближающихся к нам противников. — Наложил стазисную сетку. Цель зафиксирована. Всем орудиям огонь!!!

Навык Целеуказание повышен до пятьдесят пятого уровня!

Навык Меткость повышен до пятьдесят третьего уровня!

Получен сто пятый уровень персонажа!

Получено три свободных очков навыка!

Указанный маркером хрупкий кораблик рассыпался от серии попаданий, напоследок ещё и рванул его реактор, озарив космос яркой вспышкой. Но… это было не всё, что произошло в ту секунду. На мониторе заднего обзора я увидел ещё одну яркую вспышку, на этот раз на поверхности недавно оставленной нами луны Тайхирх-о-Цых II–II. Там на поле космодрома что-то конкретно так рвануло. Килотонн эдак на пятнадцать, как с секундной задержкой сообщил мне корабельный компьютер. Не помню, стояли ли в том месте какие-либо звездолёты. Если так, то не повезло бедолагам — обычно во время стоянки защитные экраны отключают, так что взрывом корабли бы уничтожило. Если бы не защитное поле луны, погасившее ударную волну и колоссальный выплеск энергии, моему фрегату тоже бы «прилетело».

Что это вообще было? Вражеский крейсер «Мирошшш-пах II» промахнулся по нам, выпущенный им снаряд с ядерной начинкой пробил силовое поле планетоида и взорвался на поверхности? Да, это было самое напрашивающееся объяснение. Хотя и не единственное… На капитанском планшете я увидел, что девятое орудие — снятая с перехватчика «Деро» пушка, или точнее «рассинхронизатор», как называл её мой Инженер Орун Ва-Март, тоже отстрелялась.

— Капитан, смотри! — окрик Навигатора вырвал меня из задумчивости.

Вау! Было от чего изумлённо раскрыть рот. Всего километрах в семидесяти от нашего корабля проявилось нечто невероятное. Огромный… нет не так. ОГРОМНЫЙ звездолёт грибовидной формы. В нём по продольной оси было километров двадцать длины как минимум, а диаметр «шляпки» составлял десять-двенадцать километров.

Пурто-Пино-Сойеш. Разрушитель. Флагман Королевского флота триллов.

Так вот чьё присутствие я фиксировал на масс-сканере! Кроме этого исполина за выключившимся искажающим щитом прятался целый флот, кораблей восемьсот как минимум, но все они как-то терялись на фоне своего флагмана. К счастью, вовсе не мой фрегат являлся целью этого флота — триллы атаковали мелеефатские корабли, которые по мнению защитников, обстреляли их город на луне. Тучи дронов потянулись к нарушителям, крейсера отстрелялись по противнику, уничтожив лёгкий крейсер и корабль разведки. А вот и выстрел Разрушителя! Штурмовой крейсер «Мирошшш-пах II» как ветром сдуло всего с одного залпа.

Навык Зоркий Глаз повышен до девяносто девятого уровня!

Всё это было конечно крайне интересно, и с наших зрительских мест «в первом ряду» всё было прекрасно видно, вот только направившаяся в нашу сторону группа трилловских перехватчиков меня не порадовала. Пора сваливать! Времени не хватало пересылать длинный список цифр с координатами в навигационный компьютер лаборатории реликтов, поэтому я активировал случайный прыжок в пределах той же звёздной системы. Картинка на мониторах мгновенно сменилась, нас выкинуло в четверти миллиарда километров от космического боя.

Я наконец-то облегчённо выдохнул и включил громкую связь:

— Поздравляю всех, мы смогли уйти из западни! Герд Урге Пу-Пу Урге, Орун Ва-Март и Сан-Сано, отправляйтесь на катере в мобильную лабораторию и проверьте готовность систем к дальнему нуль-переходу. Аюх, сообщишь им координаты для прыжка в Солнечную Систему. Думаю, все согласятся, что лучше уже там в более спокойной обстановке проверить работу двигателей и остальных систем нашего фрегата.

— Это точно, тут что-то жарковато стало, — согласился Пилот звездолёта Желтов, а потом вдруг рассмеялся в микрофон. — Представляю, как удивились мелеефаты. Они ждали нас у выхода с охраняемой территории, собираясь подавить огневой мощью и захватить одинокий фрегат. Но наш капитан выложил козырного туза. А затем… ещё одного!

Не все в команде похоже поняли слова пилота по громкой связи, но всё равно посмеялись и порадовались, что всё закончилось благополучно.

Авторитет повышен до сотого уровня!

Внимание!!! Ваш персонаж достиг уровня Известности и Авторитета, соответствующего рангу «Кунг». Получено восемь свободных очков характеристик персонажа.

Внимание!!! Ваш персонаж получил возможность создать альянс, в который возможно включить до восьми объединений игроков (групп, кланов, прайдов, фракций и т. д.). Увеличение лимита возможно при росте показателей Авторитет и Известность вашего персонажа до 125.

Внимание!!! Поскольку у вашего персонажа отсутствует навык Дипломатия, в альянс возможно включение только объединений игроков, преимущественно состоящих из представителей вашей расы (люди).

Только сидящий рядом герд Джарг заметил повышение моего статуса, остальные находящиеся на мостике игроки были слишком заняты работой, да и сидели они спинами ко мне. Я приложил палец к губам, показывая шипастому Аналитику, что пока не нужно трепаться об изменении статуса капитана. Затем ментально вызвал новенькую девушку-трилла:

— Амати-Кусь, подойди на капитанский мостик. Мне на пару дней потребуется твоё колечко, блокирующее информацию о персонаже. Или, если хочешь, могу вообще выкупить его у тебя. Или дать взамен кольцо на +2 к любой характеристике — наша Ювелир дриада научилась их делать.

Прошло полминуты, и Повар-Ассасин с половником в лапе и в белом пластиковом халате поверх костяных пластин шустро вбежала на мостик. На раскрытой ладони девушка-трилл протянула мне Нуль-кольцо:

— Можете взять кольцо насовсем, хозяин. Мне же, если возможно, нужно на +2 к Ловкости. А ещё я на свой страх и риск готовлю праздничный обед по случаю моего попадания в ваш прославленный коллектив. Блюда других рас для меня незнакомы, но я стараюсь всё делать строго по рецептам. Через пол умми накрою столы в кают-компании.

Появление девушки-трилла на капитанском мостике привлекло внимание пилотов и Навигатора, они удивлённо обернулись, но я уже успел надеть Нуль-кольцо, скрыв информацию о своём персонаже. Не то, чтобы я не доверял членам команды, вот только считал, что всему своё время, и очередного «козырного туза» у меня на руках пока ещё рано демонстрировать.

А между тем картинка на большом обзорном мониторе снова сменилась, почти треть экрана теперь занимала виртуальная Земля. Голубая планета, пусть и совершенно непохожая на привычный по географическим картам реальный мир, но от этого не менее родная и бесценная. Я включил громкую связь:

— Отбой тревоги, возвращаемся к обычному режиму. Кому нужно ненадолго выйти в реальный мир — сейчас самое время. А через пол умми наша новенькая Повар просит всех собраться в кают-компании. Будем всем экипажем отмечать успешное окончание долгого похода и выяснять, насколько приготовленные профессиональным Поваром деликатесы отличаются от поднадоевших всем консервов. С меня — выпивка всему экипажу, кроме двух пилотов. Дмитрий и Сан-Дун своё получат после того, как посадят фрегат на планету.

Довольный гул и прославляющие капитана выкрики прокатились по кораблю. Я даже предположил, что увижу очередное повышение Авторитета, но нет, не случилось.

— Как отвечающая за финансы нашего предприятия скажу только одно — вы все молодцы! Выплата положенных окладов и премиальных в восьмикратном размере оклада будет произведена сразу после посадки в космопорт, — дополнила мои слова первая помощница герд Улине Тар, и по фрегату прокатился оглушительный рёв почти трёх десяток глоток.

Авторитет повышен до 101!

Я с трудом скрыл лезущую на лицо довольную улыбку. Да, компаньонка лучше капитана знала, как воодушевить команду. Хотя всё это было честно заслужено членами экипажа — перед стартом с Тайхир-О-Цых II–II мы с герд Улине Тар подводили предварительные итоги длительного полёта, и приобретения, как и заработанные суммы, однозначно радовали. Единственно, что меня печалило — принцесса Минн-О по-прежнему чувствовала себя нехорошо и отлёживалась в каюте. Острый токсикоз. Наш опытный Медик герд Мауу-Ла в приватной беседе даже советовал мне оставить принцессу на планете, так как связанные с космическими полётами перегрузки и волнения могли пагубно сказаться на здоровье ребёнка. Я обещал подумать над словами Медика.

Глава двадцать первая. Из игры в реал

Я общался с новым Бортовым Стрелком герд Ух-Мимишем — удивительно спокойным и рассудительным, приятным в общении и даже слегка застенчивым триллом. В котором не обнаружилось ни капли «звёздной болезни», что вообще удивительно для обладателя синей ленты — лишь третьего за всю историю представителя иной космической расы, удостоенного такой высочайшей чести от правителя гэкхо. Единственная просьба, которую озвучил пятиметровой длины шестилапый «крокодил» — заменить слишком маленькое и неудобное для него кресло стрелка на более приспособленное к его габаритам и фигуре. Совместно с триллом мы выбрали в торговом каталоге подходящее, и я немедленно отдал распоряжение Улине Тор заказать товар с доставкой в космопорт гэкхо на Земле.

Про историю участия в военных конфликтах и своих предыдущих нанимателях герд Ух-Мимиш рассказывал крайне скупо, информацию приходилось буквально выдавливать из него по каплям. А вот свои навыки Бортовой Стрелок не скрывал и охотно поделился с капитаном информацией об умениях. Тяжёлое вооружение триста сорок семь. Гравитационное оружие двести девяносто. Энергетическое оружие триста пять. Меткость… четыреста двадцать!!! Трекинг, Баллистика, Предсказание Траектории… все навыки с уровнями далеко за двести. У меня просто глаза округлились от таких заоблачных значений. Кстати, я мысленно отметил про себя, что герд Ух-Мимиш вполне мог использовать Пространственный резак механоидов — хранящееся сейчас на Земле на территории моей фракции древнее оружие, приобретённое у липового «торговца древностями» с Касти-Утш III.

Подошедший Бард Василий Филиппов извинился, что отрывает меня от разговора, и протянул листок с набором цифр. Я сперва не понял, что передо мной, затем меня осенило:

— Собрали-таки устройство из комплекта дальней связи по выданному прелатами Тайлакса чертежу?!

— Да, капитан Комар. Собрали в реальном мире и определили координаты для возможности подключения дальней связи. Кураторы проекта «Купол» сообщили, что находятся сейчас в комплексе «Онега-3» и готовы к переговорам. Ещё просили передать, что к тебе «накопилось много вопросов».

Много вопросов? Забавно. Неужели внешние кураторы проекта «Купол» ничего не понял и до сих пор полагают, что могут как-то влиять на меня? Пожалуй, будет даже интересно показать им реальность во всей красе. Я поинтересовался у Филиппова, пойдёт ли он со мной в Зал связи с Пирамидой.

— К сожалению нет, капитан. Меня настоятельно просили прибыть в «Онегу-3», у Купола уже стоит вертолёт. Сказали, что возможно потребуются мои комментарии и пояснения, так что я буду в числе находящихся зале. Ну что, лэнг Комар, объявлю кураторам время начала видеосвязи минут через сорок?

Я кивнул и отпустил Барда в реальный мир. Затем активировал пиктограмму Сканирование, собирая информацию о находящихся сейчас на моём фрегате игроках. Герд Минн-О Ла-Фин, герд Улине Тар, герд Айни Ури-Миайуу… То, что нужно! Весьма внушительный состав свиты статусного Свободного Капитана получался. Я попросил указанных трёх игроков составить мне компанию в переговорах.


— Готово, лэнг Комар! — миелонский Инженер Орун Ва-Март закончил колдовать с настройками приборов, и свет в Зале связи с Пирамидой погас.

Прошло секунды четыре абсолютной темноты, затем перед нами загорелся большой прямоугольный экран. Сквозь него я увидел уже знакомый небольшой зал, заполненный людьми. Почти сразу заметил среди сидящих в зале руководителя фракции Human-3 Игоря Тарасова и директора по безопасности Александра Антипова. Увидел Валентину Коваль — лидера бывшей фракции Human-25, влившейся в «Реликт». Увидел и Василия Андреевича Филиппова, сидящего в первом ряду в военной форме с погонами майора.

Судя по всему, Комара и сопровождавших меня спутниц тоже увидели, поскольку после короткой паузы раздался недовольный голос ведущего собрание — того самого седого майора Кудрявцева, который в прошлый раз приказал меня арестовать.

— Кирилл, вообще-то переговоры конфиденциальные, и предполагалась, что ты будешь один.

Стоящая за моей спиной герд Айни невозмутимо перевела слова ведущего на язык гэкхо, как и моей ответ ему:

— Моя официальная супруга, моя компаньонка и моё доверенное лицо. Каждая имеет право представлять меня на переговорах и говорить от моего имени. Всем трём я полностью доверяю. К тому же, насколько понимаю, разговор пойдёт об участии человечества в войне на стороне гэкхо, финансах, закупках, космической логистике и параллельном магократическом мире. Герд Минн-О Ла-Фин и герд Улине Тар наиболее компетентные специалисты в этих вопросах, а без герд Айни вы не сможете найти общий язык.

Собравшиеся в зале стали перешёптываться, присутствие трёх посторонних явно смущало. Я же не терял времени и беззастенчиво считывал мысли кураторов:

«Так вот какая она игра, любопытно». «Принцесса представляет наших врагов». «Они все статусные игроки, нужно относиться уважительно». «А кошечка ничего так, симпатичная». «Почему у Комара в ближнем круге нет представителей нашего мира?»

Через какое-то время ведущий собрание майор озвучил общее мнение:

— Кирилл, твои спутницы могут остаться, только вот перечень обсуждаемых тем будет сокращён. Но для начала хотелось бы получить твой комментарий вот по какому вопросу: один из новичков фракции Human-3 после своей первой достаточно короткой игровой сессии вышел из игры в твоей вирткапсуле на пятнадцатой «кукурузине», хотя входил в игру совершенно в другой. К тому же директора фракции, — ведущий указал на Александра Антипова и Игоря Тарасова, — говорят, что давно уже не видели тебя под Куполом. Можешь как-то это объяснить?

Я просто не верил своим ушам. Неужели руководство фракции до сих пор не поняло, что я уже дней десять как сменил точку выхода в реальный мир??? Нет, меня и раньше поражало, с какой огромной задержкой кураторы узнавали информацию об игровых событиях. Но неужели так трудно заметить, что человек находится в игре гораздо дольше максимально возможного срока? Что за последние дни я не раз выходил из игры (об этом можно узнать через членов моего экипажа), но под Куполом при этом не появлялся. Сопоставить эти факты и сделать соответствующие выводы, казалось бы — чего проще? Я укоризненно покачал головой:

— И этот вопрос задаёт человек, на предыдущем собрании приказавший арестовать меня…

— Не арестовать, а временно задержать, — поправил меня офицер, но я лишь отмахнулся:

— Называйте как хотите, смысл от этого не изменится. Мне ограничение свободы решительно не понравилось. И что странного в том, что я решил обезопасить себя от подобных неприятных инцидентов в будущем? И… кстати! Я же передавал лидеру фракции H3 Игорю Тарасову информацию о том, что имел на космической станции Касти-Утш III беседу с правительницей миелонцев кунг Кисси Мяу. По-моему, из сказанного было вполне очевидно, где находится моё тело в реальном мире.

Тут даже моя спутница Айни не удержалась от язвительного комментария, правда на миелонском, чтобы понял только я:

— Люди Земли разве не смотрят новости галактики? Про нас с тобой и Валери показывали по новостям миелонцев и гэкхо, сама видела.

— Тебя это удивит, Айни, но люди Земли в большинстве своём не только не смотрят галактические новости, но вообще не подозревают о существовании миелонцев и гэкхо.

Моя хвостатая Переводчица открыла было рот, собираясь что-то сказать, но от удивления так и осталась стоять с раззявленной пастью. А между тем последовал новый вопрос от кураторов, на этот раз удивительно по делу:

— Кирилл, насколько понимаем, именно тебе сюзеренами поручено собрать армию Земли. Но позволь поинтересоваться, кто будет руководить этой армией во время боевых действий? Имеются ли какие-то назначенные гэкхо генералы из числа людей или представителей иных космических рас? Или ты полагаешь, что сможешь сам вести тысячи солдат в бой, не имея никакой даже минимальной армейской подготовки?

Хороший вопрос. Да, у меня действительно не имелось никакого опыта руководства крупными армейскими подразделениями, и тем более опыта ведения масштабных сражений. Командующий из меня был совершенно никакой, я это прекрасно понимал. Но зато я знал человека, у которого нужного опыта было предостаточно — правитель Второй Директории генерал Уй-Така, лучший полководец современности по мнению жителей магократического мира. Причём недавний конфликт возглавляемой генералом фракции «Ла-Фин» с фракциями H1, H3 и Н6 показал, что столь высокое мнение о таланте генерала вовсе не преувеличено.

Именно это я и ответил кураторам, как и то, что генерал Уй-Така уже поклялся всецело помогать мне как в игре, так и в реальном мире. Снова в нашем общении возникла пауза — собравшиеся в зале обсуждали мой неожиданный ответ.

— Одобряем, генерал Уй-Така — подходящая кандидатура на роль командующего объединённой армией Земли, — майор Кудрявцев озвучил коллегиальное решение собравшихся. — Впрочем, если генерал по каким-то причинам откажется, или ему потребуется помощь, Генеральный Штаб России готов предоставить специалистов, имеющих большой опыт ведения боевых действий. Также фракция Human-3 готова предоставить в набираемую армию до полутора тысяч бойцов и согласна предоставить «Второй Легион» в полном составе для выполнения специальной задачи в параллельном мире за… — тут ведущий собрание сделал паузу, словно не решаясь озвучить сумму, — восемь миллионов кристаллов гэкхо! По оценкам наших экономистов, именно такая сумма необходима для закупки экипировки и вооружения отправляющейся на войну со сворой мелеефатов полуторатысячной группировки.

Я не ответил и повернулся к своей компаньонке, которая внимательно слушала перевод. Улине Тар сохранила внешнее спокойствие, лишь уточнила у меня, насколько вообще корректна ситуация, что мне на свои, точнее наши с ней общие деньги, предлагают делать закупки для чужой уже по сути фракции? Почему «Реликт» и «Ла-Така» способны обходиться своими силами, а моя предыдущая фракция, фактически, расписывается в своём бессилии? Может, просто надавить на этих людей, используя данную кронгом Давэеш-Пиром власть, и заставить выполнить приказ сюзеренов? Или в крайнем случае выдать им восемь миллионов кредитов, но в долг?

Тут уже я попросил у кураторов паузу для обсуждения. Тем более что видел, как понявшие слова женщины гэкхо Василий Филиппов и Игорь Тарасов перевели её вполне оправданные вопросы остальным собравшимся в зале. По враз скуксившимся физиономиям было заметно, что с такой точки зрения на проблему с финансами кураторы ещё не смотрели.

— Муж мой, поддержка «Второго Легиона» очень нужна и поможет нам сохранить власть в условиях творящегося в магократическом мире хаоса, — высказала своё мнение принцесса Минн-О Ла-Фин, перейдя на свой родной язык. — Восемь миллионов — серьёзная сумма. Но наши жизни и жизнь нашего будущего ребёнка стоят дороже.

Наконец, все перешёптывания завершились. Все молчали и ждали моего решения. Я же не торопился. Восемь миллионов у меня имелось, тут даже не пришлось бы обращаться за помощью к Улине Тар. Вот только действительно насколько оправдана ситуация, что один игрок должен на свои средства решать финансовые проблемы огромной фракции? Может, как и все остальные фракции Земли, пусть справляются сами — продают ценные ресурсы, тем более что цены в космопорте должны были уже стать приемлемыми? С другой же стороны, согласие на оправку трёх сотен бойцов «Второго Легиона» в мясорубку совершенно чужой для них войны — большой шаг навстречу со стороны фракции Human-3, и этот жест нужно ценить. К тому же мнение принцессы Минн-О в целом совпадало с моим — сохранение власти над Первой Директорией и возможность фактически неограниченного набора новых рекрутов из магократического мира в мою фракцию оправдывали любые затраты.

Наконец, я озвучил своё решение:

— Вы получите восемь миллионов кредитов, но при выполнении трёх условий. Первое: фракция Human-3 обязуется построить на своей территории генератор защитного поля планеты. С меня — чертежи, технологии, материалы и всё необходимое оборудование. С вас выбор площадки, желательно гораздо восточнее ноды «Восточное Болото», чтобы было разнесение по расстоянию с уже строящимся на «Скалистом Острове» генератором. Доставка всего необходимого из порта на берегу залива до места. Ну и рабочие руки, само собой, их понадобится очень много. Сроку на постройку даю ровно год. Вопрос критически важен для выживания человечества, поэтому всё будет предельно серьёзно. Не уложитесь — все директора фракции Human-3 поголовно, как и все находящиеся в зале будут казнены. В реальном мире. Способ выполнить эту угрозу я найду, можете не сомневаться!

Навык Псионика повышен до сто двадцать первого уровня!

Навык Ментальная Сила повышен до сто шестнадцатого уровня!

Авторитет повышен до 102!

Вложился я очень серьёзно в псионическое сопровождение своих слов, половину маны разом выжег этим посланием. И теперь молчал, внимательно наблюдая за реакцией кураторов. Да, сперва у них после таких моих слов предсказуемо наступил шок. Но я умышленно использовал такие максимально жёсткие формулировки, чтобы важность поставленной задачи и персональная ответственность каждого стали понятны. Да и обнаружить, что Комар на экране — это уже некто больший, чем отчисленный студент-геймер, для кураторов проекта «Купол» было очень полезно. Пусть привыкают, что времена изменились, и нашёлся кто-то, способный отдавать уже им самим приказы и контролировать выполнение.

Несмотря на резкость слов, никакого отторжения по первому пункту не возникло. Наоборот, фракция Human-3 сразу по множеству причин была заинтересована в таком масштабном строительстве. Новые технологии, экспансия на новые территории, развитие инфраструктуры, да и очередной большой шаг к обеспечению безопасности нашей Земли. Тут наши цели полностью совпадали. Убедившись, что кураторы со мной согласны, я продолжил свою речь:

— Второе условие: фракция Human-3 должна, в конце-то концов, выйти на самоокупаемость. Чтобы ко второму набору бойцов обеспечить их уже всем необходимым своими собственными силами. Цены на космический импорт по моему требованию сюзеренами снижены, закупочные на товары людей увеличены в шесть раз, так что благоприятные финансовые условия для фракции Human-3 созданы. Или даже, как моя фракция «Реликт», создавайте производство всего необходимого на своей территории.

Я прислушался к эмоциям и мыслям находящихся в зале. Отторжения снова не возникло. Кураторы были согласны с таким требованием и даже, насколько понял из мыслей некоторых собравшихся, такая задача перед фракцией Human-3 ранее уже ставилась. Хорошо, значит и тут полное согласие с моим требованием. Я перешёл к последнему пункту:

— И третье условие, также обязательное: хватит скрывать правду про игру, искажающую реальность! Человечество должно узнать, перед каким тяжелейшим вызовом для своего существования находится. Не знаю уж как — официальным выступлением президента или речью с трибуны ООН — но людям должна быть рассказана правда.

В ответ на мои слова в зале почему-то возник недовольный ропот. Что такое? Я не понимал причину возмущения. Но тут встал один из людей в стильном костюме от известных кутюрье и попросил микрофон. Ещё до того, как данный куратор начал говорить, я считал из мыслей собравшихся, что представляет он Министерство Иностранных Дел.

— Кирилл, неужели ты полагаешь, что этот вопрос не рассматривался, и информационная блокада по поводу игры, искажающей реальность, наше собственное чудачество? Могу заверить, что российские дипломаты провели бесчисленное количество консультаций с зарубежными коллегами. Имеется очень жёсткое сопротивление, граничащее с угрозой прямого объявления войны. Часть наложенных в последние месяцы на разные страны санкций, чем бы их формально ни объясняли, на самом деле связаны с желанием любой ценой заткнуть этим странам рты по поводу игры, искажающей реальность. Ведь, сам посуди, текущая мировая система в одночасье рухнет, если человечество узнает о сюзеренах человечества и примет условия игры.

О как… Неожиданная информация. Но я постарался всё же возразить:

— Пример магократического мира, — я указал на принцессу Минн-О Ла-Фин, — показывает, что от оглашения правды небеса вовсе не рухнут, зато выбор возможных рекрутов для включения в состав фракции упростится. Да и разве будет лучше, если мировой порядок рухнет из-за появившихся через полтора года на орбите нашей планеты звездолётов вторжения?

Сидящий рядом с дипломатом седой генерал-лейтенант взял из рук своего коллеги микрофон и ответил на мой вопрос:

— Мировой порядок, подозреваю, не рухнет. Самые влиятельные политические лидеры и финансовые кланы нашей планеты уже давно осведомлены о существовании игры, искажающей реальность. Некоторые активно в ней участвуют, другие рассматривают как перспективный инвестиционный проект. И естественно, проблема ограниченного срок защиты волнует всех, все фракции так или иначе готовятся. Нам доподлинно известно, что у других земных фракций существуют свои собственные планы на конец тонга безопасности. Особенно эта активность заметна на большом континенте виртуальной планеты, где далёкие фракции укрепляются и создают единый военно-политический блок. Российским фракциям H3 и H23 также поступило предложение примкнуть к этому новому центру силы. Не хотелось бы обсуждать эту тему в присутствии твоих спутниц, поскольку это внутренне дело человечества, и других рас не касается. Вот только даже беглое ознакомление с планами новой коалиции показывает, что эти планы гораздо более реалистичны, чем твоё утопическое желание объединить всё и вся в рамках твоей личной фракции «Реликт».

Глава двадцать вторая. Дела земные

Восемь миллионов кристаллов фракции Human-3 я всё же согласился заплатить, и даже не стал увязывать это с требованием информирования широких масс о существовании игры, искажающей реальность. Я действительно не обладал всей полнотой информации, а потому предпочёл уступить, чтобы не наломать дров.

К тому же новость о формировании «единого центра силы» на большом континенте виртуальной планеты требовала осмысления и тщательного изучения. Да, кураторы «Купола» считали эту формирующуюся коалицию альтернативным и более перспективным путём, нежели сближение с моей фракции «Реликт». Но что, если для «Реликта» это — потенциальные союзники в деле защиты нашей общей планеты? Сильные фракции Земле были жизненно необходимы, и я вовсе не собирался подавлять чужие коллективы. Наоборот, моей целью было сотрудничество с ними, научная и промышленная кооперация, ну и конечно же взаимное усиление на благо нашей общей родной планеты.

А ещё во время переговоров прозвучали весьма заинтересовавшие меня слова ведущего собрание майора Кудрявцева:

— Гэкхо говорят, что человеческих фракций на Земле становится всё больше, а сами фракции укрупняются и становятся сильнее. Уже сейчас среди людей имеется порядка тридцати игроков со статусом «лэнг». А вскоре должен появиться и кунг — самый сильный и влиятельный из «статусных» игроков, способный объединить под своим началом разные земные фракции. Именно с этим кунгом фракция Human-3 и планирует сотрудничать.

Ох, как же в этот момент у меня чесался язык сообщить всем собравшимся, что этот «великий и ужасный кунг», появления которого они так ждут — стоящий перед ними Комар! Хотелось снять Нуль-кольцо и посмотреть на лица кураторов, которые несколько минут назад отказались от углубления интеграции с моей фракцией «Реликт», назвав мои планы утопичными и несбыточными, и выбрав для фракций Human-3 и Human-23 иной путь развития. Но я сдержался. Посчитал, что не время ещё демонстрировать мой новый статус.

Переговоры по дальней связи продолжились, хотя дальнейшие темы были уже не столь масштабными и интересными. Конкретика насчёт переброски трёхсот бойцов «Второго Легиона» в параллельный мир. Место сбора бойцов армии Земли, разворачивание тренировочных лагерей в непосредственной близости от космодрома гэкхо. Возможность задействования арендуемых мной и моей компаньонкой челноков для доставки на Землю заказанных фракцией H3 грузов. Ускоренные курсы языка гэкхо для людей. Сложные настройки игрового меню у лидеров фракций. Другие темы, интересные лишь непосредственно в них вовлечённым.

Наконец, я посчитал переговоры законченными и отключил дальнюю связь, перед этим попросив бывшего лидера фракции Human-25 Валентину Коваль прибыть в космопорт гэкхо — у меня имелось множество проектов, связанных с удалённой нодой на большом континенте.


— Муж мой, ты поразительно быстро уступил в переговорах с этими людьми, — сообщила мне принцесса Минн-О, когда мы вернулись на фрегат и находились одни в капитанской каюте. — И я слишком хорошо тебя знаю, чтобы допустить мысль, что ты мог испугаться и сдаться. Что ты отказался от собственных амбиций в пользу какого-то полумифического кунга Земли и не имеешь «плана Б».

Я подошёл к сидящей в кресле принцессе и ласково погладил по серебристым волосам, затем осторожно положил ладонь на живот супруги. Пока ещё визуально беременность Минн-О не была заметна, хотя моё высокое Восприятие уже позволяло чувствовать биение маленького сердечка.

— Да, ты права. Просто я уже знаю, кто станет кунгом Земли, а потому не вижу смысла спорить и ломать копья.

— И кто же им станет? — удивлённо подняла на меня глаза Минн-О, а потом сообразила. — Ты и есть тот самый кунг, которого они ждут! Так вот зачем у тебя скрыты игровые характеристики!

Я весело подмигнул ей и временно снял Нуль-кольцо, чтобы подтвердить догадку супруги. Минн-О довольно заулыбалась и прижалась ко мне. Момент был исключительно подходящим, чтобы обсудить дальнейшие планы. Я очень деликатно, старательно подбирая слова, выразил мысль, что ради здоровья будущего ребёнка Минн-О придётся покинуть экипаж звездолёта и остаться на планете. Ожидал от супруги споров и серьёзного сопротивления, но их не последовало.

— Да, так будет правильно. Я сама искала удобного повода поговорить об этом, поскольку недавно лишь своевременное вмешательство корабельного Медика помогло избежать серьёзных осложнений или даже потери ребёнка. Мне действительно лучше поберечь себя. Только во избежание пересудов, очень прошу, объяви меня снова старшей женой, поскольку вайедда не должна бросать супруга в его странствиях.

Я пообещал сделать это в ближайшие дни, причём громогласно на весь магократический мир. Сейчас, когда подтвердилась возможность связи напрямую из игры с реальным миром, правителю Первой Директории больше не было необходимости общаться с подданными лишь через посредников. Настала пора выступить напрямую с большой пространной речью, в которой я хотел рассказать о своём видении ситуации в магократическом мире, отношении к старым ветхим заповедям и антимагическому восстанию. Эта речь должна была произвести эффект разорвавшейся бомбы, поэтому я старался продумать детали будущего выступления, предусмотреть все последствия и тщательно подготовиться.

Минн-О закрыла глаза и, не прекращая улыбаться каким-то своим мыслям, уснула. Я посмотрел на часы. До большого праздничного обеда, объявленного новенькой Поваром-Ассасином, оставалось ещё полчаса. Самое время было распределить очки характеристик Комара и посмотреть, что вообще вырисовывается по навыкам, и какие стороны требуют усиления:

Кунг Комар. Человек. Фракция Реликт.

Слышащий 105-го уровня

Характеристики персонажа:

Сила 14

Ловкость 18

Интеллект 33+7

Восприятие 29+2

Телосложение 17

Модификатор удачи +3

Внимание!!! Имеется восемь свободных очков характеристик

Дронов в управлении 3 из 3

Параметры персонажа:

Очков здоровья 2346 из 2346

Очков выносливости 1525 из 1713

Очков магии 1180 из 2352

Переносимый груз 28 кг

Известность 106

Авторитет 102

Навыки персонажа:

Электроника 100 ВНИМАНИЕ!!! Возможен выбор первой специализации

Сканирование 72

Картография 89

Космолингвистика 108 * Взята первая специализация

Ружья 66

Минералогия 60

Средняя броня 100 * Взята первая специализация

Зоркий глаз 99

Меткость 53

Целеуказание 55

Ощущение опасности 98

Псионика 123 * Взята первая специализация

Ментальная сила 120 * Взята первая специализация

Управление механизмами 114 * Взята первая специализация

Мистицизм 68

Телекинез 13

Обучение 27

Дезориентация 9

Внимание!!! Имеется три нераспределённых очка навыков

Сперва я вложил очки навыков. На этот раз отступил от ранее принятой стратегии и повысил до «сотки» навыки Зоркий Глаз и Ощущение Опасности, чтобы сразу разобраться с первыми перками у трёх навыков. У Электроники выбрал специализацию «Видение ошибки», позволяющей при работе с электронными системами исключать откровенно неправильные варианты соединений и действий. Полезная специализация, которая должна была существенно помочь моему персонажу при работе с незнакомыми сложными системами. С навыком Зоркий Глаз тоже долго мудрствовать не стал и выбрал полезный перк «Увеличение дальности обзора на 20 %». А вот с «Ощущением Опасности» я надолго «подвис». Всё казалось нужным:

· Увеличение времени предупреждения об опасности с 2 до 3 секунд

· Увеличение вероятности срабатывания предупреждения

· Интуитивные действия, позволяющие избежать непосредственной угрозы жизни

· Игнорирование влияния мешающих срабатыванию навыка внешних факторов и внутреннего состояния персонажа (сон, болезнь, алкогольное или наркотическое опьянение, гипноз и т. д.)

· Мгновенное определение источника угрозы

· Ослабление или даже полное отключение у вашего противника эффектов навыка Ощущение Опасности.

После почти десятиминутного раздумья я остановил свой выбор на последнем из предлагаемых вариантов. Ведь как мне, бывало, мешал навык Ощущение Опасности у противников! Ещё давняя перестрелка с Минн-О Ла-Фин на пароме гэкхо показала, что зачастую я бывал совершенно бессилен что-либо сделать против кажущихся неуязвимыми врагов.

Итак, со свободными очками навыков закончено, пора переходить к самому «вкусному» — у меня имеется восемь свободных очков характеристик! Как ни странно, но тут я вообще не колебался, поскольку примерно уже знал, что нужно усиливать моему Комару. Сразу три очка в Восприятие! От этой характеристики зависело множество навыков моего персонажа: Картография, Зоркий Глаз, Меткость, Ружья, Сканирование, да и Электроника частично тоже. Вся эта группа навыков в последнее время заметно отставала от других, более ориентирующихся на Интеллект, и ситуацию нужно было исправлять. Итак, повышаем Восприятие с двадцати девяти до… правильно, тридцати трёх — одно дополнительное очко получаем «бонусное», за два вложенных в характеристику выше 20+.

Спросите, почему бы тогда не вложить ещё одно очко в Восприятие, получив на выходе сразу два из-за ещё одного «бонусного»? Всё конечно так, вот только я надеялся в будущем добавить одно очко к Восприятию просто так — любою активно использующуюся характеристику можно улучшить на три единицы, а рост Восприятия на два пункта у меня уже был. Поэтому лучше подождать и получить столь желанное «бонусное» очко вместе с ростом характеристики, а имеющемуся свободному я найду лучшее применение.

Итак, Восприятие у Комара выросло до тридцати трёх, а при надетом ИК-Визоре эффективное Восприятие составляло аж тридцать пять! Даже визуально в окружающем мире произошли изменения — я видел всё контрастнее и чётче, явственно чуял доносящиеся с камбуза аппетитные запахи, слышал ровное дыхание спящей Минн-О и перебранку Кислого с Эдуардом за три переборки фрегата. Как нетрудно догадаться, двое членов экипажа спорили насчёт НПС-Дриады Нефертити, разговор хоть и проходил на повышенных тонах, но оставался всё же в рамках допустимого.

Из оставшихся пяти свободных очков характеристик сразу четыре вложил в Интеллект, повысив этот важнейший для моего персонажа показатель с тридцати трёх до тридцати девяти (да, получил сразу два «бонусных» очка). С надетыми кольцами эффективный Интеллект составил аж сорок шесть!!! Ох, не завидую врагам, с которыми буду меряться Псионикой! Почти всех я теперь «глушил» со стопроцентной вероятностью за счёт преимущества в Интеллекте более чем на десять единиц. Даже жутковатый дед моей супруги, соправитель человечества лэнг Тумор-Анху Ла-Фин едва ли справился бы со мной нынешним. Отныне лишь самые-самые выдающиеся игроки, вроде иерархов реликтов, командующей миелонским флотом кунг Кисси Мяу или Великой Проповедницы лэнг Амиру У-Маяу могли побороть меня в ментальном поединке.

С ростом Интеллекта объём маны вырос у меня сразу практически на пятьсот единиц! Поверьте, это много. Даже очень много. Это дополнительно несколько попыток взять сложные механизмы под свой контроль (кстати, и вероятность успеха таких действий теперь резко вырастет!). Или дополнительная минута жёсткого псионического боя с задействованием сразу нескольких умений. Эх, Валери-Урла, как же повезло тебе, что ты бросила мне вызов два дня назад, а не сегодня. Сегодня я бы смял твою псионическую защиту без особого труда!

Последнее из свободных очков характеристик я вложил в Телосложение, повысив этот показатель до восемнадцати. Стало чуть больше Очков Выносливости, Очков Жизни, да и в целом Свободный Капитан кунг Комар легче теперь будет переносить перегрузки космических полётов.

Глава двадцать третья. Инструктор армии Земли

Праздничный обед однозначно удался. Нужно сказать, что перед трапезой я удивлялся, конечно, откуда на трилловском курорте возьмутся исконно земные продукты, а потому к замене на «близкие аналоги» был морально готов. И потому не спрашивал у девушки-повара, почему в тарелке «борща» (как Амати-Кусь представила мне блюдо) — пронзительно-синего варева консистенции густой каши — плавает нечто маленькое и трёхглазое, старательно раздвигая лапками заросли ярко-оранжевых водорослей. Все остальные члены экипажа ели и нахваливали, так что я не стал информировать команду, что на столе перед ними вовсе не космическая экзотика, а «исконно земные блюда». Главное, что всё было съедобно и даже вкусно.

Ещё одной особенностью приготовленных профессиональным Поваром блюд являлись их положительные игровые бонусы — где-то ускорение регенерации, где-то временный рост максимального количества Очков Здоровья и Очков Выносливости, какие-то другие небольшие, но весьма приятные положительные эффекты. Это стоило взять на заметку и использовать, например, перед ответственным сражением, когда дополнительные хитпоинты и ускоренная регенерация будут вовсе не лишними.

Атмосферу праздника подержал вернувшийся в игру Василий Филиппов. Наш Бард играл на гитаре и пел на языке гэкхо о космосе, любви и боевых походах. В какой-то момент к нему присоединился Несущий Смерть — немецкий Снайпер обладал прекрасным баритоном и, подозреваю, мог стать профессиональным певцом, если бы выбрал эту мирную профессию.

Воспользовавшись тем, что все члены экипажа находились тут на фрегате, я велел мобильной лаборатории реликтов совершить случайный прыжок без нашего звездолёта в пределах Солнечной системы и затаиться, не отвечая на призывы других и ожидая лишь моей команды. Единственным, кто каким-то образом заметил исчезновение лаборатории и даже понял отданные ей инструкции, был Техник герд Урге Пу-Пу Урге:

— Не доверяешь мне, капитан? — поинтересовался реликт мысленно. — Заблокировал возможность удалённого управления, увёл станцию непонятно куда…

— Дело вовсе не в тебе. Просто слишком многие в галактике жаждут захватить эту лабораторию и пойдут на любые преступления ради этого. Так будет спокойнее, поверь.

Через некоторое время, улучив удобный момент, я отвёл реликта в сторону от празднующей и шумной толпы.

— Ты вернулся очень задумчивым. Не хочешь рассказать, что увидел в реальном мире?

Техник посмотрел на меня тремя своими огромными глазищами размером с футбольный мяч каждый, помолчал какое-то время, а потом всё же решился:

— Я был в убежище. Просматривал информацию о десятках тонгов, которые пропустил, находясь в стазисе. Я видел войну. Самую страшную из войн, какую только можно представить. Я видел, как один за другим погибали заселённые разумными расами миры. Как разрушались целые планеты. Как умирали триллионы представителей моей расы. Как Пирамида безвозвратно лишалась пластов накопленных поколениями бесценных данных. Как рушился привычный мне мир.

Навык Псионика повышен до сто двадцать третьего уровня!

От Техника в этот момент исходили настолько безграничные печаль и безысходность, что у меня даже потемнело в глазах, когда я ненароком «цепанул» чужих эмоций. А ещё я увидел жуткие кадры сгорающих в аннигиляционном пламени подводных мегаполисов и почувствовал выплеск страха миллиардов превращающихся в ничто разумных существ. Это было нестерпимо больно, я срочно прекратил читать чужие мысли и вытер со лба проступивший холодный пот. Чуть отдышавшись, поинтересовался:

— Урге Пу, кто-нибудь ещё выжил, кроме тебя?

— Сотни тысяч вирткапсул стоят пустые. Бесконечные ряды пустых, открытых вирткапсул. Я несколько умми бродил мимо этих высоченных башен с пустыми вирткапсулами и не мог оторваться от жуткого зрелища уничтоженной цивилизации. Моей цивилизации. А потом нашёл стержень, на котором имелись работающие вирткапсулы, я насчитал таких четыреста двадцать три. Не знаю, где сейчас их обитатели, но они живы и потенциально когда-то могут пробудиться.

Ух ты! Очень интересная информация! Я пообещал Технику приложить максимум усилий к тому, чтобы разобраться в ситуации с его спящими сородичами и пробудить их. И сразу же спросил у Урге Пу, чем вообще закончилась древняя война?

— Капитан, я не знаю этого. Записи обрываются на том, что Убежище Сям тро VII более четырёхсот раз подряд переносится в случайные точки Вселенной, чтобы уйти от обнаружившей его флотилии карателей предтеч. И наконец рукотворный планетоид отрывается от погони, после чего отключает питание всех приборов и глушит любое общение с внешним миром.

Рукотворный планетоид? Так убежище, получается, большой искусственный спутник или маленькая планета? И, кстати… Я открыл предложение о слиянии с моей фракцией от некой программы контроля, на которое пока что не ответил. Да, точно! Там в сообщении было прописано именно Убежище Сям тро VII. Я попросил Техника прокомментировать. Реликт совершенно не удивился:

— Я активировал программу управления убежищем. Дал питание в некоторые системы. Многие помещения убежища затоплены, так что я включил насосы. Активировал гидропонные фермы, хотя не уверен, что за столько тысяч прошедших тонгов семена сохранились. Но я видел множество инвар в воде, в крайнем случае можно будет на них охотиться и ими питаться. Ну и, конечно, активно делился информацией с искусственным интеллектом убежища, рассказывая о своём пробуждении в современном мире. Это мой прямой долг — пополнять Пирамиду данными. И похоже управляющая программа пришла к выводу, что ты — весьма перспективный союзник, с которым нужно сотрудничать.

Понятно… Ну что же, это могло быть весьма интересное сотрудничество. Я выбрал вариант «Да».

ВНИМАНИЕ!!! Лимит количества игроков фракции «Реликт» не изменился и составляет 34800 человек.

Получается, своих игровых нод Убежище Сям тро VII не имело. Но это было неважно. Сотни тысяч свободных вирткапсул в любом случае представляли огромный интерес для меня и всего человечества. Это был не только «запасной аэродром», где никакие миелонцы, мелеефаты и прочие не смогли бы потревожить отдыхающих от игры людей. Это был путь в какую-то удалённую точку Вселенной. Причём в место, хранящее древнюю историю и технологии расы реликтов.

К сожалению, дальнейшего продолжения разговор с Техником не имел — к нам подошла весело скалящаяся и похоже находящаяся несколько в нетрезвом состоянии герд Улине Тар:

— Комар, я тебя обожаю! — огромная мохнатая женщина обняла меня. — Там снова про нас галактические новости крутят!

Я проследовал в главный холл следом за идущей нетвёрдой походкой компаньонкой. С большого экрана диктор новостей центрального информационного канала гэкхо сообщал, что конфликт между флотами королевства триллов и своры мелеефатов в системе Тайхирх-о-Цых продолжения не имел. Королевская семья триллов приняла извинения посла мелеефатов и сочла инцидент исчерпанным.


Это была самая мягкая из всех пока что осуществлённых при мне посадок на планету. Фрегат «Паладин Тамара» очень плавно и даже деликатно вошёл в атмосферу и, погасив скорость, снизился до нескольких километров высоты. Изменил стреловидность оперения, после чего подобно самолёту совершил мягкую посадку на бетонную дорожку космопорта. Кстати, ещё совсем недавно не было тут нормальной бетонной полосы с посадочными огнями и разметкой, имелся просто пустырь с сухой нескошенной травой. Сейчас же кроме уже готовой посадочной полосы я видел, что рабочие гэкхо заливают бетоном большую территорию, видимо готовя космопорт к приёму тяжёлых аппаратов. Приятно было видеть, что космодром Земли активно развивается. Да и звездолётов на нём стало в разы больше, как и прочих летательных аппаратов.

Десяток грузовых челноков «Шиамиру». Два из которых арендованы моей фракцией, остальные наверняка привезли оборудование для генераторов планетарного щита. Челноки меня интересовали мало — с ними всё было понятно. Как не удивляло и присутствие тут на космодроме трёх десятков десантно-штурмовых антигравов «Сио-Ми-Дори» камуфляжной расцветки и с эмблемами фракции «Реликт» на хвостовом оперении. Да, мой Первый Советник Маг-Прорицатель герд Мак-Пеу Ун-Рой сообщил, что договорился об использовании космодрома гэкхо в качестве основного аэродрома моей быстрорастущей фракции.

Возле грузового терминала застыл огромный и напоминающий сплющенную каплю контейнеровоз гэкхо. Рядом находился посадочный пассажирский модуль с какого-то роскошного межзвёздного лайнера. Ух ты! Я увидел на серебристом борту этого спускаемого аппарата эмблему клана звёздных торговцев Тар-Лайне. Похоже, родственники моей компаньонки начали уже прибывать к предстоящей вскоре свадьбе герд Улине Тар с наместником Земли Коста Дыхшем. Ещё какой-то пассажирский звездолёт застыл возле диспетчерской вышки. Рядом с ним казался совсем крохотным старенький истребитель-перехватчик «Синдирову» местной пограничной службы. Ещё пару месяцев назад я восхищался этим перехватчиком как образцом высоких космических технологий, сейчас же понимал, насколько он устарел.

Зато меня заинтересовали два стоящих возле дальних ангаров красавца — миелонские перехватчики «Тиопео-Мыхх II» с эмблемами фракции «Реликт», и сразу же после спуска с трапа я направился в их сторону в сопровождении Улине Тар и нескольких других членов «Отряда Комара». Надо же, насколько качественно отремонтировали эти отбитые у пиратов на Касти-Утш III корабли! Ничто уже не напоминало о той аварии в посадочном ангаре станции, смятых элеронах и дырах в фюзеляжах.

При нашем приближении с обоих перехватчиков выбежали команды, выстроившись по стойке «смирно» возле своих звездолётов. Два экипажа по пять человек. Пилоты, Навигаторы, Техники, Стрелки с уровнями от пятидесятого по семидесятый, и у всех пепельно-серая кожа выходцев магократического мира.

Я выслушивал доклады капитанов перехватчиков, а сам в этот момент думал, что такой перекос в сторону представителей иного мира становится серьёзной проблемой. Я ведь позиционировал фракцию «Реликт», как объединяющую оба варианта Земли, а между тем выходцы моего мира составляли во фракции менее пяти процентов. Возможно, именно такая ситуация и послужила одним из факторов, отпугнувших фракцию Human-3 от более тесного сотрудничества — меня и «Реликт» по-прежнему ассоциировали с враждебным магократическим миром и «Тёмной Фракцией». Нужно было предпринимать срочные меры по исправлению подобного перекоса.

Я как раз осматривал свои перехватчики, как у меня включилась рация. Из диспетчерской сообщили, что к нам вылетел дипломатический антиграв с наместником Земли.

— Твой жених летит, — информировал я Улине Тар, Торговка испуганно вскрикнула и шустро побежала к звездолёту срочно наводить женский марафет.

Не прошло и трёх минут, как скоростной двухместный антиграв наместника заложил вираж в воздухе, пошёл на снижение и приземлился всего в десяти шагах от моей группы. Пока я соображал, как мне следует вести себя с наместником — формально обычным не статусным игроком, зато официальным Дипломатом и представителем сюзеренов — Коста Дыхш с удивительным для его комплекции проворством выпрыгнул из летающей машины, подошёл и панибратски хлопнул меня по плечу своей тяжёлой лапой:

— Кенто духо лэнг Комар! Друг! Как же я рад тебя видеть! А то начал уже переживать, что представитель невесты, да и сама моя избранница, могут опоздать к свадьбе!

— Кенто духо Коста Дыхш! Друг, мы спешили, как могли! Наверняка даже какие-то существующие рекорды скорости побили.

Впервые представитель сюзеренов, обычно старающийся дистанцироваться от меня, назвал своим другом и позволил настолько близкое, даже тесное общение. Конечно, я не возражал. Друг по нормам гэкхо — это вовсе не красивое словцо, а действительно избранный и доверенный персонаж, причём друг — это навсегда.

Вот только наместник прибыл не один. И при виде прилетевшего с ним спутника, а точнее спутницы, сразу несколько людей в моей группе, не сговариваясь, вскинули оружие. С секундной задержкой их примеру последовали миелонцы, гэкхо и даже триллы.

— Ирина, тебе тут не рады! Уходи! — строго проговорил Имран в наступившей тишине, не спуская с девушки-медика направленного на неё бластера.

— Она сама попросила о встрече со Свободным Капитаном лэнг Комаром… — Коста Дыхш похоже заметно растерялся и был неприятно поражён настолько холодным приёмом, с которым встретили его человеческую спутницу. — Я ведь сам удивился, поскольку Ирина до этого дня старалась оборвать все контакты со своей прошлой фракцией.

— Капитан попросил меня прибыть, — спокойно, как ни в чём ни бывало, указала на меня рукой белокурая «Иришка из Первого Меда».

Все посмотрели на меня, ожидая пояснений или приказа уничтожить ненавистную предательницу. Я заметил, как от напряжения дрожали пальцы Дмитрия Желтова и Василия Филиппова на курках направленных на Ирину лазерных пистолетов. Я же, когда первый шок прошёл, активировал пиктограмму Сканирование и… уважительно опустился на одно колено, склонив голову в низком поклоне:

— Для меня будет огромной честью работать с тобой, кунг Иссса, Пожирательница планет с Бетельгейзе!

Глава двадцать четвёртая. Армия Земли

— Давненько меня так не называли… — в голосе человеческой девушки-блондинки прорезались удивление, настороженность и готовность к немедленным действиям.

Навык Ощущение Опасности повышен до сто первого уровня!

Даже так? Несмотря на игровое предостережение, я не предпринимал агрессивных действий. Наоборот, демонстрировал миролюбие и даже отвёл повыше обоих кружащих надо мной Малых охранных дронов реликтов. Ирина оглядела направленные на неё стволы и пробормотала недовольно: «Вот уж удружила мне Ваа с готовым обликом человеческой девушки, хуже выбора для такой ситуации и придумать сложно». Прошла секунда, вторая, и вместо Иришки стояла уже миелонка герд Айни, придирчиво осматривая находящийся в трёх шагах от неё оригинал и исправляя какие-то мелкие едва заметные глазу погрешности в образе.

— Хвостатая, я снова поношу твою рыжую шкурку, такой образ для меня комфортен и привычен, — усмехнулась лже-Айни, очень правдоподобно копируя голос миелонки и совершенно не обращая внимания на растерянность настоящей хвостатой Переводчицы.

Впрочем, за настоящую герд Айни я не переживал — рыженькой Переводчице уже доводилось общаться с морфами, и они нормально вместе сосуществовали. Да, к этому конкретному морфу у Айни имелось множество претензий, но я верил в благоразумие миелонки. Зато столь же спокойную реакцию других членов экипажа гарантировать не мог, и прежде всего меня интересовали триллы. И если Бортовой Стрелок герд Ух-Мимиш отреагировал на проявление морфа спокойно, даже флегматично, то вот Амати-Кусь при виде объявленного смертельным врагом триллов существа не сдержалась.

Навык Телекинез повышен до четырнадцатого уровня!

Успел! Впрочем, моя помощь Фокси и не понадобилась — морф совершенно незаметно глазу сдвинулась, сантиметров на тридцать всего, только чтобы уйти из опасной зоны. Затем одобрительно кивнула мне и с интересом рассмотрела стайку из восьми крохотных покрытых ядом лезвий, застывшую в воздухе в полуметре от того места, где несколько секунд назад находилась её голова. Даже взяла один метательный нож в лапы и осторожно потрогала контактный яд пальцем. Пренебрежительно помотала головой, выбросила опасный предмет и произнесла что-то на языке триллов, обращаясь к Повару-Ассасину. Настоящая герд Айни с готовностью перевела:

— Этим высокоуровневого морфа не убить, тем более, когда он в обличии миелонца. Я потом покажу тебе более эффективный способ. Пока же, малышка, не советую снова проверять мою реакцию — я не всегда такая спокойная и добродушная. И вскрывать триллов из их панцирей умею хорошо.

Я посчитал момент удобным, чтобы объявить собравшимся:

— Представляю всем инструктора по боевой подготовке для бойцов формирующейся армии Земли. Морф Фокси, она же кунг Иссса, одно из самых смертоносных существ Вселенной. Полагаю, что более квалифицированного наставника в галактике просто не существует. Для тебя же, Фокси, кроме обучения солдат будет ещё одно задание, которое потом обсудим наедине, как и оплату за него.

Авторитет повышен до 103!

«Миелонка» хищно улыбнулась, явно польщённая тем, как я её объявил собравшимся, и даже поклонилась мне.

— С тобой всегда интересно работать, Комар. Когда ты рядом, никогда не знаешь, чего ждать от следующего дня, а это вносит в долгую жизнь разнообразие.


В соседнюю с космодромом ноду «Пустыня», в которой уже находились и дополнительно ещё строились тренировочные лагеря земной армии, мы полетели на одном из «Сио-Ми-Дори». Причём это оказалась уже какая-то новая модификация привычного десантно-штурмового антиграва, с расширенным десантным отсеком и большим количеством установленных по бортам лазерных орудий.

Заодно подкинули в тренировочные лагеря ещё десяток добровольцев фракции Human-3, чтобы бойцам не топать пешком двенадцать километров по стоящей в пустыне жаре далеко за +50 градусов. Стрелки, Пулемётчики, Штурмовики… Этих игроков я не знал — они вошли в игру уже после того, как я улетел в свой второй полёт на «Шиамиру» и стал совсем уж редко показываться под Куполом. Но зато меня все они знали, и для них Комар, как и сопровождавшие меня Имран, Эдуард Бойко, герд Тыо-Пан и мои инопланетные спутники из «Отряда Комара» были настоящими легендами, недостижимыми звёздами.

Обе Айни о чём-то тихо беседовали в самом хвосте десантного отсека, причём общались они на каком-то незнакомом мне языке, явно выбранном специально с целью, чтобы никто другой их не понял. Но тон беседы морфа и миелонки был вполне мирным, так что я не переживал за них. Сам же я вёл беседу с герд Валентиной Коваль — бывшей главой бывшей фракции Human-25. Меня интересовала ситуация с плацдармом на большом континенте, и доклад моей новой подчинённой в целом обнадёживал:

— Орков твои прибывшие на антигравах головорезы прогнали за снежные горы, это аж за три ноды. Сейчас территория радиусом километров в тридцать вокруг научного комплекса полностью безопасна, нет ни агрессивных НПС, ни высокоуровневых хищных животных. Лаборатории возобновили работу, учёные уже сменили фракцию на «Реликт». На берегу большой реки уже заработали склады и причал, принимающий грузовые паромы. Во всех шести соседних нодах по указанию Мага-Прорицателя герд Мак-Пеу Ун-Роя строятся форты. Уже завтра, в крайнем случае послезавтра, к фракции «Реликт» будет добавлено шесть нод первого уровня, сама же нода «Лаборатория» вырастет до второго уровня.

— Национальный состав учёных? — поинтересовался я и сразу же предположил: — Преимущественно магократический мир, Первая Директория?

— Вовсе нет, — удивила меня Валентина. — Из «старичков» практически все российские, пришедшие со мной из фракции H25. Новички же преимущественно все немцы. Германские власти очень заинтересовались ведущимися в ноде «Лаборатория» экспериментами по влиянию игры на геном человека и представили нам фактически неограниченные возможности по набору игроков нужных профессий.

Геном человека? Так вот чем, оказывается, занимались в научной фракции. Только почему вдруг такая секретность? Я задал этот вопрос напрямую, но ответа не получил — моя собеседница стала ссылаться на подписку о неразглашении, не позволяющую выдавать информацию не вовлечённым в исследования лицам, даже главе фракции. Как и на то, что исследования «сугубо научные и сложны к пониманию». Поскольку наш «Сио-Ми-Дори» уже подлетал к большому огороженному высоченным забором с колючей проволокой лагерю, я просто считал интересующую меня информацию из мыслей соседки. И, признаться, от удивления мои брови взлетели вверх:

Первоначальная тема: изучение эффекта быстрой регенерации и излечения любых болезней игрой, искажающей реальность. Полгода исследований показали, что нет никаких изменений ни в наборе аминокислот, ни в их последовательности в белках. Человек до игры, в самой игре, и после игры остаётся всё тем же человеком. Зато обнаружены явные изменения в четвертичной структуре ДНК, причём такие изменения наблюдаются с ростом уровней, характеристик и навыков. Если понять эту зависимость, возможно будет создавать персонажей любого уровня, с любыми характеристиками и с любым набором навыков. Эффект очень сложно исследовать, непонятно с какой стороны подступиться. Зато существенный прогресс по другим темам. В лаборатории получены зародыши по всем возможным для скрещивания направлениям: полулюди-полуорки, полулюди-полуэльфы, полулюди-полугарпии, полулюди-полудриады, полуорки-полукентавры. Крайне интересные результаты исследования внедрения фрагментов чужих ДНК в геном человека. В перспективе возможно вырастить людей с крыльями, дышащих под водой людей, людей с очень долгой жизнью. В теории даже бессмертных людей.

Жесть! Лично я вовсе не был уверен, что такие опасные исследования стоит продолжать, хотя они и сулили человечеству совершенно новую фантастическую эпоху. Но комментировать подслушанные мысли всё же не стал, решив поговорить с герд Валентиной Коваль об этом позднее, после того как проконсультируюсь со своим Первым Советником Магом-Прорицателем и другими специалистами.


Своего Первого Советника я застал в тренировочном лагере беседующим с интендантами от разных фракций. Маг-Прорицатель герд Мак-Пеу Ун-Рой весьма обрадовался моему появлению, оставил своих собеседников и сразу же с явной гордостью за хорошо проделанную работу отчитался о ходе армейского набора:

— Соправитель Комар Ла-Фин, через гэкхо новость о наборе в армию удалось донести до всех земных группировок. Тут очень помог Коста Дыхш. Прошли слухи, что дальнейшая карьера наместника напрямую зависит от успеха набора людей в армию гэкхо, так что Коста Дыхш суетится, рассылая своих представителей в самые удалённые ноды планеты. Я правда на свой страх и риск ввёл правило, что фракции численностью менее двухсот человек освобождаются от призыва — у таких фракций каждый человек на счету, и развитие важнее, чем пара-тройка дополнительных стволов.

Первый Советник замолчал, с тревогой ожидая моей реакции на такие поблажки для малых фракций. Но я согласился со здравостью введённых правил — лишние несколько бойцов ситуацию не изменят, зато более быстрый рост новых фракций даст в будущем большие дивиденды. Герд Мак-Пеу Ун-Рой продолжил:

— Кроме восьми фракций с большого континента от всех остальных уже получены подтверждения, что войска в армию Земли будут отправлены. Оставшиеся же восемь фракций, называющие себя «земной коалицией», вчера сказали посланнику наместника, что дадут ответ в течение двух суток.

Маг-Прорицатель на секунду замолчал, видимо просматривая установленный таймер обратного отсчёта, и добавил:

— У этой «коалиции» на ответ осталось всего тринадцать часов. Не согласятся — придётся что-то с ними делать, видимо заставлять силой или давить авторитетом. Но вообще пока что принимаем в армию Земли исключительно добровольно отправленные от каждой фракции отряды, насильно никого не заставляем. Динамика хорошая, так что и добровольцев может хватить. Здесь в лагерях уже тренируется шесть тысяч бойцов нашей фракции «Реликт», плюс по полторы тысячи от «Ла-Така» и «Human-3». Получены также подтверждения от фракций «Ла-Варрез» и «Ла-Шин» — обещают, соответственно, пять тысяч и четыре тысячи двести полностью экипированных бойцов, вот только сроки их прибытия пока что не озвучивают. Знаю также, что гэкхо выслали паромы для доставки бойцов фракций H0 и H4. Это ещё тысяча двести корейцев и две с половиной тысячи японцев из твоего мира, соправитель.

Мак-Пеу обернулся и указал рукой на длинные ряды запылённых крытых армейских грузовиков:

— А ещё сегодня утром прибыло сразу пять тысяч игроков от китайской фракции H1. Вот только средний уровень у них откровенно слабоват, встречаются даже трёхдневные новички двадцатого уровня. И я вот в раздумьях, отправить что ли остальных обратно? Всё равно пользы от них в реальном бою не будет никакой. Если же оставлять только тех, кто выше шестидесятого уровня, то китайских игроков будет всего две тысячи сто.

Я попросил советника не спешить пока что с отбраковкой низкоуровневых бойцов, а сперва огласить оценку, сколько в итоге ожидается бойцов первого набора в армию Земли? Маг-Прорицатель ответил мгновенно, явно держа все расчёты в голове:

— От согласившихся фракций в сумме ожидается сорок две тысячи семьсот тридцать игроков, соответствующих заявленным требованиям. Наверняка в итоге будет больше — фракции с каждым днём растут, так что и бойцов соответствующего уровня становится всё больше. Плюс, как я уже говорил, пока что не ответила «земная коалиция». А в ней собраны сильные фракции общим числом свыше семидесяти тысяч игроков. Хотя… если даже эти фракции ответят отказом, недостающих рекрутов мы наберём и без них.

В том, что план по набору рекрутов первой волны мы сможем выполнить, я уже не сомневался. Но всё же хотел дать шанс так называемой «земной коалиции» не дистанцироваться от остальных фракций двух миров. И если через тринадцать часов положительного ответа от «коалиции» не последует, нужно будет навестить эти фракции и самым серьёзным образом поговорить с их лидерами.

Глава двадцать пятая. Шок, это по-нашему!

Сколько же накопилось всевозможных дипломатических, административных и хозяйственных вопросов за время моего отсутствия! Под наспех сооружённым навесом из жердей и соломы я общался со своим Первым Советником герд Мак-Пеу Ун-Роем и прибывшим в тренировочные лагеря Дипломатом моей фракции лэнг Томасом Мюллером. Впервые мне довелось лично встретиться с бывшим главой фракции Human-6 и, нужно отметить, впечатления от знакомства с немецким «статусным» игроком оказались самые позитивные. Профессионал с большой буквы, с огромным запасом накопленных знаний в самых разных областях науки и политической жизни. В обычном состоянии очень интеллигентный и деликатный, но при необходимости способный мгновенно становиться крайне жёстким, отстаивая интересы немецких игроков и нашей фракции в целом. Очень удачно получилось, что при объединении наших фракций удалось сохранить ему высокий статус — как мой представитель на переговорах любого уровня лэнг Томас смотрелся очень солидно.

Рядом с нашим навесом проходил участок трассы, по которому с наполненными тяжёлыми камнями корзинами на плечах под присмотром бдительных инструкторов бежали кросс по пересечённой местности тысячи бойцов формирующейся армии Земли. Тут как раз был крутой подъём, и мимо нас проползали потные, еле передвигающие ноги от усталости, но старающиеся улыбаться и выглядеть браво солдаты. Руководитель моей абордажной команды герд Тыо-Пан объявил, что лучшие из лучших будут приняты в «Отряд Комара», и это оказалось сильнейшим подстёгивающим фактором для тысяч тренирующихся бойцов. Мой экипаж тут считали боевой элитой, и попасть в состав мечтали все поголовно.

Вот девушка-китаянка, Медик 72-го уровня, оступилась и упала на подъёме, рухнув под тяжестью груза и скатившись к основанию холма. Стоящая поблизости герд Нелли Свистунова из «Первого Легиона», выполняющая сегодня роль одного из полусотни инструкторов, дёрнулась было помочь, но была остановлена резким окриком по рации внимательно наблюдающей Фокси:

— Инструктор-34, отставить! У этого Медика есть ещё Очки Выносливости, она способна подняться самостоятельно! Более того, у неё недавно произошёл рост Силы, добавь Медику пару камней в корзину!

Как Фокси это проделала, я не знаю, но морф разделилась минимум на дюжину копий и присутствовала во многих местах одновременно, отслеживая показатели всех тысяч тренирующихся бойцов и успевая везде, где требовалось вмешательство. Мудрая Ваа рассказывала, что морфы способны делиться, создавая копии для отвлечения внимания противника. Вот только все копии лже-Айни были полноценными, способными к самостоятельной жизни.

Авторитет у Фокси в тренировочном лагере был беспрекословный. Особенно когда инструктор показала, что в секунду способна справиться с любым из тренирующихся, выживает даже после автоматной очереди в грудь, не прощает даже толики неповиновения и поступает с нарушителями максимально жестоко. Ряд человеческих черепов и один миелонский (мой воспитанник Тини вдруг посчитал, что имеет право на поблажку) на частоколе у столовой наглядно напоминал всем, что спорить с Фокси не стоит.

Вот занимающийся наравне со всеми Гладиатор герд Имран догнал тяжело поднимающуюся китаянку, одной рукой схватил её за куртку и рывком поставил вертикально, после чего продолжил свой бег. Мой дагестанский друг пару дней назад сообщал, что параметр Известность у него вплотную приблизился к двадцати четырём, так что получение ранга «герд» неожиданностью для меня не стало. После повышения ранга прямо во время этой тренировки и распределения дополнительных очков характеристик количество камней в его корзине по требованию Фокси было увеличено. Несмотря на бравый вид Гладиатора, я чувствовал, насколько дагестанскому атлету тяжело. Но герд Имран скорее умер бы, чем позволил усомниться в своём праве быть личным телохранителем Комара.

В тренировке не участвовали только трое: я, Дипломат лэнг Томас Мюллер и Первый Советник герд Мак-Пеу Ун-Рой. Мы втроём занимались не менее важным делом: разложив подробную карту виртуального мира на колченогом столе, обсуждали планы дальнейшего развития нашей общей фракции.

— Разведка подтверждает, что на восточном побережье залива за самыми южными нашими нодами только непроходимые леса с НПС-кентаврами и дриадами. Если поспешить и не позволить соседям из Human-3 сделать рывок на юг, то весь полуостров можно взять под свой контроль, это сразу двадцать три гексагона.

Первый Советник указал на карту, обведя карандашом длинный уходящий далеко в море заросший лесом полуостров, и замолчал, ожидая моей реакции. Я с готовностью подтвердил:

— Да, я беседовал с лэнг Тарасовым и обговорил направления экспансии, чтобы не возникали конфликты. Его фракция будет расширяться на восток, за болота, — я указал на холмы в трёх нодах за «Восточным Болотом», — именно там фракция Human-3 будет строить второй генератор планетарного щита. Там же за болотами Human-3 начнёт создавать промышленный кластер, включающий несколько соседних нод. На ноды южнее «Жёлтых Гор» фракция Human-3 пока что не претендуют, и мы можем успеть их взять. Только сперва, чтобы не возникло конфликта уже с НПС-фракцией «Античность», нужно будет мне или лэнг Томасу поговорить с кентаврихой лэнг Филирой. Если эта кобылица даст согласие, высадим с антигравов «Сио-Ми-Дори» строительные бригады на всех двадцати трёх площадках, построим ускоренными темпами форты, и через три дня весь полуостров будет наш.

Герд Мак-Пеу сделал пометку у себя в планшете, прокомментировав не слишком довольно:

— Двадцать три бригады, каждая минимум человек по тридцать, а лучше сорок игроков строительных профессий. Плюс охрана везде нужна будет от агрессивных НПС-хищников… Где возьмём столько игроков, соправитель? Со стройки планетарного щита снимем? Или вернём строителей с большого континента? Там трудится семь полных групп с усиленной охраной, в сумме шестьсот человек.

— Нет, нет, щит — это приоритетная задача. Да и возвращать игроков за полмира тоже не нужно, плацдарм на другом континенте ещё не раз пригодится.

Я задумался. Действительно, проблема. Вроде «Реликт» большая фракция, но свободных рук крайне не хватало. Имеющиеся и запланированные заводы и фабрики, рудники и научные лаборатории, поля, да и просто и обслуживание дорог и прочей инфраструктуры требовали тысяч игроков. Плюс три одновременно ведущиеся громадные стройки: генератор планетарного щита, большой морской порт и начавшееся строительство термоядерной электростанции. Плюс создание базы на противоположном краю виртуальной Земли. Да ещё этот чёртов набор в армию гэкхо, вырвавший из наших рядов сразу шесть тысяч игроков!

Видя, что мои собеседники ждут от руководителя фракции комментариев, я предложил заменить часть строителей новых баз наёмными НПС. Всё равно без привлечения обитателей этих затопленных непроходимых джунглей строительство фактически невозможно, даже сам сбор ресурсов для строительства без нормальных дорог крайне затруднён, так что по-любому придётся нанимать кентавров и минотавров, чтобы проложили хотя бы подобие дорог.

— Это увеличит срок работ, — предупредил мой Первый Советник, — всё-таки первобытным НПС далеко до профессиональных строителей. Да и с западной стороны залива и на севере экспансию придётся пока отложить. По крайней мере до окончания строительства баз на юге и переброски освободившихся игроков на другие направления.

— Всё так, но на северо-западе лишь одна пустынная нода разделает сейчас границы «Реликт» и «Humаn-1», — лэнг Томас указал на шестиугольник серо-жёлтого цвета. — А самое важное, по оценкам наших геологов, в ноде имеются запасы природного газа, объёмы сейчас уточняются. Мы также фиксируем в этой ноде китайские разведывательные группы с геологами в составе.

Маг-Прорицатель встрепенулся и открыл свой планшет, сверяясь с какими-то записями:

— Газ нам нужен, у нас этого ресурса пока что нет. Частично нефтехимические заводы компенсируют недостачу, но именно что частично. Вне всякого сомнения, фракции H1 также уже известно о природном газе. Соправитель, форсировать захват ноды, чтобы прибрать газовые месторождения быстрее китайцев?

Оба собеседника выжидательно смотрели на меня, ожидая решения руководителя фракции. Я же задумчиво барабанил пальцами по столешнице. С китайской фракцией ссориться не хотелось — с ними были ровные добрососедские отношения, да и сразу пять тысяч присланных на мой призыв бойцов (при численности самой китайской фракции в одиннадцать тысяч игроков) говорили о желании активно помогать и участвовать в совместных операциях. Я ещё раз взглянул на карту и перевёл взгляд на Дипломата:

— С руководителями фракции Human-1 нужно максимально откровенно поговорить. Газ нужен и нам, и им, и я вполне допускаю совместную разработку. Под чьим клаймом будет находиться сама нода — вопрос важный, но всё же второстепенный. Я бы даже предложил… — тут я надолго задумался, прикидывая последствия этого шага, а потом повернулся к Магу-Прорицателю, — какова вероятность объединения наших группировок в альянс или даже в единую фракцию?

Герд Мак-Пеу замолчал, потом отрицательно помотал головой:

— Соправитель, они не согласятся на объединение в единую фракцию. А вот военно-политический альянс между нашими фракциями возможен, но не сейчас. Месяца через полтора, даже скорее два. Пока что они не доверяют нам до такой степени. Впрочем, степень доверия быстро растёт. И если мы покажем, что сильны и надёжны, то альянс возможен. И тут есть один нюанс… — опытный прорицатель подал знак Дипломату, и лэнг Томас Мюллер подхватил нить разговора:

— У фракции Human-1 пограничный спор за острова в океане с фракцией Human-2, это Великобритания. Даже имели место морские сражения и морские десанты обоих сторон для уничтожения клайма конкурентов. Спорные территории сейчас нейтральные — острова в игре вообще трудно удерживать. Если мы поддержим соседей, H1 станут более лояльны к нам. Зато отношения с входящей в состав «земной коалиции» фракцией H2 испортятся, как и с остальными семью фракциями «земной коалиции».

По настороженному тону моего Дипломата я уже понял, что самому лэнг Томасу идея вмешательства в чужой конфликт не нравится. И тут я был с ним полностью солидарен. Встревать в чужие разборки — всегда не очень-то здравая идея, а особенно когда у тебя множество трудоёмких, требующих тысяч игроков проектов и другая война на носу, на которую вскоре отправится основная масса бойцов.

Ответить я не успел. Быстро нарастающий тревожный гул прервал нашу беседу. Я встал и далеко на горизонте разглядел группу восьмёркообразных летательных аппаратов, быстро приближающуюся со стороны космопорта. Семь… Нет, восемь конвертопланов или вертолётов крайне необычной конструкции. Я опустил на глаза ИК-Визор и считал информацию о летающих объектах:

Сио-Тити-Ру. Тяжёлый грузовой конвертоплан фракции «Ла-Варрез».

Ла-Варрез? С предыдущим главой этой фракции у меня были весьма напряжённые отношения. Великий архимаг соправитель человечества Онури-Унта Ла-Варрез даже пытался инициировать моё низложение. Впрочем, неудачно, и сам погиб при взрыве Дворца Правителей вместе с большой группой сильнейших волшебников магократического мира. Кто сейчас возглавлял эту древнейшую династию магов-правителей я, признаться, даже не знал.

Что происходит? Враги атакуют собранные по требованию правителя гэкхо тренировочные лагеря армии Земли? Едва ли, поскольку это стало бы чистой воды самоубийством — гэкхо не простили бы такого от своих вассалов. Да и, несмотря на все разногласия, не было никакой войны между нашими Директориями в реальном мире и фракциями тут в игре. К тому же следом за конвертопланами чужой фракции спокойно летели сразу три десятка десантно-штурмовых антигравов «Сио-Ми-Дори» моей фракции «Реликт», и лазерные пушки у них не были направлены на противника.

Навык Зоркий Глаз повышен до сто первого уровня!

Вот летательные аппараты сели на пустыре, подняв тучи пыли. Из конвертопланов с вещмешками и оружием начали неспешно выгружаться бойцы магократического мира. Похоже, всё наоборот замечательно — фракция «Ла-Варрез» прислала-таки своих игроков в единую армию человечества! Кстати, из моих антигравов тоже сгружались игроки фракции «Ла-Варрез» — видимо, попросили подкинуть от космопорта до тренировочного лагеря и в присутствии Дипломата гэкхо дали гарантии миролюбия.

А вот и кто-то из командиров прибывших — с одного из конвертопланов с достоинством вышел одетый в традиционную мантию высших магов-правителей молодой парень:

Лэнг Сап-По Ла-Варрез. Человек. Фракция Ла-Варрез. Маг-Телекинетик 104-го уровня

Ух ты! Лэнг, сам глава фракции! Действительно важный гость.

— Соправитель, новый глава династии Ла-Варрез официально ещё не утверждён, — шепнул мне Первый Советник, прекрасно знакомый с положением дел в своём мире. — Во-первых, ещё длится траур по погибшему соправителю архимагу Онури-Унта. Во-вторых, вы с супругой принцессой Минн-О не утвердили списки Правящего Совета. А без включения с эти списки глава династии не считается «настоящим». И, в-третьих, имеются другие претенденты на роль главы династии, кроме молодого Сап-По.

Вот оно как! На этом можно было сыграть. Пока высокий гость собирал свою прилетевшую в разных машинах свиту и не видел ещё меня, ситуация складывалась весьма благоприятной. Я подозвал ближайшую из копий Фокси. Ментально передал морфу сообщение, что настал час играть ту роль, для которой я, собственно, и вызывал морфа. Все детали нужного образа мы уже успели обсудить с ней ранее, ещё когда договаривались о работе и оплате. К тому же Фокси лично видела нужного человека, когда посещала Землю в предыдущий раз. Миг, и у меня за спиной стояла девушка-паладин Тамара в скромном платьице, но со своим не выражающим никаких эмоций лицом и пронизывающими насквозь тёмными глазами.

— Хорошо, Фокси. Только Тамара уже лэнг, а не герд. Да и уровень в описании ей повысь, к примеру, до сто двадцатого, — поправил я морфа, и та мгновенно учла мои пожелания.

Когда в компании старших офицеров, магов различных специализаций и наместника Коста Дыхша новый глава фракции «Ла-Варрез» направился ко мне, за моей спиной уже выстроилась не менее солидная свита. Десяток офицеров и магов во главе с герд Мак-Пеу Ун-Роем. Личный телохранитель герд Имран. Личная помощница герд Айни Ури-Миайуу (причём настоящая). Бородатый детина Проповедник 80-го уровня в рясе и с кадилом в руках (нелишняя предосторожность, когда имеешь дело с магами, а твой «Паладин» не совсем Паладин). И непосредственно по правую руку от меня… барабанная дробь… лидер антимагического восстания Паладин лэнг Тамара!!!

Глава двадцать шестая. Предложение, от которого невозможно отказаться

Все заранее заготовленные к этой встрече слова вылетели у нашего гостя из головы. Он лишь приоткрыл было удивлённо рот, после чего закрыл и выдавил возмущённо сквозь плотно сжатые зубы:

— Надеюсь, соправитель лэнг Комар Ла-Фин, в присутствии в вашей свите этого чудовища есть какое-то объяснение?

Говорил он на языке магократического мира, и потому не все собравшиеся его поняли. Тем не менее, я весело рассмеялся, довольный произведённым на гостя эффектом. И ответил на том же языке, при этом меняя Нуль-кольцо на перстень +3 к Интеллекту:

— Во-первых, уважаемый лэнг Сап-По Ла-Варрез, я не лэнг, а кунг — «руководитель многих отрядов» по классификации игры, искажающей реальность. Главы земных фракций вверяют мне свои войска в управление, а некоторые так и вовсе присягнули на верность или даже объединились с моей фракцией «Реликт».

Авторитет повышен до 104!

Авторитет повышен до 105!

Переводчица герд Айни транслировала сказанное на язык гэкхо. Информация стала новостью для многих собравшихся, так что росту показателя Авторитет я совершенно не удивился и продолжил свою речь:

— Во-вторых, — я обернулся на «Тамару», всё такую же суровую и напряжённо наблюдающую за прибывшими магами, — присутствие тут бесконечно преданной мне лэнг Тамары, безусловно, оправдано. И не нужно так кривиться. Вам многое ещё предстоит узнать о природе так называемого «антимагического восстания» и его истинных организаторах. Нет, нет, это вовсе не я или лэнг Тамара, как вы могли бы подумать. Совершенно другие, причём хорошо известные вам личности. Уверен, пройдёт не более получаса, и вы сами будете искренне радоваться присутствию здесь Паладина Тамары.

От таких моих слов молодой глава фракции явно растерялся и даже оглянулся на своих спутников в поисках поддержки и совета. Но все члены свиты лишь отворачивали взгляд или пожимали плечами, не понимая, о чём я сейчас толкую. Тогда лэнг Сап-По Ла-Варрез нахмурился и решил ответить грозно и пафосно:

— Никогда я не прощу эту террористку! Она убила моего деда великого архимага и соправителя человечества Онури-Унта Ла-Варреза! Убила моего старшего брата мага-правителя Тима-Па Ла-Варреза и ещё два десятка моих родственников. И потому единственное моё желание в отношении неё — пристрелить на месте эту кровавую террористку!

Ещё до того, как миелонка Айни перевела сказанное, Фокси шепнула мне:

— От этого человека исходит жгучая, затмевающая разум ненависть. Сейчас лэнг Сап-По Ла-Варрез совершенно не способен слышать никакие доводы. Может, дать ему возможность выплеснуть свой гнев? Он сразу станет более коммуникабельным.

Я понял, что предлагает морф, и попросил девушку подойти ближе к пылающему гневом молодому магу. При первых же шагах Тамары вся делегация от фракции «Ла-Варрез» заметно напряглась, а глава фракции так и вовсе выхватил из своего инвентаря лазерный пистолет. Мне, честно, говоря в этот момент стало смешно. Ну какой он маг, если в опасной ситуации непроизвольно тянется к стрелковому оружию, а не использует свои чары? Сразу же стало понятно, почему моего гостя, несмотря на древность династии и близкое родство с соправителем человечества, не было во Дворце Правителей — магические способности откровенно подкачали.

Можно было, в принципе, не мудрствовать лукаво, а банально взять его разум под контроль и внушить всё, что нужно. Но Фокси права — он сейчас неадекватен, и потому нужно дать ему выплеснуть эмоции. А между тем «Тамара» подошла к Магу-Телекинетику и остановилась в шаге о него, заговорив на языке гэкхо:

— Стреляй в меня, молодой лэнг, разрешаю! Сам же говорил, что хочешь этого! Может, выплеснув сжигающие тебя эмоции и разрядив в меня батарею пистолета, ты успокоишься и выслушаешь моего хозяина.

Лэнг Сап-По Ла-Варрез снова обернулся на своих спутников, затем растерянно посмотрел на меня. Я даже было подумал, что гость отступит и уберёт пистолет. Но нет. Видимо, ненависть действительно переполняла молодого мага. Сверкнула яркая вспышка, лазерный луч пронзил тело «Тамары». Невысокая темноволосая девушка с интересом посмотрела на дымящуюся дыру в своей груди и… улыбнулась стрелку:

— Чего ждёшь? Стреляй ещё! Видишь же, я пока жива!

Потрясённый лэнг Сап-По Ла-Варрез выстрелил второй раз. Потом третий. Затем целая очередь лазерных импульсов пронзила тело девушки. Тамара же продолжала стоять, рассматривая всё новые дыры на своём платье и изредка комментируя самые удачные попадания:

— Да, целься прямо в сердце! И голову мне прострели ещё, выплесни свой гнев! Да, дважды для надёжности. Трижды. Что, батарея пистолета кончилась? Возьми запасную! А хочешь, я тебе свой бластер дам? Он помощнее будет.

Потрясённый маг лишь отрицательно помотал головой, отвергая такое предложение ненавистной ему террористки. Руки стрелка дрожали, на глазах появились слёзы. Затем молодой глава фракции отшвырнул свой бесполезный пистолет и спросил у многократно продырявленной им девушки:

— Как… Как ты это делаешь?! Невозможно же жить с такими ранами! Иллюзия, да? На самом деле я промахнулся?

«Тамара», чьи раны на теле быстро затягивались (впрочем, зияющую прорехами и до сих пор дымящуюся «одежду» морф явно умышленно пока что не чинила), охотно пояснила:

— Высокое Телосложение. Высокий уровень. Много Очков Жизни. Игровой класс со сниженным получаемым уроном. Прокачанная регенерация. Меня трудно убить лёгким стрелковым оружием. И даже при взрыве Дворца Правителей я не погибла.

— Естественно, ты уцелела. Ты же сама и устроила этот взрыв! — снова стал закипать молодой маг, на что девушка резонно возразила:

— Тогда я всего второй день была в твоём мире, ни слова ни понимала на вашем языке. Правительница Минн-О Ла-Фин взяла меня с собой на встречу исключительно из-за умения блокировать ментальную магию. К тому же при взрыве погиб мой приёмный отец. Думаешь, я смогла бы убить очень близкого мне человека? Да и откуда вообще я смогла бы взять взрывчатку? Нас всех при входе тщательно обыскала охрана дворца!

Фокси играла превосходно! Морф слушала мои ментальные подсказки, но активно импровизировала и произносила те слова, которые собеседник, сам того не желая, подсказывал ей как наиболее действенные. Я прямо чувствовал, как в броне ненависти молодого мага появляются и ширятся трещины сомнения. Кто-то может сказать, что мы обманывали Мага-Телекинетика. Возможно, и так. Хотя все произносимые «Тамарой» слова были правдой.

А ещё я видел, как морф мастерски подстраивалась под собеседника. Почти незаметно глазу, осторожно и постепенно, но волосы девушки чуть укоротились и начали слегка виться, лицо округлилось, глаза стали добрее. А вот «одежда» продолжала тлеть и прикрывала всё меньше. Я с замиранием сердца наблюдал за этой импровизацией морфа и боялся вмешиваться в столь трудный творческий процесс, но Фокси явно знала, что делает. Глава фракции «Ла-Варрез» смотрел на неё уже без былой враждебности и даже скорее заинтересовано. Наконец, лэнг Сап-По Ла-Варрез извинился за свою несдержанность и велел одной из сопровождавших его магичек поделиться с пострадавшей накидкой, чтобы девушка-паладин могла прикрыться.

— Признаю, был не прав. Но теперь, кунг Комар Ла-Фин, я хочу знать, кто же стоит за всем этим восстанием?


Что ж, Фокси свою роль сыграла блестяще, теперь настала моя очередь развивать успех. Все члены свиты молодого мага переключили своё внимание на меня, с жадностью ловя каждое слово. Сразу предупредив, что высказываю лишь свою точку зрения и не претендую на истину в последней инстанции, я рассказал о том, что сам знаю об антимагическом восстании. Что члены «Группы освобождения от магической тирании» связывались с фракцией Human-3 ещё до того, как Паладин Тамара перешла в магократический мир. И что теракты против магов совершались задолго до того, как наши миры соединила игра, искажающая реальность. Да что говорить, если оба родителя моей супруги принцессы Минн-О погибли двадцать лет назад во время кровавого теракта, устроенного ненавидящими людей с магическими способностями фанатиками! И потому связывать меня, Тамару или вообще кого-либо из другого мира со своей давней проблемой в корне неверно.

Также я рассказал, что драгоценные кристаллы, которые были переданы в руки представителям «Группы освобождения от магической тирании», неожиданно всплыли во фракции «Ла-Фин» и были использованы руководством этой фракцией для своих военно-политических целей. Что оба деда принцессы Минн-О — соправитель человечества лэнг Тумор-Анху Ла-Фин и его правая рука герд Авир-Син Ла-Пирез — плюс ещё целая группа доверенных магов-правителей фракции Ла-Фин прекрасно знали о всех этих контактах с «Группой освобождения от магической тирании», а скорее даже сами выступали на переговорах от лица этих самых «террористов». Но самое удивительно, что после скоропостижной смерти архимага Тумор-Анху Ла-Фина вся эта группа магов-правителей во главе с герд Авир-Син Ла-Пирез переметнулась во фракцию Ла-Варрез и была с благосклонность принята главой фракции «Ла-Варрез», после чего «Группа освобождения от магической тирании», как ни в чём ни бывало продолжила свою работу.

Глава фракции «Ла-Варрез» прервал меня, с явным недовольством в голосе поинтересовавшись:

— Соправитель Комар Ла-Фин, вы намекаете на то, что мой дед архимаг и соправитель человечества Онури-Унта Ла-Варрез общался с террористами?

С большим трудом я не позволил раздражению отобразиться на моём лице. В очередной раз ведь подтвердилось, что титул мага-правителя моего собеседника обошёл отнюдь не случайно! Но я не стал комментировать недостаточную сообразительность собеседника и лишь усмехнулся:

— Нет, уважаемый лэнг Сап-По, я говорю совсем о другом. Ещё когда я впервые узнал о политическом устройстве магократического мира, меня интересовал лишь один вопрос — почему настолько неустойчивая конструкция до сих пор не рухнула?! Достаточно ведь одного сильного толчка, и магов-правителей сметёт разъярённая толпа, поскольку при всё увеличивающемся соотношении обычных людей и волшебников удерживать старый политический строй становится всё труднее. Пример прихода к власти во Второй Директории правителя без магических способностей генерала Уй-Така — лишь один из наглядных примеров того, что старая политическая система доживает последние дни, и её крах неизбежен. Мудрейшие волшебники магократического мира похоже тоже раздумывали над этой проблемой. И нашли выход!

— Какой же? — заинтересовался молодой маг, и я с готовностью ответил:

— Управляемая революция! Появление некой «Группы освобождения от магической тирании». Бунт против старой магократической системы. Переформатирование старых законов. Задачей существующей власти было сделать так, чтобы народ пошёл за новыми лидерами, которые на самом деле — лишь послушные пешки старых правителей и исполняют волю магов-правителей. Это мягкий и достаточно безболезненный, в сравнении с обычной революцией, процесс трансформирования ветхой политической системы в нечто иное, где маги-правители вроде как уступят, но всё равно сохранят власть на будущие столетия.

Навык Псионика повышен до сто двадцать четвёртого уровня!

Навык Ментальная Сила повышен до ста двадцать первого уровня!

Навык Мистицизм повышен до семидесятого уровня!

Я замолчал, давая слушателям время обдумать и переварить сказанное. Да и мне самому нужно было чуть отдышаться, поскольку выложился я сильно и Очков Магии в своё сообщение влил просто через край. Нет, я нисколько не соврал (врать магам-псионикам вообще непростое и зачастую безнадёжное занятие), всё действительно могло быть именно так, как я и говорил. Просто некоторые скользкие моменты в своих предположениях я усиливал ментальным воздействием, чтобы слушатели легче верили в сказанное. Вопросов или возражений пока что ни у кого действительно не возникло.

Наконец, после небольшой передышки я продолжил:

— Террористы и сама «Группа освобождения от магической тирании» конечно же существуют, взрыв во Дворце Правителей это наглядно показал. Сомнений нет, целью террористов было устранение всех магов-правителей разом. Причём знали ли организаторы взрыва, что вместе с остальными ненавистными магами уничтожают и своих руководителей, или не знали, это уже неважно. Важнее то, что страшный теракт свершился и послужил началом массового бунта, а вот те маги-правители, что должны были контролировать и управлять восстанием, уже были мертвы. Практически все маги-правители погибли. Моя супруга принцесса Минн-О и Первый Советник герд Мак-Пеу выжили лишь чудом и только потому, что раньше срока закончили своё выступление. А вот их складывавшие и убиравшие аппаратуру слуги выйти из здания Дворца Правителей уже не успели. Впрочем, Паладин Тамара выжила при взрыве, что в общем-то неудивительно — вы сами видели способности к выживанию моей спутницы.

Навык Псионика повышен до сто двадцать пятого уровня!

Тут был самый скользкий момент рассказа, и я особенно усилил псионический нажим. Никто из собравшихся не усомнился. Даже присутствовавший при всех описанных событиях Первый Советник герд Мак-Пеу похоже был готов принять такую версию истории, и лишь несколько секунд спустя резко встрепенулся. Ему даже пришлось мотнуть головой, отгоняя наваждение.

— Справился, молодец! — похвалил я своего спутника.

В глазах Мага-Прорицателя, когда он посмотрел на меня, читался почти суеверный страх. Герд Мак-Пеу и не подозревал от начальника таких способностей и сейчас гадал, а все ли его воспоминания настоящие? Или часть уже вот так заменена на искусственные? Но со своим советником я собирался поговорить позже и успокоить его, сейчас же важно было подвести собравшихся к тому, к чему я их готовил:

— На выжившую при взрыве Тамару сразу же повесили всех собак, объявив главной террористкой и чуть ли не верховным лидером «Группы освобождения от магической тирании». Это было очень просто сделать, поскольку Паладин никогда и не скрывала своего враждебного отношения к магам — у девушки с ними свои счёты ещё по фракции «Human-3». Тамару фактически без её ведома назначили символом восстания, с её именем на устах фанатики-бунтовщики теперь идут в бой. Я как новый глава Первой Директории вижу во всём этом определённые преимущества. И потому даже пригласил в магократический мир «Второй Легион» — отряд бойцов, которыми командовала Паладин Тамара. Девушка-Паладин в своих выступлениях объявит, что её бойцы возьмут под контроль важные объекты, на которые нападать бунтовщикам нельзя ни в коем случае.

— Можно ли будет пригласить несколько бойцов «Второго Легиона» к нам в Четвёртую Директорию и попросить Тамару назвать мой летний дворец в списке запрещённых целей? — вопрос главой фракции «Ла-Варрез» был задан с весёлой усмешкой, вроде как в шутку, однако я понял, что на самом деле ситуация весьма серьёзная. Видимо, тревожные инциденты во дворце уже имели место. Кстати… я посмотрел на часы и прокомментировал:

— Прошло всего семнадцать минут с начала нашей встречи, а вы уже искренне рады присутствию тут лэнг Тамары и даже готовы с ней сотрудничать. Собственно, как я и обещал вам, лэнг Сап-По.

Представители свиты молодого мага встрепенулись, стали переглядываться и перешёптываться. Похоже, их самих удивила та лёгкость, с которой я сумел убедить их диаметрально пересмотреть свои взгляды. Я же продолжил ломать все их представления о происходящем в магократическом мире:

— Я приказал ни в коем случае не оспаривать правдивость транслируемых бунтовщиками видеороликов, где Тамара якобы призывает к войне с магами. Хотя вы сами видели, что моя подруга вообще не говорит на языке магократического мира и не могла в них сниматься. Но пусть и дальше восставшие клепают эти видео с помощью компьютерной графики, путь распространяют по всей планете. Подождём, пока в головах жителей прочно закрепится, что Тамара — главный идеолог и лидер антимагического восстания. И вот тогда…

Я оборвал речь на полуслове и многозначительно улыбнулся, предлагая моим собеседникам самим додумать недосказанное. Прошло несколько секунд тишины, и вперёд вышла ранее молчавшая седая и морщинистая Маг-Прорицатель 89-го уровня из свиты лэнг Сап-По Ла-Варреза. Признаться, пока женщина не проявила активности, я особо и не приглядывался к ней, сейчас же обнаружил на лице старухи явные черты сходства с молодым главой фракции. Она его мать! Нет… не мать, скорее бабка. Когда женщина заговорила, последнее предположение полностью подтвердилось:

— Вижу в столь молодом правителе Первой Директории великую мудрость, которую оценил бы даже мой покойный муж соправитель Онури-Унта Ла-Варрез. Да, всё описанное кунг Комаром реально. Конечно, не все бунтовщики согласятся уняться, когда перед ними выступит лидер восстания. Самых непримиримых и особо запятнавших себя кровью придётся уничтожить, но таких будет немного. Остальные послушно сложат оружие, если им будет предложена какая-то новая политическая система, которую они посчитают приемлемой. Кунг Комар Ла-Фин уже имеет представление, что предложит восставшим?

— Безусловно, — я слегка поклонился старой магичке, отмечая её проницательность. — Детали я ещё хотел согласовать с лидерами самых влиятельных магических династий, но в целом схема будет выглядеть так: парламент, состоящий из двух палат — нижней и верхней. Нижняя избирается из самых мудрых и влиятельных представителей немагического населения. Их задачей будет решение всевозможных житейских вопросов и разработка проектов законов, по которым будут жить три десятка Директорий. Верхняя палата — маги-правители. Раз уж древние заповеди гласят: «чернь, чарами не владеющая, да не сможет быть ровней волшебникам»…

Авторитет повышен до 106!

Я ещё не договорил фразы, как почувствовал облегчение и одобрение собравшихся от того, что не планирую рушить основополагающий закон магократического мира.

— … то маги-правители, по два или три представителя от каждой Директории, будут иметь право блокировать или принимать предлагаемые нижней палатой законопроекты. Нечто подобное в разных вариациях существует в моём мире, и такая система неплохо работает уже многие столетия. Над всем этим… — тут я на секунду запнулся и решил всё же умерить свои амбиции, — три соправителя, как и сейчас. Двух недостающих я назначу в ближайшее время из представителей древнейших и самых могущественных династий магов-правителей. В принципе, я хотел предложить на роль одного из соправителей человечества представителя династии Ла-Варрез. Либо присутствующего здесь лэнг Сап-По, либо другого не менее известного и уважаемого представителя этой древней династии. Критерием отбора будет являться лояльность и полное подчинение мне как кунгу человечества во всех остальных не связанных с управлением собственной Директорией вопросах: строительство оборонительных сооружений, согласованная политика по отношению к другим фракциям магократического и технократического мира, внешняя политика и оборона нашей родной планеты.

Я замолчал, давая время гостям на понимание сказанного, после чего сделал шаг к лидеру фракции «Ла-Варрез»:

— А теперь, лэнг Сап-По Ла-Варрез, я задам вопрос и жду на него немедленного ответа. Согласны ли вы стать соправителем человечества на таких условиях? Или мне обратить свой взор на кого-то другого из ваших многочисленных родственников?

Поскольку молодой маг не ответил сразу и неожиданно задумался, его старая бабка, наплевав на все приличия и авторитет внука, подошла и отвесила ему обидный звонкий подзатыльник:

— Соглашайся, придурок! Такой шанс выпадает лишь раз в жизни, и то далеко не всем! Или хочешь отдать трон своей сестре?

По-видимому, у молодого главы фракции произошло серьёзнейшее падение параметра Авторитет, поскольку через пару секунд передо мной стоял уже не лэнг:

Герд Сап-По Ла-Варрез. Человек. Фракция Ла-Варрез. Маг-Телекинетик 104-го уровня

Едва ли дело было только в подзатыльнике от родной бабки. По-видимому, нерешительность главы фракции расстроила многих членов его свиты. Лишь после этого весьма неприятного урока глава фракции решился и, опустившись на одно колено, чётко и громко произнёс:

— Клянусь в верности моему кунгу Комару Ла-Фину как в виртуальной игре, так и в реальном мире!

Глава двадцать седьмая. Ультиматум

Безусловно это была большая политическая победа. Удалось переманить на свою сторону династию магов-правителей Ла-Варрез — одну из древнейших и могущественнейших, причём ранее весьма недружественно настроенную по отношению к семье Ла-Фин. И хотя чувствовалось, что сейчас династия серьёзно ослаблена и обескровлена, поскольку сильнейшие её представители погибли во Дворце Правителей, всё равно их историческая вотчина Четвёртая Директория оставалась одной из богатейших и могучих в военном плане. В виртуальном же мире фракция «Ла-Варрез» состояла из четырнадцати тысяч игроков, ещё примерно десять тысяч было представлено россыпью небольших вассальных фракций.

Я решил закрепить достигнутый дипломатический успех на уровне игровых законов и, открыв меню управления фракцией, отправил герд Сап-По Ла-Варрезу предложение заключить альянс. Через пару секунд пришёл положительный ответ:

ВНИМАНИЕ!!! Лидер фракции «Ла-Варрез» герд Сап-По Ла-Варрез принял ваше предложение о заключении военно-политического альянса. Лидером альянса становится кунг Комар как игрок с наибольшими показателями Известность и Авторитет. Членов альянса: 2 из 8 возможных.

ВНИМАНИЕ!!! У вашего альянса должно быть название. Возможные для выбора варианты: «Альянс Комара», «Магократический альянс», «Первый альянс Земли», «Армия Земли», «Альянс РЕЛИКТ».

Скудноватый что-то выбор предлагала игровая система… Нет, понятно, что не пафосное «Альянс Комара». И не «Магократический альянс», поскольку ограничивать выбор только фракциями магического мира я не собирался. «Альянс РЕЛИКТ»? Мне-то такое название нравилось, вот только, боюсь, людям моей планеты придётся долго объяснять, кто такие реликты, и почему вдруг человеческий альянс должен носить название другой галактической расы. Хорошо, тогда пусть названием альянса будет «Армия Земли» — просто и понятно.

Авторитет повышен до 107!

Название никакого отторжения у собравшихся не вызвала. После этого делегация от фракции «Ла-Варрез» попрощалась и отбыла домой на своих конвертопланах, оставив в тренировочном лагере порядка восьми сотен бойцов для армии Земли и пообещав в ближайшие пару дней за пять-шесть заходов доставить ещё четыре с половиной тысячи. Напоследок старая Маг-Прорицатель улучила момент, когда мы с ней остались наедине, и произнесла загадочную фразу:

— Кунг Комар Ла-Фин, хочу сразу предупредить, что наши договорённости останутся в силе даже в том случае, если глава фракции «Ла-Варрез» сменится.

Я не стал ничего выпытывать у старухи и лишь подтверждающе кивнул. Хотя слова магессы можно было трактовать по-разному. Или внутренняя борьба за пост главы династии Ла-Варрез ещё не закончена, а потому возможна была и смена лидера соответствующей фракции в игре. Или выступление на прошедших переговорах нынешнего главы фракции было признано неудовлетворительным, и потому разочаровавшиеся родственники задумались о возможности замены.

Едва важные гости отбыли, оставшийся тут в тренировочном лагере наместник Земли Коста Дыхш отвёл меня в сторону от всех остальных и одобрительно похлопал по плечу тяжёлой мохнатой лапой:

— Что ж, друг Комар, поздравляю с ростом статуса! А я ведь сразу ещё при самой первой нашей встрече обратил на тебя внимание, когда ты выпал из Лабиринта возле моего шатра окровавленный, безоружный и едва одетый. Вот вроде много людей-новичков проходило перед моими глазами, а тебя всё равно выделил. Нетривиальная игра, не по принятым шаблонам. Острая, авантюрная, без оглядки на авторитеты. Я ещё сказал тогда, что именно так и нужно играть. И как ведь оказался прав — ты уже кунг! А где те «высокие и мудрые директора», что поучали и постоянно одёргивали тебя? Нет их!

Я осмотрелся и, убедившись, что нас никто не подслушивает, задал вопрос, который давным-давно хотел задать представителю сюзеренов:

— Кстати, насчёт одёргивавших меня директоров… Наместник Коста Дыхш, это уже давняя история, ситуация сто раз кардинально поменялась, но всё же… Кто из директоров фракции «Human-3» работал на «Тёмную Фракцию»? Я абсолютно уверен, что ты знаешь ответ на этот вопрос. Это был Иван Лозовский?

Тёмно-рыжий гэкхо сразу же встопорщил густую шерсть и недовольно зарычал, буравя меня своими чёрными глазищами. Я прямо чувствовал, насколько сильно Коста Дыхшу не хочется отвечать на этот вопрос и ворошить прошлое. Но потом наместник вдруг решился и предложил:

— Хорошо, я отвечу в качестве дружеского жеста. Вот только и ты, кунг Комар, будешь должен мне одну небольшую дружескую услугу. Ничего криминального или противозаконного. Ничего, что негативно сказалось бы на твоей репутации. Просто небольшая помощь другу. Идёт?

Я осторожно кивнул, подтверждая такие достаточно расплывчатые договорённости.

— Нет, это был не Иван. Предателем был сам лэнг Радугин. Думаю, он сломался, не увидев выигрышных стратегий в бескомпромиссном противостоянии с сильным врагом. Я как наблюдатель от сюзеренов присутствовал при тех переговорах, когда ваш ещё на тот момент руководитель просил у лэнг Тумор-Анху мира или хотя бы милосердия к побеждённым при ожидаемом вскоре военном поражении. Не столько для себя просил, сколько для остальных игроков фракции H3. Именно тогда он и согласился делиться секретной информацией с противником.

О как… Разрозненные детали мозаики наконец-то сложились в целостную картину. Какой плен, какая вербовка? Все прошедшие плен игроки фракции «Human-3» тщательно проверялись на предмет сотрудничества с противником. А вот главы фракции действительно могли вести прямые переговоры, не вызывая подозрений. Теперь понятна стала удивительная осведомлённость «Тёмной Фракции» о состоянии дел на чужой территории. И нервный срыв лэнг Радугина, стоивший ему потери авторитета и должности главы фракции, но из-за серьёзных проблем с физическим и психическим здоровьем позволивший пройти многочисленные проверки, в том числе на детекторе лжи.

— Иван Лозовский не безгрешен, конечно, — прервал мои размышления Коста Дыхш. — Приторговывал контрабандой, имел свой собственный небольшой бизнес с начальством космопорта. Продвигал своих протеже на все ответственные должности во фракции. Тебя с какого-то момента всячески пытался задавить, поскольку увидел в тебе конкурента за власть. Но при всех своих недостатках Иван был верен фракции «Human-3». Поверь, друг Комар, я знаю, что говорю. Иван Лозовский из кожи вон лез, помогая своей фракции в крайне тяжёлый для неё момент. Не всегда действовал в рамках правил, зачастую принимал важные решения без консультаций с кураторами. Но разве ты сам вёл себя по-другому?

Крупный гэкхо тяжело вздохнул, помолчал задумчиво и продолжил:

— Кунг Комар, моя просьба касается как раз Ивана Лозовского. Я считаю Ивана своим другом, и потому мне горько наблюдать, что этот игрок фактически отстранён от игры. За все последние дни Иван был в игре всего пол умми, и то под надзором приставленной к нему охраны. Новое руководство H3 опасается, что бывший глава сбежит в другую из земных фракций. Конечно, я могу в приказном порядке потребовать, чтобы Ивану Лозовскому давали больше времени. Могу заявить, что друг Иван официально приглашён на мою свадьбу с Улине Тар в качестве почётного гостя. Кстати, свадьба послезавтра, и ты тоже приглашён на неё, друг Комар. Да, Ивану позволят и больше игрового времени, и дадут возможность посетить мою свадьбу, но отношение людей к оступившемуся игроку не изменится. И потому я прошу тебя, как кунга человечества, поговорить с лэнг Тарасовым и его начальством, найти нужные слова и помочь Ивану Лозовскому. Я уверен, что столь незаурядный игрок и способный Дипломат может ещё тебе пригодиться.

Что ж, разумная просьба за друга. Я пообещал наместнику Земли поговорить с руководством фракции Human-3 и поучаствовать в судьбе отстранённого от игры Дипломата. Коста Дыхш снова хлопнул меня по плечу тяжёлой лапой и сообщил:

— Сегодня кунг Вайд Шишиш потребовал от меня отчёта, как продвигаются дела с набором игроков-людей Земли в его Третий Ударный Флот. Командующий планирует большую наступательную операцию, и потребуются бойцы для космодесанта и последующей зачистки какой-то планеты. Очень много бойцов. Я надеюсь, друг Комар, что всё идёт по плану, и армия будет набрана в срок?

Я начал было заверять наместника, что всё нормально, и пятьдесят тысяч бойцов будут готовы в срок. Но тут, словно по закону подлости, к нам подбежал Тини. Извинившись, что прерывает важный разговор с наместником, миелонский подросток передал мне срочное сообщение от моего Дипломата:

— Мастер Комар, лэнг Томас просил передать ответ «земной коалиции». Члены коалиции согласны предоставить бойцов в формирующуюся армию Земли, но только при условии, что их собственные генералы будут управлять всей этой армией. В противном случае члены коалиции отказываются участвовать в общем призыве и будут сами напрямую договариваться с гэкхо. Ответ на свой ультиматум «земная коалиция» ждёт в течение суток.

Насколько же невовремя пришёл этот ультиматум! Коста Дыхш укоризненно покачал своей громадной мохнатой башкой — мол, нехорошо обманывать представителя сюзеренов и пытаться скрывать возникшие сложности с призывом.

Авторитет понижен до 106!

Мне пришлось заверять наместника, что о возможности «фортелей» со стороны нескольких земных фракций я предполагал и раньше, а потому военный призыв идёт с расчётом набора нужного количества бойцов даже без представителей «земной коалиции». Коста Дыхш с сомнением посмотрел на меня, потом проговорил строго:

— Ну смотри, кунг Комар. Нам обоим крайне серьёзно «влетит», если задание самого кронг Давэеш-Пира будет провалено. «Земная коалиция», пусть и с условиями, но готова предоставить бойцов, а потому я не вижу причин со стороны сюзеренов для карательных мер. Гэкхо не станут вмешиваться во взаимоотношения вассалов, это запрещено древними законами. Ты же делай что хочешь, но задание великого кронга моей расы должно быть выполнено! С отрядами «земной коалиции», и без них, но пятьдесят тысяч бойцов должны быть подготовлены в срок! Я же сообщаю командующему Третьим Ударным Флотом кунг Вайд Шишишу, что всё идёт по плану, и через четырнадцать дней можно присылать десантные корабли.

Не в самом жизнерадостным настроении я нашёл своего Первого Советника и в общих чертах пересказал содержание беседы с наместником, а также ультиматум «земной коалиции».

— Что будем делать, соправитель? — поинтересовался Маг-Прорицатель.

— Что, что… как будто неясно, — буркнул я недовольно. — Оставляем китайских низкоуровневых игроков, так как за две недели Фокси раскачает их до нужного состояния. С других лояльных фракций добираем необходимое количество бойцов, чтобы никак не зависеть от капризов «коалиции». Ну и, — я хищно оскалился, — даём понять, что с кунгом Земли так поступать нельзя. Для начал вводим полнейшее эмбарго на поставку любого космического импорта в «земную коалицию», объявляем запрет на посещение членами этих фракций космопорта и минимизируем их контакты с гэкхо. Службы космопорта будут арестовывать весь идущий в «земную коалицию» или из неё поток грузов. Я поговорю с нужными гэкхо, взаимопонимание в этом вопросе мы легко найдём. То же самое с грузовыми паромами. Отныне паромы гэкхо будут лишь собирать с коалиции положенный налог, любая же торговля будет запрещена. Космические аппараты коалиции будут сбиваться нашими перехватчиками. В своём ультиматуме «земная коалиция» хотела сказать, что может общаться с гэкхо в обход нас? Прекрасно! Пусть продемонстрирует это на практике и покажет, что способна на нечто большее, чем пустые ничем не подкреплённые слова!


К вечеру по дороге со стороны космопорта пришла колонна бойцов фракции «Ла-Шин», сразу все обещанные четыре тысячи двести бойцов. Я очень хотел пообщаться с новыми лидерами этой очень влиятельной в магократическом мире династии, но никого из правящей верхушки не прибыло. Жаль. Пришлось через офицеров передавать своё пожелание о встрече. Также антигравы «Сио-Ми-Дори» доставили вторую партию бойцов «Ла-Варрез» и их вассалов. Прибыли и корейцы, полностью экипированные и готовые хоть сейчас участвовать в десанте, причём с полусотней тяжёлых шагающих боевых роботов и десятком ударных беспилотников. Число бойцов в формирующейся армии Земли быстро росло и уже перевалило за двадцать одну тысячу.

Вернулся после переговоров с НПС-фракцией «Античность» и мой Дипломат лэнг Томас. Кентавриха лэнг Филира, в целом, дала своё согласие на размещение на южном полуострове двадцати трёх форпостов фракции «Реликт», хотя вот о размере оплаты труда НПС-строителей окончательно договориться пока что не получилось. По-видимому, мне требовалось лично поговорить с Филирой и задобрить Матриарха кентавров каким-то особенным подарком.

Зато хорошие вести принесла Мастер Зверей Валери-Урла, общавшаяся с НПС-гарпиями из той же фракции «Античность». Крылатые твари наконец-то пообещали не нападать на идущие через «Скалы Гарпий» караваны с грузами. Логистика из космопорта на восточный берег залива сразу же упрощалась, не нужно было задействовать и так уже расписанные на месяц вперёд паромы гэкхо. Хотя не знаю, насколько вообще можно было верить этим ненадёжным крылатым союзникам — гарпии, как правило, настолько же легко нарушали любые клятвы, как и давали их. В любом случае будущее покажет. И если понадобится, придётся заставить крылатых монстров выполнять обещанное — гарпии силу уважают, это я давно знал.

К ночи в тренировочном лагере стало ярко и оглушительно громко — бойцы множества отрядов под присмотром инструкторов отрабатывали различные тактики ночного штурма. Взрывы, огонь, маскировочные дымы, треск сотен автоматов и росчерки лазерных лучей. Полыхало и гремело сильнее, чем от праздничных салютов в новогоднюю ночь. Я какое-то время с высоченной обзорной вышки в компании Фокси и герд Тыо-Пана наблюдал за происходящим. Бывшая командующая крупнейшей частной военной компанией галактики брезгливо морщилась и ворчала:

— Необученная толпа. Пушечное мясо. Дикари. Никакой тактики. Ну почему Штурмовики, Стрелки и Пулемётчики действуют одинаково?! У них же совершенно разные бонусы игровых классов и различные роли в группе! Осветительные ракеты в воздухе и демаскирующие фонари у каждого бойца… в реальном бою через секунду все эти люди будут мертвы!

— Люди не способны видеть в темноте, — напомнил я морфу, на что опытная воительница резко огрызнулась:

— Но разве люди не способны ещё и соображать? Или им так нравится отправляться на перерождение? Подсветку места сражения можно организовать не столь безрассудно. Осветительные ракеты дают защитникам-мелеефатам больше информации, чем атакующим-людям. Но ведь можно задействовать дроны с прожекторами, можно использовать невидимые мелеефатским глазам области спектра, в конце концов можно выстреливать вперёд осветительные гранаты. Да и навыки Зоркий Глаз, Чуткий Слух и Ночное Зрение никто не отменял. Вполне можно обходиться без этой иллюминации!

Находящийся тут же герд Тыо-Пан тщательно записывал все замечания на свой планшет. Сильно подозреваю, что руководитель абордажной команды фрегата «Паладин Тамара» собирался не только сообщить инструкторам все замеченные огрехи, но и исправить ошибки уже в работе собственной абордажной команды.

Фокси же, схватившись за голову руками, комментировала появление Инженеров и Медиков на острие атаки. Как и бесполезность засевших вдалеке Снайперов, так и не вступивших в бой до полного уничтожения бойцов передовых отрядов условными «защитниками». В резких словах отметила отсутствие осмысленного управления боем и полное непонимание у командиров всех без исключения отрядов того, что происходит на передовой. Наконец, морф не выдержала творящегося бардака и выстрелила ракетницей в ночное небо красный сигнал, прекращающий штурм.

Взяв микрофон, хвостатая миниатюрная «миелонка» объявила на весь полигон:

— На сегодня достаточно! Бойцов накормить и отправить на отдых. Всех инструкторов и командиров отрядов ко мне в штаб, будем разбирать ошибки.

Затем «Айни» обернулась, смерила меня долгим взглядом, словно оценивая, а потом произнесла:

— Тебе же, Комар, я советую хорошенько отдохнуть. Завтра ты будешь участвовать в занятиях. И перед бойцами множества фракций обоих миров ты постараешься доказать, что достоин называться их кунгом. Выбери десять самых сильных бойцов из «Отряда Комара» или любых других. Завтра вы все вместе постараетесь убить меня!

Глава двадцать восьмая. Ночной разговор

Я не стал следовать совету морфа и сразу же отправляться на отдых. Тренировка — дело полезное и важное, но имелось ещё несколько срочных дел, отложить которые было никак нельзя. Для начала, гэкхо из служб космопорта — несмотря на ночное время, их требовалось собрать в одном месте и объявить новые правила, касающиеся запрета торговли с «земной коалицией» и запрета на посещение космопорта представителями нескольких фракций аборигенов, препятствующих выполнению задачи великого кронг Давэеш-Пира.

Саботаж распоряжения кронга — это очень серьёзное нарушение, а потому даже малейших возражений у сотрудников космопорта не возникло при оглашении первых распоряжений кунга Земли. Но для верности, чтобы стимулировать личную заинтересованность каждого гэкхо в выполнении поставленной задачи, я ввёл правило, весьма схожее с принципами поощрения информаторов пиратских прайдов: обнаруживший и сообщивший о запрещённом грузе сотрудник космопорта или член команды грузового парома имел право претендовать на четверть стоимости конфиската после его реализации моей компаньонкой, хорошо им всем знакомой герд Улине Тар. Как я и ожидал, оглашение такого правила вызвало ликование среди сотрудников космопорта. Некоторые даже тут же побежали проверять грузовые накладные двух севших челноков, привёзших товары для земных фракций.

Авторитет повышен до 107!

Навык Псионика повышен до сто двадцать шестого уровня!

Навык Мистицизм повышен до семьдесят второго уровня!

Навык Обучение повышен до двадцать девятого уровня!

Получен сто шестой уровень персонажа!

Получено три свободных очка навыков!

Несмотря на позитивность выскочивших сообщений, я скорее наоборот расстроился. Как ни прискорбно было это признавать, но скорость набора уровней и навыков у Комара всё сильнее падала. Если ещё относительно недавно за игровые сутки нормой было получить пару-тройку уровней персонажа плюс десятка полтора-два повышений навыков, то сейчас повышение со сто пятого до сто шестого уровня заняло у меня более двух суток. Да, в это время кунг Комар был занят преимущественно бесчисленными переговорами и административными делами, но всё же… вырисовывающаяся тенденция откровенно печалила, а выбранный для исправления ситуации навык Обучение не сильно-то и влиял на общую картину.

Аппроксимация такой ситуации на будущее показывала, что сто двадцать пятого уровня, необходимого для возможности использования Тахионного Искажателя и других «апгрейдов» второго уровня к моему Энергетическому доспеху Слышащего, я достигну хорошо если через два месяца игры, а скорее даже через три месяца. Такая ситуация меня, конечно же, не устраивала. Хотелось ведь получить улучшение к броне ещё до отправки на пылающую в космосе войну, а в идеале, чем чёрт ни шутит, и удивить Фокси уже на завтрашней тренировке. Потому я направился к своему стоящему в крытом ангаре фрегату и вызвал сразу всех трёх ремонтных ботов Кирсанов:

— С вот этой вещи, — я достал из инвентаря тяжёлую прямоугольную коробку со скруглёнными краями, — нужно снять не только ограничение по расе, но и уменьшить требования по уровню и навыкам.

Я положил Тахионный Искажатель на столик, давая возможность механическим многоножкам изучить ценный артефакт. Не понял, как белый Кирсан это проделал, но ремонтный бот буквально в два касания вскрыл казавшуюся монолитной вещь и разделил на несколько частей: какие-то электронные платы на тонких керамических дисках, набор тёмных кристаллов, две плоские металлические пластины, одна из которых с характерным сразу же угадывающимся разъёмом для крепления к спине бронескафандра Слышащего. Все три ремонтных бота механоидов протянули к столу свои тоненькие суставчатые лапки и долго копались, перебирая детали и советуясь между собой. Особый интерес у Кирсанов вызвала одна из электронных плат — её крутили, передавали друг другу, даже похоже подключили к источнику питания внутри своих плоских тел — я видел, как боты замкнули лапками все контакты и надолго замерли, что-то изучая. Примечательно, что питание к этой плате шло не от основной ядерной батареи доспеха, как ко всему остальному лежащему на столе оборудованию, а от отдельного источника вроде заряжаемого от гравитационного и электромагнитного полей планеты аккумулятора.

Навык Электроника повышен до сто первого уровня!

Минуты через четыре разноцветный Кирсан пришёл в движение, достал Универсальный Переводчик и огласил вердикт, параллельно жестикулируя своими усиками и лапками. Причём я начал постепенно замечать взаимосвязь между жестами трёх верхних лап Кирсана и доносящимися из переводчика рублеными фразами:

— Можно. Сделать. Но упадёт эффективность. Бонусы редкого предмета снизятся. Приступать к работе?

Навык Космолингвистика повышен до сто девятого уровня!

Я поинтересовался, получится ли потом вернуть характеристики к установленным по умолчанию. Ответ был однозначным — нет, снижение требований означало и уменьшение эффекта, и изменение было необратимым. Чёрт, досадно. Терять в эффективности древнего артефакта не хотелось. Я глубоко вздохнул… и всё же дал своё согласие. Лучше пусть и с меньшей эффективностью, но я всё же буду использовать полезные свойства Тахионного Искажателя, чем останусь на войне вообще без него. Собирался уходить, даже развернулся и сделал несколько шагов к выходу из каюты, полагая что боты надолго теперь будут заняты сложной работой, но тот же разноцветный Кирсан окликнул меня:

??????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????? — Капитан. Готово. Перепрошили программу. Забирай. Свою вещь.

Я недоверчиво обернулся, но металлическая прямоугольная коробка действительно была уже собрана воедино и лежала на столике:

Тахионный искажатель (дополнительное оборудование для доспеха Пожирателя).

Создаёт вокруг игрока кокон задержки времени 1 секунду толщиной 0,18 метра (требуется разрешение иерархов реликтов на установку модификаций 2-го уровня) * разрешение подтверждено.

Ограничение класса: Дознающий, Слышащий, Наказующий, Пожиратель

Требования к характеристикам: Уровень персонажа 107, Интеллект 33, Восприятие 33

Требования к навыкам: Средняя броня 100, Электроника 100, Зоркий глаз 100, Ощущение опасности 100.

Внимание! У вашего персонажа недостаточен уровень для использования данного предмета.

Последняя строчка описания меня просто убила. Нет, ну Кирсаны издеваются! Неужели нельзя было ещё один уровень персонажа скинуть из требований, чтобы капитан сразу же смог использовать древний артефакт?! Тогда бы уже на завтрашней тренировке я смог использовать новое оборудование, что было бы весьма кстати. Но видимо ремонтные боты и так сделали всё, что могли. Я поблагодарил Кирсанов за работу и забрал Тахионный Искажатель.

Оставалось ещё одно дело, которое удерживало меня в игре. Через четверть умми в Солнечную систему прибывал скоростной межзвёздный лайнер гэкхо, и я ждал в космопорте посадочный модуль с этого звездолёта, точнее прибывающего на нём особого гостя. К сожалению, поручить кому-то другому встречу было нельзя — дело было весьма личное, к тому же гость крайне непростой и обидчивый. Слишком уж сложно было пригласить его сюда «в захолустье», на окраину изученного космоса, а потому было бы крайне досадно, если в последний момент гостя что-то не устроит, и все сложные планы сорвутся.

Сам я, признаюсь, в жизни не догадался бы до такого свадебного подарка для своей компаньонки герд Улине Тар. Помогли братья-близнецы Ваша и Баша Тушихх, к которым две недели назад я обратился за советом, самостоятельно уже сломав голову в поисках «чего-то такого эдакого, что бы запомнилось и было с радостью принято женихом и невестой». Братья, денёк подумав, предложили интересный вариант: пригласить со столичной планеты Шихарса самого знаменитого стилиста расы гэкхо герд Оба-Нахха, специализирующегося на роскошных свадебных нарядах и узорах шерсти невесты. Проблема состояла в том, что график столь модного стилиста был расписан на полтора тонга вперёд, а потому со знаменитостью общался я лично.

Сразу скажу, непросто было даже просто побеседовать по дальней связи со столь занятой и капризной знаменитостью, не то, что договориться. Мне очень помогла история с появлением реликта Урге Пу-Пу Урге, которую транслировали по всей галактике, только поэтому звезда моды всё же согласилась пообщаться с героем новостей. В итоге удалось договорится, причём даже не запредельно используя Очки Магии. Совсем без Псионики, конечно, не обошлось, но ману в данном случае заменила обещанная за прилёт знаменитости целая гора драгоценных кристаллов. Конечно, вышло дорого, поскольку в цену пришлось включать билеты на самый роскошный лайнер для самой знаменитости и двух десятков ассистентов, плюс неустойку двум другим свадебным парам.


Прибытие пассажирского лайнера из столичной системы Шихарса задерживалось, и я уже просто клевал носом в зале автоматического ресторана диспетчерской вышки, даже тонизирующий напиток не помогал. Именно здесь меня и нашёл примчавшийся в космопорт взмыленный руководитель фракции «Human-3» лэнг Игорь Тарасов:

— Комар, что за дела?! Моей фракции отказываются передавать закупленные в космосе доспехи и оружие! Все гэкхо ссылаются на тебя и говорят, что груз арестован. Более того, меня не хотели даже пускать в диспетчерскую вышку! Бардак какой-то!

С трудом разлепив веки, я постарался включить свой засыпающий от усталости мозг.

— Погоди, погоди… — я кажется догадался о причине происходящего. — Игорь, ты хочешь сказать, что фракция H3 вошла в состав «земной коалиции»?

— Да, а что тут такого? — удивился мой собеседник. — Тебе же во время переговоров кураторы говорили, что от коалиции нескольких фракций, представляющих весьма могущественные страны нашей планеты, поступило предложение о согласованной игре. И не вижу ничего странного, что ответ на это предложение был позитивным.

Мда… Запущенная ситуация. Я указал на кресло напротив и предложил моему собеседнику сесть. Сам же встал, сходил к торговому автомату и принёс две саморазогревающиеся банки с кислющим, но хорошо восстанавливающим Очки Выносливости и отгоняющим усталость напитком. Одну протянул лэнг Тарасову:

— Держи, будешь потом внукам рассказывать, что сам кунг Земли тебя обслуживал в ресторане.

Похоже, только после этих слов лэнг Тарасов считал информацию о моём персонаже, поскольку вид у него сразу стал удивлённым и даже сконфуженным. Я посчитал момент удобным, чтобы описать происходящее со своей точки зрения:

— Видишь ли, «земная коалиция» прислала ультиматум, в котором сообщила, что собирается саботировать набор бойцов в единую армию Земли. Что, ты не знал этого? Честно не знал?

Мой собеседник явно испугался и отрицательно мотал головой, признаваясь в своём неведении. Похоже, он не врал. Я же продолжил нагнетать:

— Да, это острый политический ход со стороны «коалиции» — попытка сместить новоявленного кунга и заодно Коста Дыхша, заменить на лояльных им игроков. Поскольку мы оба с Коста Дыхшем в данном случае выполняем одну и ту же работу, и именно с нас двоих правитель гэкхо кронг Давэеш-Пир и командующий Третьим Ударным Флотом кунг Вайд Шишиш спустят шкуры, если мы нарушим их планы и сорвём военный призыв.

Я отхлебнул уже согревшийся напиток, поморщился от кислющего вкуса, однако пересилил себя и сделал ещё один глоток. Сонливость как рукой сняло.

— Вот только «коалиция» просчиталась. Я смогу набрать нужное количество бойцов! Справлюсь даже без этих фракций-отказников! А наместник Коста Дыхш не только сохранит свой пост, но будет в фаворе у своего начальства. И вот тогда, можешь не сомневаться, наместник припомнит всех, кто пытался сместить его, и выместит на них свой гнев! И потому фракция «Human-3» совершила самоубийственную политическую ошибку…

— Как же так? — удивился и не согласился с моими словами руководитель фракции. — Мы одними из первых ответили на призыв сюзеренов и прислали полторы тысячи бойцов в набираемую армию Земли!

Я откинулся на спинку диванчика и укоризненно покачал головой:

— Игорь, ты уж определились — заодно ли фракция H3 с кунгом человечества или против него? И далее прямо как по анекдоту: «или крестик сними, или трусы надень». Если возглавляемая тобой фракция выступает за наместника гэкхо и кунга Земли, то о каком участии в «земной коалиции» может идти речь? Если же вы против, то тогда не удивляйтесь, что попадаете под введённые санкции. Причём введённый запрет на торговые операции с так называемой «земной коалицией» — лишь первый шаг, достаточно мягкая попытка вразумить зарвавшихся лидеров. Далее меры будут становиться всё более жёсткими. Вплоть до ограничения количества контролируемых нод и их уровня.

Собеседник снял и положил на столик берет, обнажив наголо бритую и покрытую испариной голову. Помолчал, затем в сердцах стукнул кулаком по столу и воскликнул недовольно:

— Вот что значит отсутствие во фракции опытного Дипломата! Недельный новичок не разобрался в ситуации и конкретно затупил… Ведь я точно помню, что при разговоре с кураторами говорилось, что фракция «Human-3» обязательно будет сотрудничать с новым кунгом. Да ты же сам это слышал, Комар!

Я подтвердил, что хорошо помню те слова. А заодно воспользовался идеально складывающейся ситуацией, чтобы выполнить наказ наместника и поговорить о находящемся в опале Иване Лозовском:

— Самое время вспомнить о наличии во фракции «Human-3» одного хорошо знакомого нам обоим отлучённого от игры игрока. Герд Иван Лозовский — опытный Диипломат, к тому же близкий друг наместника Коста Дыхша. Он сможет выправить дипломатический «косяк». И арестованный груз вам вернут, и прибывающая на днях основная партия космического импорта на восемь миллионов тоже не попадёт под арест. К тому же…

Мне пришлось замолчать на полуслове, поскольку диспетчер космопорта в это время сделал объявление о посадке спускаемого модуля пассажирского лайнера «Уваши III». Я встал, собираясь идти встречать важного гостя. Напоследок всё же поинтересовался у лэнг Тарасова:

— Игорь, не хочу показаться сующим свой нос в дела твоей фракции, но послезавтра… точнее уже завтра свадьба Коста Дыхша. Вы заготовили представителю правителя гэкхо на нашей планете какой-то достойный такому случаю подарок?

Судя по удивлённо вытянувшемуся лицу руководителя фракции, герд Тарасов вообще впервые услышал о предстоящем грандиозном событии. Я укоризненно покачал головой и снова повторил слова про необходимость возвращения Ивана Лозовского — этот опытный Дипломат точно не проморгал бы свадьбу своего влиятельного мохнатого друга.

Напоследок я открыл вкладку дипломатических действий и отправил растерянному от всего происходящего Тарасову приглашение о вступлении его фракции в альянс «Армия Земли»:

— Держи, это домашнее задание. Не знаю, как вы будете выкручиваться из заключённых соглашений с «земной коалицией», но для твоей фракции предлагаемый альянс — путь к примирению с Коста Дыхшем и мгновенному снятию всех санкций. Понятно, что такое решение потребует обсуждения с другими директорами и кураторами. Но всё же не советую долго тянуть с ответом. А то как бы ваши арестованные грузы не были проданы с молотка как нелегальный конфискат

Глава двадцать девятая. Небезопасное убежище (пишется)

Нет, я предвидел, конечно, что ублажение всех прихотей прилетевшего звёздного стилиста может быть непростым занятием. Вот только сильно недооценил масштабы проблемы. И земной космопорт герд Оба-Нахху, видите-ли, слишком простенький и убогий. И нет встречающих толп фанатов. И не подали прямо к трапу роскошный летающий катер какой-то там конкретной редкой модели (про эту блажь тоже, оказывается, принимающей стороне нужно было знать). И воздух без фильтрации, и дождь начинается, и вообще идти даже полсотни шагов до поджидающего катера звезде не подобает. Бесконечный, причём постоянно пополняющийся перечень претензий и капризов…

Авторитет понижен до 106!

Тут моё терпение лопнуло. Предварительно убедившись, что роскошный пассажирский лайнер уже улетел из Солнечной системы, и кроме крайне непрезентабельного вида грузовых челноков «Шиамиру» других доступных для найма звездолётов на посадочном поле нет, я заявил герд Оба-Нахху, что если он немедленно не уймётся, то до конца дней своих будет стричь овец в труднодоступных горных аулах Дагестана. Поскольку я устал от капризов расфуфыренного словно павлин стилисту и, применив псионику, перепишу воспоминания и заставлю сменить точку выхода в реальный мир. И взбалмошный гэкхо будет свято убеждён, что горы Кавказа его малая родина, а стрижка овец — призвание всей жизни.

Авторитет повышен до 107!

Жёстко. К такому обращению герд Оба-Нахх явно не привык. Однако на звезду подействовало. Странный же всплеск показателя Авторитет я для себя объяснил тем, что скорее всего своих собственных ассистентов столичный стилист тоже изрядно «задолбал», и они были рады хоть на время отдохнуть от его истерик. Дальнейший полёт к посёлку гэкхо прошёл в молчании. И даже вид аккуратной, но далеко не самой роскошной во Вселенной гостиницы особых нареканий у герд Оба-Нахха и его ассистентов не вызвал. Группа была согласна жить в ней и уже выгружалась, но тут примчался узнавший о прилёте столичной знаменитости наместник Коста Дыхш и предложил стилисту поселиться у него в резиденции — и комфортней, и работа прямо на месте. Я же умыл руки, сдав наконец-то капризную звезду в лапы заказчика.

Когда я вышел из игры и добрёл до своего номера гостиницы на миелонской космической станции Касти-Утш III, единственным моим помыслом было без задних ног рухнуть на кровать. Вот только… в моём номере кто-то был! Я определил это по доносящимся из-за закрытой двери непонятным звукам — вроде кто-то кого-то там жрал, смачно хрустя разгрызаемыми костями и довольно при этом урча. Признаюсь, первая мысль мелькнула… как ни странно о Фокси, поскольку примерно с такими же звуками морф расправлялась с напавшими на нас миелонскими головорезами, ещё когда я только-только познакомился с «космической лисичкой».

Причём повод думать именно о морфе у меня имелся — буквально позавчера я беседовал с Фокси наедине и обсуждал проблему с выходом представителей её малочисленной расы из игры, искажающей реальность. Разговор получился обстоятельным и на редкость откровенным. Так, Фокси подтвердила, что характерный для живых игроков функционал у родившихся уже в игре морфов остался: в частности, имелось игровое меню и соответствующий пункт «Выйти из игры» в нём. Вот только никто из её знакомых, активировавших этот пункт, не вернулся потом в игру…

Причину этого никто не знал. Возможно, трудность или даже невозможность поддерживать нужный облик при резком изменении условий разоблачали представителей её расы, и морфов просто-напросто уничтожали. Но если проблема состояла только в этом, то как полновластный правитель Первой Директории я мог гарантировать морфам безопасность возле их вирткапсул. А как глава фракции имел возможность зачислить морфа в состав своей фракции и даже более-менее определить ему точку выхода в реальном мире. Не с точностью до конкретной вирткапсулы, к сожалению, но хотя бы с точностью до региона: Купол в Подмосковье, секретный научный центр в городке под Новосибирском, любой из двух центров в Германии, большой выбор дата-центров в Первой Директории магократического мира или… нет, про Убежище Сям тро VII я говорить всё же не стал.

Не считайте меня безрассудным. Ни на секунду я не забывал, что морфы — опасные хищники, потенциальные людоеды. Но в то же время понимал, что получившие новый дом после стольких веков погони и уничтожения немногочисленные выжившие представители этой расы буйствовать и устраивать кровавые охоты на людей не станут, а будут вести себя тише воды ниже травы. Да и зависимость от игры никто не отменял — малейшее нарушение, и возле вирт-капсулы нарушитель будет обезврежен. Такой контроль действовал как минимум до рождения уже нового поколения морфов, не привязанных к игре. Хотя и молодняк тоже можно было контролировать, я уже придумал несколько надёжных способов. Всё это честно и открыто было обсуждено с Фокси. Моя знакомая обещала поразмыслить над предложением, но скорее предполагала отрицательный ответ — давать в чьи-либо руки контроль над морфами и возможность уничтожения последних представителей своей расы она не желала.

Тогда я рассказал о предоставляющих подобные услуги платных сервисах, в частности на миелонской станции Касти-Утш III. Морф о таких сервисах, конечно же, давным-давно знала, вот только тоже относилась к ним с большой настороженностью. Я заверил, что сам воспользовался такой возможностью и благополучно перенёс физическое тело на космическую станцию. Фокси обещала подумать.

Здраво помыслив, я сообразил, что прибыть сюда на миелонскую станцию в реальный мир Фокси не смогла бы, тем более за столь короткий срок. Да и обострившееся с ростом Восприятия обоняние уже подсказало мне, что пахнет духами Валери и большой кошкой. Я открыл электронным ключом дверь и тихо зашёл. Сестрёнка встретила меня настороженным взглядом и предупреждающим рычанием, не подпуская к своей миске с остатками сухого корма.

Ух ты, миска для пантеры в моём номере. Неожиданно. Какие ещё открытия ждут меня дальше? Во встроенном шкафу нашёлся чужой чемодан, на вешалках женские вещи. В санузле же на полу стоял громадный лоток с наполнителем. Зашибись просто… Я направился в следующие комнаты. В большой гостиной изменений не заметил, зато в спальне на моей собственной кровати обнаружил спящую Валери в полупрозрачной ночнушке. Вот это новость!

Нет, будить девушку и требовать объяснений не стал, решив поговорить с ночной гостьей завтра уже на свежую голову. Выключил свет, вернулся в гостиную и, не раздеваясь, плюхнулся на диван. Мысли от всего происходящего разбегались, но усталость быстро взяла своё. Уже сквозь сон смутно помню, что огромная пантера запрыгнула ко мне на диван, долго меня обнюхивала и наконец пристроилась в ногах, довольно урча.


Проснулся я от странного ощущения, что за мной наблюдают. Повернул голову в сторону предполагаемого наблюдателя и обнаружил сидящую в кресле тайликанку. Если глаза меня не обманывали, единственным предметом одежды девушки было обвёрнутое вокруг туловища большое полотенце. Приятный запах ароматических масел и влажные волосы тайликанки подсказывали, что она только что из ванной.

— С добрым утром, Комар! Точнее, тут по местному времени поздний вечер.

Рядом со мной довольно потянулась и зевнула, раззявив зубастую пасть, огромная белоснежная Сестрёнка. Я скупо приветствовал Валери и присел на диване. Моё недовольство не прошло незамеченным для гостьи.

— Давай сразу объясню своё появление, чтобы не было вопросов, — предложила девушка и протянула мне небольшой скрученный в трубочку лист металлической фольги, на котором перфорацией были выбиты какие-то символы.

Я развернул фольгу, всмотрелся… и ничего не понял. Какие-то непонятные иероглифы. Незнакомый язык, хотя… схожие иероглифы я уже видел где-то. Да, точно! В игре, искажающей реальность, на моём закреплённом к шлему ИК-Визоре.

— Это язык Тайлакса, — подсказала Валери-Урла, при этом сильно нервничая. — Тут написано: «Заключённой № 88900341. Думаешь, смогла скрыться? Как бы не так! Никому не дано уйти от возмездия Тайлакса. Твоя мать Салая уже казнена за побег дочери. Следующая на очереди твоя сестра Динка. Затем наступит твой черёд». Нашла вчера эту записку у себя в гостиничном номере, была вставлена во флакон духов на столике. Причём входные двери оставались заперты.

Тревожная ситуация… Мы действительно не подумали о том, что новости галактики, где моего Комара показали на станции Касти-Утш III с миелонкой Айни и какой-то человеческой девушкой, могут смотреть и тюремщики с Тайлакса, и что они опознают беглянку. Валери же продолжила:

— Я сразу же вышла из номера, не взяв вообще никаких вещей, кроме разве что этой записки. Слишком уж хорошо знаю методы тайликанских спецслужб, а потому нисколько не сомневаюсь, что во многих моих вещах уже встроены миниатюрные следящие устройства или даже средства убийства. Куда было бежать в такой ситуации? Решила пойти к тебе, благо ключ у меня имелся. По дороге лишь корм для Сестрёнки приобрела и несколько самых необходимых предметов одежды для себя.

«Несколько предметов одежды», судя по всему, потребовали целый чемодан и заняли почти весь мой шкаф. Но я, конечно же, не стал придираться к словам — Валери и без того было плохо. Вместо этого спросил про Динку — моя спутница никогда не говорила, что у неё есть сестра.

— Моя младшая сестра Динка родилась на Зетте Жнеца III, как и я, но была похищена в раннем детстве. Затем я как-то встретила сестру в лагере контрабандистов. Она была служанкой-невольницей при Свободном Капитане женщине по имени Астарта. Той нравились огромные глаза девочки-невольницы, редкие за пределами Тайлакса, и капитанша держала Динку при себе. Я сумела освободить Динку из рабства *. Вот только… это трудно объяснить, Комар, но моя уже свободная сестра не смогла больше жить в суровом первобытном обществе Зетты Жнеца и сбежала обратно к Астарте. Это было лет пять назад. Где Динка находится сейчас, я понятия не имею. Скорее всего, продолжает летать по едва освоенному космосу с отрядом уголовников-контрабандистов Астарты. И если прелаты Тайлакса найдут её, моей сестре крышка.

Описанные события происходят в книге «Карантинный Мир» автора Михаила Атаманова.

Мда… Грустная история. Жаль девчонку. Но гораздо больше судьбы беглянки меня волновала судьба её старшей сестры Валери, пришедшей ко мне за помощью. Что-то мне не верилось, что девушке удалось уйти от преследователей. Она говорит, что ничего из старой комнаты не брала… Я взял и внимательнее рассмотрел перфорированную фольгу с иероглифами. Меня смущал и даже настораживал такой странный способ передачи сообщения с угрозами. Зачем все эти сложности с фольгой и перфорацией? Ведь явно не на коленке впопыхах писали, а использовали специальное оборудование. Нет, ничего подозрительного я не заметил — ни микроскопических ампул с ядом или других вкраплений в металле, ни «жучков». Может, сами выбитые перфорированные символы служат деталями сложной электрической схемы, выполняя роль антенн или микрофонов? Эх, показать бы эту записку нашему Инженеру в игре, он бы дал профессиональный ответ…

Мои размышления прервал раздавшийся стук в дверь. Но если я просто насторожился, то Валери-Урла испуганно вздрогнула и едва не вскрикнула — нервы у моей гостьи были на пределе. Я активировал настенный экран и вывел на него изображение с внешней камеры. Всё нормально. Это пришла наша общая знакомая Айни. Я разблокировал дверь.

— Не говори ей про мои проблемы! Не нужно ещё и твою хвостатую подружку впутывать! — попросила Валери, при этом плотнее заворачиваясь и поправляя на себе полотенце. Я согласно кивнул.

Вошедшая миелонка приветствовала нас, заулыбалась во все свои острые зубки и с интересом рассмотрела своеобразный наряд моей гостьи. Судя по всему, пересудов и сплетен было теперь не избежать.

— Валери просто в гости зашла, — попытался я всё же объяснить неловкую ситуацию, но моих разъяснений похоже и не требовалось:

— Да я вижу, — отмахнулась Айни от дальнейших моих слов. — Валери рассказывала мне о брачных традициях своего народа. Коса целомудрия до сих пор при ней. Значит, вы просто болтали. Кстати, там в игре Фокси уже спрашивает вас обоих. Вы вообще собираетесь на тренировку?

Мы с Валери переглянулись.

— Да надо бы… — я сразу посерьёзнел, вспомнив какое трудное испытание мне вскоре предстоит: сражение на арене с высокоуровневым смертельно опасным морфом, которого (точнее которую) никто пока ещё не смог при мне победить. И это на глазах тысяч и тысяч бойцов, отношение которых к кунгу человечества во многом будет зависеть от исхода сложнейшего сражения.

— Я тоже пойду на тренировку! — подтвердила тайликанка. — Только мне бы сперва высушиться и хоть немного перекусить. Просто умираю от голода!

— Тогда давайте все втроём по-быстрому поужинаем в том ресторанчике, где были в прошлый раз. И все вместе пойдём на тренировку!

Глава тридцатая. Комар разбушевался

В том, что идея вечером зайти в ресторан была не очень-то удачной, я понял сразу, едва мы вошли в шумное и слепящее глаза из-за мигающих разноцветных ламп помещение. Во-первых, тут сейчас было не протолкнуться от миелонцев и представителей иных космических рас, и свободных столиков я что-то не видел. Во-вторых… находись я в игре, подобное резко изменившееся состояние я бы описал сработавшим навыком Ощущение Опасности. Что-то было не так…

Не знаю, что именно меня насторожило. Возможно, вон та большая группа людей в оранжевого цвета скафандрах звездолётчиков, дружно обернувшаяся на нас и начавшая перешёптываться. Люди достаточно редкие гости на миелонских станциях, и после истории с охотой тайликанских спецслужб за Валери столь большая группа представителей моей расы вызывала особое подозрение.

— Выходим! — удивил я своих спутниц, уже предвкушавших было вкусный ужин.

Спорить Валери и Айни не стали и послушно развернулись к выходу вслед за мной. Вот только спокойно уйти нам не дали.

Сразу из-за двух ближайших к дверям соседних столиков дружно встали и преградили нам путь миелонцы. Точнее, семь хмурых миелонцев криминальной наружности и один крупный мускулистый гэкхо. Кстати, знакомая у него была физиономия, когда-то этот мордоворот мне уже встречался… А, вспомнил! На пиратском перехватчике «Тиопео-Мыхх II»! Когда я летел на Землю, нас безуспешно попытались захватить, а потом всё же нагрели на два миллиона, подсунув фальшивые кристаллы. Именно по этому угрюмому гэкхо я и сообразил, кто находится передо мной — головорезы прайда «Косматой Тьмы», пираты «Большого Аби». А раз так, плохо дело…

В лапах ближайшего ко мне взъерошенного серого миелонца показался лазерный пистолет. Другие пираты также вытащили оружие — пистолеты, острейшие кривые клинки, один даже раскладную дубинку-шокер, гэкхо же нацепил шипастые кастеты на свои и без того страшные из-за размеров кулачищи. Находящиеся в зале посетители заметили такие воинственные приготовления, засуетились, начали быстро расходиться в стороны. Но миелонские пираты почему-то не напали сразу, а занялись чем-то странным — повязывали на свои ушастые головы ярко-красные банданы с какой-то вышитой золотыми нитями надписью. Не миелонский язык. Точнее… что-то весьма схожее, но такие иероглифы всё же были мне незнакомы.

— Большой Аби приговорил тебя к смерти! — с пафосом в голосе объявил ближайший ко мне серый лохматый миелонец, похоже старший в этой группе убийц. При этом взъерошенный «котяра» не спускал с меня своего оружия и явно наслаждался тем, как красная точка прицела прыгает у меня на лице. — Большой Аби велел передать, что ты разорил его тайник и украл две полноценные жизни, которые Аби собирался прожить…

Выходит, вовсе не на продажу хранил камни предтеч в своём тайнике лидер пиратского прайда, а для собственного использования. Впрочем, неважно. Я не стал дальше выслушать речь пирата, решив действовать на опережение:

— Айни, на тебе громила гэкхо, отвлеки его хотя бы на пару секунд! Валери, твой вон тот, что справа. Остальных шестерых беру на себя! — послал я ментальное сообщение своим спутницам и сам уже тоже незамедлительно приступил к действиям.

Так и не закончив своей пафосной речи, ближайший убийца лишился выскочившего у него из лап пистолета (телекинез отлично сработал и в реальном мире). Сам же миелонец подлетел вертикально и пробил башкой тонкий пластиковый фальш-потолок. Задние лапы пирата задёргались в резких конвульсиях и затихли, с потолка обильно заструилась густая и пахучая красная кровь. Почему этот миелонец вдруг умер, я признаться не понял. То ли я не рассчитал псионическую силу, с которой подкинул оказавшееся совсем не тяжёлым тело, то ли хвостатый пират раскроил себе череп о какие-то острые металлические конструкции на потолке. Но я особо и не задумывался, сразу же выкинув из головы уже обезвреженного противника. Мне было уже совершено не до него, поскольку я был сильно занят в этот момент. Я убивал!

Самый левый из пиратов по моему невидимому приказу острейшим серповидным клинком отрубил ушастую башку своего уже вскинувшего лазерный пистолет соседа. Впрочем, сам хвостатый убийца тут же рухнул рядом, когда стоящий чуть позади напарник разрядил ему в спину батарею лазерного пистолета. Насчёт этого напарника тоже уже можно было не суетиться — мелькнуло проявившееся из невидимости в прыжке стремительное тело, и жертва с разорванным горлом рухнула на пол. Сестрёнка облизнула свою окровавленную морду, впрочем, жрать добычу не стала и обернулась к хозяйке. После чего одним прыжком оказалась возле Валери и помогла девушке, упавшей на пол и схлестнувшейся врукопашную с обладателем дубинки-электрошокера. Точнее обладательницей — явно противницей Валери была миелонка. Кажется, знакомая проститутка с того самого пиратского перехватчика «Тиопео-Мыхх II». Моя помощь тут уже не понадобилась — Сестрёнка всего за один страшный укус с хрустом перекусила шею миелонки.

И тут жуткий вой боли и отчаяния заглушил все остальные звуки в ресторанном зале, я мгновенно развернулся на этот крик. Оказалось, что это миниатюрная, но стремительная и смертоносная Айни деловито и умело препарировала своими острыми когтями орущего от боли великана-гэкхо. Жесть! Хотя такое однажды я уже видел. «Способ номер два разделки представителей расы гэкхо», если не ошибаюсь. Его нам показывала Фокси на челноке «Шиамиру» на одном из охранников капитана Ураз-Тухша. Потом ещё мелеефатский Бортовой Стрелок герд Ииззз 777-ой объяснял моей команде последовательность действий при рукопашной схватке с гэкхо, хотя и не на наглядном примере.

Крик гэкхо резко оборвался, когда моя красавица-переводчица подняла вверх окровавленную лапку и продемонстрировала посетителям ресторана ещё пульсирующее и брызгающее кровавыми сгустками сердце гиганта на своей высоко поднятой ладони. Я заметил, как сразу несколько находящихся в ресторанном зале гэкхо упали в обморок. Да, зрелище было шокирующим.

Двое последних пиратов бестолково замерли, абсолютно не понимая, что происходит вокруг них — дезориентация плюс ментальная парализация во всей своей жуткой красе. Вообще-то я собирался взять их живыми, чтобы было кого сдать органам правопорядка для допроса. Вот только не успел — оба хвостатых пирата упали, изрешечённые многочисленными попаданиями лазерных импульсов из сразу нескольких стволов. Я мгновенно обернулся к стрелявшим, готовый немедленно действовать. И остановился в нерешительности. Оказалось, в бой с пиратами вступили те самые люди в оранжевых комбинезонах — сразу четверо людей-звездолётчиков стояли с лазерными пистолетами в руках.

Несмотря на то, что я был один и к тому же безоружен, их же четверо и с пистолетами, всё же я чувствовал, что они меня сильно опасаются. По-видимому, репутация у Свободного Капитана Комара была не самая миролюбивая.

— Лэнг Комар, мы не враги тебе! — заверил меня один из космолётчиков, демонстративно медленно опуская руку и убирая пистолет в кобуру. Я заметил у него на рукаве нашивку Свободного Капитана.

Его подчинённые тоже вслед за капитаном медленно убрали оружие. За моей спиной на пол шмякнулось упавшее с потолка окровавленное тело лидера восьмёрки пиратов. Впрочем, я даже не обернулся, рассматривая пришедших мне на помощь незнакомцев. Или, наоборот, расчётливо убивших двух свидетелей, чтобы те не разболтали лишнего? Пока что я ещё не понял, как относиться к их вмешательству в мою драку с пиратами. Кто они? Явно не тайликанцы — глаза у всех нормального для людей размера. И они не чувствовали себя виноватыми. Наоборот, искренне полагали, что я должен быть им благодарен.

— Не лэнг, а уже кунг, — поправил я собеседника и поинтересовался уже без настороженности и враждебности в голосе. — Кто такие?

— Я — Суэль Тиро, капитан рудовоза «Алчный Горняк». А это — вся моя команда, — немолодой, но крепкий мужчина обвёл рукой троих своих спутников. — Уже два тонга совершаем регулярные рейсы с обогатительных фабрик Синдиката Гильвара сюда на Касти-Утш III.

Я невольно поморщился. Синдикат Гильвара — давний человеческий вассал своры мелеефатов, а значит враг гэкхо. Тем не менее, эти люди помогли мне. Видимо, этот Свободный Капитан в своих решениях не смотрел на политические расклады и поступал по своему разумению, да и члены его команды тоже.

— Спасибо, Суэль, — я едва заметно поклонился.

— Зря вы убили миелонцев, — подошедшая Айни деловито один за другим переворачивала и осматривала трупы. — У всей восьмёрки нападавших положенные в такой ситуации повязки с призывом «Сарынь на кичку!». В смысле, посторонним отойти и не вмешиваться, и тогда их никто не тронет. Традиционный клич космических пиратов, написанный древними вышедшими из употребления иероглифами. Эти убийцы имели претензии только к моему капитану и не собирались причинять вред остальным, даже меня и Валери бы не тронули. Но мы — друзья Комара и конечно пришли на его призыв. Вы же могли спокойно отстояться в стороне, но намеренно убили двух миелонцев, причём на миелонской же станции… Это как минимум конфискация звездолёта и тюрьма.

Лица у всей четвёрки людей с «Алчного Горняка» разом погрустнели, головы опустились. Тем более что в зал ресторана в этот момент ворвались запыхавшиеся бойцы в белых доспехах. «Первый Прайд», приставленная ко мне Великой кунг Кисси Мяу охрана, проспавшая всё на свете.

— Айни, это я ментально попросил этих людей помочь! — поспешил заверить я свою личную помощницу, а заодно и огласил для миелонцев свою версию случившегося, поскольку ситуация для звездолётчиков вырисовывалась уж очень поганой. — Кажется, даже магию вплеснул в свою просьбу, чтобы уж наверняка не отказались.

— Да, я тоже услышала призыв Комара к этим людям, — вступила в разговор и поддержала мою версию тайликанка, хоть я и не просил Валери об этом.

Пока бойцы «Первого Прайда» и наконец-то появившиеся сотрудники правопорядка станции осматривали место кровавой драмы, примчался и представитель репортёрской братии. Крупный тучный «котяра» с эмблемой местного информационного канала на плаще-накидке и закреплёнными на шлеме камерой и микрофоном довольно цокал языком и с восторгом в голосе рассказывал зрителем, какие интересные события произошли только что на космической станции. Я поманил репортёра рукой, и он с готовностью подбежал. Глядя прямо в объектив камеры, я произнёс, старясь выглядеть убедительным и грозным:

— Герд Аби Пан-Мяй, ты покойник! Воплощение Великой Первой Самки миелонской расы Проповедница лэнг Амиру У-Маяу чётко приказала тебе не лезть ко мне! Ты же плюнул ей в лицо и всё равно приказал своим пиратам напасть на меня! Командующая Четвёртым Флотом союза миелонских прайдов Великая кунг Кисси Мяу приказала тебе решить все имеющиеся со мной противоречия в личном поединке, в котором ты безоговорочно мне проиграл. Но ты плюнул в лицо Великой и продолжил свои попытки убить меня. Всех твоих посланных за мной эмиссаров ждёт такой же бесславный конец, — я отошёл на шаг в сторону, позволяя репортёру ещё раз крупным планом показать окровавленные трупы на полу. — Сам же ты стал изгоем. Отныне ты будешь считаться врагом Великой лэнг Амиру и врагом Великой кунг Кисси. Так ведь, герд Лекку?

Репортёр повернул камеру, чтобы заснять перешагивающего через трупы сурового и грозного жениха кунг Кисси. Бретёр охотно подтвердил мои слова:

— Пират-беспредельщик по кличке «Большой Аби» смертельно оскорбил мою невесту кунг Кисси, а потому стал моим личным врагом и врагом всей миелонской расы. Доступ на все миелонские станции для «Большого Аби» и его прайда отныне закрыт. Мне даже не нужно назначать за его голову награду, поскольку каждый миелонец отныне будет считать своим священным долгом убить этого выродка!


Да, я убил трёх миелонцев. А фактически даже шесть, поскольку ещё трое были мной полностью обездвижены и не имели возможности сопротивляться. Причём убил я их не в виртуальной игре, где они смогли бы возродиться, а в реальном мире, где никаких точек возрождения нет, а смерть единственная и окончательная. И хотя мне и раньше доводилось своими действиями и словами обрекать на смерть — того же внедрившегося в мой мир мага-псионика или коварного деда моей супруги герд Авир-Син Ла-Пиреза — но, согласитесь, лично убить и видеть кровь, конвульсии и боль умирающих разумных существ это совсем иное.

Переживал ли я по этому поводу? Сложный вопрос, на который я не смог бы дать однозначного ответа. Невыносимых душевных терзаний в духе Фёдора Михайловича Достоевского, когда жизнь разделилась бы на «до» и «после», точно не было. Я по-прежнему оставался самим собой и был уверен, что поступил правильно. Передо мной были отъявленные негодяи, пираты и убийцы, к тому же вопрос стоял ребром — или я, или они. Но всё же руки тряслись, и картина умирающих один за другим миелонцев нет-нет, да всплывала перед глазами. Очень хотелось не думать ни о чём и напиться. Взять тут же на барной стойке самое ядрёное пойло и влить себе в глотку, чтобы всё забыть и отрешиться. Но я сдерживался и старался держаться уверенно с достоинством, отвечая на многочисленные вопросы миелонских следователей.

Да, просто взять и уйти после жестокого убийства семи миелонцев и одного гэкхо, конечно же, никто нам не позволил. И хотя особых претензий ко мне и моим спутницам не было — сотни посетителей ресторана подтверждали, что мы лишь оборонялись, всё равно пришлось долго общаться с представителями правоохранительных органов и членами «Первого Прайда». И раз за разом отвечать на одни и те же, пусть и несколько по-разному сформулированные вопросы…

Нет, убийство никак не связано с расовой ненавистью. Никакой нетерпимости и расовых предрассудков ни к миелонцам, ни к гэкхо не испытываю. Более того, у меня в экипаже полно и тех, и других. У меня компаньонка гэкхо по расе, а личная помощница миелонка, этого достаточно для подтверждения моих слов? Нет, с большой войной тоже не связано — я Свободный Капитан и по возможности старюсь не лезть в политику. Да, согласен, не всегда удаётся. Хорошо, если вы так ставите вопрос, то гэкхо — союзники и сюзерены моего народа, миелонцы к моей расе нейтральны. Я вас убедил? Да, обладаю псионическими способностями. Продемонстрировать? Вы ТОЧНО хотите, чтобы я прочёл ваши мысли? Что, уже передумали? Да, могу общаться ментально. Как бы ещё я позвал ту группу людей на помощь, раз вслух ничего не произносил?

И всё в таком же духе…

У меня язык чесался, раз уж довелось общаться с представителями правоохранительных органов, рассказать о преследовании моей спутницы Валери и поступивших в её адрес угрозах со стороны прелатов Тайлакса. Но хорошенько подумав, я отказался от такой идеи. Миелонцы находились в нейтральных отношениях со сворой мелеефатов и их вассалами, а потому как бы разворошённая история не закончилась арестом и выдачей сбежавшей из тюрьмы преступницы обратно в Тайлакс. Валери тоже не стала сообщать миелонцам о преследовании, и видимо по той же самой причине.

Наконец, меня и моих спутниц отпустили. Полное оправдание пусть и жестоких, но вынужденных и необходимых при самообороне действий. Никаких запретов и ограничений нам не ввели, даже минимального штрафа не назначили. Ещё раньше был освобожден экипаж «Алчного Горняка». Вот этим ребятам повезло меньше — сотрудничающая с ними миелонская компания из-за громкого скандала и угрозы своей деловой репутации расторгла много лет действовавший контракт на доставку лантаноидного концентрата, и люди остались без работы. Хотя я постарался успокоить капитана Суэля Тиро и обещал придумать способ компенсировать понесённые экипажем рудовоза потери.

К сожалению, никого из этой четвёрки звездолётчиков не было в игре, искажающей реальность, так что простой перевод денег от игрока к игроку через действующие в игре платёжные системы был невозможен. К тому же формально в текущем звёздном конфликте наши народы воевали по разные стороны баррикад, что тоже нужно было учитывать. А то, как бы вместо небольшой финансовой поддержки ребята не получили серьёзные неприятности из-за полученной от «противника» оплаты.

— Я так понимаю, что на тренировку вы вряд ли пойдёте? — уточнила Айни, так как я и Валери явно не торопились идти в сторону вирткапсул.

Честно говоря, после выплеска эмоций и мощнейшего выброса адреналина во время скоротечного боя с пиратами у меня сейчас наступило полнейшее физическое и эмоциональное опустошение. Сражаться на пределе возможностей второй раз за сутки я бы просто-напросто не смог, о чём честно сообщил миелонке. Валери ответила примерно так же. К тому же тайликанская девушка ушибла руку и ободрала обе коленки во время схватки с вооружённой шокером пираткой, что также не способствовало должному для спортивной тренировки настрою.

— Как знаете. Лично я пойду. Заодно расскажу Фокси об уважительной причине вашего отсутствия. До встречи!

Рыжая миелонка оставила нас и поспешила к лифтам. Едва Айни скрылась в кабине лифта, моя тайликанская спутница поинтересовалась:

— Комар, как ты считаешь, не могла это быть сама Фокси в обличии Айни? Нет, я понимаю, что это бред, и морфов не бывает в реальном мире. Но всё же… Крохотная миелонка с такой лёгкостью расправилась с гэкхо, словно перед ней был не опасный трёхметровый громила, а учебный манекен.

Да, я и сам об этом уже думал. А потому не раз и не два после впечатляющей демонстрации стремительности и смертоносности проверил мысли Айни. То ли Фокси научилась безупречно подделывать не только облик, но ещё и мысли, то ли все жестокие вивисекции с огромным гэкхо действительно проделывала настоящая миелонка. Именно это я и ответил слегка прихрамывающей и опирающейся при ходьбе на моё плечо спутнице.

Наш обратный путь к номеру гостиницы проходил мимо работающего автоматического продуктового киоска. Я подошёл и ознакомился с ассортиментом. Никаких гастрономических изысков. В продаже имелись лишь протеиновые батончики, пресные мучные лепёшки, какие-то сушёные фрукты нескольких видов, банки с алкогольными и освежающими напитками. Я сделал несколько покупок.

— У нас будет романтический ужин? — усмехнулась моя спутница и указала рукой на соседний торговый автомат. — Возьми тогда заодно и вон то.

Я проследил взглядом, куда показывала Валери-Урла, и от удивления у меня упала челюсть. В соседнем торговом автомате продавались противозачаточные препараты «для большого спектра белковых космических рас». Это такая шутка со стороны девушки? С Валери вполне можно было ожидать таких поддразниваний.

— Никаких шуток, Комар, всё серьёзно, — девушка с огромными глазами в очередной раз продемонстрировала, с какой лёгкостью читает мои мысли. — Сегодня во время схватки с космическими пиратами ты наконец-то сделал то, чего я от тебя давно ждала — продемонстрировал свою истинную силу. Это было великолепно! От тебя веяло такой сокрушительной мощью, что хотелось упасть на колени и выть от восторга. Впервые за всю свою жизнь я увидела мужчину, который достоин находиться рядом со мной. Достоин обладать мной. На всю ближайшую ночь я твоя. А утром… посмотрим.

Глава тридцать первая. Цена свободы

Когда я проснулся, Валери на кровати рядом со мной уже не было. Лишь смятое постельное бельё, висящий на люстре розовый бюстгалтер и стойкий, до сих пор не выветрившийся запах «средства для любых белковых рас» напоминали о ночном буйстве. Я невольно усмехнулся, вспомнив, как мы с Валери дружно отпрянули от едва распечатанной банки с контрацептивом и поскорее убрали её в герметичный пакет, поскольку запах у препарата был… как бы помягче сказать… весьма специфический. Нечто среднее между перезревшим дурианом, нашатырём и основательно протухшей рыбой. Не знаю насчёт его фармакологических свойств, не проверяли, но уже одним своим запахом препарат был способен гарантированно отпугнуть любого полового партнёра и таким образом надёжно обеспечить контрацепцию.

В остальном всё прошло даже лучше, чем просто замечательно. Немного скомканное начало (я оказался излишне нетерпелив и резок, а моя подруга действительно впервые была с мужчиной) нисколько не испортило ночь любви. Валери быстро вошла во вкус и стала неистовой дикаркой, ночной хищницей, страстной и ненасытной. Долгие годы девушка ждала этой ночи, мечтала о ней, и теперь словно прорвавшая плотину река выплёскивала накопившиеся чувства. Умножьте эту страсть на полное слияние мыслей двух псиоников, каждый из которых знал, чего хочет другой, и сам делился сокровенными фантазиями и желаниями. Мы перепробовали всё, не всегда даже понимая, кто из нас предлагал очередные идеи. Это было фантастично. Правда, немного мешала любопытная Сестрёнка, запертая в другой комнате, назойливо скребущаяся в дверь и засыпающая хозяйку ментальными вопросами и сообщениями: «Почему вы заперлись? А что это вы там делаете? Почему ты стонешь, тебе плохо? Я сходила в лоток, нужно бы убрать». Но это было следствием редкой профессии тайликанки, а я в слиянии (во всех смыслах) с Мастером Зверей тоже понимал её питомицу и невольно отвлекался на пантеру.

Да, ночью было классно. Я убрал глупую улыбку с лица, встал и прошёлся по гостиничному номеру. Валери и её пета Сестрёнки не нашлось и в других комнатах. Исчезли чемодан и вещи девушки, и даже миска с лотком её пантеры тоже пропали. Зато на столе в холле лежала аккуратно срезанная длинная девичья коса. А рядом с запиской от Великой кунг Кисси на крышке стола тем же маркером была сделана ещё одна надпись на миелонском:

«Комар, всё было замечательно! Но я не хочу, чтобы мои проблемы и проблемы моей сестры мешали твоей миссии по спасению родной планеты. Я улетаю искать Динку. Приблизительно представляю, где сестра может находиться. Не ищи меня, это слишком опасно.

С благодарностью за ночь любви. Валери.

P.S. Роль вайедда не для меня».


Бойцы «Первого Прайда» сообщили, что девушка вышла из моего номера где-то четверть умми назад. Предлагали подключиться к системе видеонаблюдения и проследить её путь по станции, но я отказался, поскольку и сам догадывался. Наверняка Валери-Урла прямиком направилась к своей вирт-капсуле и уже в игре купила билеты на один из покидающих Землю звездолётов. И поскольку Мастер Зверей оставила мне записку, девушка была совершенно уверена, что я не успею её перехватить в космопорте.

Затем уже по прибытию Мастер Зверей обратится в одну из фирм, оказывающих услуги по аренде вирткапсул, и сменит место выхода в реальный мир. Вот только для состоящего в какой-либо фракции/прайде/клане игрока данная услуга была невозможной без согласования с главой фракции. А значит, Валери-Урла в игровом меню подала заявку на выход из фракции «Реликт». И если я был прав в своих предположениях, у меня уже не было никакой возможности перехватить и убедить остаться ставшую мне очень дорогим человеком тайликанку.

Тем не менее, я поспешил в игру, и уже через пять минут вошёл в игровой бокс. Загрузка. Игра встретила меня сообщением, которое я и не рассчитывал получить настолько быстро:

ВНИМАНИЕ!!! Лидер фракции «Human-3» лэнг Игорь Тарасов принял ваше предложение о заключении военно-политического альянса. Лидером альянса становится кунг Комар как игрок с наибольшими показателями Известность и Авторитет. Членов альянса: 3 из 8 возможных.

Значит, руководитель фракции H3 уже провёл все согласования с кураторами, и российская фракция расторгла имевшиеся договорённости с «земной коалицией». Подозреваю, что и H23 поступила аналогично, в соответствии с изменившейся политикой основной фракции.

Была ещё парочка вполне предсказуемых после прошедших новостей о кровавом побоище в ресторане на Касти-Утш III системных сообщений:

Известность повышена до 107.

Авторитет повышен до 108!

Полагаю, неожиданный исход нападения убийц на гостей ресторана удивил многих — безоружный человек и парочка его симпатичных спутниц за три секунды умертвили восьмёрку вооружённых головорезов известного пиратского прайда. Да и моё сообщение на камеру для «Большого Аби» тоже наверняка вызвало интерес и обсуждение в миелонском обществе.

Проявился я на своём стоящем на космодроме фрегате, откуда и выходил в реальным мир. И сразу же, поздоровавшись на бегу с дежурившими сейчас Эдуардом Бойко и Несущим Смерть, поспешил на капитанский мостик связаться с диспетчерами космопорта и выяснить, взлетали ли в последний час с планеты какие-либо звездолёты? Оказалось да. К привезшему на свадьбу очередную партию гостей космическому лайнеру недавно стартовал модуль с несколькими отбывающими с Земли пассажирами, среди которых была «статусная» человеческая девушка герд Валери-Урла. Диспетчеры подтвердили, что этот модуль благополучно пристыковался к звездолёту, и лайнер со всеми пассажирами уже отбыл из Солнечной Системы.

???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Жаль, я не успел. И, кстати, моя знакомая Мастер Зверей получила ранг «герд». Что же, это было вполне предсказуемо. После того, как Валери-Урла служила транслятором посланий прелатов Тайлакса, затем стала первой освободившейся от вживлённых имплантов и объектом охоты тайликанских спецслужб, параметр Известность у девушки уже должен был стать высоким. А тут ещё Валери-Урла дважды за последние дни стала героиней новостей галактики, что ещё больше повысило этот необходимый для получения ранга «герд» показатель.

На пульте лежал запечатанный конверт с надписью на языке магократического мира «Соправителю Комару Ла-Фину». Оттиск на бумаге в виде двух дерущихся ягуаров соответствовал гербу династии магов-правителей «Ла-Варрез». Проведённое сканирование показало, что внутри находится информационный кристалл.

— Передали курьером из космопорта, — объяснил Эдуард Бойко. — Не сказали, что там внутри. И ещё… Герд Тыо-Пан просил передать, — боец протянул сложенный вдвое лист. — Сказал, что всё это необходимо закупить для усиления абордажной команды нашего фрегата. А в идеале, и армию фракции «Реликт» тоже нужно экипировать дополнительным оборудованием, хотя это «очень дорого».

Я развернул список и пробежался взглядом. Целеуказатели. Крепящиеся к шлемам бойцов визоры разного спектра и видеокамеры. Мониторы управления сражением для командиров. Разведывательные дроны. Дроны огневой поддержки. Роботы-сапёры. Комплекс «антиснайпер» (почему-то с припиской, сделанной совершенно другой рукой, что нужен именно трилловского производства конкретной модели HH-510, а к нему в комплекте дополнительный радар и три ударных беспилотника). Минимум шесть ящиков управляемых боеприпасов к плазменно-гранатомётным комплексам гэкхо «Аваши Штурм». Плащи-хамелеоны (снова приписка, что производимые во фракции «Реликт» недостаточно эффективны, и лучше закупить производимые для миелонских спецслужб). Система «Рой» и как минимум три сотни микро-беспилотников…

Похоже, занятия с Фокси приносили свои плоды, и руководитель моей абордажной команды увидел способы усилить группу. Что же, дело полезное, хотя и требующее от капитана расходов.

Тут моё внимание привлёк какой-то непонятный гул, слышащийся даже сквозь многослойную звукопоглощающую обшивку космического корабля. Я активировал приборы и включил камеру внешнего обзора. Ого! Прямо у меня на глазах совершал посадку огромный серебристый «торговец» типа «Китувару» — эдакая выпуклая «летающая тарелка» диаметром свыше семидесяти метров. Мощнейшие двигатели грузовика позволяли взлетать даже с планет с повышенной гравитацией и перевозить за рейс десятки тысяч тонн грузов. Один такой корабль был способен заменить на торговых трассах три сотни грузовых челноков «Шиамиру». Я знал обо всём этом, поскольку моя подруга Улине неоднократно с придыханием в голосе рассказывала о «Кутивару» — этот корабль был мечтой всей её жизни, символом богатства и успешности звёздного торговца. Интересно, какие грузы для земных фракций привёз этот гигант? Или он привёз подарки молодожёнам?

А ещё я обратил внимание на настоящее столпотворение, творящееся на относительно небольшом земном космодроме. Кроме уже севшего огромного «Кутивару» тут уже стояли десятки звездолётов. Элитные скоростные космические яхты. Посадочные модули лайнеров. Курьерские челноки. Небольшие пассажирские звездолёты. Фрегат огневой поддержки «Элимаро» — достаточно новая разработка военных конструкторов гэкхо, эдакий «карманный линкор» с грозными орудиями и высокой маневренностью. Таких фрегатов, созданных для огневой поддержки кораблей более тяжёлых классов, насколько я знал, на верфях гэкхо было выпущено пока что менее полусотни единиц. А потому неожиданно было обнаружить такой внушительный корабль стоящим в космопорте Земли.

Заработала система связи. Из космопорта передали, что за вошедшим в игру кунг Комаром вылетел антиграв наместника Земли, и этот летательный аппарат доставит приглашённого гостя к месту проведения торжества. Также меня просили поспешить, поскольку свадебная церемония уже должна была вот-вот начаться.

Через пять минут я вылез из антиграва и, стараясь не выдать своего удивления, пожал руку хорошо мне знакомому Дипломату фракции Human-3. Герд Иван Лозовский, как и всегда, выглядел безупречно. Прекрасно подходящий торжественному случаю идеально сидящий на его долговязой фигуре костюм, аккуратная причёска, да и атласная жёлтая лента через плечо тоже смотрелась уместно и наверняка что-то значила.

— Означает «гость со стороны жениха», — заметив мой интерес к этому элементу одежды, пояснил Иван Лозовский. — Кстати, у тебя будет сразу две ленты: желтая и красная, так как ты приглашён ещё и невестой. На мой взгляд, могли не обвешивать тебя гирляндами словно новогоднюю ёлку, а обойтись одной оранжевой.

Иван Лозовский улыбался и шутил, хотя я всё же чувствовал в собеседнике обычно несвойственную ему робость, да и видел на лице Дипломата проскальзывающие оттенки неуверенности и смущения. Наконец, сам Иван решил поговорить на эту тему:

— Надо же, уже кунг… Признаться, не ожидал, что ты так высоко взлетишь. Поздравляю! А ещё до меня дошла информация, что именно ты похлопотал перед кураторами насчёт моего освобождения.

— Было дело, — подтвердил я амнистированному игроку. — Хотя тебе нужно сказать «спасибо» наместнику. Именно Коста Дыхш в разговорах со мной постоянно поднимал вопрос твоего освобождения и поручался за тебя.

Разговор пришлось временно прервать, поскольку к нам подбежала какая-то суетливая и дёрганая женщина гэкхо в серебристом переливающемся костюме и с широкой красной атласной лентой через всю грудь. Имени, класса и уровня персонажа над ней почему-то не отображалось. Без предупреждения и ничего не говоря, она схватила меня своими лапищами и сдавила в объятиях с такой страшной силой, что мне даже пришлось включать энергетический щит доспеха Слышащего, чтобы спасти свои рёбра и остановить быстро поползшую вниз полоску Очков Жизни.

— Просто замечательный подарок! Улине в полнейшем восторге! — наконец-то нарушила молчание эта незнакомка, довольно рыча, затем поставила меня обратно на землю и умчалась к другим гостям.

Авторитет повышен до 109!

Что это вообще было?! Минус двадцать процентов хитпоинтов у моего Комара ни с того, ни с сего! Я проводил эту ненормальную и невероятно сильную женщину гэкхо недоумённым взглядом.

— Двоюродная бабка твоей подруги Улине Тар, — пояснил Иван Лозовский, видя мою растерянность. — Скрывает свои игровые показатели, но я подозреваю, что там что-то заоблачное. Она — глава клана звёздных торговцев Тар-Лайне, очень влиятельная и богатая женщина. Меня сегодня поймала в коридоре дворца наместника и долго пытала расспросами, что такое Дагестан и как туда отправить доставшего всех своими причудами парикмахера.

Я рассмеялся, несмотря на всё ещё ощущающуюся боль в правом боку. Едва ли перелом, но вот ушиб или растяжение точно. И, страшно подумать, это было лишь первое общение с одним из восьми сотен прибывших на свадьбу гостей. Как бы остальные родственники Улине Тар и Коста Дыхша в прямом смысле слова не задушили меня от переизбытка чувств…


К невесте было не подступиться. Герд Улине Тар с кудрявой причёской и сверкающе-серебристой шерстью, по которой плелись причудливые изумрудные узоры, была упакована в сложную воздушную конструкцию из ленточек, незаметных глазу проволочек и разноцветных фонариков. При всей своей капризности столичный стилист свое дело знал, и невеста поражала и восхищала. Вокруг новобрачной постоянно крутилась плотная толпа суетящихся родственников, в которую я не рискнул соваться, лишь издали приветственно помахал Улине рукой.

Из команды фрегата «Паладин Тамара» в списке приглашённых гостей, кроме меня, было ещё трое: братья-близнецы Ваша и Баша, а также тучный Суперкарго Аван Той. Не знаю уж, почему Улине не стала приглашать остальных двух гэкхо из экипажа: Навигатора Аюха и Бортового Стрелка Тайк Реха. Видимо, не настолько уж близкие отношения связывали мою подругу с ними. Другим возможным объяснением я видел то, что у кланов Тар-Лайне или Вайде-Дыхш имелись какие-то напряжённости, а возможно даже открытые конфликты с кланами этих двух гэкхо.

Вообще, со списком приглашённых гостей всё было очень непросто, его досконально проверили представители обеих сторон и основательно проредили, сократив количество гостей с более чем семи тысяч до восьмисот. Так, по поводу отсутствия близкой подруги Улине и её соседки по каюте Айни меня просветил один из родственников (признаться, из его путаных объяснений я так не понял, кем он приходится моей мохнатой подруге). Гэкхо разоткровенничался и заплетающимся языком признался, что вплоть до последнего момента Улине Тар планировала пригласить на свадьбу миелонку герд Айни Ури-Миайуу. Родственники пытались её отговорить — мол, присутствие представителя иной расы на таком семейном торжестве может создать неожиданные проблемы. Невеста всё равно настаивала. Однако шокирующая запись с камеры наблюдения ресторана станции Касти-Утш III, на которой миелонка потрошила представителя расы гэкхо, всё же стала достаточным поводом вычеркнуть Айни из числа приглашённых.

Тем удивительнее было, что при такой придирчивости к списку приглашённых гостей для нас с Иваном Лозовским на этом празднике всё же нашлось место. Кстати, я вообще оказался единственным, чью кандидатуру предложили обе стороны, в знак чего носил на тёмном доспехе крест-накрест жёлтую и красную ленты.

Что мы с Иваном Лозовским делали во время свадьбы Улине? И праздновали, конечно, выкрикивая поздравления и выпивая вместе с другими гостями. И в неформальной обстановке с бокалами вина в руках общались по поводу отношений между нашими фракциями. Но прежде всего, мы оба работали. Вокруг нас находились влиятельные игроки, владеющие торговым флотом более чем в тысячу звездолётов и в сумме обладающие поистине несметным капиталом. Нужно было пользоваться этим редким шансом и заводить полезные знакомства. К тому же я помнил наставления правительницы миелонской расы кунг Кисси Мяу и особенно её слова, что во время всего этого празднования мне следует улучить удобный момент и поговорить с наместником Коста Дыхшем о дальнейшей судьбе Земли.

Мне удалось выполнить обе эти задачи. Среди гостей нашлись и торговцы оружием клана Тар-Лайне, так что контракт на закупку всего необходимого Тыо-Пану был заключён прямо за праздничным столиком. Цена вопроса: два с половиной миллиона кристаллов, доставка в космопорт Земли в течение четырёх суток. Также в общих чертах были согласованы детали уже основного контракта, предусматривающего переоснащение всей отправляющейся на войну армии фракции «Реликт» лучшими образцами космического вооружения. Но тут цена уж больно кусалась, так что я взял паузу на размышления.

Также познакомился с хозяином двух десятков космических лайнеров, осуществляющих перевозки пассажиров в этом секторе галактики. В том числе и того, на котором улетела герд Валери-Урла. Билет у тайликанки был до системы Шихарса, это я узнал от диспетчеров космопорта. Но по пути было шесть промежуточных остановок, и у меня имелись серьёзные подозрения, что скрывающаяся от погони беглянка сойдёт раньше, чтобы запутать след. Вообще-то так не делается, но в знак дружбы мне было обещано выяснить и сообщить, на какой из космических станций сойдёт девушка.

И наконец, мне удалось улучить момент, когда наместник Земли остался наедине без крутящихся вокруг него гостей свадьбы.

— Герд Коста Дыхш… Ух ты! Наместник, стоит поздравить с получением ранга? Или в твоём клане известность, наоборот, не приветствуется?

Герд Коста Дыхш недовольно зарычал, затем огляделся по сторонам и убедился, что других гостей поблизости нет. После этого поинтересовался негромко:

— И откуда у тебя познания о клане Вайде-Дыхш? Насколько знаю, эту информацию не найти ни в одной поисковой системе галактики.

Я пожал плечами и ответил, как само собой разумеющееся:

— Просто недавно я имел беседу с кронг Давэеш-Пиром. И великий правитель космической расы рассказал, какая непростая и не всегда благодарная миссия у клана Вайде-Дыхш, из-за чего вашему древнему клана приходится периодически менять название. Также мне было сказано, что я смогу узнать у тебя точную стоимость актива, сильно упавшего в цене после выхода миелонцев из войны. Актива, который грозит совсем обесцениться, если союз миелонский прайдов выступит на стороне своры, а вероятность такого события очень даже высока.

Как видите, я не соврал ни единым словом. Врать в разговоре с Дипломатами вообще чревато серьёзными последствиями — у многих из них, как и у Ищущих Правду, имеются способности и навыки не только скрывать собственные мысли, но и выявлять откровенную ложь. Да, я действительно недавно общался с правителем расы гэкхо. И действительно Великая правительница, пусть и другой космической расы, рассказала мне про клан Вайде-Дыхш. В итоге, составив два этих правдивых факта, получилась цельная словесная конструкция, и наместник нисколько не усомнился в моих словах.

Плечи гэкхо устало опустились, сразу же стало видно, что тема для наместника очень непростая и даже болезненная. Посмотрев грустным взглядом на шумную свадьбу и произносящих заздравные тосты гостей, Коста Дыхш предложил мне прогуляться по дорожкам расположенного возле дворца парка, чтобы побеседовать наедине без чужих ушей. Мы отошли подальше от суеты, и наместник начал свой рассказ:

— Кунг Комар, раз уж тебе всё известно, поговорим начистоту. Да, с самого открытия вашей планеты кораблями дальней разведки гэкхо было понятно, что актив интересный, вот только удержать его после синхронизации игры с реальным миром будет очень непросто. Удалённость от основных территорий гэкхо и наших военных баз, зато близость к владениям миелонцев и мелеефатов — всё это делает твой родной мир чемоданом без ручки, как говорят у вас, людей. Именно поэтому правитель кронг Давэеш-Пир и направил на Землю представителей клана Вайде-Дыхш с задачей выяснить, возможно ли так или иначе удержать планету для расы гэкхо. Моих родичей тут много, фактически весь мой клан работает сейчас на Земле. Да и на вашем спутнике Луне тоже.

Я, внутренне сжавшись, всё же повторно задал наместнику вопрос, на который в прошлый раз Коста Дыхш отреагировал крайне нервно: что именно делают гэкхо на моей родной планете? Почему такая высокая секретность, что даже людей не ставят в известность о больших стройках на нашей родной планете?

На этот раз ответ прозвучал:

— Причин несколько. Во-первых, тут обнаружилась редкая аномалия пространства — нестабильная бифуркация с неопределённым итогом схлопывания двух миров. Из-за этого цена актива сильно возросла. Сам посуди, друг Комар: даже одна пригодная для заселения или добычи ресурсов планета, к тому же заселённая разумной вассальной расой, представляет интерес. А когда таких планет потенциально две, и в силах сюзерена обеспечить «правильный» выход обоих миров без космического катаклизма, цена возрастает даже не в два раза, как можно было бы подумать, а как минимум в пять-семь раз. Вот только и привлекательность для внешних агрессоров тоже возрастает на порядок…

Я хоть и несколько удивился таким расчётам наместника, но вопросов задавать всё же не стал. Видимо, ценность планеты (или соседних планет) зависела от количества проживающего населения, причём эта ценность возрастала вовсе не линейно. К тому же вдвое большая наземная армия и вдвое большее количество звездолётов облегчали оборону обоих миров и всей звёздной системы в целом. Да и для любых торговых и промышленных предприятий вдвое большее количество потенциальных покупателей тоже большой плюс.

Наверное, я бы придумал и другие объяснения настолько возрастающей цене, но следующие слова Коста Дыхша заставили меня забыть не только о расчётах, но и обо всём на свете:

— К тому же теперь ты имеешь право знать, что мои сородичи заняты установкой по всей виртуальной планете транспортных порталов — они пригодятся в любом случае. Если Землю удастся удержать вассалами гэкхо, возможно будет наладить мгновенную переброску добываемых ресурсов в промышленные центры государства гэкхо. Если же будет принято решение избавиться от актива, через эти порталы на Землю попадут войска новых хозяев. Да, кунг Комар, это произойдёт даже в том случае, если твой грандиозный план построить планетарный щит удастся воплотить за оставшиеся пол тонга безопасности.

Глава тридцать вторая. Цена свободы

У меня просто челюсть упала от такой шокирующей новости. Планетарный щит, даже если удастся ввести в срок все двенадцать дорогостоящих и крайне сложных в сборке генераторов, всё равно не спасёт Землю от вторжения космических захватчиков! Выходит, все мои старания напрасны? У меня просто руки опустились… А тут ещё герд Коста Дыхш решил добить меня следующим признанием:

— И, кстати, мог бы и не приставать ко мне с этим вопросом. Твой бывший начальник герд Иван Лозовский давно в курсе всего происходящего на Земле, ещё со времён нашего с ним совместного полёта на планету Шихарса. Иван полностью поддерживает мою работу и делает всё от него зависящее, чтобы сохранить Землю в сфере влияния гэкхо. Или хотя бы максимально мягко без кровавой бойни передать её новым владельцам.

У наместника затренькал коммуникатор, герд Коста Дыхш прослушал пришедшее сообщение и прокомментировал:

— Нас уже хватились, пора возвращаться к гостям. Что же до твоего основного вопроса… — Дипломат гэкхо помолчал и задумчиво почесал нос. — Знаю, друг Комар, ты имеешь выход на королевскую династию триллов, а кроме того, общаешься со сворой мелеефатов и миелонцами. Что же, можешь им передать неофициально, что стоимость прав на твою родную планету в таком неопределённом состоянии составляет один миллиард триста двадцать миллионов кристаллов. Найдёшь покупателей — гэкхо с радостью избавятся от ставшего обузой чемодана без ручки. Мы передадим все транспортные порталы новым хозяевам и даже поможем с объяснениями, как вывести две планеты в противофазу в момент синхронизации пространства. Хотя для наступления именно такого события твой или любой другой альянс, объединяющий фракции двух альтернативных вариантов Земли, должен контролировать более пятидесяти процентов игровых нод. В противном случае останется только один из миров, более представленный в игре, искажающей реальность. И ещё… — наместник резко остановился и обернулся ко мне, — даже передача прав не отменяет военный призыв! Кунг Вайд Шишиш никак не связан с торгом за Землю, он военный лидер и вообще не в курсе всех этих закулисных переговоров. Так что обещанные ему кронг Давэеш-Пиром пятьдесят тысяч бойцов Третий Ударный Флот в любом случае должен получить, это принципиально важно для успешного ведения войны!

Я кивнул, показывая собеседнику, что понял. Наместник облегчённо выдохнул — по-видимому, моя сговорчивость в этом вопросе его обрадовала и даже удивила. А потому за такую готовность сотрудничать я заслужил очередную порцию информации:

— Друг Комар, открою небольшой секрет, возможно он поможет человечеству в войне со сворой мелеефатов. Армию людей командующий Третьим Ударным Флотом планирует отправить на Ун-Тау.

Видя, что мне это название ничего не говорит, наместник подробно объяснил:

— Комета Ун-Тау — важнейший центр паломничества мелеефатских религиозных лидеров. Перед церемонией получения высокого сана все их проповедники и теологи обязаны пройти обряд очищения в этом святом для мелеефатов месте. Вроде как эта крупная ледяная комета считается местом зарождения жизни во Вселенной, хотя точно не знаю, я плохо знаком с религией мелеефатов. В любом случае для мелеефатов Ун-Тау — это как для твоей цивилизации Иерусалим и Мекка, или Па-лин-ту для магократического мира. И миелонцы так легко вышли из войны в немалой степени потому, что внезапным наскоком захватили эту святыню противника и угрожали взорвать. А потому идея повторить атаку святыни врага, конечно же, напрашивается. Вот только, — Дипломат тяжело вздохнул, — свора быстро учится на своих ошибках и наверняка готова к такому развитию ситуации. Подозреваю, что на Ун-Тау войск мелеефатов собрано больше, чем где бы то ни было, и армии Земли придётся очень непросто. Но в любом случае вы свяжете боем крупные силы своры мелеефатов, что позволит гэкхо провести контратаки по другим направлениям. И я даже не требую хранить в тайне эту информацию. Наоборот, рассказывай всем о скорой атаке Ун-Тау, пусть эта новость распространится и дойдёт до шпионов своры. Чем большие силы мелеефаты стянут на Ун-Тау, тем успешнее будут действия Третьего Ударного Флота!

Жесть… людей отправляют на убой, чтобы отвлечь противника. В любом случае я поблагодарил наместника за важную информацию, и мы продолжили путь в сторону сверкающего огнями шумного праздника. И уже выходили из парка, когда герд Коста Дыхш вдруг сообщил:

— Кстати, друг Комар, тебе это может быть интересно. «Земная коалиция», торговое эмбарго против которой ты ввёл, успела наладить торговые и политические контакты с эститами. Эститы — вассалы моей расы, у них пара звёздных систем в паре дней полёта от Земли и достаточно серьёзный космический флот. И «земная коалиция» ведёт… точнее вела, до того, как ты обрезал им связь с космопортом, переговоры о военном союзе и помощи Земле. Причём представители людей наивно полагали, что ведут свои дела незаметно за спиной у гэкхо. Хотя на самом деле эститы — наши верные вассалы и сразу же сообщили сюзеренам о весьма неоднозначных контактах. Но в целом идея привести флот эститов в Солнечную Систему ко дню снятия безопасности твоей планеты весьма разумна. Мой тебе дружеский совет — подхвати эти переговоры, у тебя должно лучше получиться, чем у мало что смыслящих в космической политике и не имеющих должного Авторитета лидеров «земной коалиции».


Мы вышли к остальным гостям. Праздник продолжился, вот только у меня мысли теперь были заняты совершенно другим, и должного радостного настроения не было. Эститы, комета Ун-Тау, стоимость Земли… снова и снова прокручивал я в голове разговор с герд Коста Дыхшем. Понятно, что армию Земли посылали на убой, гэкхо этого даже не скрывали. Но какова теперь моя задача?

???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Послушно привести доверившихся мне людей на бойню и выступить в роли козла-провокатора, ведущего за собой овец на мясокомбинат? Тут, конечно, виртуальная игра, и окончательная смерть нам не грозила, но всё равно обидно будет выступить лишь в роли живых мишеней для защитников кометы Ун-Тау. Использовать оставшиеся дни для лучшей подготовки, чтобы изначально обречённая армия продержалась чуть дольше? Или, наоборот, плюнуть на подготовку, закупку дорогостоящей экипировки и побыстрее закончить со всей этой неприятной процедурой? Быстрее умрём, быстрее возродимся на Земле!

А может… я даже испугался такой мысли… притащить на святыню мелеефатов самый мощный из зарядов, которые только смогу найти в свободной продаже? Или даже воспользоваться свежим знакомством с торговцем оружием из клана Тар-Лайне и закупить недоступные обычным смертным мощнейшие термоядерные или антигравитационные фугасы? И по прибытию на комету, прорвавшись любой ценой к поверхности, поставить защитникам жёсткий ультиматум, угрожая взорвать их космическую святыню к чёртовой матери?

Раздавшийся особо сильный шум и возбуждённые крики привлекли моё внимание, я обернулся. На импровизированную сцену вышла та самая глава клана Тар-Лайне, которая при первом знакомстве едва не задушила меня в объятиях. Её речь, в отличии от предыдущих выступающих, была совсем короткой. Глава клана сообщила, что родственники невесты посовещались и скинулись на новенький, только что со стапелей, торговый звездолёт «Китувару». Подарок для Улине Тар уже прибыл и находится на местном космодроме.

Я удивлённо встрепенулся. Так вот что за звездолёт садился на моих глазах шесть часов назад! Я ещё предположил тогда, что привезли какой-то особо громоздкий подарок для новобрачных. Но то, что сам огромный и шумный «Китувару» является подарком для моей знакомой Улине Тар, я даже и помыслить не мог. Это же… сорок пять, а то и все пятьдесят миллионов кристаллов! Приятно было сознавать, что мою компаньонку родственники наконец-то оценили по достоинству. С другой же стороны… — я тяжело вздохнул от набежавших следом невесёлых мыслей, — получив звездолёт своей мечты, моя подруга Улине Тар начнёт самостоятельную деятельность, став Свободным Капитаном. С её знаниями и накопленным опытом всё у Улине Тар должно получиться. Я же лишусь верной подруги и опытного Торговца. А ещё, если подумать, вслед за герд Улине Тар уйдут её друзья братья-близнецы Ваша и Баша Тушихх, да и Аван Той тоже…

Не знаю, до каких предположений я бы дошёл, но тут ко мне подошла… сама Улине в компании незнакомых мне нарядно одетых и изрядно подвыпивших девушек гэкхо. Сама невеста уже сменила странную конструкцию из огоньков и проволочек на ярко-зелёное воздушное платье, прекрасно сочетающееся с её узором на шерсти.

— Поздравляю! — я нацепил на лицо весёлую улыбку. — И по поводу свадьбы, и по поводу собственного звездолёта. Сбылась твоя мечта, Улине!

— Да, крайне неожиданно было. И очень приятно, не скрою, — довольно заурчала моя подруга. — Впрочем, родственники в своём репертуаре. Ещё совсем недавно наперебой высказывали мне упрёки за то, что бросила «героя войны аристократа Ураз Тухша и погналась за миражом». За то, что «следую хвостиком за человеком-авантюристом, у которого даже торгового звездолёта нет». И сейчас таким подарком откровенно намекают, что «поиграла в пиратку и хватит, займись нормальной торговлей, как и все остальные Тар-Лайне». Совсем не интересуясь, чего же я сама хочу.

— И чего же ты хочешь, Улине?

Женщина-гэкхо снова довольно заурчала и, обернувшись, указала на меня своим спутницам:

— Вот про это я вам и говорила. В этом заключается основное отличие моего капитана от их всех. Комара интересуют мои желания, мои стремления. А родственники наоборот заставляют меня делать то, что нужно им самим. А желаю я продолжить приключения в «Отряде Комара». Что-то мне подсказывает, что интересных событий и возможностей заработать драгоценные кристаллы и дальше будет в избытке. А подаренный звездолёт…

Улине Тар на секунду задумалась, а потом неожиданно предложила:

— Кунг Комар, а зафрахтуй мой новый звездолёт! Всяко быстрее и выгоднее для тебя будет возить запчасти к генераторам силового поля на «Китувару», чем на маленьких челноках «Шиамиру». Такой грузовоз за один-два рейса всё оборудование перевезёт, причём сможет сесть прямо в нужной точке планеты, не придётся из космопорта затем контейнеры паромами возить. Нужно будет лишь минимально подготовить и выровнять площадку для посадки «Китувару», и всё — выгружай и строй! И родственники мои будут довольны, что их подарок используется, да и что я «за ум взялась», и ты много миллионов сэкономишь на доставке.

Я знал, что Улине Тар не станет заламывать для меня цену, и предложение действительно выгодное, поскольку позволит существенно сократить издержки. Из семидесяти пяти миллионов цены каждого генератора планетарного щита минимум тридцать миллионов составляла стоимость перевозки с Касти-Утш III и других космических станций до космопорта Земли, а затем оплата транспортировки грузовыми паромами. Вместо ответа я подошёл к громадной мохнатой женщине, возвышающейся надо мной на две головы, и горячо обнял её.

— Улине, ты просто чудо!

— Я знаю, — заметно смущаясь, ответила моя по-прежнему компаньонка и член «Отряда Комара». — И раз уж я вся такая замечательная, и мы договорились о фрахте «Китувару», окажи мне пожалуйста одну личную услугу. Девчонки, отойдите ненадолго, мне нужно пошептаться со своим деловым компаньоном.

Улине подождала, пока все её подруги отойдут, и продолжила вполголоса:

— Комар, ты наверняка помнишь моего несостоявшегося жениха Ураз Тухша — того склочного капитана с «Шиамиру». Так вот, он прилетел на Землю и припёрся незваным на мою свадьбу! Герд Ураз Тухш хоть и герой войны с синей наградной лентой, но охрана его сюда на территорию дворца наместника не пустила. Я настояла на этом. Слишком уж хорошо знаю его мерзкий характер — он пришёл скандалить и портить мне праздник. Сейчас этот пьянющий вусмерть аристократ сидит за воротами, задирает проходящих гостей и требует разговора со мной. А мне меньше всего на свете в день свадьбы хочется общаться с этим неудачником, трепать себе нервы и в очередной раз выслушивать его нытьё. Сделай так, чтобы он ушёл и не позорил меня перед гостями! Псионикой или уговорами, или просто дай ему в морду, но я не желаю его тут видеть! К сожалению, никого из гэкхо не могу попросить об этой деликатной услуге — герд Ураз Тухш уважаемый статусный игрок, а главное обладатель высшей награды моей расы, полученной из лап самого правителя кронг Давэеш-Пира. Ты же не гэкхо и можешь сослаться, что «не знал». Короче, кунг Комар, если его физиономия пострадает, я горевать не буду!

— С превеликим удовольствием, Улине! У меня самого давно накопились вопросы к этому аристократу. Всё никак времени не было их задать!


Своего бывшего капитана Ураз Тухша я обнаружил именно там, где и говорила Улине — сидящим прямо за воротами на грязной и мокрой после недавно прошедшего дождя земле. Сильно нетрезвый гэкхо в одной лапе держал початую бутылку «произведённой по исконным рецептам и технологиям», в другой помятый и обтрепавшийся букет каких-то необычных бело-оранжевых цветов, похоже даже не земного происхождения. Две пустые бутылки из-под водки валялись у моего бывшего капитана под ногами. А одежда у Аристократа была… я даже ужаснулся. Ну ещё не совсем тряпьё, и даже по покрою угадывался комбинезон космолётчика, вот только даже сверхпрочные нити и устойчивая краска не выдержали какого-то агрессивного воздействия. В бочку с растворителем Ураз Тухш падал что ли? Или в реакторном отсеке добирался до Земли?

Приличные игроки постеснялись бы надевать такие расползающиеся буквально на глазах лохмотья. И поверх этого рванья бледно-синяя, полинявшая и заляпанная какими-то тёмными пятнами лента, при внимательном рассмотрении на которой можно было разобрать вышитые изречения военных лидеров древности расы гэкхо. Видимо, та самая почётная награда, полученная из лап правителя расы гэкхо. Жесть, конечно…

А ещё меня смутил низкий уровень Ураз Тухша — всего лишь семьдесят четвёртый. Признаться, я точно не помнил, какого уровня был этот капитан-неудачник, когда я впервые встретил его в космопорте Земли. То ли пятидесятого, то ли шестидесятого. Мне, Изыскателю девятнадцатого уровня, этот гэкхо тогда казался огромным и грозным. Но получается, что почти за три месяца игры он набрал хорошо если два десятка уровней, и мой персонаж его давным-давно перерос.

Признаться, я шёл сюда с твёрдым намерением исполнить просьбу Улине и прогнать, возможно даже силой, пристающего к моей подруге бывшего ухажёра. Вот только вид опустившегося и вызывающего лишь жалость герд Ураз Тухша меня шокировал, вся злость куда-то испарилась. Я остановился в паре шагов от старого знакомого и поздоровался по всем правилам приличия:

— Кенто духо герд Ураз Тухш!

— А, Комар… — поднял на меня опухшие от пьянства и недосыпа глаза Аристократ 74-го уровня. — Тебя выходит пропустили за ворота. И даже красная лента… Значит, сама Улине пропуск выдала. А меня, видишь ли, она не хочет пускать. Сука! А я вот прилетел… Узнал о свадьбе и через половину галактики примчался, между прочим. Спешил, как только мог. Все последние деньги на эту поездку потратил. И сижу как чужой под дождём…

— Что с тобой случилось, капитан? — прервал я вопросом его поток нытья.

— Что случилось? — голос собеседника стал ядовито-злобным. — А случилось со мной то, что жизнь несправедлива! За один и тот же подвиг кому-то достаётся боевой звездолёт со всем экипажем, а кому-то… — пьянчужка прервался на полуслове и неистово вцепился испачканными в земле пальцами в синюю ленту, дёргая ценную награду и оставляя на ней новые грязные пятна, — всего лишь вот эта глупая перевязь! А должно было быть наоборот! Это ведь я потерял свой звездолёт в той самоубийственной атаке на Урса-II–II, а не ты! И я должен был получить фрегат в качестве компенсации, а не ты!!!

Под конец своей речи Ураз Тухш уже выл в голос, жалуясь на несправедливость судьбы. Вот только меня его стенания волновали мало. Я и тогда, и сейчас считал, что после проявленных Ураз Тухшем в системе Урса-II–II малодушия и патологической жадности, едва не повлекших за собой срыв всей боевой операции Третьего Ударного Флота гэкхо, капитана следовало отдать под трибунал, а не незаслуженно делать из него героя и вручать высшую награду расы гэкхо. Тем более, что эту награду Ураз Тухш всё равно не ценил.

А потому, пропустив мимо ушей все жалостливые стенания собеседника, я поинтересовался:

— Насколько помню, для тебя «Шиамиру» был всего лишь способом проявить себя, чтобы родственники доверили тебе во владение какое-то поместье. Разве не так?

— Поместье, как же… — сидящий на земле гэкхо брезгливо сплюнул. — Громко звучит на словах, а на деле десяток пришедших в упадок ферм по разведению моллюсков. И полсотни ленивых обормотов, только и думающих, как бы обокрасть хозяина. Да и опять же на восстановление хозяйства нужны деньги, только вот откуда их было взять? Я в тот же день за бесценок продал доставшееся мне «поместье» соседу, улетев снова пытать счастье в космосе. Вот только…

Герд Ураз Тухш не договорил и совсем по-человечески с досады махнул рукой. Видимо, вторая попытка «проявить себя» оказалась ещё менее удачной, чем первая. Я же, терпеливо выслушав историю капитана, задал давно интересовавший меня вопрос:

— Я вот всё думаю, кто из гэкхо мог ненавидеть меня — мало кому тогда вообще известного игрока — настолько сильно, что заложил или приказал кому-то другому заложить мины на моём только-только полученном фрегате? И на ум мне приходит только одна кандидатура…

Я даже не успел договорить, как собеседник уже поспешил откровенно сознаться:

— Ну да, это я попросил хорошего знакомого из числа военных ремонтников установить мины. Обещал хорошо заплатить ему. Потому как было несправедливо — тот мелеефатский фрегат должен был достаться мне! Хотя… тут не только в звездолёте дело. Если бы «счастливчик Комар» потерял корабль, моя бывшая подруга Улине Тар вернулась бы обратно ко мне в экипаж. И сейчас на этой свадьбе, — гэкхо указал на ворота и резиденцию наместника, — я был бы женихом Улине! А вон та серебристая громадина «Китувару», что красуется сейчас на космодроме, принадлежала бы тоже мне! Это ты, Комар, своими коварными речами увёл тогда мою Улине Тар! Ты во всём виноват!

Навык Ощущение Опасности повышен до сто второго уровня!

О как! Признаться, не ожидал от ещё мгновение назад сидевшего на пятой точке и истерящего пьяного игрока, что спустя пол секунды он уже будет стоять рядом, возвышаясь надо мной минимум на метр. И что за этот краткий миг на лапе громадного агрессивно настроенного гэкхо появится шипастый кастет. И… так вот как работает новое улучшение моего бронекостюма Слышащего!

Не знаю, сумел бы среагировать без этих высоких технологий реликтов. Но обрушивающийся мне сверху прямо в темя громадный кулак резко остановился, не долетев буквально нескольких сантиметров до моей головы. Похоже, хоть и с меньшей эффективностью из-за неполного соответствия требуемым характеристикам, но модификация доспеха всё же сработала!

Я хоть и удивился, но успел наклониться назад, пропуская смерть перед собой. А затем повторил такой трюк ещё дважды, выясняя все тонкости работы Тахионного Искажателя. Круто! Я прямо как Нео в «Матрице»! Чуть меньше секунды дополнительного времени — не так уж много, но и этой форы мне хватало, чтобы ощущать себя неуязвимым в стычке с Ураз Тухшем и уходить от всех его ударов.

Кстати, он первым напал на меня, это смогут подтвердить вон те вышедшие из ворот охранники. Так что церемониться с сорвавшимся с катушек пьяницей необходимости никакой больше не было.

— У тебя где точка респауна? — ровным голосом поинтересовался я у бестолково машущего руками перед моим лицом громилы гэкхо.

Ответа не последовало, на меня обрушилась лишь новая порция ругани и несколько новых ударов. Но мне и не нужно было ничего слышать, из мыслей соперника я и так уже считал информацию, что точка возрождения установлена «в системе Каузи-Ла, в имении родного брата». Раз так, Ураз Тухш возродится на далёкой планете к пяти днях полёта от Земли. А значит не припрётся сюда на свадьбу снова, и не станет своим присутствием смущать новобрачных и гостей свадьбы. Я достал Аннигилятор и выстрелил прямо в голову этому капитану-неудачнику. «Испортил ему физиономию», как и обещал своей подруге.

Навык Ружья повышен до шестьдесят седьмого уровня!

Навык Меткость повышен до пятьдесят четвёртого уровня!

Получен сто седьмой уровень персонажа!

Получено три свободных очка навыков (суммарно накоплено шесть очков)

Ноги Аристократа подломились, обезглавленное тело грузно рухнуло прямо в придорожную лужу. Грязные брызги полетели на меня и… замерли в воздухе множеством капель. Уже полной секунды задержки времени мне вполне хватило, чтобы отпрыгнуть. Не, реально круто! Теперь Тахионный Искажатель заработал на полную мощность, и я ощущал себя просто супергероем. Похоже, теперь я готов ко встрече с Фокси! Даже не знаю, что может предпринять морф, чтобы задеть меня!

Я наклонился над трупом. Мне показалось неправильным и даже кощунственным, что высшая награда расы гэкхо находится в таком непрезентабельном виде и к тому же лежит в грязной луже. Но моя рука прошла насквозь. Ясно, не маленький, в трофеи синяя лента не выпала. Зато в лут выпал помятый букет с уже даже слегка обсыпающимися бело-оранжевыми лепестками. Я поднял его, осмотрел скептически и подошёл к охране дворца, вышедшей из ворот во время моей с Ураз Тухшем ссоры:

— Незваный гость нас покинул и больше никого из гостей не потревожит. Напоследок бывший ухажёр хотел передать невесте этот скромный букет, так что, наверное, стоит всё же вручить его… — я скептически посмотрел на подарок и попытался сложить цветы поаккуратнее, но придать букету более презентабельный вид не получилось, на мои манипуляции цветы ответили лишь обильно обсыпающимися лепестками.

Навык Ощущение Опасности повышен до сто третьего уровня!

Что-то с этим букетом было не так. Похоже, вовсе не сентиментальность и запоздалые чувства двигали Ураз-Тухшем, когда он упорно желал встретиться со своей бывшей подругой. Возможно, эти цветы означали для гэкхо что-то обидное, и я мог серьёзно поссориться с гостями и молодожёнами. Я резко передумал передавать букет новобрачной и зашвырнул его подальше в кусты.

— Нет, не стоит это вручать. В таком виде это будет уже не подарком, а символом увядших чувств, только расстроит невесту, — объяснил я свой поступок охранникам.

Я отказался от предложенного мне катера до космодрома и зашагал по дороге. Мне хотелось пройтись пешком, чтобы в вечерней тишине обдумать все последние новости, а заодно и выветрить из головы внезапно подкатившие головокружение и дурноту. Видимо, как ни старался ограничивать себя, перебрал-таки с хмельными напитками на свадьбе лучшей подруги.

Глава тридцать третья. Трёхусиковые паразиты

До космопорта я так и не дошёл. Прошагал где-то с километр, как вдруг ноги подкосились, я едва не упал. Вынужден был сесть и вызвать «Сио-Ми-Дори», чтобы десантно-штурмовой антиграв отвёз меня на корабль. Хуже того, меня всё сильнее мутило, подкатывала тошнота. Неужели отравился чем-то, съев непригодную для представителей расы людей пищу? Не зря ведь гэкхо с большой неохотой приглашали на своё торжественное мероприятие представителей иных космических рас, в том числе из-за несколько другого у них метаболизма.

К тому моменту, когда в небе появился серебристый антиграв, я совершенно без сил с опустошённой шкалой Очков Выносливости сидел на мокрой траве и созерцал перед глазами не исчезающее тревожное ярко-красное сообщение:

ВНИМАНИЕ!!! Ваш персонаж болен. Получен негативный эффект минус два Очка Здоровья в секунду.

И хотя с запасом хитпоинтов в две с половиной тысячи единиц мой высокоуровневый персонаж мог держаться более двадцати минут, к тому же восполнять жизнь помогала еда и миелонские коктейли, всё равно ничего хорошего в происходящем не было. А самое плохое — я не видел никакого срока окончания полученного негативного эффекта. Это что же, болезнь и потеря здоровья будут длиться, пока персонаж не умрёт?

ВНИМАНИЕ!!! Болезнь усиливается. Негативный эффект минус три Очка Здоровья в секунду.

Чёрт! Болезнь и не думала проходить. Я попросил прибывших бойцов помочь мне погрузиться в летающую машину, поскольку сил самостоятельно подняться у меня не было. Приказал пилоту гнать со всей скоростью к фрегату «Паладин Тамара», а заодно сразу вызвать туда миелонского Медика. Сам полёт на «Сио-Ми-Дори» помню смутно — головокружение усилилось, в глазах потемнело. Сознание немного прояснилось, когда мне вкололи несколько ампул крепких восстанавливающих хитпоинты препаратов из стандартного набора армейской аптечки, поскольку шкала моей жизни проседала со всё большей скоростью. Затем помню поле космодрома, меня на носилках быстро несли куда-то. Жизнь в этот момент падала уже со скоростью пятнадцать хитпоинтов в секунду.

— Расступитесь! Дайте пройти к капитану! — распознал я голос миелонского Медика герд Мауу-Ла Мя-Сса и… потерял сознание.


Пришёл в себя я на койке в своей капитанской каюте, рядом тихо гудел «левитирующий гроб», от которого к моему телу тянулись пучки проводов и трубки капельниц. Пахло спиртом и озоном. Рыжий растрёпанный Медик бесцеремонно одно за другим оттянул мне веки и осмотрел глаза. Даже посветил в зрачки ярким мигающим фонариком.

— Что же, капитан Комар, всё плохое уже позади, — увидев, что я очнулся, жизнерадостно сообщил мне герд Мауу-Ла Мя-Сса.

Я с беспокойством глянул на состояние всех шкал: здоровья, выносливости, маны и сытости. Три показателя были на максимуме, а вот шкала выносливости тревожно мигала, балансируя на отметке в один-два процента.

— Но что это вообще было? — говорить было трудно, во рту пересохло, шершавый язык едва ворочался.

— Я и сам хотел задать тебе этот вопрос, капитан, — усмехнулся мой мохнатый лекарь. — Как возможно было на Земле подцепить трёхусиковых безмезоглейных паразитов? Они на вашей планете не водятся, насколько знаю.

Подцепил каких-то инопланетных паразитов? Когда это? Я попытался вспомнить последние события. Свадьба Улине. Звездолёт. Моя ссора с Ураз Тухшем. Странный букет, от которого предупреждающе взвыл мой навык Ощущение Опасности. Да, точно! Необычные бело-оранжевые цветы, вроде ирисов, но только мелкие, и по многу цветков на каждом стебле.

— Такие цветы? — миелонский врач включил наладонник, повернул экраном в мою сторону и показал картинку.

Да, точно! Это были те самые цветы, которые Ураз Тухш хотел вручить своей бывшей спутнице. О чём я сразу же сообщил миелонцу. Врач довольно кивнул и охотно просветил меня:

— Существо с планеты Ро-VII. Не цветы в привычном для вас, землян, смысле. Хищный сложный организм — и растение, и одновременно животное. Способно улавливать свет и синтезировать органические соединения, но при этом не прочь сожрать и готовое. Яркие ароматно пахнущие «лепестки» на этом хищнике — его оружие, места сконцентрированного обитания микроскопических безмезоглейных опасных паразитов, несколько схожих с вашими кишечнополостными.

— Каких-каких паразитов? — уцепился я за непонятный термин.

Герд Мауу-Ла Мя-Сса, похоже, удивился моей дремучести и пояснил:

— Безмезоглейных. Это промежуточный биологический класс между одноклеточными и многоклеточными. Не имеющие полноценных оболочек клеток и межклеточного пространства. При этом органеллы способны перетекать из одной «недоклетки» в другие, просачиваясь сквозь мембраны и усиливая организм в нужных местах. На вашей планете, насколько знаю, безмезоглейные не представлены. А вот в других местах галактики таких видов полно. Да что говорить, высокоразвитая космическая раса сианов как раз относится к этому виду. Да и наша инструктор по физподготовке морф Фокси тоже. Как можно такое не знать?

Пришлось объяснять корабельному Медику, что я никогда и не был силён в цитологии, особенно космической. Герд Мауу-Ла пожал плечами, ещё раз активировал погасший экран и продолжил рассказ о странных псевдо-цветах с далёкой планеты:

??????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????? — Цветы охотятся, рассыпая лепестки в присутствии потенциальной добычи. Микроскопические существа на этих лепестках питаются растительными волокнами и соками цветка-хозяина, но с удовольствием сожрут и животную пищу. Они выделяют сильнейший токсин, убивающий растительноядных планеты Ро-VII на месте. Трупы служат цветку и его «оружию» пищей и удобрением. На существ других планет токсин действует слабее. Кристаллиды, открывшие планету Ро-VII, так и вовсе оказались невосприимчивы. Они полагают это существо забавным и назвали «раздевающими цветами» за способность разрушать ткань одежды.

При этих словах Медика меня осенило. Так вот что случилось с одеждой Ураз Тухша! Но почему на самого капитана не подействовало? И на этот вопрос у герд Мауу-Ла нашёлся ответ:

— У гэкхо срок инкубации паразитов в организме достаточно продолжительный, где-то восемьдесят-сто умми, после чего болезнь проявляется и заканчивается мучительной смертью. У людей, — миелонский Медик посмотрел на меня и провёл когтистыми пальцами по проявившейся в воздухе голографической клавиатуре, похоже, вводя в справочник новые данные, — контакт с «раздевающими цветами» вызывает сильнейшую аллергическую реакцию, сопровождающуюся высокой температурой и рвотой. Если срочно не вмешаться и вовремя не дать лекарства, смерть наступает в течение четверти умми.

Я закрыл глаза и опустил голову на подушку. Вот же Ураз Тухш подлец! Если бы не твёрдость Улине Тар, несмотря на все уговоры, так и не допустившей бывшего ухажёра на территорию резиденции наместника, ничего не подозревающие гости свадьбы разлетелись бы кто куда и разнесли опасную инфекцию по своим родным планетам. Кстати, насчёт разносчиков инфекции…

— Так я сейчас заразный для окружающих? — задал я, наверное, самый важный из вопросов. — И не пострадает ли моя супруга герд Минн-О, когда войдёт из реала в игру прямо в этой комнате?

Но опытный Медик, похоже, даже обиделся на такое недоверие к его профессиональным навыкам и предположение о недопустимой беспечности:

— Нет, конечно. Я ввёл нужные антибиотики, гарантированно убивающие этих паразитов. Все контактировавшие с вами люди также прошли профилактическую обработку, как и доставивший носилки антиграв и все помещения фрегата «Паладин Тамара». Кстати, из-за этой санитарной обработки Фокси была вынуждена временно отказаться от посещения нашего звездолёта — на морфов такие антибиотики также очень эффективно действуют. Я честно предупредил Фокси, и инструктор поблагодарила меня за предостережение, попросив лишь не трепаться о такой уязвимости представителей её расы.

— А что с Очками Выносливости? Почему они не восстанавливаются? — за всё время разговора состояние шкалы не изменилось и балансировало чуть выше нулевой отметки.

— Побочное действие сильных антибиотиков и других введённых лекарств, — объяснил Медик, сверяясь с одному ему видимыми показателями на экране летающего «гроба». — Микрофлора нарушена, токсины полностью ещё не выведены, организм серьёзно ослаблен. Так что ближайшие умми-полторы рекомендую постельный режим. Но вот затем советую… нет, даже не так. Как врач ПРОПИСЫВАЮ усиленные физические нагрузки. Да, капитан Комар, будет трудно, особенно поначалу. Возможны даже обмороки. Но только таким путём возможно будет ускорить очистку организма, восстановление Очков Выносливости и вернуть максимально возможный их показатель. Ну… или как вариант смерть и перерождение.

Я отрицательно покачал головой — пусть и сто седьмой уровень Комаром был получен совсем недавно, так что потеря опыта была бы небольшой, но самоубиваться — вообще не мой способ решения проблем. Поэтому я огласил своё твёрдое решение:

— Как только срок постельного режима пройдёт, я пойду на спортивные занятия и буду заниматься вместе со всеми бойцами Армии Земли!

Авторитет повышен до 110!


Мой Первый Советник герд Мак-Пеу Ун-Рой сидел на крутящемся кресле рядом с моей постелью и сообщал о новостях. Армейский призыв шёл по графику, количество бойцов в армии Земли перевалило за тридцать четыре тысячи и продолжало пополняться. Так, только что прибыла тысяча рекрутов фракции H7 — «второй китайской фракции», чьи ноды располагались на большом континенте виртуальной планеты. Прибыли отряды от двадцати трёх Директорий магократичесого мира, остальные девять Директорий также подтвердили готовность сотрудничать и обещали прислать рекрутов. От правителя Второй Директории генерала Уй-Така получено согласие возглавить объединённую армию Земли. Помощников из числа наиболее опытных полководцев обоих миров он обещал выбрать сам.

Сегодня прибыла сотня бойцов «североамериканской» фракции Human-8. Причём из их рассказов следовало, что правительства Канады и США приняли решение закрыть объединённый дата-центр в канадской провинции Нью-Брансуик и сосредоточиться на собственных фракциях Human-12 (США-1), Human-19 (США-2) и Human-14 (Канада). Причиной стали неудобное географическое положение двух нод фракции H8 вдали от космопорта гэкхо и соседей, трудность расширения территории из-за непроходимых гор в соседних нодах, да и общий упадок энтузиазма после событий с ментальным порабощением псиониками магократического мира. Всё это привело к тому, что фракцию H8 как самостоятельную политическую единицу было решено закрыть, а её игрокам было предложено перейти в другие фракции.

— Погоди, погоди… — остановил я своего Первого Советника. — Это что же получается? Фракции Human-8 вскоре не будет, а её бойцы присутствуют у нас в тренировочном лагере. Не уйдут ли они, если окажутся в одной из фракций «земной коалиции»?

— Не уйдут, соправитель. Больше половины игроков распускаемой фракции Human-8 предпочли подать заявки на вступление в «Реликт». В том числе все пришедшие в наш лагерь бойцы, и даже сам глава фракции H8 герд Артур Мак-Кинли, Рыбак 83-го уровня. Я говорил с ним. Объясняет своё решение тем, что благодарен нашей фракции за помощь в деле освобождения от ментального рабства, да и считает нас более развитыми в технологическом и военном плане. Просит только по возможности сохранить ноды — слишком много труда было вложено в постройку волнорезов, пробитие туннелей в скалах и доставку плодородной почвы на ранее безжизненные горные плато.

— Так за чем же дело стало? Две обустроенные ноды на противоположном конце нашего малого материка пригодятся фракции «Реликт». Поговори с герд Мак-Кинли. Зачем принимать игроков поодиночке, если можно всех оставшихся во фракции H8 влить к нам вместе с далёкими территориями! А мы уж организуем доставку и товаров, и всего необходимого на далёкий берег. Есть что ещё из важного?

— Да, мой кунг. Наш Дипломат лэнг Томас Мюллер провёл переговоры с китайской фракцией по поводу газовых месторождений. Итог положительный, соседи согласны на совместную разработку. Они даже выступили со встречным предложением построить объединёнными усилиями скоростную магистраль, соединяющую наши столичные гексагоны и проходящую через газовую ноду, с ответвлением к космопорту. А также высказали заинтересованность в постройке одного из генераторов планерного щита на своей территории. Строителей и технику для столь важного проекта они обещают найти.

Я кивнул, одобряя такой важный для обороны Земли шаг. Да и дорога от космопорта была важна для развития обеих фракций. Поинтересовался лишь у Первого Советника, хватает ли у нас игроков для осуществления всего задуманного? Ведь совсем недавно речь шла о дефиците строителей, а тут в планах фракции возникла ещё скоростная магистраль, которая потребует серьёзного количества игроков.

— Пока игроков не хватает, — подтвердил мои опасения герд Мак-Пеу Ун-Рой. — Но я приказал сделать упор в наборе именно на строителей и инженеров, такие новички активно входят сейчас в игру. К тому же нам требуется много людей на новые вводимые в строй фабрики и заводы — с существующими мощностями промышленность фракции «Реликт» работает уже на пределе возможностей, обеспечивая запросы на технику, оружие и экипировку бойцов как нашей, так и других фракций. Ещё одна проблема в том, что мы вот-вот упрёмся в «потолок» максимально возможного лимита игроков во фракции. Но мы ждём ввода шести новых гексагонов на большом континенте вокруг ноды Лаборатории бывшей фракции H25, это повысит лимит на полтысячи игроков. К тому же две ноды распускаемой фракции H8 тоже будут очень кстати, они смягчат проблему с лимитом.

Да, это так. К тому же сразу несколько старых нод должны были вскоре повыситься в уровнях, так что дня через три-четыре лимит игроков фракции «Реликт» подскочит до пятидесяти тысяч, такого количества игроков хватит моей фракции на все проекты и направления. А между тем Маг-Прорицатель продолжил доклад:

— Прибыла закупленная фракцией Human-3 на восемь миллионов кристаллов большая партия оружия и экипировки. Лэнг Тарасов уже забрал груз из космопорта. И продолжаются трения с лидером НПС-фракции «Античность» кентаврихой Филирой по поводу стоимости найма её кентавров и минотавров. Застройка южного полуострова фактически остановилась. После того, как НПС-Дриада Нефертити похвасталась пред своими лесными подругами полученным за изготовление одного-единственного колечка огромным куском золота, боюсь, Филира абсолютно потеряла связь с реальностью, и её требования стали совершенно неадекватными.

Даже так? Похоже, с Филирой придётся общаться лично. Ранее я всегда находил общий язык с этой полосатой кобылицей. Может, прямо сейчас и слетать? Хоть врач и прописал мне постельный режим, но чувствовал я себя уже лучше. Попытался спустить ноги с кровати и сесть, но уже через несколько секунд вынужден был улечься обратно — даже такие минимальные усилия вызвали головокружение и потерю немногочисленных оставшихся у моего персонажа Очков Выносливости. Чёрт… Как же непривычно и неуютно было чувствовать себя настолько слабым и беспомощным!

Возможно, желая отвлечь меня от грустных мыслей, Маг-Прорицатель поспешил сменить тему:

— В Первой Директории самое обсуждаемое событие сейчас — это прибытие «Второго Легиона». Бойцы командира Рупора взяли под охрану дворец правителя и важнейшие объекты столицы. В том числе главный перинатальный центр в Па-лин-ту, где находится сейчас на сохранении принцесса Минн-О Ла-Фин. Не знаю всех медицинских деталей, но по обрывкам информации, беременность у вашей супруги протекает тяжело. Разные группы и резусы крови, высокий риск осложнений. Я проверил линии вероятного будущего. В целом, благоприятно и для вашей супруги, и для будущего ребёнка, но… не стопроцентно, и лучше лишний раз не тревожить Минн-О, а обеспечить ей покой и надлежащий уход в перинатальном центре.

Что-то в словах советника меня насторожило, а потому я не постеснялся считать его мысли и выяснить, что недоговаривает Маг-Прорицатель.

Еле спасли плод, но угроза выкидыша всё равно сохраняется. Первая беременность, сильнейший токсикоз. Вероятность благоприятного исхода лишь 62 %. Необходим постоянный уход и контроль за состоянием женщины, любые потрясения крайне нежелательны. Минн-О игрок и должна периодически входить в игру, искажающую реальность. Игра действует благоприятно на состояние здоровья, так что такие сеансы стоит проводить чаще и подольше. Но ограничить контакты с посторонними и свести к минимуму любые рискованные ситуации для жизни игрока.

Чёрт… А мне ведь никто так и не сообщил, что всё было настолько сложно и опасно. Нужно будет обязательно встретиться с Минн-О, когд