КулЛиб электронная библиотека 

Операция «Оверлорд» [Дэвид Линн Гоулмон] (fb2) читать онлайн


Настройки текста:





                                                                       ДЭВИД Л. ГОУЛМОН

                                                                      Операция "ОВЕРЛОРД"


Моим детям, моей внучке, добрым людям, читавшим мои книги, и Вооруженным силам Соединенных Штатов — пора возвращаться домой!


БЛАГОДАРНОСТИ


Я хотел бы поблагодарить членов DARPA, а также замечательных инженеров НАСА. Держитесь, финансирование вернется, и мы тоже — в неизведанные уголки космоса.

Мужчинам и женщинам вооруженных сил Соединенных Штатов: армии, флота, авиации, береговой охраны и морской пехоты. Я говорил многим из вас, что ваша награда скоро прибудет, и теперь вот Overlord, небольшая плата за то, что вы лучшие в мире в том, что вы делаете.

Спасибо МИ-6 за ответы на все сумасшедшие вопросы, которые мог придумать этот ненормальный автор — по крайней мере, столько, сколько позволит приличие. И да, эти ответы заставили меня заподозрить, что у правительства Ее Величества может быть группа мероприятий, спрятанная под Лондонским Тауэром! Наконец, спасибо Королевской семье Великобритании за то, что они особенно хорошо занимаются спортом.

ПРОЛОГ


700 000 000 г. до н.э.


Весь экипаж, кроме него самого и маневренной вахты, был эвакуирован в новую колонию на западной стороне гигантского суперконтинента. Капитан знал, что посадить свой поврежденный в бою военный корабль в пышный лес, а затем спустить его во внутреннее море будет почти невыполнимой задачей, когда палубы с десятой по восемнадцатую охвачены пламенем. Последняя массированная атака противника была катастрофической.

Большие восемнадцатидюймовые орудия замолчали, когда мощные двигатели корабля перестали обеспечивать необходимую энергию для турбогенераторов массивных верхних и нижних башен с первой по четвертую. Башни пять и шесть на нижней части огромного корабля были вырваны из надстройки в последнем сражении военного корабля над враждебным новым миром. Расчеты этих артиллерийских установок мужественно остались на месте, и все они погибли на своих постах.

После потери баков с охлаждающей жидкостью на сто тысяч галлонов, которые снабжали необходимыми газами для охлаждения крупнокалиберных орудий, его оставшийся экипаж отправил на смерть последние три вражеских корабля, протаранив их клиновидным дефлекторным плугом на носу линкора. Обладая маневренной мощью, только потрепанный, корабль ковылял на низкую орбиту вокруг их нового дома. Орбитальный трек, который он заложил в свою навигационную консоль, быстро изнашивался, и капитан знал, что они должны либо подчиняться приказам вымирающей расы, либо отчаянно пытаться спасти последний линкор от гибели.

Капитан отказался от своего последнего приказа и вместо этого решил, что его линкор не постигнет та же участь, что и «Рейнджер», «Вихрь» и «Гвидон», последние корабли великого флота, встретившие свою судьбу на поверхности одинокой луны этой планеты. Он поклялся, что гибель его корабля не будет прежней. Он отдал приказ войти в атмосферу этой враждебной планеты и столкнуться с любой судьбой, которую ей уготовила новая, лучшая цивилизация.

— Жидкостные маневровые двигатели на 100 процентов, капитан. Мы выбросили ядро ​​​​главного двигателя в целях безопасности, — крикнул его старший помощник, вытирая кровь из раны на лбу.

— Поднимите нос корабля на пятьдесят градусов и легко опустите. Используйте деревья и местность как можно чаще и замедляйте его, пока он не сломал себе спину.

Ускорители гигантского линкора медленно повернулись и были направлены прямо вниз. Сочлененные реактивные двигатели никогда не были рассчитаны на вход в атмосферу или на то, чтобы нести большую часть гигантского военного корабля, но с потерей веса нижних орудийных башен и надстройки ему могло хватить. Он падал быстро и резко, оставляя за собой хвост пламени, который поджигал все на своем пути. Он сильно врезался в деревья. Его массивный вес раздавил толстые стофутовые монолиты, а двигатели на жидком топливе вызвали неконтролируемое пламя. Капитан видел их приближающуюся цель через электронный обзорный экран: гигантское внутреннее море.

— Двигатели перегреваются, теперь на 120 процентов мощности, — крикнул первый офицер. — Нижний боевой мостик срезан вместе с остальными обитаемыми отсеками!

Внезапный взрыв ионных газов прорвал защитный колпак на двух кормовых двигателях, унеся их с собой, и один из главных двигателей на корме. Обогащенный газ взорвался, и корма исчезла за микросекунду, раскачивая линкор.

— Кормовая часть соприкоснулась с поверхностью, она волочится, и силы напряжения максимальны — она вот-вот сломается пополам! — крикнул маневровый офицер.

Капитан сглотнул, схватившись за перила в центре мостика, затем взглянул на нескольких оставшихся людей на боевом мостике. Он гордился ими, так как знал, что они умрут так же неизбежно, как и он, спасая их последний корабль от того, чтобы быть просто ночной демонстрацией ярко окрашенных обломков, вращающихся вокруг дикого мира.

Они приблизились к внутреннему морю со скоростью пятьдесят километров в секунду. Он знал, что линкор получит огромные повреждения, но он останется невредимым для будущего их колонии, если понадобится снова — или какой-нибудь другой расы из-за их жестокости. Его целью было спасти массивные восемнадцатидюймовые орудия в четырех оставшихся башнях. Он увидел море прямо над приподнятой орудийной башней номер один и решил, что они доберутся до неспокойных зеленых вод.

— Господа, сражаться рядом с вами было честью, — гордо сказал он.

Десять мужчин стояли на своих постах избитые и окровавленные после пятидневной борьбы за перемещение колонии с Луны на поверхность этого мира.

Внутреннее море бурлило и пузырилось, когда огромная масса металла опускалась в воду. Мощные паровые струи вырвались наружу, когда двигатели корабля были залиты влагой, испарив смесительные камеры ионных частиц. Он закачался, когда детонация была вызвана жаром плавящихся главных двигателей, смешанным с холодом моря. Когда он начал тонуть, произошло несколько сильных взрывов. Гигантские заполненные давлением пузыри и паровые вентиляционные отверстия были единственным надгробным памятником самого мощного из когда-либо построенных военных кораблей.

Там огромный корабль останется на миллионы лет, пока внутреннее море на враждебном континенте не будет покрыто двумя милями снега и льда.


ЦЕНТРАЛЬНАЯ ЕВРОПА

38000 г. до н.э.


Снег падал, когда группа быстро исчезающих неандертальцев двигалась по бесплодному ландшафту. Ветер усилился, когда последняя оставшаяся группа человеческого подвида пробивалась сквозь поземку. Небольшой клан из двадцати семи мужчин, женщин и детей был так обременен мокрой кожей на своих спинах, и это отягощало их до такой степени, что они больше не могли удержаться от падения и соскальзывания в небольшие трещины, когда их опора становилась опасной.

Крупный вожак группы остановился, услышав шум, нехарактерный для снежной бури. Мужчина покачал головой из стороны в сторону, поскольку шум, казалось, исходил из его собственной головы, а не с неба, где снег теперь закручивался узорами, никогда ранее не замеченными группой неандертальцев. Когда он бросил свое длинное копье, связал шкуры и приложил руки к ушам, он увидел, что тот же шум воздействует не только на других людей, которые скоро вымрут, но и на больших и прожорливых лесных волков, которые прятались за снежным одеялом и зелеными деревьями. Воздух взорвался воем и звериными криками других зверей, когда звон ударил по всему району. Вскоре женщины, а затем и меньшие из детей поддались странному звуку и упали на колени. Ветер начал усиливаться, и теперь лидер группы боялся, что его поймают на открытой равнине и похоронят навеки. Он знал многих, кто погиб, потому что не смог понять жестокость природы.

Внезапно небо над ними вспыхнуло. Снег закружился все увеличивающимся кругом. Вождь сумел поднять свою ноющую голову к небу и увидел зрелище, которого ранний человек никогда раньше не видел. Клубящийся снег теперь подсвечивался синим, зеленым и желтым светом. Миниатюрный торнадо спустился на равнину и ударился о землю, как будто с неба лилась вода. Волна таяния снега и льда все еще двигалась все увеличивающимся вихрем. Странная система начала двигаться к небольшой группе, когда молния и ветер сбили оставшихся людей с ног. Наполненные ужасом глаза первых людей наблюдали, как торнадо из льда, ветра и снега, раскрашенное разноцветными полосами, двигалось к ним.

Альфа-самцу, наконец, удалось встать на ноги, когда его дети съежились на земле, протягивая ему руки, но он просто наблюдал, как странная система приближалась к нему и его племени. Око бури кружилось, когда над ними пронесся торнадо. Глаз бури был ясным, и вожак увидел, что смотрит в гигантский туннель, который был жестоким и ужасающим. Чернота в верхней части воронки была заполнена звездами такого размера, которого зверь никогда раньше не видел. Неандерталец никак не мог понять, что то, что он видел, было не звездами, а целыми планетами — планетами, удаленными на миллионы световых лет.

Воронкообразное облако пронеслось над ними, и длинные грязные волосы маленькой группы поднялись, когда статическое электричество наполнило воздух вокруг них. Вожак протянул руку, и он смог разглядеть нежно-голубой оттенок электричества, пробегающего вокруг, поверх и сквозь его открытую кожу. Он посмотрел вверх и увидел внутренние стены кружащейся массы льда, снега и цвета, когда торнадо поглотил маленькую съежившуюся группу. Вождь смотрел, как сначала исчезли более высокие мужчины; они исчезли прямо на глазах альфа-самца. Затем последовали дети и женщины. Именно тогда он почувствовал глубокое проникновение электрического поля, охватившего все его тело. Потом он исчез.

За считанные секунды кружащаяся масса торнадо оторвалась от земли, а затем внезапно вывернулась наизнанку. Как будто кто-то вытряхивал узелковый носок. Торнадо выстрелил обратно в небо, а затем исчез. Потребовалось всего несколько мгновений, чтобы падающий снег начал падать гораздо более обычным образом. Он закружился и завихрился, когда последний разноцветный вихрь пронесся сквозь высокие облака над землей. Затем странный узор переместился не в верхние слои атмосферы, а снова вниз, в то место, которое через много тысячелетий стало известно как Ближний Восток.

С исчезновением последней группы неандертальцев в мире их гибель вызовет споры среди самых блестящих палеонтологов будущего мира о том, когда и почему неандертальцы исчезли с лица земли.


СЕВЕРНАЯ БРИТАНИЯ, ШОТЛАНДСКОЕ НАГОРЬЕ

117 г. н.э.


Четыре тысячи человек Девятого легиона прекратили погоню и вырыли ров и частокол для безопасности на ночь. Легион IX Hispana, основанный самим Помпеем Магнусом, а также легион, которым когда-то командовал Юлий Цезарь, располагался далеко к северу от вала Адриана, который рассекал Британию посередине, отделяя цивилизованный юг от смертоносных земель на севере. Девятый Легион преследовал варварские племена раскрашенных в синий цвет каледонских дикарей, пытавшихся положить конец участившимся набегам на территорию, контролируемую римлянами.

Командование всеми силами к северу от стены перешло к центуриону Флавию Петтеллусу. Остатки Девятого Легиона благополучно укрылись к югу от пограничных земель, и охотящиеся силы почувствовали свою уязвимость в этой пустынной и холодной земле.

Карательные акции против каледонцев шли уже седьмой месяц. Сто кавалеристов и триста пятьдесят пехотинцев Паттеллуса были утомлены и истощены, многие из них были рассечены до костей. Солдаты, как и их командир, были готовы прекратить этот набег и вернуться к валу Адриана.

Петтеллус повернулся лицом к небу, когда темные дождевые тучи закрыли последние лучи солнца, а центурион сидел у своего костра. Он снял шлем и уставился на потрескивающее пламя. Он не заметил, как его помощник снял свой красный плащ, а затем накинул его на плечи командира для тепла. Звуки лагеря были не чем иным, как приглушенным шумом, так как его глаза были устремлены на огонь, поскольку его тело игнорировало туман, начинающий скрывать вечер под зловещим небом.

— Честь оставила эту погоню так же неизбежно, как исчезает вокруг нас тепло года, — пробормотал он, не сводя глаз с пламени.

Его помощник остановился перед тем, как войти в палатку, но решил не комментировать все более и более кислое настроение своего командира из-за отсутствия успеха в его кампании по избавлению северных районов от дьяволов, совершавших набеги к югу от Стены. Помощник покачал головой и уже собирался войти в палатку, когда увидел огни на севере. Он собирался что-то сказать, когда к центуриону Петтеллусу подошел вахтенный командир. Даже тогда глаза помощника не отрывались от странного вида прямо на севере. Зеленые и синие оттенки света были непохожи на северное сияние, которое они видели во время этих восхождений, и помощник знал, что этой ночью он видел что-то совсем другое.

Командир стражи хлопнул правым кулаком по своей бронированной груди и подождал, пока центурион признает его присутствие. Гонец вскоре понял, что Петтеллус не собирается отвечать, и нерешительно опустил руку.

— Сэр, наши внешние пикеты сообщают об активности. — Человек ждал, но Петтеллус оставался неподвижным, и его глаза продолжали следить за мерцающим огнем перед ним. — Похоже, каледонское движение в силе. Они могут использовать погоду как прикрытие для возможного нападения.

— Я бы вряд ли назвал размещение пятидесяти человек для слежки за нашими передвижениями боевой операцией, командир.

— Пикетчики сообщают…

— Пока что в этой кампании нам еще предстоит увидеть более сотни дикарей на открытой местности, и к тому времени, когда мы отреагируем, они исчезнут так же волшебно, как вино и монеты в борделе.

— Сэр, эти сообщения проверены. Возможно, у нашего бруствера находится тысяча или две тысячи воинов в синей раскраске.

Наконец Петтеллус моргнул и едва повернул голову, чтобы посмотреть на командира вахты, как раз в тот момент, когда первые настоящие капли дождя ударили ему в лицо сквозь сгущающийся туман.

— А к северному сиянию, которое изменило свои цвета, мужчины в лагере не очень хорошо относятся. Они говорят между собой о предзнаменованиях и о том, что огни являются предвестниками бедствия.

Центурион Петтеллус повернулся, посмотрел на север и понял смысл слов полководца. Северное сияние не должно быть видно в это время вечером. Оно опередило график как минимум на семь часов, а цвета стали намного ярче. Синий кружился вокруг зеленого, а затем нырял в желтоватую смесь красного и оранжевого цветов. Центурион медленно поднялся на ноги. Красный плащ соскользнул с его плеч, когда он заметил странную активность огней. Дождь и ветер усилились.

— Приведите людей в 100-процентную готовность. Отведите моих лучников в центр частокола и ждите приказов. Я хочу, чтобы моя кавалерия была готова к движению. — Он повернулся к своему помощнику, когда вахтенный командир ушел, чтобы привести в готовность отряды Девятого легиона к действию. — Это идеальная погода для атаки. Они могут поразить нас, двинуться в бурю и исчезнуть, как обычно, — он улыбнулся, казалось, впервые с тех пор, как много месяцев назад началась погоня, — но не в этот раз.

Помощник смотрел, как центурион снова надевает плащ, и ждал, пока он его завяжет. Шлем заменили на новый, и командир поправил «Гладиус» в ножнах. Сталь клинка все еще была блестящей и девственной для вражеской крови.

— Сэр, эти ночные огни на севере, это… это может быть плохим предзнаменованием.

Центурион Петтеллус резко повернулся к помощнику, который хранил молчание во время разговора с командиром стражи. Этот человек был греком, и римлянин знал, что он хорошо разбирается в мистике великих огней на севере. Этот человек был учителем философии за много лет до того, как начались дни его рабства.

— Ночные стрелы!

Прежде чем Петтеллус успел предупредить своего помощника о своих страхах, предостерегающий крик остановил его. Он тут же схватил грека и швырнул его на землю возле костра как раз в тот момент, когда черные стрелы начали глухо стучать в землю и шатры вокруг них. Одна из стрел отскочила от шлема центуриона, когда его помощник в ужасе вскрикнул от внезапного нападения с бурлящего ночного неба. Черные, как ночь, стрелы поразили костер, палатку и окружающее снаряжение Девятого легиона. Были слышны человеческие крики и проклятия, когда еще больше окрашенных в черный цвет стрел врезалось в землю вокруг них.

Ветер усилился как раз в тот момент, когда упала последняя стрела. Дуновение превратилось из простого бриза в штормовую силу менее чем за пять минут. Северное сияние прожигало тьму, как никогда раньше. В то время каждый воин Девятого легиона почувствовал проникновение и нападение на свое внутреннее ухо. Как будто им в глаза вонзили острый шип. Это чувство вскоре прошло, поскольку люди пытались сориентироваться в надвигающейся буре.

— Атака остановлена! — крикнул Петтеллус, вставая. Он тряхнул головой, чтобы прояснить мысли, и небрежно вытащил стрелу из-под подкладки своего красного плаща, а затем сердито бросил черную палку в огонь. Дождь шел так, будто с высоты на них сыпались камешки, а ветер угрожал ногам каждого человека внутри частокола.

Его командиры начали докладывать о потерях и получать приказы, когда огни осветили всю широту ночного неба, и тогда центурион увидел, какое зло вдруг на них обрушилось. Начал падать град размером с камень. Некоторые из ледяных камней были больше, чем сжатый кулак человека, а другие были больше, чем двух- или трехфунтовый камень. Град разрушил палатки и сбил с ног бегущих людей.

— Дикари остановились и отступают! — сказал один из его людей, когда шар цепной молнии пронзил небо над ними. Синие и зеленые молнии пробивались сквозь кружащиеся капли дождя и змеились по черному небу достаточно, чтобы осветить круговое движение бури.

— Скажите людям занять позицию у частокола, так как я боюсь, что эта атака может быть еще не окончена! — закричал Петтеллус, когда его люди быстро удалились, наблюдая за небом. — Эта буря может удержать их… а может и нет.

Глядя, как ужас его людей начинает проявляться на их лицах, Петтеллус смотрел на небо, когда молния снова пронзила его черноту. Клубящиеся облака над частоколом заставили его кровь похолодеть. Подобная урагану буря теперь обрушилась прямо на римскую армию. Людей швыряло на мокрую землю, когда новые злые зеленые и синие молнии разрывали небеса с такой силой, что воины могущественного Девятого легиона съеживались от ужаса. Когда глаза Петтеллуса расширились, из центра кружащейся массы наверху вырвались желтые, зеленые и оранжевые молнии. Воздух поднялся под шлемом центуриона. Треск тепла и электричества наполнил воздух, и земля задрожала под их распростертыми телами.

— Дикари атакуют!

Центурион Петтеллус обернулся, когда ветер и дождь сорвали его шлем. Противник увидел шанс и теперь под прикрытием бури прорывался через частокол. Рва уже не было, его вытолкнуло и вырвало из траншеи шторм, и это дало каледонцам свободный доступ к деревянному барьеру.

— Защита! — Был выкрикнут приказ, когда люди встали, чтобы встретить нападавших, когда варвары хлынули через частокол рукотворным порывом водопада.

Небо взорвалось.

Прямо над полем битвы в центре бури образовался зеленый пузырь. Клубящиеся облака, казалось, взорвались, а затем расширились. В этот момент небо стало таким же ярким, как солнце, и заставило всех мужчин, как варваров, так и легионеров, замереть в страхе.

Центурион повернулся, чтобы выкрикивать приказы, когда дикари ворвались в центр его все еще строящихся людей. Прежде чем он успел издать хоть звук, небо взорвалось, и вокруг раздалось жужжание, пронзительное и глубокое. Зеленый купол вышел из кружащегося наверху урагана и врезался в землю. Петтеллус почувствовал, как его кожа нагрелась, а затем он почувствовал, как его желудок сжался, как будто он пытался избавиться от вчерашнего обеда. Его язык был подобен вате, и его зрение исчезло. Потом все исчезло. Ощущения вместе с мыслями исчезли, когда свет омыл его и его людей.

Гроза прекратилась, как будто ее и не было. Дождь прекратился, и облака ушли в небытие, и туман, казалось, поднялся в небо, а затем быстро рассеялся. Северное сияние исчезло, и наступила ночь.

Земля там, где стоял частокол, была опустошена. Исчезли трава, кострища и ров. Древесина земляных валов исчезла, как будто ее и не было. Палатки, оружие, даже дикари-варвары исчезли. Только странное жужжание продолжалось, когда испарились последние облака, и даже оно в конце концов затихло, а затем исчезло.

Девятый легион и дикари, напавшие на них к северу от вала Адриана тем летом 117 г. н.э., бесследно исчезли, а затем превратились в одну из величайших тайн мира.

После той ночи Девятый Легион был вплетен в ткань легенды.


НАНКИН, КИТАЙ

ДЕКАБРЬ 1937 ГОДА


Полковник Ли Фу Сиен из националистической китайской армии закрепил границы своих оборонительных рубежей массированной артиллерией. Наблюдая за японцами на мосту на дальнем берегу реки Янцзы, где противник ждал перехода, полковник знал, что его люди готовы к тому, что должно произойти. Он убрал бинокль с глаз и посмотрел на командира своей артиллерии. Ненавистный враг не стал бы переходить реку Янцзы без потери многих людей.

Его солдаты действительно были готовы. Они почти взбунтовались в своем желании добраться до людей, совершивших худшее злодеяние в истории человечества всего три дня назад. Насилие в Нанкине будет преследовать японцев до конца человеческого существования. Такова историческая цена за убийство более трехсот тысяч мирных жителей города. Мужчин, женщин и детей закалывали штыками, расстреливали, насиловали и обезглавливали. Да, его люди были готовы отомстить японским солдатам за рекой.

Полковник услышал раскаты грома и, взглянув на небо, увидел, как клубящаяся масса облаков начинает собираться над рекой. Грохот грома был таким, как будто небесные пушки открыли огонь по миру. Он наблюдал, как цвета начали кружиться не только на ветру, но и освещали начавшее формироваться воронкообразное облако. Он поднял полевой бинокль и направил его на японские войска за рекой. Он мог видеть, что они тоже были обеспокоены странным изменением погоды. Внезапно полковник выронил из рук бинокль, боль ударила сначала в уши, а потом в глаза. Он схватился за голову от боли, как и люди вокруг него.

Вокруг двух армий ветер начал медленно кружиться, а ярко-зеленые, желтые и синие огни усилились, заставив китайского полковника поднять голову. Его глаза расширились, когда он увидел кружащееся воронкообразное облако, движущееся над землей, как зигзагообразная змея или мифический дракон древности. Затем он увидел, как статическое электричество пробежало по его обнаженной коже и под шляпой. Люди начали паниковать, когда движущийся торнадо — который больше напоминал ураган, чем его родственник, не имеющий выхода к морю — накрыл его людей, затем реку и, наконец, японских солдат на дальнем берегу.

Полковник упал на колени, когда ураганный ветер обрушился на него и его многочисленные войска. Прежде чем он понял, что происходит, он, его люди, большая часть реки Янцзы и, наконец, японцы исчезли. Каждый человек в обеих армиях чувствовал проникновение электрического поля, когда оно проходило по их телам, вокруг них и, наконец, сквозь них. Вскоре каждое человеческое существо просто перестало существовать. Снаряжение, пайки и люди исчезли в мгновение ока.

Странный торнадо, казалось, подпрыгнул, остановился, а затем вывернулся наизнанку, а затем выстрелил обратно в небо. В глазу торнадо вдалеке виднелась чернота космоса. Но теперь в радиусе двадцати миль не было ни одного солдата, врага или китайца, который мог бы сообщить об этом.

Две армии и всякая техника весом менее тысячи фунтов исчезли с лица земли.


ТЕГЕРАН, ИРАН

ДЕКАБРЬ 1978 ГОДА


Теперь на улицах было тихо. Буйство студентов переросло в тревожные полуночные возгласы, восхваляющие Бога и его часто упоминаемый аналог: «Смерть великому сатане».

Тихоходный «мерседес» развернулся и двинулся сквозь небольшой вихрь летящих бумаг и прочего мусора, скопившегося с начала революции против шаха. Пока пассажиры машины наблюдали через тонированные окна, на углу улицы появился большой белый фургон, а затем вспыхнул фарами. «Мерседес» последовал его примеру и подал обратный сигнал. Две большие «Тойоты Лэнд Круизер» мчались впереди белого фургона, когда он вскоре вырулил с затемненной улицы. Черный «Мерседес» быстро встал в хвост небольшой колонны. Вскоре к ним присоединились пять вспомогательных вездеходов «Тойота», битком набитых вооруженными людьми.

Две машины с их военным эскортом медленно выскользнули из города сразу после 1:45 ночи и с их эскортом быстро направились из все еще тлеющего города Тегерана. Они проскользнули мимо затемненного посольства Соединенных Штатов, где боевики-студенты держали пятьдесят семь американских заложников. Маленький человек, ехавший на заднем сиденье «Мерседеса», покачал головой. Хотя он был моложе большинства студентов-оккупантов, занимавших посольство, он знал, что дергать Америку за нос в этот критический момент революции было, мягко говоря, опасно. Хотя в школьные годы он встречал только трех или четырех американцев, он знал, что они самые импульсивные люди на земле, и, по его мнению, это делало их опасными. Он смотрел, как студенты бездельничают у толстых железных ворот посольства США.

Потребовалось тридцать минут, чтобы добраться до загадочного пункта назначения. Фургон съехал на обочину бесплодной дороги и позволил трем «Тойотам» подъехать к воротам, окружающим комплекс. Трое мужчин вышли из первого автомобиля и столкнулись с охранниками в форме у ворот. Невысокий мужчина в «Мерседесе» наблюдал, как под дулом пистолета арестовали последнего из верных армейцев Мохаммада Реза-шаха Пехлеви. Молодой человек снова недоверчиво покачал головой, поскольку охранников, без сомнения, расстреляют при первой же возможности нового режима.

Молодой студент начал думать, что революция принимает вид отчаяния. Многие из его коллег-интеллектуалов были так же обеспокоены, как и он. На данный момент он ничего не мог с этим поделать. Когда-нибудь религиозные дураки обнаружат, что враг находится не в границах иранского государства, а за его пределами.

Мужчину и его соседа по комнате разбудили и вывели из их маленькой квартиры без каких-либо извинений, сказав, что они должны сопровождать вооруженных людей в самой секретной поездке на окраину города. Молодой человек не спал большую часть ночи, занимаясь, и ему не понравилось, что его подняли с постели. Он взглянул на своего друга на заднем сиденье и еще раз покачал головой.

— Если бы они хотели стрелять в нас, они бы увезли нас в самую глушь? — спросил его друг.

— Нет, я считаю, что если бы мы им как-то угрожали, они просто вошли бы в нашу квартиру и расстреляли бы нас там. Нет, это что-то другое. Теперь расслабься, беспокойство об этом не изменит нашу судьбу.

Его сосед по комнате наклонился и прошептал: — Они без угрызений совести стреляют в любого, кого считают угрозой. В последнее время я заметил, что некоторые из наших дальновидных друзей внезапно решили выбрать короткую дорогу из города. — Молодой бородатый мужчина смотрел в тонированное окно. — А это короткая дорога из города.

Большие двустворчатые ворота безопасности наконец открылись, и трое охранников из первых трех «Тойот» остались позади в качестве новой охраны государственного объекта. «Мерседес» проехал мимо фургона, и глаза мужчины встретились с охранником, который держал ворота открытыми. Он выглядел как грубый и безжалостный убийца из старых времен Персидской империи. Черная борода обрамляла лицо, которое, казалось, было полно ненависти.

— Все, что я знаю, это то, что если они не возьмут под контроль граждан внутри городов, у нас не останется городов. — Молодой человек столкнулся со своим другом и сокурсником. — Они должны остановить разрушительные действия людей. Глупцы просто не осознают, что они выиграли.

Он замолчал, когда увидел, что водитель «Мерседеса» смотрит на него в зеркало заднего вида.

Когда две машины с эскортом свернули за поворот дороги, двое мужчин, ехавших на заднем сиденье, впервые увидели здание. Оно было блочной формы и совсем не походило на одно из дорогих сооружений, возведенных шахом за последние несколько лет. Это было функционально, и любой студент с мозгами мог понять, что это маленькое уродливое сооружение носило военный характер. «Мерседес» въехал на стоянку, и двигатель заглох. Когда усталый молодой человек потянулся к дверной ручке, водитель повернулся и покачал головой.

— Вам приказано ждать.

Мальчик сглотнул и отпустил ручку двери. Затем он наблюдал за белым фургоном, когда небольшой отряд мужчин вышел из задних дверей и рассредоточился. Несколько таких темных глаз смотрели на них. Они смотрели, как открылась правая раздвижная дверь и на землю поставили небольшую коробку. Из фургона вышла нога в черном ботинке, и, прежде чем они поняли, что видят, высокий худощавый мужчина быстро подошел к двери и помог выйти пожилому мужчине. Черный тюрбан и серебристая борода с черными прядями были узнаваемы сразу. Черная мантия жреца обрамляла густые, темные и неумолимые брови, когда старику удалось удержать равновесие, когда он шагнул в ночь.

— Хвала Богу, — пробормотал молодой студент, наблюдая за пожилым человеком.

Глаза священника блуждали по зданию. Вскоре другие клирики окружили человека, когда он двигался к зданию со стеклянным фасадом. Внезапно высокий мужчина в черном тюрбане остановился и медленно повернулся к «мерседесу». Он кивнул в этом направлении, и оба мужчины на заднем сиденье замерли, поскольку знали, что самый известный человек в известном в то время мире имел в виду именно их.

— Я знал, что нам не следовало писать эту статью о технологическом аспекте наших отношений с Западом. Мы должны были осудить это. — Ученик повернулся и посмотрел на своего партнера постарше, но мужчина был в восторге, изучая человека, окруженного одетыми в черное священнослужителями.

— Это о другом, — пробормотал чисто выбритый.

— Вы можете выйти из машины, но не приближайтесь к вечеринке, пока вас не позовут. Любое движение в сторону группы будет встречено с крайней силой.

Мужчина даже не услышал угрозы, когда открыл дверцу машины и вышел. Он остановился и встретился взглядом с мужчиной в центре круга. Длинную седую и черную бороду можно было узнать в любом уголке мира, поскольку его лицо уже несколько месяцев было на экранах телевизоров по всей планете. Двое студентов выстроились в очередь, когда передние двери блокпоста открыли мужчины и женщины в белых лабораторных халатах.

Большая группа, сопровождавшая аятоллу Рухоллу Хомейни, проникла в самый безопасный и сверхсекретный объект на всем Ближнем Востоке.

* * *

Безмолвная группа вошла в лифт, вмещавший не менее сотни человек. Аятолла смотрел прямо перед собой на ворота, пока его советники говорили тихим шепотом. Высокий мужчина поднял левую бровь, а затем повернулся и посмотрел на двух студентов позади него. Глаза его советников последовали его примеру.

— Дай Бог тебе милости, — сказал он на фарси, глядя на молодого, чисто выбритого мужчину.

— Бог велик, — сказал студент, у которого чуть не схватило горло, когда аятолла пристально посмотрел на него.

— Вы поступили в Иранский университет науки и технологий? — спросил аятолла еле слышным голосом.

— Да, мы учимся на третьем курсе.

Перед двумя студентами стоял мужчина в застегнутой до горла белой рубашке и в очках с толстыми стеклами.

— Ты первый в своем классе. Я полагаю, что ваши инструкторы, — он сделал паузу и повернулся к аятолле, — по большей части выходцы с Запада, — затем он снова повернулся к двум испуганным мужчинам, — определили вас как будущего лидера в области высоких энергий.

Молодой человек выслушал, но ничего не сказал. Почему он должен, подумал он. Казалось, они и так все знали.

— Я не учусь в тех же классах, что и мой друг. Я занимаюсь сельским хозяйством, — отважился младший из двух мужчин.

Аятолла опустил голову, не комментируя заявление соседа молодого человека.

Лифт остановился на самом нижнем уровне. Ворота были подняты, и их встретили двое мужчин, также одетых в белые халаты. Группа вышла на голый бетонный пол. Человек в белой рубашке и очках остановился у входа и удержал младшего из двух студентов. Он кивнул головой, что старший из двоих должен следовать за группой.

— В нынешнем виде сельское хозяйство — это не тот урок, который мы ищем здесь сегодня вечером, так что на этом ваше путешествие заканчивается. Мы ошиблись, предположив, что вы работали с этим молодым человеком и профессором Азери. — Мужчина опустил дверь, и двое студентов остались смотреть друг на друга через ворота из проволочной сетки. Студент внутри лифта выглядел испуганным.

— Куда ты его ведешь? — спросил старший, когда лифт начал подниматься.

— В свою квартиру, конечно.

Лифт продолжал подниматься. Он подождал, пока рука не опустилась ему на плечо, и повернулся к крупному мужчине, который жестом показал, что должен следовать за ним.

— Куда они везут моего друга? — настаивал он, не доверяя ответу, полученному мгновением ранее. На этот раз он спросил с чуть большей силой, когда его взяли за руку и поспешили по извилистому коридору из шлакоблоков.

Второй раз мужчина не ответил. Он подошел к большой двери, и прежде чем студент успел снова задать свой вопрос, стальная дверь скользнула в раму, и его бесцеремонно подтолкнули вперед. Дверь захлопнулась за ним.

Комната была массивной. Небольшая группа расположилась высоко на подиуме. Только что вернувшийся из ссылки аятолла Хомейни находился в нескольких футах от него и смотрел куда-то вниз, внутрь комнаты. Его руки были скрещены на талии, а ладони спрятаны в рукавах черной мантии. Студент наконец понял, что они находятся на смотровой площадке. Отойдя от аятоллы, он медленно шагнул вперед и посмотрел вниз. Его глаза расширились, когда он увидел объект, который был в поле зрения всех священнослужителей. Он был не менее двухсот футов в диаметре и не менее одного этажа в высоту. Он был круглым и серебристого цвета. На его скользкой поверхности не было никаких опознавательных знаков, и он выглядел так, словно был построен накануне. Прожекторы освещали поверхность, придавая ей почти небесный вид. Когда он оглянулся на аятоллу, то заметил, что тот вовсе не видел в этом объекте ниспосланного небесами. Темные глаза были закрыты в молитве.

Хомейни медленно открыл глаза, а затем повернулся к молодому человеку, не говоря ни слова. Молодой ученик, наконец, оторвал взгляд от своего нового лидера, а затем снова посмотрел на объект далеко внизу.

Летающая тарелка была самой удивительной вещью, свидетелем которой он когда-либо был.

Хомейни наблюдал, как изумление росло на лице молодого студента. Новый национальный лидер сузил глаза и продолжал наблюдать за реакцией мальчика.

Молодого человека резко оттащили в сторону рукопожатием. Когда он увидел, кто разрушил его чары удивления, он был потрясен. Это был профессор Азери. Мужчина был в возбужденном состоянии. Он вспотел, а его борода выглядела скрученной и грязной. Лабораторный халат сбивался на его худощавом теле. Он снял очки в проволочной оправе и посмотрел ему в глаза.

— Прими от меня миллион извинений за то, что втянул тебя в это. Когда-нибудь, я надеюсь, ты сможешь простить меня».

— Профессор, что это все такое? Студент ничего не мог с собой поделать — он отвел взгляд от трясущегося старшего профессора и еще раз посмотрел на тарелку. — Почему вы мне не сказали?

Шестидесятипятилетний профессор подошел к своему лучшему ученику и надел ему очки.

— Как я мог сказать тебе, что работаю над специальным проектом для шаха? — Он наклонился ближе к нему и прошептал: — Моей казни недостаточно? Я не хотел, чтобы ты вмешивался. — Он покачал головой: — А теперь я все равно втянул тебя. — Профессор закрыл рот и вдруг застыл, когда заметил человека в черном костюме и белой рубашке с полуворотником, наблюдавшего за ними с противоположной стороны смотровой площадки, подальше от священнослужителей. Глаза, казалось, светились в темноте.

— Кто этот человек? — спросил его ученик, тоже заметив мужчину среднего роста с аккуратно подстриженной бородой.

— Я молюсь, чтобы ты никогда не узнал, мой мальчик. Азери повернулся к нему и печально посмотрел через плечо на аятоллу, а тот, в свою очередь, наблюдал за ним. — По крайней мере, так же хорошо, как я скоро узнаю его.

Его ученик уже собирался спросить о странном заявлении, когда увидел, что Хомейни медленно идет к ним. Его жрецы и охрана остались позади. Он подошел, и ученик и учитель опустили головы. Аятолла положил руки им на головы. Затем он использовал пальцы, чтобы осторожно поднять их лица к своему.

— Демон, известный как Шах Пехлеви, хотел использовать этот аппарат, который был раскопан в пустыне?

Профессор сглотнул и попытался заговорить.

— Я слышал эту историю, но из уст, невежественных в этой области. Может быть, Вы сможете просветить недостойных?

Мальчик посмотрел на своего профессора и подумал, что у того случится удар, прежде чем он сможет услышать историю, которую сам отчаянно хотел понять.

— Инцидент… — Азери сделал паузу, пытаясь вспомнить подробности. — Инцидент произошел над южным советским воздушным пространством в 1972 году. Их пограничная оборона подняла в воздух истребители, чтобы помочь идентифицировать объект, который отказался от любой передачи с наземными станциями. — Профессор, казалось, расслабился, когда начал вспоминать это событие. — Наша собственная авиация, то есть шахская авиация, отследила объект, направлявшийся к нашей северной границе. Предполагалось, что Советы доберутся до него первыми, но затем преследующий российский самолет исчез в один и тот же момент с экранов радаров обеих стран».

Аятолла закрыл глаза, слушая. Молодой человек надеялся, что старый клирик не задремал, так как профессор, казалось, пересказывал главы из плохого научно-фантастического романа.

— Вскоре объект пересек нашу северную и совместную границу с Советским Союзом. Путь привел его в одну из самых загруженных воздушных зон в Иране. Военно-воздушные силы наблюдали, как объект, — он повернулся и посмотрел на тарелку, — столкнулся с коммерческим Боингом 727. Все на борту авиалайнера погибли мгновенно, но этот объект выжил. А члены его экипажа так и не были найдены. Предполагалось, что это мог быть какой-то дрон. Мы до сих пор в этом не уверены.

— Дрон? — спросил Хомейни, когда его глаза открылись и посмотрели на старого профессора.

— Да, беспилотник.

— Безмозглый демон, ты имеешь в виду?

— Да, это дрон. Ну, со мной связались как с единственным человеком в Иране, который, возможно, мог понять задействованную технологию… то есть, не попросив наших в то время союзников, американцев, о помощи, из которых шах… Извините. — Он взглянул на суровые черты лица и сглотнул, поправляясь, — Сатана Пехлеви не подойдет. Видите ли, он хотел, чтобы технология оставалась внутри наших границ.

— Да, я полагаю, что этот предмет чрезвычайно заинтересует этого дурака.

Оба мужчины смотрели, как аятолла отвернулся, а затем жестом показал незнакомцу, стоявшему напротив, выйти вперед, в слабое освещение. Он говорил шепотом темноволосому мужчине, который был на целую голову выше Хомейни. Незнакомец несколько раз кивнул, а затем посмотрел на двух ожидающих академиков. Аятолла Хомейни устало повернулся к профессору Азери и его ценному ученику. Он не улыбался; он даже не выглядел так, будто эти двое мужчин хоть сколько-нибудь интересовали его. Он смотрел на них, приподняв бровь, прикрывая темные глаза.

— Вы верите в величие Бога? — спросил он, глядя им в глаза.

— Да, — смиренно пробормотали оба.

— Это… — Он повернулся и указал на перила платформы и летающую тарелку за ними. — Этот аппарат должен быть уничтожен, а его механизмы разбросаны по пескам наших самых бесплодных земель. Я не начну наш мир с этой… этой вещи шаха. Я хочу, чтобы она сгорела дотла.

Профессор выглядел так, словно собирался сказать что-то в знак протеста, но его ученик остановил его легким прикосновением руки и заговорил до того, как Великий Вождь увидел протест старшего.

— Конечно, мы согласны. Эта вещь не может быть частью нашей мировой революции. Бог велик , а эта… эта машина должно быть от Сатаны. — Он посмотрел прямо в жесткие глаза аятоллы. — Её нужно сжечь, а пепел спрятать от людей.

Аятолла Хомейни повернулся и посмотрел на человека, с которым разговаривал, затем положил руку ему на плечо. Старый клирик двинулся в группу верующих, которые кивнули головами и вышли из смотровой комнаты.

Затем бородатый мужчина улыбнулся и подошел к физику и его ученику. Он заложил руки за спину и остановился перед ними. Он обернулся и посмотрел, чтобы убедиться, что они одни. Затем его улыбка исчезла, когда он повернулся к двум испуганным мужчинам.

— Вы поняли приказ аятоллы? — спросил он.

Мужчины ничего не сказали, а просто стояли и ждали, что он продолжит. Вместо того чтобы продолжить, он вынул из пиджака золотой портсигар, открыл его и закурил американскую сигарету. Он выпустил дым и улыбнулся двум мужчинам.

— Секреты среди друзей, — сказал он с улыбкой, подняв американский бренд в воздух, чтобы они могли его увидеть. — Теперь мне были даны те же приказы, что и вам — приказы, которые нужно выполнить буквально. — Мужчина повернулся спиной, подошел и посмотрел на тарелку. — Конфликты могут возникнуть в любой конкретной ситуации. И у нас конфликт. — Он снова посмотрел на двух мужчин. — Мне поручено обеспечивать безопасность нашей новой страны. Это моя работа, и я делаю ее очень хорошо».

Молодой студент начал замечать проблеск дерзости в глазах мужчины.

— Никто никогда не узнает моего имени. Жрецы, присутствующие здесь сегодня вечером, даже не знают, кто я такой. Но вы, господа, будете. Вы мне нужны. Вы оба знакомы с другой революцией, которая произошла не так давно, — с чем-то, что называется культурной революцией?

— Китай, Мао, да, мы слышали об этом, — ответил молодой человек.

— А в чем была самая большая ошибка Великого Вождя в этой так называемой революции?

Двое молчали.

— Это нанесло ущерб его стране, потому что он отбросил китайские технологии на сто лет назад, и они только сейчас пытаются наверстать упущенное. Господа, Иран не может совершить ту же ошибку, что бы ни говорил наш великий человек Божий. — Он наблюдал за шокированной реакцией, но вскоре был доволен, увидев, что двое мужчин просто ждут, пока он закончит. — Да, я не собираюсь уничтожать то, что может гарантировать будущее этой страны. — Он наклонился к младшему из двоих. — Когда эти безумцы закончат, конечно.

— Что Вы нам говорите? Вы хотите, чтобы мы ослушались нашего лидера и совершили предательство? — спросил молодой человек, сверля взглядом сотрудника службы внутренней безопасности.

— Именно так; вот почему вас привели сюда. Ваша политика хорошо известна в кругах, которые я часто посещаю. Тебя бы схватили, если бы не моя защита издалека. Он посмотрел на старого, усталого человека науки. — Тебя и хорошего профессора. Он сделал паузу, а затем, казалось, что-то обдумал. — Чтобы продемонстрировать, насколько серьезен и сострадателен наш новый и бесстрашный лидер, вашего соседа по комнате в данный момент хоронят в неглубокой могиле недалеко отсюда. Остальных техников, прикомандированных к этому зданию, ждет та же участь. — Он увидел, как мимо прошел один из молодых научных техников в лабораторных халатах, отводя взгляд от троих мужчин. — Как только это будет удобно, конечно.

Гнев, который чувствовал молодой человек, был ясно продемонстрирован на его лице после того, как его взгляд проследил за техником с лесов. Он сделал угрожающий шаг в сторону мужчины.

— Придержи свои эмоции, мальчик, это не я приказал. Я не убиваю детей и закрываю глаза на науку. Но секретность должна быть сохранена, поэтому я не оспаривал принятое решение».

— Но если мы не согласимся с вашей изменой, у вас не будет таких опасений, когда дело дойдет до нашего убийства?

— Опять же, вы точны в своих предположениях и рассуждениях.

— Чего вы хотите от нас? — спросил профессор, сплетая руки.

— Не что иное, как изучить и вернуть к жизни эту машину, так как я считаю, что в будущем она может оказаться очень полезной для использования в военных целях. О, мы похороним её, но будем единственными тремя, у кого есть карта с её местонахождением.

— Да, мы должны защитить эту находку, — неохотно сказал студент, соглашаясь с этим пунктом, глядя на человека, решительно стоящего перед ним.

— Когда-нибудь это сделает тебя великим человеком, мой юный друг. — Бородатый силовик и предатель новейшего дела своей нации хлопнул студента по спине. — Профессор прав; ты очень способный ученик.

С этими быстрыми ухмылкой и жестом сделка была заключена. Летающая тарелка была скрыта от глаз и умов тех, кто считал ее злом.

Молодой безбородый студент перевел взгляд с мужчины на тарелку внизу и её холодную серебристую красоту.

Будущий президент Республики Иран слегка улыбнулся. Махмуд Ахмадинежад, мальчик с очень высокими политическими устремлениями, а теперь один из трех мужчин, знавших о захваченном НЛО, находящемся во владении его страны, повернулся и уверенно шагнул в неожиданно светлое будущее для себя и своей страны.


ЦЕНТРАЛЬНАЯ АНТАРКТИКА

1987


Четверо мужчин тщетно пытались укрыться от внезапно разразившейся вокруг них бури. Они боролись с ураганным ветром, ползая по толстому снегу и льду. Они участвовали в исследовании Бартл-Слоуп, спонсируемом британским правительством, в надежде взять образцы керна в районе, который, как они давно подозревали, покрывает древнее внутреннее море. Их оборудование было теперь позади них и, без сомнения, в трех футах под метелью и льдом. Если бы не страховочные веревки, прикрепленные к их талии, они были бы разделены и каждый умер бы по отдельности.

Профессор Эрли Стэндиш из Оксфордского университета наконец упал на колени, когда на него обрушился внезапный порыв ветра, который разгонялся бы до ста миль в час. Он в отчаянии пытался удержаться, пока трое других мужчин из его небольшой группы падали на снег рядом с ним.

— Мы должны окопаться! — кричал он так громко, как только мог. — Это, черт возьми, с нами будет кончено, если мы не…

Снег и лед исчезли под командой, когда его слова пробивались через его замерзший рот. Профессор упал первым, за ним последовали остальные трое, когда твердая земля превратилась в разреженный воздух за долю секунды размытого движения. Четверо мужчин столкнулись с твердым льдом, а затем их охватило ощущение скорости, когда они начали скользить. Вскоре солнце и свет исчезли во тьме, а потом мир, казалось, открылся перед ними. Удар за ужасным ударом сотрясали их уже замерзшие тела, пока они продолжали скользить в открытую бездну. Страховочная веревка, соединяющая мужчин вместе, натянулась, а затем оборвалась, и тогда они один за одним набирали собственную скорость, пока адская поездка продолжалась.

Профессор почувствовал, как ледяная горка снова уступила место воздуху, когда он упал с небольшой скалы и все дальше в темноту. Он ударился с костоломной силой. У него перехватило дыхание, когда он перекатился на живот, а затем почувствовал, как его глаза горят от боли, и понял, что его очки разбиты. Он почувствовал, как остальные ударились об лед рядом с ним. Несколько криков боли и стук тел возвестили о прибытии его команды.

Наконец ему удалось перевести дух.

— Хенсон, Гудфеллоу, Уайли, с вами все в порядке? — крикнул он в приступе кашля, когда воздух наполнил его легкие.

Он сорвал капюшон парки и сбросил сломанные очки. Внезапно яркая вспышка красноватого света заполнила застывшее пространство вокруг него, и он быстро закрыл глаза от резкого света.

— Я думаю, что Хенсон может быть сильно ранен, — сказал профессор Уайли. Он стоял на коленях рядом с распростертым мужчиной с дымящейся сигнальной ракетой у его лица.

Стэндиш последовал примеру своего напарника и зажег собственную сигнальную ракету. Когда он помогал остальным, она зашипела и вспыхнула. Уайли встал и покачал головой.

— Хэнсон потерял сознание — он, должно быть, сильно ударился головой по пути вниз. Возможно сотрясение мозга. — Самый высокий из группы отрегулировал свет сигнальной ракеты и оглянулся на ледяной туннель, на который они наткнулись вслепую, пытаясь найти убежище от внезапного шторма над ними.

— Похоже, может быть, какой-то сток воды или просто чертовски большая трещина в толще льда, — сказал профессор Стэндиш, осматривая область высоко над ними. Голубоватый лед не имел ни малейшего намека на дневной свет, который теперь, возможно, был в миле над их головами. — Уайли, старик, пожалуйста, скажи мне, что твое радио все еще работает и что у нас есть сигнал. — Стэндиш снял с пояса сломанную рацию и бросил ее на лед.

Уайли бросил сигнальную ракету, которую держал в руке, и взял рацию. Он связался с базовым лагерем и был счастлив получить ответ. Сказав базе быть наготове, он кивнул руководителю разведывательной группы.

— Слава богу, теперь нам лучше… — Стэндиш остановился, увидев, что Уайли и прихрамывающий Гудфеллоу смотрят из-за его плеча. Гудфеллоу медленно снял очки и позволил им упасть на лед к его ногам.

— О, черт возьми, — сказал Уайли, быстро поджигая еще одну сигнальную ракету.

Профессор Стэндиш медленно обернулся, когда шок, отразившийся на лицах его парней, заморозил его кровь гораздо сильнее, чем могла бы сделать температура атмосферы. Его глаза расширились, когда произошла вспышка и превратилась в адский красный оттенок.

Гигантский объект поднялся высоко над ними и в конце концов исчез в толстом трехмильном льду. Сталь застыла и выглядела так, словно была погребена в давным-давно зеленом море. Его глаза путешествовали по его частично скрытой длине, когда он чувствовал, что его мочевой пузырь угрожает выпустить свое содержимое.

— Я уверен, что мы нашли наше доисторическое внутреннее море, профессор.

Стэндиш не ответил, его глаза продолжали блуждать по гиганту перед ними.

Исследовательская группа, спонсируемая британцами, нашла гораздо больше, чем просто древнее море. Они наткнулись на величайшее открытие в истории человечества.

* * *

На строительство небольшой железнодорожной линии у британского правительства ушло почти шесть месяцев. Крутизна стока ледяной воды, которая создала туннель, должна была быть укреплена, и инженеры, наконец, объявили его достаточно безопасным, чтобы позволить научным экспертам получить доступ к месту. Пять джентльменов из самых темных отделов британской разведки теперь стояли, глядя на объект, который, по оценкам, был погребен более чем за сто миллионов лет до того, как человек начал карабкаться с деревьев.

— Ну, теперь американцы не единственные, кому есть что скрывать, — сказал молодой человек из МИ-6. Он был дородным и стоял в своей одежде для холодной погоды, скрывающей тяжесть его тела. Он улыбался и раскачивался взад и вперед с пятки на носок, изучая гигантский объект, погребенный в древнем море перед ними.

— Вы говорите о машине из Розуэлла? — спросил его помощник. Вопрос вызвал лишь пренебрежительный взгляд научного советника Ее Величества.

— С этого момента, джентльмены, необходимость получения информации по этому проекту абсолютно уведомляется через мои офисы».

— Мы не можем скрыть это от мужчин и женщин, которые захотят знать, — сказал его помощник.

Мужчина снял парку и в резком свете переносных фонарей уставился на троих мужчин перед собой.

— Вы уберете исследовательскую группу из Антарктиды и изолируете их до тех пор, пока я, и только я, не смогу их допросить. Это ясно?

— Но-

— Это ясно? — настаивал он. Он перевел взгляд с мужчин перед ним обратно на объект. Его взгляд пробежался по всей длине находки, и он не мог не поразиться ее огромным размерам.

— Да, сэр, — наконец сказал помощник.

— Даже во дворце не должны знать, что у нас здесь. Эта находка может сделать американское открытие 1947 года тривиальным. Похоже, что странная группа со штаб-квартирой под базой ВВС Неллис в их пустыне Неваде, как мы подозреваем, не очень-то разглашает секреты. — Он повернулся к трем другим представителям британской разведки. — Кажется, теперь у нас есть разменная монета, которую можно обменять на будущее. — Он улыбнулся. — Я люблю секреты, а ты?


ЧАСТЬ ПЕРВАЯ

ЧАСТЬ ПЕРВАЯ. ЗАТИШЬЕ ПЕРЕД БУРЕЙ

Мужество — это не отсутствие страха, а скорее суждение о том, что что-то другое важнее страха.

— Эмброуз Редмун

1

ТЮРЬМА СОЕДИНЕННЫХ ШТАТОВ "ЛИВЕНВОРТ"

ЛИВЕНВОРТ, КАНЗАС

СЕГОДНЯШНИЙ ДЕНЬ


Мужчина в мятом костюме-тройке ждал перед столом надзирателя Хэла Дженнингса. Он стоял, сжимая обеими руками свой потрепанный портфель, и пользовался им, словно каким-то талисманом, ожидая, когда его уловка сработает или его обман раскроют. Если его узнают, это будет не более чем смущающий эпизод и затруднительное положение, из которого он в конечном итоге выберется.

Он смотрел в глаза надзирателю, пока тот читал письмо. Не глядя на человека в голубом костюме, очках в роговой оправе и с редеющими рыжими волосами, надзиратель, который руководил федеральной частью Ливенворта, положил руку на телефон и снял трубку.

— Энни, соедини меня с полевым офисом ФБР в Топике, мне нужно проверить имя… Да, скажи ответственному специальному агенту Клайнманну, что это для меня, хорошо. Спасибо.

Посетитель в синем костюме улыбнулся, когда надзиратель повесил трубку.

— Предусмотрительно. Дело не в том, что мы вам не доверяем… скорее…

— Дело в том, что именно ты мне не доверяешь, — мужчина в помятом костюме улыбнулся.

Надзиратель улыбнулся, а затем расслабился. «Да, что-то в этом роде. Более менее. Я давал вам шанс выбраться отсюда без ареста, если вы мне лжете. Попытка увидеть человека, который, по вашему мнению, находится здесь, если этот человек существовал, может привести к тому, что вас поместят прямо рядом с ним в свободную камеру или еще хуже.

— О, человек существует. Это то, что мы делаем в нашем бизнесе, надзиратель Дженнингс — мы удостоверяемся, что у нас есть точная информация.

Зазвонил телефон, и надзиратель взял трубку, как только дверь в кабинет открылась, в нее вошел крупный тюремный охранник. Он стоял у двери, не сводя глаз с посетителя надзирателя. Кнопка громкой связи была нажата, и телефон был помещен обратно в подставку. Дженнингс хотел, чтобы этот человек лично услышал его доклад от секретарши снаружи.

— Продолжай, Энни.

— Его учетные данные проверяются. Хирам Викерс, номер федерального служащего 397-12-0989. Информация ведомства недоступна, но он является подтвержденным сотрудником штаб-квартиры в Лэнгли, штат Вирджиния.

— Спасибо, Энни, этого достаточно. Нам просто нужно было сопоставить его личность с его историей.

Посетитель смотрел, как надзиратель закончил разговор и передал ему удостоверение ЦРУ Викерса через большой стол.

— Вы поговорите с заключенным 275698 во время его часовой тренировки. Если он откажется говорить с вами, это его прерогатива. Единственные мужчины и женщины, которые имеют с ним непосредственный контакт, — это представители корпораций или теоретики оружия, с которыми он обязан общаться в соответствии с указом президента, и прямо сейчас эти приказы не распространяются на вас. Я делаю это как одолжение родственному агентству. Любое отклонение от речи или любая попытка прикоснуться к заключенному 275698, и вы будете без предупреждения расстреляны с вышки. Если он откажется говорить с вами, не будет ни комментариев, ни убедительного подшучивания. Вы отвернетесь от прогулочного двора и выйдете, где охранник будет сопровождать вас из объекта. Вам понятны правила?

— Да, очень ясно. Думаю, этот человек захочет поговорить со мной. — Посетитель потянулся за удостоверением личности и сунул его в пиджак.

— Тогда у вас есть один час. Охранник проводит вас во двор для прогулок.

Гость улыбнулся, кивнул головой и отвернулся.

— Г-н. Викерс, — сказал надзиратель, останавливая высокого мужчину, прежде чем он достиг открытой двери, удерживаемой на месте большим охранником.

— Помните, у заключенного, с которым вы встречаетесь, нет ни имени, ни досье; вообще у него нет жизни ни внутри, ни вне этих стен. По особому заказу его даже не существует. Если вы попытаетесь совершить что-либо, выходящее за рамки того, что я вам описал, вы будете арестованы и не уйдете отсюда.

— Я так понимаю, это одно из ваших особых правил?

— Нет, мистер Викерс, вовсе не мое правило, а кого-то другого. Это еще одно имя, которое вам может быть знакомо — его называют главнокомандующим.

Викерс улыбнулся. — Да, я так понимаю. Но он также является президентом-хромой уткой, который, кажется, разозлил многих людей. — Викерс улыбнулся и начал было поворачиваться, но остановился и посмотрел на надзирателя. — И он также является президентом, с которым вы, возможно, не захотите так тесно связываться в ближайшем будущем. Разбрасывание его имени только заставит мужчин и женщин, находящихся у власти, вспомнить ваше имя, Страж.

Начальник смотрел, как высокомерный мужчина повернулся и вышел из кабинета с самодовольным видом. Не очень завуалированная угроза повисла в воздухе, когда дверь закрылась. Человек, прослуживший в федеральной тюрьме тридцать один год, хотел преследовать маленького заносчивого ублюдка и дать ему пощечину, он не понимал его жизнь, и не понимал, почему. Его мысли прервало открывание двери после тихого стука. Это была его секретарша.

— Я выхожу на обед, вас что-то волнует? — спросила маленькая женщина в очках.

— Нет, просто дай мне знать через час, когда наш друг закончит разговор с нашим гостем. Я хочу убедиться, что после этого он и наш заключенный останутся на месте.

Энни кивнула и ушла. Она спустилась вниз и вместо того, чтобы направиться в лаунж-зону с персоналом в административном конце Ливенворта, пошла направо и направилась к небольшому участку на траве, где мужчины и женщины обычно обедали в такие погожие дни, как этот. Ей не нужно было оглядываться, когда она сидела. Обед для большинства был после полудня, так что она сидела одна. Она улыбнулась и кивнула двум проходившим мимо охранникам, а затем легко поднесла мобильник к уху. Она набрала предварительно выбранный номер — тот, который ей никогда раньше не приходилось использовать.

— Да, это Энни Клайн из Канзаса. Это мистер Джонс?

Она подождала всего мгновение, пока на другом конце провода не ответил голос.

— Да, мистер Джонс, это Энни из Ливенворта. У нас был посетитель для нашего особого гостя, которого не было в официальных списках авторизованных посетителей. Да, его зовут Хирам Викерс, ЦРУ. Да, сэр… да, сэр, визит на один час. Прежде чем вы повесите трубку, мистер Джонс, у этого человека не будет никаких проблем, не так ли, из-за моих действий?

Она ждала, пока человек, которого она никогда не встречала, объяснил ей реалии жизни издалека.

— Да, сэр, пятьдесят тысяч долларов очень пригодятся, но я не хочу попасть в беду. Я просто рассказываю вам о визите к безымянному заключенному. Да, я отправлю копию его удостоверения личности вам в ваш офис после того, как надзиратель уйдет вечером домой. Спасибо. — Она закончила разговор, а затем посмотрела на внушительное здание тюрьмы Ливенворт и подумала, не останется ли незамеченной ее небольшая работа в качестве информатора в постоянно беспокойном мире.

* * *

По пути на встречу посетитель прошел не менее пяти досмотров. Каждая группа охранников смотрела на него так, словно он просил навестить Чарли Мэнсона. Тюремный номер мужчины вызывал отвращение у всех мужчин и женщин, с которыми он сталкивался. Вскоре он оказался на огороженной бетонной площадке с высокими стенами и заборами. Территория за этими стенами не была видна, и единственной очевидной угрозой была сторожевая вышка с человеком в форме, наблюдавшим за ним с висящим на спине «Ругер Мини-14». Взгляд охранника не отрывался от посетителя.

Хирам Викерс увидел человека в оранжевом комбинезоне, который стоял и не смотрел ни на что, кроме голубого неба. Затем заключенный опустил голову и начал ходить вдоль стен. Викерс какое-то время смотрел на него, а затем подошел. У него не было своего старого портфеля, так как он так и не прошел первый контрольно-пропускной пункт.

— Прекрасный день для прогулки.»

Высокий, чрезвычайно худой человек с черными волосами просто продолжал идти, не поднимая глаз на Викерса.

— Я не провожу здесь корпоративные расследования, так что идите на хрен.

Мужчина продолжал идти, и Викерс двинулся в ногу с ним.

— Дерзко для выпускника Гарварда — я думаю, тюрьма измотала вас, заставив быть кем-то другим, чем вы есть. — Викерс усмехнулся, пока мужчина продолжал идти. — Я корпоративный, но не такой, каким вы меня считаете. Моя компания немного меньше и базируется в Вирджинии.

Викерс видел, что человек, хотя и продолжал идти, заинтересовался: его дыхание заметно сбилось на мгновение с задержкой, как будто заключенный пытался подавить икоту.

— Раньше у меня было много близких друзей в Вирджинии. — Он остановился и впервые посмотрел на посетителя. Он рассматривал человека так, словно смотрел на какую-то новую и странную породу жуков. — Но, как и большинство, крысы побежали в укрытие, когда прибыл истребитель. — Он бросил на мужчину грязный взгляд, а затем продолжил свой путь в никуда.

— И именно по этому поводу я здесь, чтобы поговорить с вами. Меня интересуют не крысы, а истребитель, с которым я хочу встретиться».

Заключенный рассмеялся, но продолжал шагать ровно и безостановочно. — Если вы упомянете имя этого конкретного истребителя, вы можете оказаться моим соседом по комнате здесь, — высокий мужчина указал на толстые стены тюрьмы Ливенворт, — в Медицинском клубе равнин. Человек в оранжевом комбинезоне рассмеялся и покачал головой в сторону странного и плохо одетого человека, идущего рядом с ним.

Викерс сопроводил смех своим смешком. — На самом деле мне нужны полевые работники, а не их босс.

Заключенный 275698 остановился и уставился на худощавого мужчину в помятом синем костюме.

— Разве эти люди в Лэнгли не дают вам денег на одежду?

Викерс, хотя это оскорбление застало его врасплох, проигнорировал комментарий, потому что на самом деле он не получал пособие на одежду от дешевых ублюдков из Вирджинии.

— Точнее, заключенный 275698, мне нужно несколько таких имен — и особенно одно.

— Почему я? Я незаконно заперт здесь с 2006 года. Почему я должен помогать людям, которые меня сюда посадили, скажем, ударили ножом в спину. Почему?"

— Потому что человек, который подписал твою жизнь, с трудом держится за свою власть».

— Послушайте, президент, который меня уволил, давно ушел с поста, но его замена по-прежнему держит ключ, и он не собирается его отдавать. — Заключенный улыбнулся. — Кажется, я не самая популярная фигура в корпоративном мире в наши дни.

Хирам Викерс остановился и стал смертельно серьезным, глядя человеку в спину.

— Вещи меняются — я думаю, они могут измениться очень быстро. Президенту не нужна еще одна проблема с бюджетом, который он только что сдал. Дело с призывной комиссией тоже не слишком хорошо. Я думаю, что в ближайшие несколько месяцев к вам могут обратиться очень понимающие уши, и это, мой друг, и есть та часть вашего вопроса, почему . Я могу вытащить вас отсюда и вернуть в грядущую битву, а по пути, может быть, мы сможем поработать вместе и свести старые счеты.

Заключенный рассмеялся. — Я думаю, вы нажили себе врага, и кто бы он ни был, вы чертовски напуганы.

Викерс не рассмеялся в ответ и снова пошел. Он остановился и посмотрел на голубое небо Канзаса.

— Мои враги — ваши враги. Имейте дело с дьяволом, чтобы получить то, чего вы хотите больше всего.

— Продолжайте, — сказал федеральный заключенный. Он снова начал ходить по своему прогулочному двору.

— Пустыня, высокая пустыня — нужно ли говорить больше?

Заключенный посмотрел на сторожевую вышку, откуда глаза крупного офицера не отрывались от двух мужчин, небрежно прогуливающихся по двору.

— Я не знаю, о чем вы говорите.

Викерс остановился как вкопанный и случайно потянулся к руке заключенного, действие, которое немедленно привлекло внимание вооруженного охранника, который покачал головой в ответ на действия Викерса.

— Люди, которых я ищу, находятся в высокой пустыне — или, лучше сказать, под ней?

— Опять же, я не знаю, о чем вы говорите.

Раздраженный, Викерс почти протянул руку и ударил мужчину, но вспомнил очень смертоносный Mini-14, который был у охранника на спине.

— Ну, я думал, что могу рассчитывать на такого патриота, как вы, который захочет убраться отсюда к черту, — он обвел рукой прогулочный двор, — и вступить в бой, который, несомненно, надвигается на нас.

— Что случилось? — спросил мужчина, внезапно заинтересовавшись.

— О, да, вы больше не в курсе операции «Мэджик», не так ли, мистер Чарльз Хендрикс II?

Хендрикс ничуть не удивился тому, что этот человек упомянул то, что в этой тюрьме недопустимо: его имя.

— Они заслужили ту судьбу, которую сами себе создали. Тем не менее, мистер Викерс, я обращаю на вас внимание.

— Хорошо, это начало. Итак, имя человека, который на самом деле привел вас сюда, кто он? — Двое мужчин снова двинулись вперед.

— Он мертв… вас не удивляет, что я это знаю? Даже у меня все еще есть источники, мой друг; мои адвокаты не то, чем они иногда кажутся».

— Имя, Хендрикс, — прошипел Викерс.

— Ли, Гаррисон Ли. Он довольно старый враг моей семьи — враг с 1947 года. Но, как я уже сказал, он мертв, и я проклинаю землю, в которой похоронен этот бойскаут.

— Гаррисон Ли, бывший сенатор США?

— Один и тот же. — Хендрикс улыбнулся и посмотрел на своего гостя. — Он был немного больше, чем когда-либо покажут книги по истории.

— Мы подробно обсудим это позже, когда вы станете свободным человеком. Какое другое имя мне нужно?

— Найлз Комптон. Он прикреплен к Национальному архиву и работает в упомянутом вами учреждении под пустыней в Лас-Вегасе.

— Да, я знаю, под авиабазой Неллис. Найлс Комптон, да?

— Доктор. Найлс Комптон, да. И не надо, я говорю серьезно, пытаться состязаться с этим человеком в остроумии. Он может перехитрить вас во сне.

— Многие люди, к их большому сожалению, думали обо мне то же самое, мистер Хендрикс.

Хендрикс улыбнулся помятому мужчине. — Серьезно? Что ж, за этим человеком стоит мускулатура федерального правительства, и он общается с некоторыми очень пикантными людьми.

— Это один из тех пикантных людей, которых я ищу. Коллинз, Джек, полковник армии США.

— Помимо его знаменитого выступления перед сенатским комитетом по надзору, когда он бросил своего командира и нескольких высокопоставленных политиков под пресловутый автобус, насколько я понимаю, он отвечает за безопасность Группы Комптона. Бог свидетель, военные мало на что годны.

Хендрикс увидел разочарование на лице Викерса и понял, что этот человек у него на крючке. — У меня есть имя, которое приведет вас к этому полковнику, которого вы так сильно хотите.

— Кто?

— Ну, на момент моего ареста он был командиром во флоте. — Глаза Хендрикса сузились до щелочек. — Это один высокомерный сукин сын, которого я не прочь увидеть… — Он огляделся. — Его зовут Карл Эверетт, морской котик.

Викерсу казалось, что у него есть шанс вернуться к жизни после достижения отправной точки.

— А теперь услуга за услугу, Хирам. Мне самому нужно имя, и это может быть имя, которое заинтересует вас и ваших боссов гораздо больше, чем те, о которых вы спрашивали. Но прежде чем я назову вам имя , которое хочу , скажите: зачем вам нужно искать этого полковника Коллинза, особенно сейчас, когда дерьмовая буря вот-вот поглотит весь мир?

— Я должен найти его и убить, — он посмотрел на более высокого Хендрикса, — прежде чем он найдет и убьет меня. — Еще раз Викерс отвел взгляд. — Возможно, я непреднамеренно убил его сестру.

Это заставило человека, ранее известного как Чарльз Хендрикс II, поджать губы и покачать головой.

— Я могу понять ваше смятение, тем более что эта группа, похороненная в пустыне, является фаворитом каждого президента Соединенных Штатов, начиная с Вудро Вильсона. И они защищают эту Группу, мистер ЦРУ, — я имею в виду, защищают ее. — Он усмехнулся над Викерсом и его маленькой проблемой, из-за которой его собственное беспокойство казалось незначительным. — Да, я думаю, вам лучше найти этого Коллинза, потому что, если я правильно помню из своих отчетов о нем, он кажется немного каменным. Холодным. Убийцей. — Хендрикс подчеркнул каждое из последних трех слов.

— Спасибо за эту небольшую информацию, Хендрикс. Итак, кого вы хотите, чтобы я нашел для вас?

— Вы найдете его в пустыне, только не в той пустыне, где находится эта таинственная Группа "Событие". И поверьте мне, это человек, который был бы очень интересен не только вашему народу, но и многим, многим другим, имена которых вы даже не можете позволить себе произнести.

— Имя, Хендрикс, имя.

— У него немного странное прозвище, но у вас не должно возникнуть проблем с его отслеживанием, имея в своем распоряжении нужные зацепки».

— Пожалуйста, — саркастически сказал он, — я могу найти кого угодно и где угодно. — Он улыбнулся, когда охранники открывали прогулочный двор. Время Хендрикса на прогулке истекло. — Ведь я нашел вас, а вас похоронили по тайному приказу президента.

— Туше, нашли меня, вы это сделали.

— Имя этого человека? — настаивал Викерс.

Хендрикс остановился у открытых ворот и повернулся к Викерсу. — Он вообще не мужчина. Я объясню вам недвусмысленно, что это имя — одно из самых ценных за всю историю этой планеты.

Хендрикс увидел растерянное выражение лица сотрудника ЦРУ.

— У меня кружится голова от предвкушения, — наконец произнес Викерс.

— Его зовут Махджтик, или, как его называют друзья из подчинения Неллис, — Спичстик (Человек спичка).


ВАНКУВЕР, БРИТАНСКАЯ КОЛУМБИЯ


Блондин в слишком большом вращающемся кресле развернулся и повесил трубку. Он держал пальцы на трубке и, думая, постукивал негромко. Он был хорошо одет, в черной спортивной куртке и простой белой рубашке под ней. Его светлые волосы свисали над воротником, а лицо он не брил последние семь месяцев. Он поджал губы, продолжая постукивать по телефону, когда на его факсе прозвенел тревожный звонок. Энни была намного быстрее, чем он считал женщину из Канзаса. Ей было легко манипулировать, и для этого мужчины это получилось легко и естественно. «В конце концов, — сказал он ей, когда давал ей аванс в десять тысяч долларов, — вы же не называете здесь имена хороших парней». Обоснованием было то, что он искал убийцу дорогого друга, и он думал, что любой, кто посетит федерального заключенного США 275698, может привести его к этому убийце. Это дало матери-одиночке возможность рискнуть в ее жизни, если ее поймают на отправке ему информации, что ж, по его мнению, мир устроен именно так.

Полковник Анри Фарбо встал, насвистывая, и направился к большому столику у стены, ожидая, когда факс будет готов. Когда это произошло, он поднял страницы и посмотрел на лицо, которое ему прислали с сотового телефона прямо из тюрьмы Ливенворт. Он перевел взгляд с черт лица рыжеволосого мужчины на его имя. Имя показалось Фарбо знакомым, но, хоть убей, он не мог вспомнить лица. Он еще раз изучил имя и, кажется, вспомнил, что встречал этого человека когда-то в прошлом. И тут ему пришло в голову, что он был связующим звеном между корпорацией «Центавр» и Центральным разведывательным управлением — их Департаментом игр и теории, если он правильно помнил, что имело смысл, потому что, когда он встретил этого человека, он сам был контрактным игроком «Центавра» и их печально известное изобретение, Черные команды.

— Я должен был знать, — сказал Анри. Он взял листы бумаги, вернулся к своему столу и сел, чтобы изучить человека и информацию о нем.

Генри целых сорок минут не отрывался от факса, обдумывая варианты. Он улыбнулся, положил бумаги и повернулся к окну. Он повернулся и начал вводить команды в свой компьютер. Вскоре на экране появился трехцветный национальный флаг Франции, и Анри знал, что DGSE — Главное управление внешней безопасности — поскольку французы не изменили свой пароль. Он покачал головой, не зная, есть ли у него еще друзья в агентстве или они настолько медлительны в своем отделе безопасности.

Через тридцать минут полковник Анри Фарбо получил всю информацию о Хираме Викерсе, которой располагало французское правительство, и, как он начал замечать, это было совсем немного. Наконец он распечатал фотографию агента ЦРУ получше и уставился на нее.

— Еще раз здравствуйте, мистер Викерс.


ХОГГАРСКИЕ ГОРЫ

ЦЕНТРАЛЬНАЯ ПУСТЫНЯ САХАРА, АЛЖИР

ТРОПИК РАКА


Четыре вертолета «Аэроспасьяль Газель» пролетели низко над вулканической местностью. Они преодолели 1900 миль от Алжира, дважды заправляясь по пути к пустынному оазису. Четыре вертолета французского и британского производства летели плотным строем после того, как были предупреждены о беспорядках не от всех организаций, а от Национального управления по аэронавтике и исследованию космического пространства США. НАСА сделало экстренный вызов алжирским военным, предупредив их об очень необычной погодной формации, возникшей без предупреждения в районе гористой местности, где не должно быть никаких погодных систем, кроме палящего солнца — о формирующемся шторме в горах или вокруг них, что было неслыханно в июне месяце. Во всей северной части Сахары, такой как Талмуд, не было истории сильных громов и ливней.

Оазис Талмуд был жизнеспособным источником воды в течение последних пяти тысяч лет и использовался людьми, путешествующими по бесплодным пустошам более половины этого времени. Французский Иностранный легион прославил это место во многих рассказах об алжирских войнах. В оазисе проживало чуть менее тридцати трех мужчин и женщин, которые заботились об этом месте, ежемесячно получали оплату и поставки еды от алжирского правительства.

Головной вертолет сделал медленный разворот на север, а затем пилот поднял «Газель» на триста футов и преодолел небольшой подъем. Открывшийся ему вид по меньшей мере шокировал. Место, где раньше был оазис, вместе с небольшой группой домов исчезло. Мало того, что это место было безликим, там, где когда-то стояло здание, в земле была дыра диаметром в тысячу футов. Это выглядело так, как будто гигантская крышка люка была поднята и отброшена в сторону. Края дыры представляли собой почти идеальный круг, где маленький оазис и деревня стояли более двух тысяч лет. Действие могло быть выполнено с помощью лазерной резки, настолько точно.

Все четыре пилота и их аварийные бригады могли видеть, где шторм смыл большую часть песчаных дюн, которые раньше окружали оазис. Даже когда они летели ниже, они могли видеть маленькие речушки, которые скопились за эти десять минут непогоды. Затем они увидели что-то похожее на следы ожогов на склонах небольших вулканических холмов, а также стекло, которое ярко сияло на полуденном солнце. Они подсчитали, что по крайней мере одна квадратная миля песка превратилась в стекло из-за какого-то сильного жара.

Ведущий пилот первой «Газели» завис над остатками доисторического оазиса и связался по рации.

То, как он это объяснит, было выше языковых навыков любого человека, которого он знал. Мир только что столкнул оазис с лица земли, не очень научно, но он знал, что именно это он скажет своему начальству.

Талмуда просто не было.


БЕЛЫЙ ДОМ

ВАШИНГТОН


Президент сидел с женой и двумя дочерьми и тихо обедал в частной резиденции Белого дома. Две девочки, одиннадцати и восьми лет, рассказали о своих планах на летние каникулы, которые начались всего два дня назад. Их мать засмеялась и заговорила, когда ее глаза переместились на мужа, который, казалось, слушал, но она знала его слишком хорошо. Он смотрел, улыбался и даже кивал головой в нужные моменты, когда девочки взволнованно говорили, но его мысли были за миллион миль. Первая леди Соединенных Штатов, как и большинство американцев, наблюдала, как ее муж медленно совершает политическое самоубийство, и самое печальное, что он должен был это сделать.

— Дорогой?

Улыбка медленно сходила с лица президента, когда его мысли были прерваны. Очевидно, ему задали вопрос, на который он не ответил бы даже кивком головы.

— Извини, извини, задумался на минутку, — сказал он, глядя сначала на жену, а потом на двух девочек, которые только что смотрели на него.

— Они спросили, не найдешь ли ты время, чтобы съездить с нами в Диснейуорлд? — спросила первая леди, встретившись глазами с президентом.

Президент, наконец, очнулся и перевел взгляд с жены на двух ожидающих девочек.

— Ну, конечно. Мир может просто идти вперед и скучать по мне два дня.

Две девочки засмеялись и захлопали, а затем встали и побежали вокруг стола, обняв и поцеловав его. Он ответил взаимностью, тогда девочки разорвали его хватку и вышли из частной столовой. Первая леди заметила его взгляд, следящий за девочками, и печаль, которая, казалось, скрывалась за этими глазами каждый раз, когда он видел своих дочерей.

— Что-то плохое? — спросила она, кладя салфетку на пустую тарелку.

Президент глубоко вздохнул, когда вошел официант и убрал со стола. Он поставил кофе перед самой влиятельной парой в мире и ушел, президент посмотрел на свою жену.

— Идиоты не собираются принимать законопроект.

— Я знаю, что это может показаться тебе предательством, но даже я закатила бы истерику, если бы не знала, почему ты хотел ввести призывную лотерею.

Снова глубокий вдох. — Я объяснил сенату и палате представителей, почему нам нужна призывная лотерея готовая к работе. Почему мне нужно продлить призывы и почему я отложил отставку любого военного мужчины или женщины в обозримом будущем.

— Всему Белому дому и сенату?

Президент бросил на первую леди ошеломленный взгляд. — Только немногим, которые имеют значение, лидерам обеих партий. — Он покачал головой и сделал глоток послеобеденного кофе. — Другими словами, каждый враг, который у меня есть с обеих сторон, в газетах разрывает меня на части.

— Что ж, может быть, пришло время сообщить миру, что происходит на самом деле. И я хотела бы узнать.

— Как и у большинства американских жен и матерей, у тебя, вероятно, возникло бы ощущение, что в мире что-то не так. Но, будучи простыми сенаторами и представителями, они немного медленнее соображают.

— Как обстоят дела в родах войск с заморозкой выхода на пенсию и увольнения?

— Персонал Пентагона рассылает письма с ненавистью от своих солдат, летчиков и моряков в таких масштабах, которых они никогда не видели.

— Ты не можешь придерживаться своего расписания. Американский народ начинает думать, что либо ты захватываешь эту страну военным путем, либо, что еще хуже, ты совсем сошел с ума. Ты должен им что-то сказать. Если наши солдаты слушают слухи, они отреагируют негативно. Когда-то ты был лучшим солдатом, и тебе это не нравилось.

— Я думаю, что на данный момент я подхожу под оба сценария — сумасшедший и тиран. — Президент выпил кофе, а затем увидел, как его охранник из секретной службы кивнул головой. Президент встал и бросил салфетку на стол.

Первая леди встала и подошла к президенту. Она обняла его, и тогда он заправил свободный болтающийся галстук на свое место под подбородком.

— Что говорит Найлз? — прошептала она ему на ухо, целуя его в щеку.

— В основном то же, что и ты, и он такой же большой ворчун. — Он улыбнулся, а затем, несмотря на свою охрану, обнял жену и поднял ее.

— Я думаю, между твоей женой и самым умным человеком на континенте, у тебя должно быть четкое представление о том, что сказать американскому народу.

Президент наконец опустил ее, а затем поправил пальто как раз в тот момент, когда с лужайки Белого дома донесся легкий стук вращающихся винтов.

— О, папа, это «Блэкбёрд»! — сказала его младшая дочь, вскочив со стула и подбежав к окну.

— Вообще-то, это тот, с кем я собираюсь поговорить прямо сейчас, — сказал президент. Он лишь слегка взглянул на свою дочь, которая широко открытыми глазами смотрела на снижающийся вертолет. — Это «Блэк Хок»,  детка, а не «Блэкбёрд».

Первая леди снова повернула его лицо к себе.

— Теперь не своди его с ума. Начни с того, что назови его Найлзом, а не «лысым», что заставит его защищаться».

— Да, ну, ты даже не должна знать о нем или о том, чем он занимается.

— Тогда, возможно, тебе стоило выбрать другого человека, который был бы твоим шафером на нашей свадьбе.

— Это, моя дорогая, я должен был сделать. Таким образом, у меня была бы только одна совесть. — Он быстро подмигнул первой леди.

— Такова жизнь с президентом.

Он улыбался, подходя к двери.

— Что за жизнь?

* * *

Президент направился в административное крыло Белого дома. Большинство сотрудников, посетителей, мужчин и женщин секретной службы видели одного и того же мужчину, которого они видели ежедневно в течение почти пяти лет. Он всегда улыбался, всегда был уверен в себе. По пути в Овальный кабинет он кивнул своей помощнице, а затем кивнул на дверь, и она понимающим взглядом подтвердила, что его гость ждет внутри. Его помощница почти сразу поняла, что в течение следующего часа доступ к президенту запрещен. Однако …

— Г-н. Президент, спикер Палаты представителей Кэмден ждет с 11:45. У него нет ни назначенной встречи, ни расписания. — Сенатор и Спикер Палаты представителей Джайлс Кэмден из Флориды встал и привлек внимание президента, уперев руки в бока и глядя на него.

Президент остановился и, так как никто не видел его лица, закатил глаза, но к тому времени, когда он повернулся к высокопоставленному республиканцу из Флориды, его обычная улыбка уже была на месте. Ястреб из Флориды ждал, и его рука была наготове. Даже охрана президента очень не любила этого человека.

— Г-н. Спикер, это сюрприз, я не знал, что у нас сегодня днем ​​встреча.

— Г-н. Президент, мои избиратели, а также мои коллеги ошеломлены этим проектом лотерейного предложения, которое вы позволили просочиться из вашего офиса. — Сенатор огляделся, чтобы убедиться, что все уши в приемной настроены на его голос. — И удерживать молодых мужчин и женщин на военной службе, когда их обязанности были выполнены в соответствии с высшими стандартами американской армии, ну, сэр, это просто слишком много диктатуры и недостаточно демократического процесса.

Улыбка исчезла с лица президента, когда подошел ближе к человеку из Флориды, который стоял с уверенностью, не смотря на огромные размеры бывшего генерала армии с тремя звездами.

— Одна вещь, которую мне не нужно от вас, сенатор Кэмден, так это урок о моих солдатах, летчиках и моряках и о том, как хорошо они выполнили свои обязанности в глобальной войне с террором. Я хорошо знаю об этом. — Президент наклонился так далеко, как только мог, взял правую руку сенатора в свою и медленно пожал ее, говоря тихо. — Вам лучше всех знать, чем слушать слухи. Я не делал таких заявлений, по крайней мере, на официальной основе, ни о проекте предложения, ни о замораживании увольнений в запас.

— Тогда, может быть, президент сможет объяснить какому-то старому джентльмену с Юга разницу между слухами и фактами, — он улыбнулся, — как вы это понимаете, конечно».

Президент отпустил руку Кэмдена и хотел вытереть ее о штанину, но вместо этого улыбнулся и посмотрел на часы.

— Если вы еще не знаете разницу между ними, мистер Спикер, у меня никогда не будет времени объяснить ее вам. А сейчас извините, у меня встреча.

Спикер Палаты представителей Кэмден ошеломленно наблюдал, как президент повернулся и ушел. Напряжение в приемной было холодным, и атмосферу можно было разрезать ножом. Он заметил, что агент секретной службы указывает рукой на ближайший выход. Кэмден поморщился, а затем сердито посмотрел вниз, туда, где ждала его собственная помощница, и жестом велел ей следовать за ним.

В коридоре он в гневе повернулся к своей помощнице. — Я хочу, чтобы директор ЦРУ Харлан Истербрук встретил меня за ужином. И убедитесь, что он привел с собой нашего хорошего друга Дэна Пичтри.

— Вы уверены, что это хорошая идея? Я имею в виду, что в этом вопросе директор полностью на стороне президента, — поправила себя помощница, — в вопросе слухов.

— Что за чертова проблема? По словам президента, никакой проблемы нет, просто неприятные слухи! — громко прошипел он, и на него начали смотреть мужчины и женщины, выстроившиеся вдоль внешнего коридора и ожидающие увидеть мужчину в Овальном кабинете. — Истербрук знает, кто контролирует бюджет его агентства, и я хочу, чтобы Дэниел Пичтри поддержал нас. Даже Истербрук не может спорить со своим собственным главнокомандующим по операциям о том, насколько облажалась эта штука. Инопланетяне, о моя задница! Четыре года назад президент накинулся на нас с этими проклятыми изображениями глубокого космоса и так называемыми тарелками. Но где они? Мы продолжаем тратить миллиарды, и зачем? — Он широко раскрытыми глазами посмотрел на свою помощницу. — Мне нужны подробности о том, что замышляет президент, и я хочу быть в курсе наращивания военной мощи Китая и России. Черт, даже чертовы британцы увеличили свой военно-морской бюджет на 100 процентов, поскольку они попались на ту же ерунду, что и президент. И я хочу полный отчет об этом маленьком дерьме, на котором президент основывает все свои решения. Национальный архив, моя задница!

— Боюсь, что на внешнем фронте, по словам их правительств, они также отказываются комментировать слухи о своих вооруженных силах. Теперь об этом Найлсе Комптоне, Истербрук и даже наш человек Пичтри не имеют никакой информации о Комптоне, кроме его образования, которое, конечно, обширно.

— Если Истербрук не объяснит мне вещи намного яснее, чем они были, я собираюсь слить все, что у меня есть, общественности, а затем пусть президент объяснит это.

Его помощница огляделась и нервно наклонилась к своему боссу.

— Прежде чем вы начнете угрожать подобным образом, может быть, вам лучше взять ситуацию под контроль? В конце концов, он президент-хромая утка, у которого нет преемника ни в каком виде, если не считать бесхарактерного вице-президента, а Истербрук будет искать работу через два года.

— Я понимаю. Ты говоришь, что оправдан гораздо более тонкий подход?

— Это намного лучше, чем другие слухи, которые я слышала. — Она снова взглянула на лица, теперь отвернувшиеся от двух посетителей.

Спикер палаты остановился, не дойдя до входной двери, и посмотрел на молодую помощницу. — Что, появились новые слухи?

— Два ваших сенатора-единомышленника и сторонника только что объявили о своей внезапной отставке.

— Да, Гастингс и Шаллер, Вермонт и Техас соответственно. Гастингс ссылается на ожидающийся развод, а Шаллер заявляет о проблемах со здоровьем в возрасте тридцати двух лет.

— Да ну, некоторые говорят, что после встречи с президентом пять недель назад и довольно настойчиво расспрашивая о тех самых слухах, о которых ты только что упомянула, они вдруг заявили о своем решении уйти в отставку буквально на следующий день.

— Твоя точка зрения? — спросил он, рассердившись.

— Я хочу сказать, что большинство людей на холме говорят, что президент угрожал им.

— Что ты имеешь в виду?

Она не ответила, а просто посмотрела в лицо старшему мужчине. Он медленно, но верно уловил ее зловещий взгляд.

— Тогда это делает встречу с директором ЦРУ Истербруком и нашим другом Пичтри необходимой. — Он повернулся и направился к двери. — И помни, мы также можем разбрасываться угрозами, и у Дэниела Пичтри есть как раз тот человек, который может выступить с этими угрозами.

Ассистентка глубоко вздохнула, представив маленького гада через реку в ЦРУ. — Я не могу переваривать этого маленького ублюдка, и так бы хотела, чтобы вы никоим образом не связывался с ним. Хайрам Викерс своим взглядом на людей напоминает мне какого-то крадущегося педофила. Она вздрогнула при мысли о маленьком черном гуру операций в Лэнгли. — И еще одно, сэр, почему вы думаете, что это не директор Истербрук поддержал угрозу президента? — пробормотала она, стремясь догнать своего босса.

Спикер палаты представителей Кэмден лишь на секунду застыл у двери, слегка повернувшись и ответив ей.

— Это будет проблемой Дэна Пичтри, поскольку он выиграет больше всего от… осложнений в цепочке подчинения в Лэнгли.

* * *

Пока агент секретной службы придержал дверь открытой для президента, глава на мгновение остановился, глубоко вздохнул, кивнул агенту и попытался уверенно войти в Овальный кабинет. Президент сразу же увидел своего друга. Директор Найлс Комптон стоял у окна за столом Линкольна, глядя на Пенсильвания-авеню и пять тысяч мужчин и женщин, протестующих на улице. Плакаты были, мягко говоря, оскорбительными и говорили о том, что США находятся на пути к диктатуре. Найлс Комптон знал, что его друг не был диктатором. Будучи военным со времен учебы в колледже, президент всегда боялся, что его назовут правым, хотя на самом деле он думал, как многие генералы, достигшие определенного возраста: что военная мощь — опасная вещь в неправильных руках, а иногда и в правильных. Найлс Комптон знал, что проблема не может быть в более умелых руках, чем в руках его старого друга.

— Я действительно удивлен, что ты не протестуешь против моих предполагаемых по слухам военных действий.

— Возможно, они бы не протестовали, если бы знали всю правду, — сказал Найлс Комптон, повернувшись от окна к президенту.

Президент не ответил, стоя перед своим столом. Он жестом приказал Найлзу подойти.

— Если тебе не нужна эта долбанная работа, ты не возражаешь, если я сяду за свой собственный стол, лысый?

Найлз улыбнулся, а затем двинулся. Он держал руки в карманах, идя вперед по комнате. Президент на мгновение выглянул в окно, затем позволил кружевной занавеске опуститься на место, повернулся и сел.

— Мои так называемые хорошие друзья в сенате начинают бежать с корабля. Инструктаж, который я дал им четыре года назад, начинает заканчиваться, и теперь они бегут в укрытие. Ключевые люди, которые мне были нужны для ястребиной стороны дела, полностью сбежали из курятника. Мои друзья на другом конце спектра теперь чувствуют жар из-за этих слухов и того факта, что мы даже не видели ничего из космоса, кроме нашего собственного мусора, падающего с неба.

Наконец Найлз повернулся и посмотрел на президента, сидевшего на одном из двусторонних диванов. Он открыл свой старый портфель и вытащил папку. — В один короткий момент времени много лет назад ты спросил меня, как я справлюсь с этим. Я говорил тебе.

— Ты не понимал американскую психику тогда, как и сейчас. Итак, могу я объяснить тебе еще раз, мистер Волшебник? — Президент увидел, что его друг не собирается отвечать, поэтому быстро продолжил. — По отдельности эта нация состоит из блестящих и умных граждан, способных на огромную доброту и сострадание и простое видение будущего. Мои люди умны, Найлс. О, не такие яйцеголовые, как ты, но достаточно умные, чтобы знать ситуацию и понимать ее, когда им ее объясняют. Но обратиться к коллективному разуму тех самых граждан, и вот тут-то мы и наткнемся на беду, и ты это знаешь. В совокупности мы можем быть самой напуганной нацией на этой планете, если вещи не будут объяснены до предела, какими они могут быть.

— Расскажи им все сейчас или созови пресс-конференцию и опровергни все военные слухи как ложь, а затем прекрати позволять военным втягивать тебя в эту предполагаемую призывную лотерею. Расскажи обо всем, от Розуэлла до инцидента с эсминцем в пустыне Аризоны и даже о высадке на Луну много лет назад. Все. — Найлз покачал головой, а затем посмотрел на своего друга. — А что такого в том, чтобы держать мужчин и женщин в армии после завершения их службы — это правда?

Президент молчал, отворачиваясь от человека, которого знал со времен колледжа. Найлс Комптон был директором самого темного агентства в федеральном правительстве. Об их существовании знали лишь немногие и подчинялись только президенту США со времен Линкольна неофициально, а Вудро Вильсону по закону. У отдела 5656, известного немногим посторонним как группа "Событие", была миссия раскрыть правду об общей истории мира, поскольку понимание прошлого обеспечило будущее. Департамент 5656 сообщал президенту о любой корреляции между прошлыми событиями и теми, что в настоящее время разворачиваются в настоящем, чтобы он мог принять взвешенное решение о том, как справиться с любым повторением этой истории.

— Да, это правда, Найлз. Я не могу вести войну, если мои вооруженные силы сведены на нет из-за ложного чувства безопасности после войны с терроризмом.

— Тогда объясни, почему, людям страны и всего мира. Ради Христа, мы готовимся наблюдать, как китайцы начнут убивать себя из-за своих военных расходов. То же самое происходит во Франции, России, Германии и Англии. Мы пугаем мир, а не они. — Комптон указал на высокий потолок Овального кабинета, и он знал, что будущее за высокими облаками — полная тьма.

— Почему они не двинулись на нас, Найлз? Они просто ждали там, в десяти миллионах световых лет от Земли. Я получаю новые изображения с Хаббла через день на своем брифинге по безопасности, и они не сдвинулись ни на световой год ни в каком направлении, они просто сидят там. Вот почему у меня есть сторонники, спрыгивающие с того, что они теперь считают кораблем без руля».

— Наш агент в пустыне Аризоны сообщает, что Серые, скорее всего, уже здесь. Они нанесут удар, когда увидят возможность сделать это. Таким образом, наше военное наращивание может стать бесконечным кошмаром с точки зрения времени. Когда они придут, нам придется сражаться с ними с помощью оружия, которое мы уже разработали, и мужчин и женщин, обученных сражаться с ними. Не с новобранцами или разгневанными ветеранами.

Президент покачал головой и резко встал; при этом он толкнул свой большой стул так сильно, что тот ударился о стену.

— Найлз, ты и Гаррисон Ли разработали план операции «Оверлорд». Для реализации первого аспекта этого плана мне нужны боевые корабли и самолеты. Чтобы поддержать наших союзников, если Серые ударят по ним первыми, мне нужно вывести свою армию за границу, а для этого мне нужен контроль над океанами. И мне нужно, чтобы осталось достаточно людей и снаряжения, чтобы защитить наши города и как можно быстрее обучить еще одну армию для нашей обороны здесь. Для этого мне нужны опытные солдаты, а для этого я должен помешать им оставить свои роды войск. Мне также нужны все самолеты, которые мы законсервировали в пустыне, и каждый устаревший военный корабль на военно-морских верфях в Филадельфии.

— Тогда скажи это людям, — сказал Найлз, впервые разозлившись в присутствии президента. Комптон наблюдал, как его друг повернулся и снова отдернул кружевную занавеску, чтобы посмотреть на тех самых горожан, протестующих против распространявшихся слухов. — Но одну вещь ты и другие отказываетесь понять — и тебе лучше столкнуться с этим лицом к лицу — это то, что объединенная военная мощь всей планеты не может продержаться и пяти дней против полномасштабного нападения Серых.

— Вот почему у нас есть «Оверлорд». Если мы сможем сдержать наступательный удар, пока «Оверлорд» не выйдет на линию, у нас есть шанс, по крайней мере, если верить нашему маленькому зеленому другу из Чато-Кроул.

— И ты чертовски хорошо знаешь, что Спичстик объяснил, что вторая часть «Оверлорда» полностью зависит от того, удастся ли нам заполучить электростанцию ​​со сбитой тарелки. — Президент отдернул занавеску и повернулся к Найлзу. — На данный момент ваша Группа не уверена, что может найти еще одну разбитую тарелку?

Найлз открыл папку и вытащил отчет.

— Мы отследили все сообщения об НЛО, начиная с библейского Иезекииля. Помимо двух инцидентов в Розуэлле, у нас есть только слухи о других инцидентах, когда транспортное средство было найдено с неповрежденным двигателем.

— Значит, все именно так, как говорит Спичстик? — Президент подумал о маленьком инопланетянине, который находился под опекой США после инцидента в Аризоне в 2006 году.

— Нам придется уделить первоочередное внимание тому, чтобы заполучить электростанцию, когда начнутся боевые действия… если мы сможем сбить чертовы тарелки с неба.

Президент выглядел немного расстроенным комментарием Найлза. — Я полагаю, что ваш мистер Райан сбил одну в Тихом океане, если я правильно помню, всего лишь ракетой «Феникс». Я думаю, если он сможет это сделать, мы сможем, по крайней мере, получить несколько ублюдков, с которыми Спичстик сможет поиграть.

— Туше, — сказал Найлз, убирая отчет о поиске тарелки. — На самом деле у нас может быть шанс добраться до одного в начале любого конфликта. Тогда это просто вопрос нехватки времени, если мы сможем буквально поднять «Оверлорд» с земли.

Президент поднял брови, ожидая каких-либо приятных новостей.

— Спичстик говорит, что они не могут пройти через свои ходовые червоточины большими силами. Их энергия ограничена. Несколько тарелок за раз, может быть, пять или шесть, а затем Серым нужно перезарядиться, прежде чем они смогут продолжить посылать свои силы с такого дальнего расстояния. Но если они ударят нас достаточно сильно в первых раундах, их энергетические проблемы будут решены. Как говорит Спичстик, для производства энергии, необходимой для создания временной червоточины, требуется энергия всей планеты.

Президент хлопнул себя по столу. — И именно поэтому я хочу, чтобы мои силы были в полной мере, Найлз. Итак, Спичстик уверен, что сила, создающая червоточины, ограничена по масштабу?

— Да. Как ты знаешь, родная планета Серых умирает. Их силы стареют, и их энергия используется для поддержания их флота в космосе. Они истощили свой родной мир для того, чтобы напасть на нас. Вот почему существует задержка, поскольку они ждут открытия, которое будет для нас разрушительным.

Президент увидел, как обеспокоенное выражение на мгновение отразилось на лице его друга. — Что?

— На брифингах со Спичстиком и Гасом они оба очень тихо замолкают, когда мы говорим о родном мире Серых. Кажется, что-то беспокоит маленького зеленого парня уже несколько лет, но мы в Группе не можем этого объяснить, и он не будет это обсуждать.

Президент посмотрел на Найлза, а затем почти в отчаянии опустил голову.

— Боже, молюсь, чтобы он ничего от нас не скрыл.


КОМПЛЕКС ГРУППЫ "СОБЫТИЕ"

БАЗА ВВС НЕЛЛИС, НЕВАДА


В 1,7 милях под авиабазой Неллис комплекс Группа "Событие" работал в обычном быстром темпе. Тринадцать полевых групп ползли по пустыням, горам и океанам в поисках исторических записей о сбитых инопланетных летательных аппаратах  в древние времена. Стремление найти неповрежденную инопланетную электростанцию ​​лишило Группу "Событие" большей части их подразделений и сотрудников военной службы безопасности, настолько, что ворота номер два в ломбарде Голд-Сити были закрыты из-за отсутствия жизнеспособного военного персонала для обеспечения безопасности входа у Лас-Вегаса. И с таким количеством ученых и историков в этой области комплекс был почти пуст.

За комплексную безопасность на временной основе отвечал старший лейтенант Уилл Менденхолл. Командующий ВМС Джейсон Райан официально превосходил лейтенанта по званию, но военно-морской летчик отошел в сторону из-за повышения квалификации Уилла в тайных операциях. Оба мужчины стояли в компьютерном центре с Питом Голдингом, человеком, ответственным за суперкомпьютер «Европа». Они стояли перед его личным терминалом «Европы», и Голдинг сердито указал на шестифутовый монитор.

— Смотрите, вот опять. Над чем, черт возьми, они с Гасом Тилли работают так много компьютерного времени? У меня есть люди, которые ищут обломки древней тарелки, и иногда они даже не могут войти в систему, поскольку Спичстик узурпировал систему «Европы». Мы с Найлсом предоставили ему полный доступ к компьютерам, но даже этого было недостаточно. Наш зеленый друг блокирует мои собственные команды.

— Вы звонили в Аризону, чтобы спросить Спичстика, зачем ему столько компьютерного времени? — Уилл посмотрел на скучающего Джейсона Райана, который только пожал плечами.

— Гас не скажет. Он говорит, что Спичстик не говорит с ним по поводу этого неожиданно срочного проекта, над которым он работает, помимо поисков электростанции с тарелками. Гас также говорит, что Спичстик не спит и почти не ест, и Гас боится, что он заболеет».

— Что на это скажет директор? — предложил Райан. — Я имею в виду, последнее, что я слышал, Спичстик имеет полный контроль над «Европой», когда он этого хочет, так почему это тебя расстраивает до такой степени, что ты ноешь, как школьница?

— Директор не знает, — сказал Пит, выключая монитор и вид на компьютерный центр в Аризоне. Они наблюдали за маленьким зеленым инопланетянином, известным как Махджтик, пока монитор не погас. Группа называла его Спичстиком (Человеком-спичкой), как называл его Гас Тилли с тех пор, как старый старатель спас жизнь маленькому существу после того, как оно потерпело крушение в пустыне Аризоны.

— Ну, я бы предложил привлечь к этому Вирджинию и начать получать ответы на некоторые вопросы, пока доктор Комптон в Вашингтоне, — сказал Уилл, выпрямляясь и разминая спину. Пит кивнул и потянулся к телефону на столе, но Уилл и Джейсон остановили его, одновременно откашлявшись.

Пит Голдинг, наконец, решил, что знает, чего хотят два военных. Он кивнул головой, а затем отпустил телефон. Он повернулся и тихо сказал в выдвинутый микрофон, и большой монитор над ними ожил, отобразив живое изображение гигантской ледяной пещеры. Видео было суровым, когда огни камеры наблюдения отсвечивали от кристально-голубого льда.

— «Европе» удалось взломать британские камеры наблюдения в Антарктике. Как видите, лед в районе находки довольно сильно раскопан. После первоначального обнаружения обломков наручных часов капитана Эверетта с его ДНК и ДНК полковника Коллинза, это место мало что дало.

За три месяца до этого им сообщили, что часы были обнаружены среди обломков летательного аппарата неизвестного типа земного происхождения, подобных которому сейчас не существует. Изюминкой этой небольшой информации был тот факт, что британская антарктическая экспедиция, обнаружившая обломки, нашла артефакты под слоем льда толщиной более мили. И фишка этого утверждения заключалась в том, что льду, в котором он был похоронен, было более двухсот тысяч лет. Таким образом, теперь они были в том же состоянии, что и три недели назад: капитан Эверетт ушел в отставку, а полковник Джек Коллинз отстранен от всех полевых операций в соответствии с указом президента.

— Собираются ли британцы разрешить американцам провести экспертизу корабля? — спросил Джейсон прежде Уилла, в их нескончаемом соревновании быть первыми во всем.

— До сих пор они думали, что было достаточно просто перевернуть часы. Пока они тщательно не осмотрят корабль или что бы это ни было, они не сдвинутся с места. Кажется, борьба за получение большей части технологий продолжается. Но странно то, что Найлз, Спичстик и даже полковник Коллинз знают, что британцы замышляют подо льдом, но держат это в секрете.

— Это как-то связано с этими странными именами, циркулирующими вокруг службы безопасности, «Оверлорд» и тому подобное? — спросил Менденхолл.

— Подробности этой операции заставят уволить любого здесь даже за упоминание о ней. Так что твоя догадка так же хороша, как и моя.

— Доктор Голдинг, — объявила «Европа», — Чато-Кроул запросил ограниченные спутниковые данные о погоде из мэйнфрейма НАСА.

— Черт, — прошипел Пит, покачав головой. — Имя актива, запрашивающего поток данных? — спросил он.

— Идентификационный код: МЭДЖИК.

— Опять Спичстик? — спросил Джейсон, когда его улыбка стала шире. — Мальчишка работает сверхурочно, я думаю.

— Но для чего? — спросил Пит. — Когда он запрашивает военные данные откуда угодно, он обычно прямо говорит о том, что ищет. Но теперь я запрашиваю подтверждение того, зачем ему эти данные, а он замолкает.

Уилл Менденхолл посмотрел на показания часов с синими цифрами, которые проецировались на белую пластиковую стену компьютерного центра.

— Что ж, попросите доктора Поллока подписать запрос Спичстика, и я думаю, пришло время нанести визит нашему другу в пустыне. Пит, пожалуйста, следите за антарктическим наблюдением. Менденхолл поколебался, а затем снова посмотрел на Пита. — Не наступая на пятки и не упоминая об операции «Оверлорд», чем бы она ни была.

— Сделаю. Кроме того, когда вы доберетесь до Чато-Кроул, спросите Спичстика, что такого важного в отделе криптозоологии Чарли. Он тратит слишком много времени на просмотр файлов Крипто, а Чарли Элленшоу еще не нашел закономерности в исследованиях Спичстика. Если он заинтересован в Крипто, он должен спросить Чарли напрямую; он мог бы больше помочь.

— Хорошо. — Менденхолл повернулся к Джейсону. — Хочешь полететь в Аризону?

— Конечно, чем сидеть здесь и слушать Пита, — сказал Джейсон, хлопая Голдинга по спине. — Но как полевой группе нам нужны еще два человека из службы безопасности, приятель, и знаешь что? Нас слишком мало. Все, что у нас есть в службе безопасности, либо в полевых условиях ищут зацепки за разбившиеся тарелки, либо дежурят здесь. Как вы знаете, даже с закрытыми воротами у нас все еще не хватает людей.

— Я понял. Поскольку Чарли нужен нам в этой поездке, он будет указан в полевом отчете в качестве дополнительной меры безопасности.

Джейсон улыбнулся, так как знал, куда направляется Уилл. — Кроме Чарли, кто они в этом уравнении?

Уилл начал подниматься по лестнице, ведущей к креслам в театральном стиле над основным этажом.

— Последнее, что я слышал, Антарктида всегда была далеко на юге. Я думаю, что в Чато-Кроул достаточно безопасно, чтобы наш бесстрашный полковник Коллинз присоединился к нам.

Джейсон Райан посмотрел на Пита.

— После того, как я нашел часы капитана Эверетта во льду двухсоттысячелетней давности, я ни в чем не уверен.

— Я тебя услышал.

* * *

В его дверь громко постучали. Его глаза не отрывались от экрана, полного информации, которая прокручивалась перед его лицом в темноте его личной комнаты. Глаза сканировали документ, на который он смотрел часами подряд. Это было изображение единственной улики в деле об убийстве тридцатиоднолетнего агента ЦРУ. Внутренний меморандум исходил от правительства США и, как известно, использовался тремя высшими ведомствами страны — ФБР, Агентством национальной безопасности и ЦРУ. Меморандум указывал молодому агенту на встречу, с которой она так и не вернулась. Ключом к документу была маленькая штрихпунктирная система в левом углу. Пит и «Европа», наконец, расшифровали код и разобрали его, чтобы указать, что записка возникла на столе кого-то из ЦРУ.

Темой меморандума был тот самый человек, который смотрел с изображения, предоставленного «Европой». Это была записка с указанием его имени, времени и даты, где он был. Это был отчет об отслеживании жучка, который был тайно подброшен ему, а записка представляла собой приказ нанятой спутниковой компании, занимающейся отслеживанием, — космическим системам Кассини — от лица или лиц, ответственных за смерть молодой женщины-агента. Глаза в последний раз просмотрели документ, а затем Джек Коллинз выключил монитор и повернул небритое лицо к стальной двери своей комнаты — или, как он начал думать, своей тюрьмы.

— Войдите, — сказал он, вставая. Он прошел в ванную и плеснул водой себе в лицо как раз в тот момент, когда дверь открылась и Уилл Менденхолл сунул голову внутрь.

— Не хотите выбраться отсюда на время, полковник? — спросил Уилл, изучая обычно безукоризненные помещения. Его взгляд упал на пустую бутылку из-под Джека Дэниэлса и несколько стаканов, стоявших на столе. В комнате был беспорядок, и это было так непохоже на Коллинза, что Уилл покачал головой.

Джек вышел из ванной, вытирая руки полотенцем. Закончив, он позволил ему выскользнуть сквозь пальцы на ковер.

— Ты что, меня выгоняешь? Джек начал натягивать на голую грудь оливково-серую футболку.

— Что-то типа того. Нам не хватает рутинных деталей, и это должно позволить вам немного подышать воздухом, поскольку это далеко не Южный полюс.

Коллинз долго смотрел на Уилла.

— Все еще ничего не известно о происхождении часов мистера Эверетта?

Молчание Менденхолла было достаточным ответом. Джек сердито надел мятую белую рубашку и начал ее застегивать. Пока он был ограничен базой из-за этой археологической находки в Антарктиде, он не мог выбраться из комплекса, чтобы найти убийцу молодого агента ЦРУ — своей сестры Линн Симпсон Коллинз. Он знал, что часы должны были быть обнаружены при попытке освободить большую часть операции «Оверлорд» ото льда, факт, которым он не мог поделиться с Уиллом или кем-либо еще, кто не участвовал в запланированном ответе на возможное вторжение Серых. .

— Думаю, мы могли бы пойти и увидеть нашего маленького друга в пустыне. Кажется, он затевает какую то ерунду, и это выводит Дока Голдинга из себя.

— Это пугает Пита? — сказал Джек, чувствуя себя лучше, просто снова заговорив о нормальных вещах. — Почему бы и нет, — сказал он наконец. — И, кстати, ты же знаешь, что наш зеленый друг получает все, что захочет, так что Пит должен успокоиться.

Уилл молча придержал дверь для полковника.

— Что нового о Макинтайр? — спросил Джек, собирая свои вещи.

— Она все еще в Узбекистане, проверяет один из целевых районов поиска.

— Предполагаемая встреча с советской тарелкой в ​​1972 году?» — Джек взял со стола свои солнцезащитные очки и направился к двери.

— Да, похоже, очередной тупик, потому что никто не хочет разговаривать ни с нашей командой, ни с русскими. Не мы, не русские там не слишком популярны. Она должна вернуться через несколько дней. Я думаю, у доктора Комптона есть еще кое-что, что он хочет, чтобы она нашла.

— У Спичстика нет теорий о часах Эверетта и об Антарктиде? — Джек знал, что связь между операцией «Оверлорд» и часами капитана должна быть установлена, но, не рассказав Питу и остальным самый главный секрет в мире, они зашли в тупик.

— Когда его спрашивают, зеленый парень выглядит сбитым с толку, а затем говорит, что такой науки, как перемещение времени, не существует, независимо от того, что говорит Альберт Эйнштейн, а я думаю, что он бы знал.

— Почему? Большинство здешних ученых считают, что Эйнштейн все равно был одним из них, — сказал Джек, имея в виду склонность Альберта быть правым во всем.

Уиллу было приятно видеть улыбку полковника, даже если это был всего мимолетно.

Джек повернулся, чтобы закрыть дверь, но помедлил.

— Как капитан Эверетт?

— Нет слов. Кажется, капитан нашел дом в Румынии.

Джек кивнул и почувствовал себя лучше, потому что его друг, по крайней мере в Румынии в безопасности.

— Ну что, пойдем побеспокоим Человека-спичку? — спросил Коллинз, указывая Уиллу вперед.

Проходя по коридору, Уилл насвистывал старую мелодию, которую полковник заставил его послушать шесть лет назад — хит 1967 года британской рок-группы Status Quo: «Pictures of Matchstick Men». Это была мелодия, напоминающая по описанию их маленького зеленого инопланетного друга — Махджтика.


БЕЛЫЙ ДОМ

ВАШИНГТОН


Найлз ждал президента. То, как его друг ерзал на диване напротив, напоминало человека, пытающегося найти способ сказать своему приятелю, что он неизлечимо болен. Затем президент встал, подошел к своему столу и с помощью маленького ключа открыл один из многочисленных ящиков. Он вынул свою специальную папку и подошел к журнальному столику напротив двух диванов, сел на край, а затем хлопнул ею Найлза по колену.

— Что это? — спросил Найлз, отказываясь прикасаться к ней.

— Приказы.

Комптон видел, как глаза президента встретились с его собственными. Затем его глаза переместились на эмблему на манильском досье, поскольку он увидел, что она принадлежала Министерству военно-морского флота, и по его телу пробежал холодок. Наконец Найлз протянул руку и взял папку.

— Прежде чем ты ее откроешь, у меня есть небольшая проблема, которую нужно решить, и я хочу сделать это перед тобой, чтобы ты мог лично передать то, чему ты был свидетелем. — Президент полез в карман пиджака, вынул большой белый конверт и открыл его. Без комментариев президент разорвал конверт и то, что было внутри, на две части, затем бросил уничтоженное письмо на стол и снова повернулся к Комптону.

— Ладно, ты меня более чем заинтересовал. Что это было?

Президент покачал головой и отвернулся, затем встал и на мгновение сжал плечо Найлза. — Это я был придурком, мой старый друг.

— Мы всегда это знали, но зачем признаваться в этом сейчас? — Комптон нервно усмехнулся, глядя на разорванный конверт и какой-то секрет, который в нем был.

— Когда офицер вооруженных сил Соединенных Штатов уходит в отставку, он уходит в отставку, никто ничего не говорит, это считается личным, и его оставляют в покое. — Президент подошел к своему столу, а затем повернулся и посмотрел на Найлза. — Это было заявление об отставке, подписанное капитаном Эвереттом — не принято.

Найлз начал протестовать, но его старый друг предостерегающе поднял руку.

— Никакое обсуждение этого вопроса недопустимо и не приветствуется. Вмешиваться в жизнь военного было достаточно тяжело, но в данном случае это необходимо было сделать. — Президент направился к молчаливому Комптону. — Ты и генерал Ли однажды сказали мне, что придется сделать трудный выбор, который отправит тысячи, может быть, даже миллионы парней на смерть, и что бы ни случилось, план «Оверлорд» нужно будет соблюдать, иначе мы проиграем Серым в недвусмысленных выражениях. В отчете Спичстика подробно объясняется, что у этой планеты нет шансов защитить себя от продвинутой расы без «Оверлорда». Это сказал Ли, это сказал Спичстик, и вы, мой друг, согласились. Ничто не помешает плану «Оверлорд», особенно второму разделу этого плана. Помните отчет, который вы сдали?

Найлз лишь кивнул головой, медленно открывая папку и увидев тонкие листы военного дела. Заказ был для капитана Карла Эверетта. Он закрыл глаза, затем оскорбительную папку с файлами.

— Капитан Эверетт переведен в «Оверлорд», — сказал президент. — Он нужен мне там, как и тебе. Он работал в тесном контакте с несколькими инженерами и особенно с одним из них. Капитан был частью вашего первоначального плана четыре года назад, назначенный в тот же район «Оверлорда», что и сейчас, несмотря на то, что его часы были обнаружены в Антарктиде, и несмотря на кровь, пролитую им и полковником Коллинзом.

— Поэтому независимо от того, что мы найдем, что объясняет, как наручные часы капитана Эверетта были обнаружены погребенными во льду двухсоттысячелетней давности, мы все равно отправляем его туда, зная, что это может быть его роль в «Оверлорде», которая может убить его и Джека Коллинза.

— Вот в чем суть. Мы не можем изменить сценарий «Оверлорд», не имея ключевых людей там, где они должны быть.

— Другими словами, капитан — расходный материал?

— Очень даже — такой же расходный материал, как мальчишки, которых я попрошу отдать свои жизни для ведения этой  войны. Да, Найлс, мы все расходный материал.

Найлз положил приказы для Эверетта в свой портфель. Он не хотел ничего, кроме того, чтобы эта встреча подошла к концу, чтобы он мог выйти на улицу и дышать там, где решений, которые привели к гибели людей, не существовало.

Прежде чем Найлз встал, президент удивил его и бросил еще одну папку на кофейный столик. Эта была намного толще первой. Найлз глубоко вздохнул и посмотрел на удрученного президента.

— Это приказы для полковника Коллинза. Они немного более конфиденциальны. Его немедленно переводят на Гавайи вместе с вашим молодым лейтенантом Менденхоллом. Этот хитрожопый лейтенант Райан поедет с капитаном Эвереттом в Хьюстон. — Президент вздохнул, а затем медленно подошел к дивану и сел рядом со своим тридцатилетним другом. — Джек теперь является частью USPACOM.

— Тихоокеанское командование США — почему там? Его план для «Оверлорда» никогда не требовал этого.

— Я знаю, что он должен был остаться с научным аспектом «Оверлорда», но все изменилось. Я хочу, чтобы Коллинз и Эверетт были отделены друг от друга как можно дальше, и это, старый друг, единственное, что я могу придумать, чтобы защитить их.

USPACOM был крупнейшим военным контингентом в мире, и Найлз знал, что это командование, скорее всего, будет в авангарде любой защиты, которую мир сможет создать против Серых. Тихоокеанское командование охватывает примерно половину земной поверхности, простираясь от вод у западного побережья США до границы с Индией и от Антарктиды до Северного полюса. Немногие регионы столь же разнообразны в культурном, социальном, экономическом и геополитическом отношении, как Тихий океан. Тридцать шесть стран, составляющих Азиатско-Тихоокеанский регион, являются домом для более чем 50 процентов населения мира, трех тысяч сильно различающихся языков, нескольких крупнейших в мире вооруженных сил и пяти стран, являющихся союзниками США посредством договоров о взаимной обороне. Две из трех крупнейших экономик расположены в Азиатско-Тихоокеанском регионе вместе с десятью из четырнадцати самых маленьких. Эта зона ответственности включает в себя самую густонаселенную страну в мире, самую большую демократию и самую большую страну с мусульманским большинством — Индию. За этим быстро последовала нация с вооруженными силами, о которых у разведывательных служб США было шокирующе мало информации — Китай.

— Найлс, боюсь, это еще не все. — Президент вытащил из нагрудного кармана небольшой лист бумаги и протянул его Комптону. — Возьми эту записку с собой и размести ее для прочтения всеми моими военнослужащими. Я буду принимать и принимать все запросы о переводе военных на роли поддержки или любое боевое командование по их выбору. Я переназначаю Казначейство для помощи в обеспечении безопасности объекта Группы "Событие". Этого и персонала, слишком старого для поддержки или боя, должно быть достаточно.

— Почему вдруг? Что ты мне не говоришь?

— Я удивлен, что ты еще не знаешь об этом преступном компьютере, но я полагаю, что Пит Голдинг и его сообщник в преступлении, «Европа», были заняты поиском сбитых тарелок.

Найлз молчал, не очень желая шутить о Пите Голдинге и усердии «Европы» во взломе других компьютерных систем по всему миру.

Президент потянулся рядом с ним и взял еще одну папку с журнального столика. Она была большой, и когда он вытащил содержимое, Найлз увидел, что это изображение из космоса. Его сердце на мгновение замерло.

— Хаббл»? — спросил Найлз, взяв предложенную фотографию.

Президент встал и зашагал прочь, засунув руки в карманы. — Нет, это снимок со спутника КН-16 — вообще-то ЦРУ. Это снимок алжирской пустыни. Ты что-нибудь замечаешь?

— Да, похоже, около трех миль земли вырвано, как пробка. — Найлз внимательно изучил картину. Он видел дороги, ведущие внутрь и наружу пустоты, но внутри не было ничего, кроме подземных геологических образований и грязи. Дороги вели в никуда, кроме гигантской дыры в земле.

— Это то, что осталось от большого оазиса, который существовал почти десять тысяч лет в горах Хоггар в центральной части пустыни Сахара, в частности, в Алжире, в Тропике Рака.

— И ты подозреваешь Серых? — спросил Найлз, продолжая изучать снимок со спутника-шпиона ЦРУ.

— Это консенсус НАСА. В мире нет ничего, что могло бы сделать это — спуститься с неба, схватить миллиард тонн земли и камней и заставить их исчезнуть, как лопату грязи, брошенную через чье-то плечо.

— Когда произошло это событие? — спросил Комптон, рассерженный тем, что ему не сказали об этом раньше.

— Шесть дней назад.

Теперь Найлсу Комптону стало совершенно ясно поведение президента.

— Таким образом, стремление к наращиванию вооруженных сил теперь становится приоритетом номер один.

— Да, Объединенный комитет начальников штабов считает, что Серые уже атаковали нас, но у нас нет никаких доказательств, кроме разрушенного водопоя посреди пустыни. Согласись, вряд ли это достаточный стимул для начала крупнейшего в мировой истории военного строительства?

Когда Найлз изучал изображение из космоса, он не был уверен, на что он смотрит. Что-то не так с изображением. Одно он знал точно: он терял двух лучших людей, и его мир науки и фактов медленно начинал воспламеняться — точно так же, как он знал, что весь мир скоро будет гореть тем же огнем.

Президент удовлетворенно кивнул, увидев, как Найлз торопливо собирает портфель и приказы для Джека и Карла.

Огонь был зажжен под человеком, которого президент Соединенных Штатов считал самым умным человеком в мире, — доктором Найлсом Комптоном.

2

ПЕРЕВАЛ ПАТИНАШ

ДАКСКИЕ ГОРЯЧИЕ ИСТОЧНИКИ

РУМЫНИЯ


Черноволосая женщина молча стояла в дверном проеме, прислонившись к каркасу ветхого дома с соломенной крышей. Ее поза была расслабленной и неподвижной, руки скрещены на груди. Она наблюдала за крупным мужчиной вдалеке, когда он сидел у подножия перевала, глядя на долину далеко внизу. Летний воздух стал теплее, и цветы на перевале расцвели множеством красок, которые обычно поднимали ей настроение — за исключением прошлой недели, когда яркая жизнерадостность цветов терялась среди все усиливающегося штормового фронта, который, как она чувствовала, скользит по ней.

Капитан Карл Эверетт казался довольным, за исключением его чувств, когда ночь начинала опускаться на перевал Патинаш. Это было в те моменты, когда его прошлая жизнь вторгалась в мягкую и любящую жизнь, которую он избрал эти последние три месяца. Женщина любила Карла и знала, что на ее чувства отвечают взаимностью. Но она также знала, что та же самая любовь в конечном итоге заберет жизнь прямо у мужчины, в которого она влюбилась. Он не был пастухом овец и не был фермером, и она была бы полной дурой, если бы думала, что он удовлетворится этим по сравнению с жизнью, которую он вел всего несколько месяцев назад. Его дух тонул здесь, в Румынии, и она это знала.

Аня Корвески была одна в месте, которое когда-то было шумной деревней, а теперь опустело, за исключением молодой пары, которая думала, что может оставить свое прошлое позади и отправиться в будущее, где нет убийств и уловок. Аня не скучала по своей прежней жизни в Моссаде, но знала, что Карл медленно начинает распадаться на части. Он чувствовал, что оставил все свои обязанности позади; это разрушало то счастье, которое они оба нашли вместе. Она знала, что капитан нежно любит ее, но чувствовала, как он постепенно ускользает.

— Раньше я никогда не смог бы подкрасться к тебе сзади, если бы ты не снесла мне голову из спрятанного пистолета.

Улыбка Ани медленно погасла, когда она услышала голос позади себя. Повернувшись лицом к мужчине, она взвела курок девятимиллиметрового пистолета и похлопала им по голой ноге. К ней вернулась улыбка.

— Я вижу, ты не потеряла свою тонкую природу и способность чувствовать запах крысы.

Мужчина был одет в коричневую одежду и рабочие ботинки. Его шляпа-кустарник выглядела до смешного неуместной, как и большой портфель, который он держал в правой руке. Люди, с которыми он пришел, рассредоточились позади него и с тревогой наблюдали за опустевшей деревней.

— Я бы не стала называть вас обязательно крысой, генерал, скорее нежелательным вредителем.

— Тронут, майор, тронут.

Аня закрыла глаза при упоминании ее ранга в Моссад.

— Как вам хорошо известно, генерал Шамни, это больше не мое воинское звание. Меня теперь зовут Корвески, как и Вас. — Она принюхалась, как будто ей в ноздри ударил неприятный запах. — Или так было раньше.

Генерал Авис Шамни — в своей нелепой одежде для сафари, закрывавшей его большое и круглое тело, — улыбался самому умному агенту Моссада, которого он когда-либо производил. Он протянул руку, а его глаза смотрели на пистолет в ее руке. Она опустила его, а затем отказалась от рукопожатия.

— Что вам нужно, дядя? — Она подошла к старому столу, который раньше принадлежал ее бабушке, и положила пистолет. Она повернулась и посмотрела на своего бывшего командира Моссада, элитной израильской разведывательной службы.

— На самом деле, — сказал он, опустив руку, — то, что я пришел, касается твоего американского друга. — Он подошел к открытой двери и увидел Карла Эверетта чуть ниже входа на перевал, который чинил небольшой забор. Он снова повернулся к своей племяннице. — И таким образом, косвенно, тебя.

— Дядя, я не вернусь в Моссад. Я больше ему не принадлежу, мое место здесь.

— Здесь? — Шамни окинул взглядом бывший дом своей старшей сестры. — Моя дорогая, это место теперь стало частью истории. Оно возвышается над провалом, который когда-то должен был стать румынским Лас-Вегасом, но теперь лежит в руинах, его злое семя возвращается на землю. — Он посмотрел вниз на гору через открытые деревянные ставни окна и увидел далеко внизу лежащие в руинах отель «Край света» и курортное казино. Ближе были остатки туристической достопримечательности, Замка Дракулы, от которого остался только его фундамент после того, как он был разрушен три месяца назад.

— Это что-то вроде дома, генерал. Гораздо больше, чем Израиль.

— А, я вижу. — Генерал открыл портфель и вытащил фотографию мужчины. Он протянул его Ане, которая изо всех сил старалась не обращать внимания на подношение. — Этот мужчина не кажется тебе знакомым?

Аня выглянула в окно и увидела, что Карл начал спуск с горы, направляясь в ее сторону. Затем Аня повернулась и посмотрела на черно-белую фотографию, не дотягиваясь до нее. Мужчина на фото восемь на десять был худым, и, похоже, у него редеющая шевелюра. Она ухмыльнулась, когда заметила, что у мужчины бакенбарды почти доходили до линии подбородка.

— Ни в малейшей степени. Я его никогда раньше не видела.

Генерал вытащил еще один снимок. — А этот джентльмен?

Аня взяла листок восемь на десять и осмотрела его. Этот мужчина показался ей знакомым, но она не могла его определить. Ярко-оранжевый комбинезон был главной подсказкой; мужчина, кем бы он ни был, был одет в стандартную тюремную одежду. Генерал увидел, что лицо, смотревшее на нее, было ей знакомым, поэтому он решил помочь ей вспомнить.

— Этот человек когда-то руководил крупнейшей в мире фирмой по производству оружия. Его компания была во всем.

Аня постучала по фотографии указательным пальцем. — Корпорация «Центавр»?

— Как говорят американцы, бинго! Верно, это Чарльз Хендрикс II, генеральный директор и председатель. Так и было, теперь он просто федеральный заключенный Хендрикс. — Шамни ухмыльнулся, понимающе дернув густыми усами. — Я бы сказал, спрятанный федеральный заключенный. Видишь ли, Хендрикса на самом деле не существует.

— Я так понимаю, вы объясните мне это до возвращения Карла?

— Этот человек был лишен всех корпоративных активов, его банковские счета были конфискованы, а его производственные подразделения распроданы, затем он был заперт без суда и спрятан в тюрьме Ливенворта не кем иным, как президентом Соединенных Штатов.

Аня почувствовала укол любопытства и тут же ухватилась за это старое исследовательское чувство, но скрыла его от генерала. Она вернула фотографию генералу.

— Хорошо, я вижу, что у вашего увлечения фотографией есть проблемы с качеством, но кроме этого, генерал, какое отношение это имеет ко мне или Карлу?

Шамни улыбнулся и осторожно сел на старый шаткий стул. Кресло скрипело и стонало под его огромным весом.

— Ты рассказала мне историю, когда уволилась с поста в Моссад. Может быть, тебе следовало сохранить свой секрет при себе, но, возможно, тебе повезло, что ты мне рассказала. История, которую ты рассказала мне о твоем американском капитане и его друге, полковнике Джеке Коллинзе, и их поисках убийцы агента ЦРУ — актива, который оказался сестрой полковника Коллинза. По какой-то причине прозвенел звоночек. И тут я вспомнил о человеке, глубоко запрятанном в Лэнгли, который специализировался на грязных операциях. Он возглавлял группу людей, которые искали и конфисковывали новые технологии, предназначенные для возможного наращивания вооруженных сил по всему миру. Этот человек перезапустил одну из самых печально известных групп в истории американских корпораций — Черные команды, более зловеще известные как Люди в черном. И человек, который руководил этим отделом в ЦРУ, и есть этот человек. — Шамни еще раз вытащил фотографию мужчины в уродливом и устаревшем костюме. — Его зовут Хирам Викерс. Он работает непосредственно на, теперь ты понимаешь? не на директора ЦРУ, а на помощника директора по операциям Дэниела Пичтри.

— Я читала, что отношения Пичтри с президентом не так уж и хороши. Насколько я помню, он был против его назначения, но его все равно протолкнули с помощью Спикера Палаты представителей Джайлза Кэмдена».

— Я вижу, ты все еще умеешь читать газеты и запоминаешь отчеты брифингов. — Шамни положил фотографии обоих мужчин в большой конверт.

— Как я уже спрашивала, какое это имеет отношение к нам? — настаивала она, не позволяя израильскому генералу начать один из своих монологов о лояльности и о том, как сильно по ней скучает служба. Она знала, как ее дядя играл в эту игру — он был хорош в этом и очень опытен в получении всего, что нужно для Государства Израиль, любым способом.

— Хорошо, майор, тогда мы перейдем прямо к делу. По мнению разведки и нескольких других отделов Моссада, человек с рыжими волосами является лицом, ответственным за убийство сестры полковника Коллинза, и что этот Чарльз Хендрикс передал ЦРУ, в частности Пичтри, оперативные стандарты и руководящие принципы его несуществующих Черных команд «Центавра».

— Полагаю, у вас есть доказательства, подтверждающие это довольно громкое заявление? — спросила она, когда увидела игру Шамни.

— Ни капли, кроме того, что у нас есть такие люди, как ты, Аня, которые лучше всех в мире анализируют врагов и союзников и умеют складывать два и два. — Он снова улыбнулся. — Кроме того, так уж случилось, что у нас есть агент внутри Лэнгли, который говорит, что этот Хирам Викерс — первоклассный осел, и никто, я имею в виду, вообще никто ему не доверяет.

— И вы думаете, что можете рассказать Карлу об этой вашей догадке и ваших вундеркиндов из Тель-Авива, и он сбежит обратно в старые добрые США, а я обратно к вам в Моссад — вот в чем суть, Дядя?

— Что-то в этом роде, да.

Аня закрыла глаза, поняв, что этот день всегда должен был наступить. Она открыла глаза и увидела, как Карл остановился у главных ворот пустой деревни Патинаш. Она видела его лицо, когда он изучал «Рейндж Ровер», припаркованный на грунтовой дороге. Он перевел взгляд с машины и шофера, молча сидевшего за рулем, затем на небольшой домик и окружающих его мужчин. Он увидел Аню и поднял бровь; она должна выглядеть огорченной даже издалека от того места, на котором он стоял.

— Вы же знаете, что он уйдет, чтобы получить шанс помочь своему другу Джеку найти подлеца, убившего его сестру. Он может даже захотеть вернуться после того, как сделает то, что нужно сделать, — с надеждой в своих словах сказала Аня.

Генерал Шамни встал и подошел к окну, чтобы Карл увидел, кто в гостях. Он положил руку на плечо племянницы.

— Если бы это было в любой другой момент в истории мира, я бы сказал, что да, он вернется к тебе. Но сейчас не время, предназначенное для радости и счастья. Израилю нужно, чтобы все ее дети вернулись домой для того, что нас ждет. — Он держал файл перед Аней, а затем повернулся, чтобы уйти. — Может быть, ты покажешь ему фотографии, а может быть, и нет. — Он остановился, но не повернулся к ней лицом. — Может быть, ты сможешь обмануть его, чтобы он остался. Но файл, который я только что передал тебе, является совершенно секретным, и не более двух десятков человек в мире знают кодовые имена в содержимом. Это, моя дорогая племянница, от него не скроешь. Мы просто уведомляем капитана Эверетта за несколько недель, вот и все. Ему будут переданы официальные распоряжения от военного атташе американского посольства в Бухаресте.

Аня не смотрела в папку и не обернулась, когда генерал подошел к двери.

— Я приготовлю самолет, чтобы доставить тебя домой в Тель-Авив, так как у нас есть важная работа. — Генерал ушел.

Аня Корвески глубоко вздохнула, увидев, как к Карлу подходит генерал Шамни. Она видела, как Карл улыбнулся и взял генерала за руку. Они обменялись любезностями, но даже тогда Карл смотрел через плечо генерала на грустное лицо Ани. Она быстро отвернулась и заглянула в папку. Она почувствовала, как слезы навернулись на ее глаза, когда она увидела, что это была скрытая копия письма министерства военно-морского флота Соединенных Штатов. Это было официальное уведомление о том, что его отставка не была принята и что он должен был немедленно явиться в Хьюстон, штат Техас, и в новый военно-морской центр, постоянно связанный с чем-то под названием «Оверлорд». Она закрыла папку и тяжело опустилась на один из старых стульев.

Она почувствовала, что Карл стоит в дверях. Не поднимая глаз, она швырнула большой конверт на деревянный стол. Она положила руки на колени, как будто конверт вызывал отвращение.

Карл проигнорировал конверт и вместо того, чтобы потянуться за ним, подойдя к Ане, положил свои большие руки на ее маленькие плечи и слегка сжал. Она протянула руку и мягко взяла его за руку, а затем просто сидела так.

— Карл, ты должен сесть, и нам нужно поговорить.

— Генерал отзывает тебя в Тель-Авив, не так ли? — спросил он, держа руки на ее плечах. Он посмотрел на конверт, лежавший на столе, и тут же увидел папку с файлами в свободной руке Ани. Он слегка погладил ее, а затем сел и просто посмотрел на большой желтый конверт.

— Да, — сказала Аня, обнаружив, что глаза не могут посмотреть на Карла. — И я вернусь с ним как можно скорее.

Карл сидел неподвижно, пока его глаза изучали лицо Ани. Ее отказ взглянуть на него сказал ему о многом.

— И ты должен быть отозван вашим военно-морским ведомством, — сказала она, по-прежнему не поднимая глаз, и положила папку на стол рядом с желтым конвертом. Наконец ее влажные глаза встретились с взглядом Карла. Она медленно пододвинула папку к нему, а затем отвела взгляд, когда он открыл ее и стал изучать украденные приказы.

— Чертовски трудолюбиво со стороны дяди Генерала, не так ли? Я уверен, что ВМС США хотели бы узнать, как он получил приказы о транзите еще до того, как на них высохли чернила.

Аня улыбнулась наивности, которую иногда проявлял Карл, поскольку ему нравилось верить, что все в мире так же откровенны, как он сам и его друзья в Америке. Всегда было удивительно, когда ей приходилось объяснять ему суровые истины.

— Там же, где твое ЦРУ получает информацию, Карл, и ты это знаешь. Какой-то маленький аналитик с дешёвым компьютером взломал другой компьютер и получил приказы перед выпуском.

Карл покачал головой, закрывая папку. — Да, я знаю о маленьких аналитиках и их компьютерах и о том, какой занозой в заднице они могут быть. Только компьютер, который они используют, стоит недешево. — Он улыбнулся, думая о своем старом друге Пите Голдинге и своей подруге «Европе», а затем протянул руку, чтобы взять Аню за руку. — Думаю, кому-то в Вашингтоне нужно научиться читать заявления об отставке. Я покончил со всем этим. — Он сжал ее руку. — Так же, как я надеюсь, что и ты покончила с Моссадом.

Аня резко отпустила его руку и встала так резко, что опрокинула стул, когда повернулась к окну. — Карл, я уезжаю в Тель-Авив, а ты возвращаешься домой до того, как эти приказы вступят в силу. У тебя может быть достаточно времени, прежде чем ты должен будешь явиться в Хьюстон, чтобы сделать то, что нужно сделать.

— Время для чего, и что нужно сделать? — спросил он, наконец потянувшись за желтым конвертом. Он увидел, что Аня не собирается отвечать, поэтому открыл его и вытащил две фотографии вместе с сопровождающим их отчетом. Он сразу увидел, что письменный отчет был изрезан длинными черными строками редактирования, отсекающими информацию, не предназначенную для глаз Карла. Он читал, глядя на обе картинки. Его брови приподнялись, когда он узнал Чарльза Хендрикса из несуществующей корпорации «Центавр». Он посмотрел на Аню, которая все еще смотрела на гору снаружи. Когда Карл закончил выводы аналитика относительно сговора между Хендриксом, помощником директора по операциям Дэниелом Пичтри, и этим Хирамом Виккерсом, он замолчал, сжав пальцами подобие Виккерса. Он изучал лицо мужчины и не заметил, как Аня повернулась, подошла к Эверетту и села рядом с ним. Она с силой убрала его пальцы с фотографии, а затем сомкнула оба своих маленьких пальца над пальцами Карла.

— Тебе пора домой, мой красавчик-капитан. Мы нужны обеим нашим странам. — Она быстро отпустила одну руку и вытерла слезу, катившуюся по правой щеке. Она ненавидела себя за то, что была девочкой, как ей казалось, но это была ее жизнь, ее любовь, которую она собиралась отнять у себя. — Твой друг Джек нуждается в тебе, и за то немногое время, которое у тебя осталось до того, как твой флот украдет тебя, ты можешь помочь ему покончить с этим ужасным происшествием, постигшим его сестру. Генерал говорит, что у нас мало времени — о чем, он не сказал, но я верю ему, когда он говорит, что Израилю нужны все его дети дома. — Она улыбнулась, наклонилась и поцеловала Карла. — И Америке тоже. — Она широко улыбнулась, отстраняясь после поцелуя. — Ей нужны все ее Капитаны Америки.

Карл сглотнул, поняв, что его время с Аней подошло к концу. Это было потому, что Карл знал, что именно имел в виду генерал Моссада, когда упомянул, что у них у всех заканчивается время. Это могло означать только одно, и это дело имело отношение к маленькому зеленому секрету Группы "Событие" в пустыне. Но в данный момент его беспокоило другое. Информация, которую он теперь имел, могла быть передана Джеку только вручную, поскольку он никогда не мог доверять отправке ее каким-либо другим способом. Да, он знал, что должен вернуться в Неваду, и он знал, что должен помочь Джеку, пока проблемы реального мира не начали сжигать мир дотла. Карл опустил голову, обнаружив, что не может говорить. Аня не выдержала и заплакала, потом прижалась к Эверетту и обняла его.

Глубоко в Карпатах печальный рефрен волчьего крика эхом разносился по продуваемым ветрами вершинам.


ПЛЯЖНЫЙ КУРОРТ И ОТЕЛЬ "УОРВИК ПАНГЕЯ"

ДЖИЕ, ЛИВАН


На сверкающем побережье Джийи стоял отремонтированный курортный отель, который теперь был гордостью всего Ливана. Отель много раз подвергался разрушениям и частично сгорел во время гражданской войны за два десятилетия до этого. Расположенный в двадцати семи километрах к югу от Бейрута, курорт редко имел пустые комнаты, так как праздничная жизнь медленно возвращалась в раздираемую войной нацию.

В эту субботу туристы заполнили спа и бассейны, а также многочисленные рестораны, где подавали блюда со всего мира. Курорт должен был сделать Бейрут таким же местом для посещения, каким он был тридцать лет назад.

Ближе к полудню солнце было закрыто несколькими облаками, которые, казалось, приближались к побережью, не будучи замеченными ни гостями, ни персоналом курорта. Пока туристы только начинали лежать на белых песчаных пляжах, а другие направлялись внутрь на обед, облака становились все тяжелее и гуще. Гости прикрыли глаза от угасающего солнечного света, наблюдая за странными облаками, клубящимися прямо над курортом.

Внезапно прогремел гром, когда к первой группе присоединились новые облака. Они были темнее и, как ни странно, были окрашены зелеными и синими бликами, которые, казалось, исходили из глубины небольшой бури. Когда загорающие встали и начали собирать полотенца и вещи, ветер усилился. И он превратился из спокойного морского бриза со скоростью пять миль в час в громоподобный шелест песка и морской воды, когда гости были избиты разгоняемыми ветром обломками.

Персонал отеля замахал гостям, чтобы бежали внутрь, когда маленькие щупальца тьмы потянулись из облаков к земле внизу. Движение усилилось, и образ урагана наполнился ужасом. Внезапность бури и ее сила заставили посетителей бежать в страхе.

Кружащиеся облака ускорились. Центр двинулся вниз, втянулся, а затем снова начал сползать с неба. Несколько смелых гостей, которые выдержали жгучий песок и море, увидели самый центр шторма, когда он медленно прошел основную часть курорта. Глаза расширились, как будто они смотрели в лицо разгневанного Бога. Чернота за мертвым центром бури была похожа на глаз урагана, только это была чернота космоса, лежавшая далеко за верхушками облаков.

Внезапно полоса ярко-зеленой молнии протянулась к берегу. Бегущие посетители были поражены движущимся электрическим огнем. На курорт обрушились новые удары. Разноцветные желтые, зеленые и синие полосы захлестнули спа-центр, мгновенно убив все внутри.

Мужчины, женщины и дети закричали, когда облака внезапно врезались в землю. Очевидцы, жившие за много миль, сказали, что это выглядело так, как будто на курорт вылили темную и вязкую жидкость. Клубящиеся облака, ветер и молнии полностью поглотили курорт, землю и море на две мили вокруг. Ускоряющийся торнадо превратил образ курорта в воспоминание.

Буря начала утихать — не медленно, а так же внезапно, как и возникла. Когда тучи рассеялись, выжившие услышали рев и грохот моря, хлынувшего на место миллиардов галлонов морской воды, исчезнувших так же неизбежно, как и сам курорт.

Вода просачивалась в гигантскую дыру, в которой когда-то располагался курорт стоимостью в миллиард долларов. Отель, все внешние постройки и даже часть моря исчезли — растворились в смерче, похожем на шторм. Несколько пальм упали, так как половина их массы была оторвана и отправлена ​​с деревом, цементом, водой и 4800 мужчинами, женщинами и детьми. Вода хлынула из разорванного водопровода, резко обрывавшегося на том месте, где когда-то стояла гостиница.

Странное явление поглотило более четырех квадратных миль береговой линии и исчезло, как будто его никогда и не было.


В ШЕСТНАДЦАТИ МИЛЯХ К ЮГУ ОТ ЧАТО-КРОУЛ, АРИЗОНА


Вертолет UH-60 «Блэк Хок» завис в одной миле и отправил закодированный сигнал группе безопасности комплекса. Ответный сигнал в гарнитуре пилота сообщил ему, что код прочитан и подтвержден — они могут войти в запретную для полетов зону. Когда большой «Блэк Хок» медленно двинулся вперед, его все еще отслеживали три ракетные батареи, спрятанные на территории комплекса и в окружающей местности, готовые сбить все, что приблизится к самому тайному активу Соединенных Штатов.

Вертолет поднялся на двести футов и слегка повернул на запад; соединение появилось в поле зрения. Это место сильно изменилось за последние восемь лет после вторжения Серых в то ужасное лето, когда погибло так много американских военнослужащих.

Большой и совершенно новый двухэтажный викторианский дом был доминирующей чертой, а рядом с ним скрывалась маленькая лачуга с крытой рубероидом крышей, скрытая в тени. Когда Джек Коллинз, профессор Чарльз Хиндершот Элленшоу III и Уилл Менденхолл наблюдали изнутри, они не видели никого из группы безопасности из двадцати человек, которые, как они знали, следили за приближением «Черного ястреба». Пилот нацелился на очень маленькую вертолетную площадку, замаскированную цветами со всех сторон, кроме креста посередине. Джейсон Райан опустил большую птицу Группы "Событие". Чарли двинулся к открытой раздвижной двери, но Уилл остановил его.

— Подожди, док, мы не хотим потерять тебя сейчас. — Лейтенант усадил Элленшоу обратно на свое место, затем кивнул через дверной проем приближающемуся мужчине в джинсах, синей джинсовой рубашке и белой ковбойской шляпе, знавшей лучшие дни. Мужчина махнул рукой и подошел к открытой двери.

— Полковник, лейтенант, добрый день. — Мужчина посмотрел поверх двух офицеров и посмотрел на профессора. — И док Элленшоу. — Он снова кивнул, поднял маленькую черную коробочку и протянул ее Коллинзу. — Полковник, не могли бы вы сжать пенопластовые стенки коробки, пожалуйста.

Джек взял биодинастическую ячейку, сжал ее правой рукой — ладонью вверх — и вернул осторожному охраннику. Анализатор дважды издал звуковой сигнал, затем мягко засветился скрытый зеленый светодиод. Имя Джека появилось на жидкокристаллическом экране вместе с его званием и фотографией. Анализатор ДНК разрешил Коллинзу проникнуть в секретный комплекс. Охранник кивнул Джеку, снял двойные ручки из пенорезины, заменил их двумя новыми и передал Менденхоллу. Процесс был повторен для него и Элленшоу. Связь с «Европой» избавила их от влаги с их рук и обработала ее через автобазу ДНК каждого сотрудника Группы "Событие".

— Спасибо, сэр. — Охранник отступил, проверив жизненные показатели Чарли на экране. Ему было трудно удержаться от смеха над фотографией сумасшедшего седовласого криптозоолога и глупым выражением его лица в очках.

— Сержант. — Джек вышел из «Черного ястреба» и потянулся. Он почесал зудящую бороду, которую ему еще предстояло сбрить, а затем посмотрел на морпеха. — А где Спичстик и Гас?

— Что ж, полковник, Гас, как обычно, в домике. Спичстик до сих пор сидит в компьютерной комнате большого дома.

Уилл и Чарли подошли к Джеку.

— Как давно он в таком состоянии? — спросил Уилл, пытаясь получить информацию из первых рук о том, что происходило последние несколько дней.

— Пять дней и ночей подряд. Мы перенесли маленькую кроватку в подвал на те редкие случаи, когда малыш ложится и ест там. Связь с «Европой» работает двадцать четыре часа в сутки. Ничего необычного само по себе, но странно, что он не хочет, чтобы мы заглядывали ему через плечо.

— Да, мы знаем, поэтому мы здесь. — Менденхолл улыбнулся, увидев, как старик открыл еще более старую сетчатую дверь в маленькую лачугу. Гас Тилли сошел с шаткого крыльца и нерешительно помахал посетителям. Он двинулся к группе медленной походкой, и Джек увидел, что возраст, от которого Гас так долго отбивался, наконец смог сделать его медлительным.

— Полковник, Уилл. — Гас протянул руку и пожал руки двум офицерам. Он подошел и оглядел Элленшоу. — Профессор, — сказал он, беря Чарли за руку и не обращая внимания на его вытянутую руку. — Твое имя повсюду в этом чертовом исследовательском материале, который изучает Спичстик, и мне нужно, чтобы ты замедлил этого парня, прежде чем он убьет себя, — сказал он полусердито. — О чем это?

Джек и Уилл наблюдали за обменом мнениями так же смущенно, как и Элленшоу.

— Я знаю, что он был в файлах «Европы» из отдела криптографии, но он заблокировал файл, и мы не можем войти. Он засекретил все свои исследования с помощью кода безопасности.

— Ситуация, которой следовало бы избежать, — заметил Менденхолл, врываясь в разговор. — Питу Голдингу не следовало давать Спичстику разрешение на защиту своих собственных исследовательских материалов или файлов.

— Послушайте, Найлз передал полный контроль над некоторыми аспектами компьютерной безопасности непосредственно Спичстику… — Джек заколебался, не в силах что-то сказать. — Пока он занимается специальным проектом.

Джек подошел. — Гас, ты в порядке? — спросил он, глядя на худую, хрупкую фигуру старого старателя.

Тилли поднял руку и взмахнул ею в воздухе.

— Ах, старею, вот и все. Групповой врач, та женщина Гиллиам, сказала, что это истощение. Боюсь, что этот маленький засранец внутри, — он указал на новый дом, — меня чрезмерно беспокоит своим странным поведением. Он не был в шахте две недели.

Их прервал один из охранников в штатском, когда он вышел из маленькой садовой хижины, которая одновременно служила главными воротами комплекса. Он нес охапку чего-то похожего на газеты. Джек обменялся взглядами с Менденхоллом, когда охранник подошел к четверым мужчинам.

— Сержант, материалы для ежедневного чтения Спичстика прибыли около часа назад. Я проверил их все на ошибки, и они чисты. Должен ли я отнести их ему? — спросил охранник сержанта морской пехоты.

Коллинз потянулся к ним. — Нет, мы возьмем их сами.

— Скажите ему, что сейчас не время скрывать секреты от друзей, так что дайте этому маленькому зеленому ублюдку немного ума, полковник, — сказал старик с озорной ухмылкой на усатом лице. — Похоже, вы единственный человек, который все еще его пугает. То, как он смотрит на меня, как будто он отключился… как-то грустно.

Очень усталый Джек кивнул головой и подмигнул Гасу, затем направился к главному дому. Все, кроме сержанта и охранника, последовали за ним. Чарли немного подумал и повернулся к Гасу.

— Гас, почему вы двое никогда не переезжали в дом, построенный для вас народом Соединенных Штатов?

Гас перевел взгляд с Элленшоу на большой дом. — Все, что делает это место, это напоминает мне о многих американских мальчиках и девочках, которые отдали свои жизни, чтобы у нас было это чудовище. Черт, единственная причина, по которой Спичстик сейчас там, заключается в том, что этот проклятый терминал «Европа» не влезает в мою старую лачугу. — Серые глаза Гаса на мгновение задержались на викторианском доме, затем он резко повернулся и направился обратно к дому, в котором он и маленький зеленый человечек из космоса жили счастливо с тех пор, как Гас нашел раненого инопланетянина в горах восемь лет назад.

Чарли нахмурился, затем повернулся и догнал Джека и Уилла.

— Гас беспокоится больше, чем показывает, почему Спичстик ведет себя так, — сказал он, поправляя очки в проволочной оправе.

Коллинз взглянул на наивного Элленшоу. — Он старый, док. Гас чувствует, что Спичстик игнорирует его из-за этой проблемы Серых. Он снова одинок, вот и все.

Уилл Менденхолл остановился перед широким круглым крыльцом выкрашенного в белый цвет дома. — Я так понимаю, все эти слухи о секретных планах президента — это то, что удерживает Спичстика от Гаса?

— Возможно, но он всегда дает нам знать, что ему нужно. Последнее его поведение, это что-то новое.

Двое охранников поприветствовали троих мужчин и провели их в подвал на скрытом лифте. Для связи с «Европой» требовался каждый дюйм четырехдюймового пространства с пуленепробиваемыми стеклами. Джек заглянул внутрь, как только двери лифта открылись, и увидел беспорядок за стеклом. Газеты и книги были разбросаны повсюду. Четыре стола были переполнены материалом. Махджтика нигде не было видно.

— Господи, — сказал Чарли, изучая внутренности закрытой компьютерной зоны, — какой беспорядок.

Джек увидел, как стопка газет зашевелилась, а затем опустилась. Она еще раз вздрогнула, а затем снова остановилась. Он быстро поправил газеты в руках и ввел код безопасности на станции возле двери. Стеклянная панель с шипением открылась, и трое мужчин вошли. Коллинз отдал газеты и журналы Менденхоллу и подошел к большой стопке бумаг. Он отмахнулся от некоторых из них и посмотрел вниз, чтобы увидеть спящего Махджтика на полу, покрытого его исследовательскими материалами и картами. Маленький зеленый человечек тихо похрапывал, его маленькая грудь вздымалась и опускалась. Джек увидел большие глаза под противоположными веками, которые быстро двигались туда-сюда, и понял, что Махджтик спит. Не в первый раз Коллинз задался вопросом, что снится маленькому зеленому инопланетянину? Дом? Его дни рабства среди Серых? Он опустился на колени и легонько постучал Маджитика по прикрытому футболкой животу. И улыбнулся, когда увидел, что на нем рубашка из «Звездных войн» с изображением старого мудрого Йоды, поднявшего палец. Джек покачал головой и еще раз постучал по Махджтику.

Черные глаза распахнулись почти в панике. Маленький зеленый инопланетянин посмотрел на Коллинза, и затем его очень активный мозг наконец-то узнал. Инопланетянин широко улыбнулся.

— Привет, — сказал он своим хриплым голосом, когда Коллинз помог ему встать. Махджтик застегнул маленький белый махровый халат поверх футболки и обнял ноги Джека. Затем он подошел к каждому, сначала к Чарли, а затем к Уиллу, и повторил процесс. Трое мужчин обменялись ошеломленными взглядами.

— Вот, думаю, это твое. Менденхолл протянул стопку газет и журналов.

Рот Махджтика сложился в маленькую букву О, и тогда он взял предложенные газеты и начал быстро их перелистывать, отбрасывая сначала одну, а потом другую на уже застланный бумагой пол. Затем его миндалевидные глаза расширились, когда он нашел то, что хотел. Он поднес листок к своим гигантским глазам и стал изучать заголовки. Джек из любопытства наклонился и посмотрел, какая бумага привлекла внимание маленького инопланетянина. Он посмотрел на Уилла и Чарли.

— «Нэшнл энквайерер», — сказал он с любопытной ноткой в ​​голосе. Махджтик бросил это, а затем взял таблоид «News of the World» из Великобритании. Он изучил его, а затем с газетной вырезкой в руке повернулся и пошел к маленькому столику, чтобы сесть и почитать. Он полностью проигнорировал трех мужчин, которые следовали за ним.

Махджтик внезапно начал яростно тыкать и постукивать по газете, а затем сердито отшвырнул таблоид от себя. Он положил свою большую голову на руки и опустил лицо на столешницу.

— Ладно, Спичстик, что случилось? — Джек поднял скомканную газету и внимательно изучил заголовок.

ВЕСЬ КУРОРТ РАЗРУШЕН СТРАННЫМ УРАГАНОМ, говорилось в сообщении. Джек протянул первую полосу и показал Уиллу и Чарли.

— Над чем ты работаешь, малыш? — спросил Коллинз у Махджтика, когда маленький инопланетянин наконец поднял голову. — Это как-то связано с «Оверлордом»?

Уилл и Чарли обменялись взглядами, когда снова услышали это кодовое имя. Они знали, что лучше не спрашивать Джека, что это такое, но имя время от времени всплывало.

Махджтик не ответил, он встал и пошел к компьютерному терминалу. Синтезатора голоса не было, потому что «Европа» с трудом понимала английскую вокализацию Махджтика, и поэтому ему приходилось вручную вводить все свои запросы через устаревшую клавиатуру, которую зелёный считал чрезвычайно и раздражающе медленной. Он начал молниеносно постукивать своими длинными пальцами.

Трое мужчин обменялись обеспокоенными взглядами, поскольку Махджтик полностью их игнорировал. Глаза Джека следили за Менденхоллом, когда он вытаскивал несколько оберток и коробок от Hot Pockets вместе с сорока или пятьюдесятью пустыми стаканчиками Jell-O, а затем поднимал папку с усеянного мусором стола. Уилл поднял ее, чтобы Коллинз мог лучше разглядеть. Это была распечатка брифинга по безопасности в Белом доме, сделанная советником президента по национальной безопасности. Джек взял отчет.

— Спичстик, ты знаешь свои пределы с «Европой», не так ли? Не должно было быть, повторяю, никаких компьютерных взломов в том, что касается президентской субординации, верно? Ты должен пройти через каналы, и это означает Пита Голдинга. —Джек наблюдал, как его слова, казалось, не возымели действия. — Помимо планирования «Оверлорда», у тебя все еще есть ограничения. Мы можем получить все, что ты захочешь, но мы должны знать, зачем. — Джек повернулся и убедился, что его слова не услышат ни Менденхолл, ни Элленшоу.

Махджтик вдруг затрясся, точно ему стало холодно; его тонкие пальцы перестали печатать на клавиатуре. Маленькое существо схватило одну руку другой, чтобы контролировать дрожь. Махджтик закрыл глаза, заставив скользящие вбок веки сомкнуться с височной области головы. Это произошло несколько раз в быстрой последовательности, затем Махджтик широко открыл глаза и медленно потянулся к руке Джека.

— Тарелка? — было единственное слово, которое он пробормотал своим мягким и жужжащим голосом.

— Нет, мы ничего не нашли.

Махджтик все еще держал большую руку Джека, когда он задумчиво отвернулся. Затем он еще раз взглянул на полковника, его темные, черные как смоль глаза пронзительно посмотрели на него. Коллинз не видел, чтобы маленький парень вел себя так странно четыре года назад, когда ему снились психические кошмары о событиях на Луне, которые привели к обнаружению пришельцев и марсианских технологий, которые были восстановлены. Технология, которая в конечном итоге привела Гаррисона Ли и Найлза Комптона к плану операции «Оверлорд». Только этот эпизод выглядел хуже.

— Ни на одном из… древних… мест крушения… не было силовой установки? — Махджтик запнулся.

Только Джек знал подробности о плане «Оверлорд», так что Чарли и Уилл просто слушали. Часть плана предусматривала приобретение разработанного инопланетянами двигателя одной из тарелок, для чего? Джек мог только догадываться, поскольку ни Найлз, ни Махджтик, ни президент, ни сенатор Ли никогда не доверяли ему некоторые аспекты «Оверлорда».

— Нет, но мы все еще ищем. У нас есть еще несколько зацепок, которые нужно проработать. — Коллинз увидел, как глаза закрылись, а голова качнулась. Рука Махджтика медленно отпустила руку Джека, и он решил быть немного полегче с зеленым парнем. — Сара сейчас в Узбекистане, и ей все еще нужно подать отчет по русским претензиям 1972 года.

Он увидел, что имя Сары впервые заставило инопланетянина улыбнуться. Он кивнул головой, как будто знание того, что Сара ищет то, в чем они так отчаянно нуждались, сделало его бремя, чем бы оно ни было, намного меньше, чем всего мгновение назад.

— Сара, — сказал Махджтик, повторяя имя женщины, которая всегда нравилась инопланетянину. Джек заметил, что она, казалось, производила такое впечатление на самых странных людей. Имя Анри Фарбо мелькнуло в его голове и на мгновение застряло.

— А теперь скажи мне, что не так. Уилл говорит, что ты не спишь и слишком много работаешь. Поможем, чем бы это ни было. Поиск тарелки - это не то, что тебя беспокоит. Ты знал с самого начала, что это будет долгая и, возможно, бесполезная попытка найти ее. Это что-то другое.

Вид Махджтика был таким, будто он задумался, а затем отодвинул несколько старых газет, чтобы найти то, что искал. Это была желтая папка со штампом 5656 на лицевой стороне. Джек посмотрел на Уилла и Чарли; они тоже заметили, что это также было отмечено — КРИПТОНАУКИ. Чарли шагнул вперед, взял предложенный файл и открыл его. Он быстро просмотрел отчет, который Чарли подал сам более десяти лет назад для класса, который он вел в комплексе.

— Спичстик, — начал Чарли, — ты должен был помогать нам, когда твои другие обязанности позволяли вам делать это в ситуации с капитаном Эвереттом, и сообщать о любой теории путешествий во времени, о которой ты мог бы знать. Почему ты вникаешь в массовые исчезновения? — Чарли поднял папку, и Джек с Менденхоллом увидели заголовок отчета: ЧТО НА САМОМ ДЕЛЕ ПРОИЗОШЛО С ДЕВЯТЫМ ЛЕГИОНОМ РИМА?

Джек приподнял брови, и Уилл подошел к маленькому столу, взял еще один криптографический файл из кабинета Чарли и открыл его. Покачав головой, он поднял его, чтобы Джек мог прочитать заголовок выводов Элленшоу, переданных через «Европу». Этому файлу было пятнадцать лет. ВСЯ ДИВИЗИЯ КИТАЙСКОЙ АРМИИ ИСЧЕЗНАЛА В 1938 ГОДУ.

— Это как-то связано с порученным тебе исследованием возможностей путешествий во времени и того, как часы капитана Эверетта могли быть найдены во льду возрастом двести тысяч лет? — спросил Чарли. Коллинз коснулся первой страницы газеты. — Виноваты в этом Серые?

Махджтик посмотрел в лицо полковнику, а затем его глаза сузились. Он отрицательно покачал головой, что заставило Джека смутиться.

— Ладно, что ты подозреваешь? — спросил Джек.

Маджитик встал, оттолкнулся от своего маленького стола, взял Джека за руку и подвел к стеклянной стене. Затем Махджтик протянул Коллинзу свои длинные тонкие руки, чтобы тот поднял его. Джек покачал головой, но взял маленькое существо на руки и усадил его на подоконник окна, которое смотрело на пустыню из подвала. Джеку было все равно, как ведет себя Махджтик. Он смотрел на послеполуденное солнце, обхватив подоконник своими длинными пальцами.

— Кто-то… имеет… работающий силовой… завод. — Его глаза цвета обсидиана моргнули от яркого солнечного света, когда он повернулся лицом к полковнику.

— Сара и ее исследовательские группы не нашли ни одного следа ни одного из мест крушения, куда ты ее отправил. Так что я сомневаюсь, что у кого-нибудь и где-нибудь есть работающий двигатель тарелки.

Махджтик сел на выступающий подоконник и посмотрел на Джека. — У кого-то на этой… планете… есть работающая электростанция, и они… создают… червоточины. — Махджтик спрыгнул с подоконника и приземлился к ногам Джека, затем вытащил из-под стола «Нэшнл энквайерер», чтобы показать ему большую дыру в земле, на месте ливанского курорта. — Эффект червоточины, когда… тоннель ударяется о… поверхность… планеты.

— Я не понимаю твою логику, — сказал Джек. Чарли и Уилл подошли ближе, поскольку их тоже заинтересовала теория, которую выдвигал маленький инопланетянин.

Махджтик вернулся к своему столу и, жужжа на клавиатуре, его длинные пальцы порхали по клавишам. Вскоре «Европа» была онлайн, чтобы ответить на их вопросы.

— Полковник Коллинз. В ходе разбора полетов было установлено, что технология путешествия через червоточины сложна. Когда путешествие заканчивается, червоточина не должна соприкасаться с пунктом назначения. Выход должен находиться не менее чем в трех тысячах футов над поверхностью цели. В противном случае разрушительные силы транзитной дыры приведут к катастрофическим последствиям в районе контакта. При контакте с поверхностью целевой области земля втягивается вверх и обратно в червоточину.

— А как насчет этих старых исчезновений, Спичстик? Какое отношение они имеют к этому эффекту червоточины? Я имею в виду, что они произошли так давно, что это кажется спорным. — Чарли Элленшоу поднял очки, чтобы изучить схему анимированной червоточины, которая выглядела в точности как перевернутый ураган, заканчивающийся воронкообразным облаком со скоростью, превышающей скорость света.

Коллинз посмотрел на Элленшоу и поднял брови.

«Европа» ответила за Махджтика, когда инопланетянин напечатал свой ответ.

— Рабские расы их родного мира определили, что эффект червоточины также является средством входа и выхода до установления IP-контакта. Выход из червоточины до того, как IP вступит в контакт с атмосферой целевой области, отправит путешественника внутрь в другое временное измерение — таким образом, предполагаемые эксперименты с инопланетной электростанцией повлияли на прошлое Земли в нескольких ключевых моментах.

— Парень, ты действительно удивил меня сейчас, — сказал Менденхолл.

Махджтик быстро набрал больше команд.

— Предполагаемая используемая электростанция должна находиться на экспериментальной стадии, поскольку владеющая ею страна, запускает ее. В то время как миниатюрные червоточины были инициированы подозреваемым двигателем, знания по управлению червоточинами не были защищены или отрегулированы. Эксперименты создают червоточины, которые до сих пор не поддаются контролю.

Снова трое мужчин обменялись недоверчивыми взглядами. Махджтик начал расстраиваться. Он ввел еще команды, и экран «Европы» полностью засветился, когда начался анимированный эффект. Это была червоточина, созданная «Европой» и ее продвинутой графикой. Подобная урагану буря вращалась против часовой стрелки. Она медленно передвигалась в одну сторону, а затем выпрямлялась как торнадо. Анимация показала червоточину, формирующуюся за пределами земной атмосферы, где она извивалась по экрану, как волнистая и злая змея. С яркой вспышкой конец червоточины открылся среди буйства бури в космосе, а затем образовалось мгновенное воронкообразное облако. Несколько тарелок вылетели из выхода в атмосферу.

— Это… червоточина, которую… Серые… используют. — Он набрал больше команд. — Вот что… происходит… сейчас».

На экране червоточина внезапно устремилась вниз через тропосферу, затем через высокие перистые облака, пока устье туннеля не врезалось в землю. Через несколько мгновений червоточина снова начала подниматься, и повсюду — на суше, в воде или в горах, которых она коснулась — дыра, все это исчезло вместе с ней.

— Я понимаю. — Чарли снова опустил очки на нос и продолжил изучать экран. — Ты хочешь сказать, что тот, кто экспериментирует с этой электростанцией, использует ее неправильно?

Махджтик закрыл свои большие глаза, а затем энергично закивал головой так сильно, что Джек думал, что она слетит с его плеч.

— И эти эксперименты вызывали все эти массовые исчезновения на протяжении всей нашей истории? — спросил Коллинз, пододвигая один из маленьких стульев и садясь рядом со Махджтиком. Он заглянул ему в глаза, желая понять, почему маленький инопланетянин был так напуган. В конце концов, если бы у кого-то был двигатель от сбитой тарелки, это дало бы Махджтику и Комптону инструменты, необходимые им для операции «Оверлорд» — что бы это ни было. — Но как эти эксперименты с червоточиной раскрывают разрывы во времени?

Махджтик напечатал еще несколько команд, а затем «Европа» изо всех сил постаралась их расшифровать.

— Было установлено, что червоточины закрываются слишком рано после контакта с поверхностью Земли, поэтому жертвы или область удара втягиваются вверх в выходное отверстие. Когда отключается электричество, пострадавший путешественник выходит из червоточины в том месте, куда он не должен был попасть. Когда путешественник движется через червоточину, выход можно найти в любом месте во времени; если выход появится, до того как он уйдет в космос, объект будет выброшен. Временные рамки отсчитываются назад от начальной точки контакта.

— Значит, ты хочешь сказать, что чем ниже ты в червоточине, тем ближе к реальному времени. Чем выше вы находитесь, тем дальше от реального времени? — спросил Чарли, опускаясь на колени перед стулом Махджтика.

Инопланетянин снова кивнул, но он не был уверен, что люди вообще усвоили науку — в конце концов, спустя миллион лет Серые так и не поняли ее до конца.

— Тебе нужна электростанция из тарелки, чтобы создать собственную червоточину для «Оверлорда»? — спросил Джек, зная, что он вступает на очень секретную территорию, касающуюся «Оверлорда».

Махджтик огляделся, зная, что ему рассказали, насколько безопасным был план «Оверлорда». Но, взглянув в глаза полковнику Коллинзу, он понял, что если этому человеку нельзя доверять, то и у этой планеты нет никакой надежды. Махджтик еще раз отрицательно покачал головой.

— Надеюсь, нас не расстреляют за то, что мы спросили, зачем тебе двигатель? — спросил Менденхолл.

— Энергетическая установка… выделяет… побочный продукт… Она… похожа на… реактор-размножитель. Мне нужен не только двигатель для мощности, но… и… отработавшее топливо… от этого двигателя.

— Зачем? — Джек знал, что они испытывают удачу, так как Махджтик знал, что информация была самой строго засекреченной на планете, и Найлс Комптон, генерал Гаррисон Ли и президент Соединенных Штатов сказали ему никому не упоминать «Оверлорда» — даже Сотрудникам группы мероприятий. Махджтик начал скручивать пальцы и тереть руки.

Маленький инопланетянин встал со стула и посмотрел на Коллинза.

— Мощь, огромная мощь в… отработанном… топливе электростанции. Мне… нам… Земле нужно… это для «Оверлорда».

— Хорошо, теперь мы кое-что получили, — сказал Менденхолл.

— Да, мы подошли бы к вопросу об измене, если бы президент или Найлз знали, о чем мы говорим, — сказал Джек, выпрямляясь и глядя на Махджтика. — Что произойдет, если мы не найдем старую тарелку для электростанции?

— Мы… проиграем… войну менее чем за шесть дней.

Уилл посмотрел на Джека. — Ты имеешь в виду, что со всей огневой мощью Земли мы не сможем победить?

Махджтик медленно покачал головой. — Мы… будем… полностью разбиты.

Менденхолл отвел взгляд, впервые услышав слово: побеждены.

В комнате было тихо, поскольку заявление повисло в воздухе. Коллинз глубоко вздохнул и решил, что если его повесят за допрос Махджтика, то он может пойти ва-банк в своей измене.

— Спичстик. — Джек положил руку на голову инопланетянина, а затем опустился на колени, чтобы посмотреть в самые странные глаза во вселенной. — Я знаю первую часть операции «Оверлорд», потому что участвовал в планировании переброски войск и ответных действий союзников… но вторую часть плана держали в секрете президент, Гаррисон и Найлз. Каков настоящий план «Оверлорда»?

Махджтик грустно покачал головой и отвернулся от Джека.

— Я… не могу… сказать… вам… полковник. — Он повернулся и склонил голову перед Коллинзом, затем грустно улыбнулся ему маленьким ртом. — Столько многих… придется… принести в жертву, чтобы хотя бы… добраться… до… уровня «Оверлорда», что… лучше, чтобы… никто… не знал. — Маленький инопланетянин печально посмотрел вверх. — Даже… лучший… из друзей.

— Полковник, я думаю, маленький парень говорит, что «Оверлорд» включает в себя планы для людей, которых мы знаем, и… — начал было Уилл.

— Эти люди расходный материал, и ни они, ни мы не должны знать подробностей. — Коллинз похлопал Махджтика по маленькому плечу и отвернулся.

— Махджтик… извините… Полковник Джек. И многие, многие друзья не выживут… даже если… «Оверлорд»… сработает.

Джек и Чарли услышали низкий стон Уилла Менденхолла.

— Я знал, что должен был присоединиться к береговой охране.

— Я думаю, вы можете подождать, пока Спичстик не расскажет нам, почему он почти в панике, чтобы найти это вне соображений об «Оверлорде».

Махджтик понял, что Джек начал подозревать, что не только «Оверлорд» так тяжело давит на большой мозг маленького инопланетянина.

— Ну, малыш, есть что-то еще, о чем ты хочешь рассказать нам? — спросил Менденхолл, беспокоясь гораздо больше, чем раньше.

Махджтик отвернулся, выключил монитор «Европы» и тяжело сел в кресло. Он уставился на россыпь бумаг, разбросанных широко и далеко. Затем он медленно переводил взгляд с одного выжидающего лица на другое. Большие глаза моргнули, и двойные веки приоткрылись с височной стороны его лица. Они быстро открылись и закрылись, а затем остановились на полковнике.

— Использование… действующей сейчас электростанции вынудит… Серых Хозяев… атаковать раньше, чем они… хотели, когда они… поверят… Земля… имеет червоточину… технологию. Мы должны найти… двигатель… и… вывезти… его… из… страны, которая… использует его.

— Что ты говоришь? — Чарли снял очки и энергично протер их одной из брошенных газет.

Махджтик посмотрел на седовласого профессора.

— Серые идут, Чарлиии.


ШТАБ-КВАРТИРА ЦРУ

ЛЭНГЛИ, ВИРДЖИНИЯ


Заместитель директора по операциям Дэниел Пичтри сидел перед назначенным главой Центральной разведки Харланом Истербруком. В течение последнего часа он подвергался резкой критике со стороны профессионального сотрудника правоохранительных органов по поводу предмета, который стал политическим беспорядком не только для директора, но и для него самого: Хирам Викерс — специальный отдел для «Грязных операций». Этот эвфемизм означал, что Викерс собирал технологические разведданные из любой страны, о которой он мог собрать информацию. Директор только что обнаружил, что Хирам занимался гораздо большим.

— Сначала этот человек следит за закрытым агентом армии Соединенных Штатов, а армия является частью этой страны, последнее, что я слышал, и, нравится мне это или нет, я считаю, что они нужны нам, чтобы помочь в обеспечении безопасности этой страны.

— Слежка была просто проверкой и не предназначалась для…

— Мне все равно, мистер Пичтри, — сказал директор, — вы случайно разозлили человека, назначившего меня на эту самую должность, человека, которому я всем обязан. Человек, которого пометили, находится под защитой президента и назначен на строго засекреченную должность. И это тот человек, которого случайно пометили для проверки? Такого бреда я в жизни не слышал. А потом сестра этого офицера, женщина, которая работала в этом самом учреждении, убита вместе с другим техником из «Визуализации и Отслеживания». — Взгляд директора был убийственным.

— Подождите, Харлан, в этом нет ничего такого. Викерс даже нос не вытирает без моего разрешения. — Пичтри начал чувствовать себя очень неловко под пристальным вниманием директора.

— Серьезно, мистер Пичтри? Значит ли это, что вы дали ему разрешение прослушивать, а затем следить за этим полковником Коллинзом? Он сообщил вам, когда вытер нос в тот раз? — сердито спросил он, швыряя перьевую ручку на стол.

— Уверяю вас, что все, что делает Викерс и его бюро для выполнения своей задачи, абсолютно честно. Посмотрите на технологию, которую он раскрыл. Он был активом, который мы не можем потерять, когда надвигаются проблемы.

— Ну, черт возьми, я вполне могу обойтись без этого маленького скользкого ублюдка! — Голос Истербрука повысился до неловкого уровня.

Пичтри хотел было что-то сказать в ответ на оскорбление подразделения, подчиненного начальнику оперативного управления, но директор поднял правую руку.

— Мне сообщили, что ваш мистер Викерс нанес визит в исправительное учреждение Ливенворт, чтобы посетить заключенного без официального имени или жизни. Человек, о котором запрещено даже знать, что он существует.

— Об этом я ничего не знаю, — честно сказал Пичтри. — Могу я узнать имя этого несуществующего заключенного?

— Нет, если вы хотите сохранить свою свободу. Поверьте, вы не хотите знать. Это, мистер Пичтри, настолько выше вашей зарплаты, что вы можете подумать, что сам Бог издал приказ, по которому этого человека закрыли.

Пичтри ненавидел сидящего перед ним седовласого мужчину. Он знал, что он, как и он сам, не более чем политический назначенец людьми в разгар борьбы за власть. Президент Соединенных Штатов, назначивший директора, и спикер палаты представителей Джайлз Кэмден, с трудом протолкнувший свое назначение, находились в крайних разногласиях в мире жесткой политики. Его основная работа после того, как Кэмден добился для него назначения при Истербруке, заключалась в том, чтобы внимательно следить за директором и его отношениями с президентом, которого Кэмден ненавидел со страстью, предназначенной только для самых стойких политических врагов.

— Что вы хотите, чтобы я сделал — закрыл любимый проект сенатора Кэмдена по сбору технологий?»

— Спикер Палаты представителей может назначить любого на любой проект, который он хочет, но не здесь. Это закончится сегодня. Я хочу, чтобы отдел по приобретению технологий был закрыт до того, как слишком много света будет направлено в нашу сторону, так как я не думаю, что вы действительно знаете, что сделал ваш человек Викерс. Я полагаю, что он мог или не мог информировать вас обо всех своих действиях. И еще: если я еще раз услышу здесь эту дурацкую фразу «Грязные операции», я начну публично увольнять людей. Эти дни должны закончиться. Мы должны перестать наживать врагов здесь и за границей, если мир собирается пройти через это дерьмо, и нам не нужно, чтобы ваш мистер Викерс создавал врагов, когда нам нужно, чтобы все на планете были в одной чертовой кучке. Вы меня поняли?

— Что мне делать с Викерсом?

Директор ЦРУ наклонился вперед настолько, насколько позволяли его кресло и стол.

— Вот что я вам скажу, мистер Пичтри, вы либо найдете способ избавиться от него, либо я просто могу бросить записку заинтересованному лицу, служащему в армии, о последнем официальном лице, которое видело свою сестру живой всего за несколько часов до того, как ее убили. Мы можем пойти по этому пути, если хотите.

Пичтри молча смотрел на директора, так как он не верил, что его голос останется на спокойном уровне децибел. Вместо того, чтобы протестовать или верить слухам о причастности Викерса, которые в конечном итоге привели к тому, что он узнал правду об убийстве юной Линн Симпсон, он просто медлил, пока мог, чтобы Спикер Палаты представителей Кэмден не узнал, что его человека увольняют. Ему придется спрятать Хирама Викерса так глубоко, чтобы никто никогда его не нашел.

— Пока я не найду способ вытащить Викерса отсюда, я назначу его на пост так далеко, как только смогу найти.

— Вы можете закопать свой мусор как можно дальше, мистер Пичтри, но вонь все равно останется.

Пичтри встал и застегнул пиджак. Директор приподнял бровь, задаваясь вопросом, не попытается ли помощник директора по операциям повлиять на его жесткое решение в отношении Викерса. Он этого не сделал, когда повернулся и вышел из большого кабинета директора.

Пичтри отправился в свой кабинет, который был напрямую связан с помощником директора разведки и ее сотрудниками. Пока он шел мимо вражеского лагеря — каким он узнал его после убийства Линн Симпсон — множество глаз следили за ним. Он прошел мимо своего помощника и вошел в уединение своего внутреннего святилища. Он тут же взял защищенный телефон. Пичтри подождал, пока соединение будет установлено.

— Викерс, — сказал голос.

— Где ты? — спросил Пичтри.

— Я в Пентагоне.

— Что ты здесь делаешь? Я бы подумал, что ты захочешь держаться подальше от парней, которые носят униформу, тем более, что один из них хочет найти и убить тебя.

— Ну, это вы так думаете. Думаю, я найду его первым. Вы узнали что-нибудь у директора?

— Да, мне подтвердили, что он полковник и служит в армии. То же самое, что мы знали всегда.

— Ну, у меня есть зацепка из очень многообещающего источника.

— Да, и я подозреваю, что именно поэтому нам нужно поговорить. Тот источник, который ты посетил в Канзасе, не существует, и президенту сообщили, что ты отправился к этому человеку-невидимке. Поскольку он передал нам канзасский актив «Черных команд», который он использовал для своей корпоративной выгоды, не пройдет много времени, прежде чем президент или ФБР сложит два и два и поймут, что это вы нанесли удар по тому секретному архиву в Неваде во время того случая с формулой Потрошителя. Директор приказал мне перевести тебя в другую область деятельности, а затем, в конце концов, уволить.

— Во-первых, Дэниел, — ехидно сказал Викерс, заставив это имя звучать грязно, — использование «Черных команд» для защиты передовых технологий было планом сенатора Кэмдена, вами и мной, так что даже не утруждайте себя снова угрозами мне по этому поводу. Во-вторых, как только я защищу свою задницу, директор Истербрук может подать в отставку.

— Я не могу сказать тебе, сколько времени потребуется, чтобы найти этого человека. Я должен переназначить тебя сейчас, иначе наш дорогой директор узнает, потому что теперь он слишком внимательно следит за происходящим. Поскольку рейтинги одобрения президента резко упали из-за этого наращивания военной мощи, мы, возможно, сможем спрятать тебя на периферии, пока ему не объявят импичмент.

Викерс рассмеялся тем раздражающим смехом, который оттенил бы обычно добрый темперамент даже покойной Матери Терезы.

— И, зная, что на самом деле случилось с Линн Симпсон, вы чувствуете себя комфортно, нанося мне удар в спину и скрывая меня? Он снова рассмеялся. — Это самая смелая вещь, которую я когда-либо слышал, Даниэль. Я имею в виду, что если я уйду из ЦРУ, у этого полковника будет только один способ найти меня — через вас.

Пичтри не нравилось, когда Викерс угрожал ему. Но он также понял, что у этого человека был единственный козырь в колоде в рукаве — и этот козырь был Спикером Палаты представителей Кэмденом, человеком, которому он был обязан своей верностью. Он застрял и знал, что единственный выход — позволить Викерсу выследить этого полковника и положить конец угрозе их свободе из-за ныне несуществующего отдела приобретения технологий. Помощник директора знал, что это единственный способ вырваться из этой кровавой неразберихи.

— У тебя есть пять дней, прежде чем я уберу тебя с твоего стола. Это все, что я могу тебе дать, и директор не поджарит мне зад, как и тебе.

— Возможно, мне даже не понадобится столько дней. У меня на руках заявление об отставке, которое было подано в военно-морское министерство.

— Итак, что тебе даст то, что ты узнал, кто этот армейский полковник?

— Скажем так, теперь у нас может быть ступенька к нашему армейскому другу.

— Ладно, у тебя есть пять дней, Викерс.

— Мне нужно от вас кое-что, чтобы расплатиться с моим источником, которого официально не существует.

Пичтри разочарованно выдохнул и молча ждал.

— Мне нужно, чтобы вы связались с нашим мистером Спикером, поскольку он в курсе самых секретных дел, и спросили его, что он знает о проекте под названием «Мэджик» . Мне нужно знать имя этого конкретного актива и где я могу найти его или ее. Такова цена, которую потребовал мой друг-пленник. Мне нужно только одно от нашего благодетеля, и этот один поступок заставит его главного врага в жизни, мягко говоря, чувствовать себя некомфортно.

— И что же это за вещь, мистер Викерс?

— Мне нужно знать все, что у него есть по специальному проекту. — Викерс на мгновение заколебался, думая об имени, которое собирался произнести вслух.

— Викерс, ты испытываешь мое терпение.

— Мне нужно узнать, что означает кодовое слово «Человек-спичка» .

3

УНИВЕРСИТЕТ ПРИКЛАДНЫХ НАУК И ТЕХНОЛОГИЙ

БИРДЖАНД, ИРАН


Бывший президент Ирана Махмуд Ахмадинежад находился на шестьсот девяносто футов ниже уровня улицы университета. Он смотрел сквозь двухфутовые стены из взрывобезопасного стекла в комнату, где две сотни мужчин и женщин, составлявших проект «Божественный пророк», ползали внутри и вокруг устройства в ожидании следующего раунда испытаний. Экс-президент сузил глаза, когда его помощник подошел и застыл рядом со своим наставником. Ахмадинежад находился в учреждении почти целый год с тех пор, как иранский народ издал указ, в котором четко указывалось, что он хочет перемен и не поддержит доверенное лицо экс-президента на посту президента. Новый президент Хасан Роухани, станет переменой, которая улучшит отношения с Западом — в частности, с Соединенными Штатами, — и это не устраивало человека, который занимал пост, бывшего президента Ирана.

Устройство, на которое он снова смотрел, гарантировало бы, что революция не повернется назад с избранием умеренного, и ему понадобится это устройство, которое он спрятал много лет назад, потому что подозревал, что следующим актом нового президента будет начать делать предложения о признании незаконным государства Израиль. Этого никогда не могло случиться.

Его помощник откашлялся, а Ахмадинежад посмотрел на человека так, что тот чуть не застыл. Борода мужчины стала длиннее, а на его лице начало отражаться сильное давление, под которым он находился после поражения его человека в кабинках для голосования годом ранее. Морщины на его лице стали глубже, чем в прошлом году. Он поднял правую бровь, ожидая, что помощник что-нибудь скажет.

— Сэр, офис нового президента уже несколько часов пытается связаться с вами. Режим хочет знать статус о закрытии проекта.

Махмуд Ахмадинежад смотрел на ассистента самую долгую минуту в жизни молодого человека. Взгляд был таким, как будто бы экс-президент уставился на какую-то форму жука, забравшегося ему на руку. Помощник с облегчением отвел от себя эти затравленные глаза, когда генерал Хасан Язди подошел к стеклу. Генерал молчал, заглядывая внутрь камеры. Он заложил руки за спину и посмотрел на молодого помощника в черном костюме. Он кивнул, что тот должен оставить двоих мужчин в покое. Иранский генерал хранил молчание, стоя рядом с человеком, который сделал возможным его карьерный рост и в конечном итоге назначил его руководителем операции «Божественный пророк». Это тот самый человек, который в 1978 году настроил экс-президента на такой курс действий, и теперь стал его подчиненным, руководившим проектом.

— Скоро мы не сможем скрывать от нового президента продолжение этого проекта. Мы замкнули всю электросеть в провинции в прошлый раз, когда тест длился целый час. Сеть не выдержала мощности устройства, и наши линии от атомной электростанции в Сернане еще предстоит отремонтировать. — Генерал слегка повернулся влево и наблюдал за экс-президентом, который, в свою очередь, пристально следил за учеными и техниками, готовившими «Божественного пророка» к очередному испытанию. — Они говорят, что им нужно еще восемнадцать часов, чтобы найти короткое замыкание в подземных линиях электропередач.

— В прошлый раз мы были очень близки. Тест прошел почти безупречно.

— Скрывать? Безупречно? Это то, что вы называете уничтожением всего морского курорта и убийством бог знает скольких людей? Если вы называете это близким и безупречным, у меня есть курс по обращению с ручными гранатами, которым вы можете проинструктировать, старый друг.

Ахмадинежад улыбнулся, а затем полностью повернулся лицом к генералу Язди.

— Ручные гранаты тоже делают свое дело, генерал. Уверен, мне не нужно напоминать вам, что они убивают так же эффективно, как любое оружие. Эта ручная граната убивает сразу, но может быть и неизбирательной, не так ли?

Генерал пристально посмотрел на экс-президента Ирана. — Слишком широко. И слишком неразборчиво.

— Это вопрос мнения. Следующее испытание будет ближе, и мы должны увидеть желаемые эффекты «Божественного пророка».

— Кажется, вас не беспокоит, что наш новый президент приказал закрыть ваш проект?

— Да, я прекрасно об этом знаю. Готовы ли вы выполнить свое обещание, данное революции, генерал Язди — обещание, которое вы сами заставили меня дать более тридцати лет назад?

— Лоялисты революции пополняют наши ряды. Когда мы ударим по новому президенту и его отсталому правительству, он не сможет противостоять желаниям армии и уйдет в отставку, чтобы спасти жизни иранцев. Каждый игровой сценарий, который мы запускали, предсказывает этот факт.

Экс-президент положил руку на плечо генерала и дважды похлопал его.

— Я не боюсь, что люди увидят нашего нового президента таким, какой он есть на самом деле, новым западным простаком. Но нам понадобится каждый человек, верный нашему делу, на нашей стороне. — Он остановился и посмотрел на генерала своими проницательными и холодными глазами. — И им, возможно, придется принести величайшую жертву, когда мир узнает о наших истинных намерениях. — Он пошел медленно по изогнутому коридору.

Генерал поморщился, а затем повернулся, чтобы следовать за человеком, которого он создал в ту ночь, когда его забрали из его студенческого общежития в ночь революции Хомейни.

— Готовы ли вы к неизбежному военному ответу Запада? — Он заложил руки за спину.

— Наши силы готовы с тремя сотнями ударных самолетов и пятью дивизиями войск, и это только для обеспечения безопасности столицы. У меня есть еще одно полное подразделение, охраняющее наше спасение здесь, в университете. Проект «Божественный пророк» останется в безопасности. Но если этот аппарат не сможет сделать то, что мы хотим, достаточно быстро, чтобы ошеломить наших врагов своей жестокостью, мы можем потерпеть неудачу. В случае полномасштабного вторжения мы не сможем поддерживать оборону более шестнадцати часов, прежде чем наши враги снесут в этой стране все и вся, способные генерировать свет от лампочки. Безопасность объектов атомной энергетики имеет первостепенное значение.

— «Божественный Пророк» будет работать после нашего последнего теста. Когда мы ударим по Галилейскому морю, это будет предвестником нашей настоящей цели.

— Если мы не поразим нашу главную цель, вы понимаете, что Тегеран испарится за микросекунду? Этот акт войны будет встречен энергичным ядерным возмездием.

— Как наш враг может нажать на кнопку, если его больше не будет в этом измерении?

— Я молю Бога, чтобы ты был прав, старый друг, или не будет иранского народа, который будет руководить, поскольку мы все превратимся в пепел.

Махмуд Ахмадинежад повернулся и посмотрел через толстое стекло на электростанцию, на ту самую машину одного врага, которая уничтожит еще более жестокого и древнего врага, и которая выведет его народ на свет современного мира, чтобы занять свое законное место. Он остановился и увидел через толстые стеклянные окна круглый инопланетный двигатель с множеством вентиляционных и паровых каналов, пока техники усердно работали, чтобы вернуть установку в рабочее состояние. Глядя, как удивительно разнообразные разноцветные огни проходят по ее окружности, мигают, вспыхивая и выключаясь в череде узоров, которые он никогда не мог понять, он увидел свечение топливных стержней внутри, от которого стеклянные смотровые окна на двигателе мерцали волшебными оттенками, которых он никогда не видел ни в какой любой точке мира. Только здесь, в Иране, праведные народы восторжествуют над сионистскими захватчиками на юге.

— После удара «Божественного пророка» от наших врагов не останется даже пепла, чтобы его похоронить, мой друг.

Генерал увидел уверенность в глазах этого человека, или это было что-то еще — возможно, что-то, что граничило с навязчивым безумием по отношению к единственной цели, которая не давала бывшему иранскому лидеру спать по ночам.

— А новый президент? — спросил генерал, пытаясь получить ответы на все свои вопросы, прежде чем Махмуд Ахмадинежад отклонил его.

— Новому режиму потребуется больше года, чтобы найти этот спрятанный объект, и к тому времени, — на этот раз улыбка была искренней, — его правительства больше не будет.

Генерал смотрел, как Ахмадинежад медленно уходит в свою комнату, где самого могущественного человека в Иране и на большей части Ближнего Востока ждали только койка и письменный стол. Бывший глава иранской разведки наблюдал печальную сцену, затем нахмурился.

— Я просто молюсь, чтобы существование, о котором вы говорите, распространялось на наше дело. — Он начал поворачиваться, а затем остановился. — И на нас тоже.


ЧАСТНЫЙ РЕЙС 3677

ИЗРАИЛЬСКИЕ ВВС


Военный «Лаерджет»  летел на высоте 26 000 футов. Пилот израильских ВВС расслабился и наблюдал, как далеко внизу исчезает европейская сельская местность, которая сменяется более мрачными аспектами по мере приближения к их родине. Небольшой самолет перевозил всего двух пассажиров.

Генерал Шамни смотрел, как женщина смотрит в белый потолок. Она не произнесла ни слова с тех пор, как их самолет взлетел с румынской земли. Он покачал головой, осознав, каким сукиным сыном он стал. Он использовал самые грязные уловки, чтобы вернуть одного из своих ценных агентов. Он знал, как сильно Израиль нуждался в своих детях, и этот ребенок не был исключением. Аня Корвески, снова майор Моссада, не сказала ни слова с тех пор, как увидела, как самолет капитана Карла Эверетта взлетел за час до их собственного самолета. Шамни знал, что ему удалось разбить сердце молодой цыганки, проделав свою подлую уловку, использовав то, что вбило клин между американским военно-морским капитаном и майором — привязанность этого человека к его прошлому в Соединенных Штатах.

— Майор, у нас дома дилемма. Из-за паники Организации Объединенных Наций по поводу безудержных инопланетных вторжений наши друзья в мире начинают вооружать наших старых врагов более новым оружием — и много. — Он взглянул на майора Корвески, но она никак не показала, что слушает. — Хотя мы подозреваем, что большая часть этого оружия будет использована против реального, а не воображаемого врага, такого как Израиль, есть и другие, которые могут попытаться воспользоваться преимуществами технологий и нанести удар по нам.

Аня молчала и не двигалась, пока генерал говорил, казалось бы, пустому месту.

— Мы получаем очень тревожные сообщения от наших людей в Иране. Кажется, они перенаправили несколько электросетей из крупных городов и провинций, мы можем только догадываться на какие цели. Мы подозреваем, что это не имеет ничего общего с сообщениями о внеземном вторжении, поскольку американцы тоже в неведении.

— И по этой причине вы снова вмешались в мою жизнь? — сказала Аня, не шевелясь. — Я знаю, что Карл ужасно скучал бы по дому, но я была готова пойти куда угодно, чтобы быть с ним. Но вы дали ему единственную информацию, которая гарантировала, что этого никогда не произойдет. Вы, дядя, сукин сын. Почему я должна рисковать своим будущим и своим счастьем ради свиней, которые действуют не иначе, как наши враги? — Наконец она посмотрела на военного.

Он пристально посмотрел на нее. — Иногда нам приходится лезть в канаву с этими врагами, и ты знаешь это лучше, чем любой агент, которого я когда-либо обучал. Черт, да ты была в этом лучше меня. Вы нужны нам, майор, и нам нужно знать, что, черт возьми, происходит внутри иранской границы. Если мы не получим ответы в ближайшее время, наш премьер-министр будет вынужден действовать против их центров распределения власти.

— Вы имеете в виду их ядерные объекты. Это то, чего вы боитесь, а не оружия, которое им дают для инопланетного вторжения, которое, вероятно, никогда не произойдет. Это просто предлог для того, чтобы сделать то, что вы всегда хотели сделать — уничтожить способность Ирана производить ядерное оружие.

Генерал искренне посмотрел на майора, изучая ее гневное лицо.

— Если я не смогу убедить своего самого умного ученика, у нас нет надежды объяснить наши действия миру, если нам придется нанести удар по иранским объектам.

— Вы должны объяснить молодежи нашей страны, почему мы должны быть полицейскими Ближнего Востока. Если иранский ядерный вопрос так опасен для нас и всего мира, почему наши друзья и союзники не поддержат нас в одностороннем нападении?

— Потому что у них может не быть такой информации о ситуации, как у нас. — Он видел, что она собиралась бросить ему свой старый аргумент о том, чтобы делиться информацией с другими людьми, но оборвал вопрос, подняв руку. — Мы не можем ничего доказать, но с военной точки зрения происходит что-то, что мы не можем объяснить. Военных не разгоняют, как приказал их новый президент. Вместо того, чтобы, как в последнее время, держать свои многочисленные дивизии на границе с Ираком, генералы рассредоточили дивизии в очень тревожных и необычных местах.

— Каких? — спросила она, делая вид, что ее это ничуть не интересует. Генерал знал, что возбудил ее любопытство.

— Зачем размещать пять дивизий их отборной пехоты в столице и вокруг нее, не информируя своего нового президента о таком шаге? Они также направили на юг многие сотни своих новейших истребителей, и мы в Моссад считаем, что эти МиГ-29 могут быть направлены прямо в горло Израилю.

— Американцы, британцы, французы и русские молчали по этому поводу?» — спросила она, наконец, сев на свое место.

— Мы даже не знаем, заинтересованы ли они в данный момент из-за их текущих политических проблем по поводу их военных расходов. Кроме того, американцы возглавляют подготовку к предполагаемому вторжению.

— Вы снова лжете мне, дядя, — сказала она, изучая встревоженное лицо мужчины. — Вы не говорите мне, что еще у вас есть на иранцев, что вас так сильно пугает.

Генерал наклонился, вытащил свой маленький коричневый ранец и положил его себе на колени.

— То, что я собираюсь показать тебе, строго засекречено. Мы украли это из того же источника, который дал нам информацию для твоего капитана Эверетта. — Генерал Шамни вытащил большую фотографию. — Это со спутника KH-11, пролетавшего над ливанским побережьем шестнадцать часов назад. — Он передал фотографию Ане.

— На что я смотрю — на морской берег, где нет ничего, кроме песка и воды?

— Ты должна знать — у тебя была там оперативная миссия три года назад. Насколько я помню, ты устранила там для нас гражданина Ливана.

Он видел, как думает Аня, изучающая черно-белое разведывательное фото. Он видел, как ее глаза расширились, когда они бродили по маленькой бухте, которой не должно было быть.

— Да, вон та дыра в районе пляжа — это место, где раньше располагался пляжный курорт и отель "УОРВИК ПАНГЕЯ"».

Она приподнялась на своем месте и внимательнее посмотрела на отпечаток.

— Невозможно. Должно быть, была ошибка в геостационарной установке KH-11, используемой для ее координат.

— Это была первоначальная позиция наших людей в аналитическом отделе, но премьер-министр санкционировал разведывательную миссию F-16 над этим местом.

— И? — спросила она, когда он остановился.

— Курорт был вырван из моря и исчез. Это место кишит силами ООН на случай непредвиденных обстоятельств, и нашему истребителю повезло выбраться до того, как американцы узнали, что мы там.

— Что говорит ООН?

— В данный момент у них нет никаких идей, кроме того, что они считают, что атаки из космоса начались. У нас другие убеждения.

— Какие? — спросила Аня, снова взглянув на пустое место на фотографии, где раньше располагался один из самых больших и роскошных морских курортов на всем Ближнем Востоке. Теперь это была вырванная из воды бухта с гейзерами воды из сломанной магистрали.

Генерал Моссад вытащил из своего портфеля еще один листок бумаги после того, как взял из ее пальцев изображение космического базирования. Он передал ей большую компьютерную распечатку.

— Как ты знаешь, мы внимательно следим за любыми изменениями в выходной мощности Ирана, потому что им потребуется огромный всплеск, чтобы запустить свой реактор-размножитель. В общем, мы получили такой мощный всплеск, — он сделал паузу, а затем постучал по белой распечатке, — считается, что в тот в самый момент курорт растворился в воздухе.

Аня взглянула на цифры, вырабатываемые их тремя ядерными объектами, используемыми для выработки электроэнергии, и увидела, что они действительно выросли в тот самый момент, когда подозревалось, что атака произошла.

— Нет, это невозможно. У иранцев не может быть ничего близкого к такому потенциалу. Это должно быть связано с вопросом об инопланетянах, который всех так беспокоит.

— Если только иранцы не найдут то, что Организация Объединенных Наций ищет в мире.

— Вы забываете, дядя, я несколько месяцев не служила в армии. Вы должны просветить меня.

— О да, возможно, мне следовало попросить твоего капитана Эверетта объяснить тебе эту часть. Американцы и британцы одержимы поиском работающей инопланетной электростанции для операции, которую они назвали «Оверлорд».

— А зачем Карлу что-то об этом знать? — Аня вернула распечатку Шамни.

Он положил бумагу с засекреченной фотографией обратно.

— Потому что, моя дорогая племянница, твоего мистера Эверетта только что назначили на этот проект, чем бы он ни был.

Аня встала так внезапно, что генерал вздрогнул.

— И это настоящая причина, по которой вы вернули меня в Моссад. Чтобы я могла получить секретную информацию об этой операции «Оверлорд» от Карла, как только он узнает об этом!

— Да. — Он отвернулся от стыда за свои действия. — Также потому, что нам нужны американцы и их союзники, чтобы нанести смертельный удар по Ирану, а не они по нам».

— Вы готовы подставить другие жизни, но не нашу?

— Да, только потому, что мы считаем, что у иранцев есть инопланетная технология. Иранцы используют массовую неразбериху вокруг них по поводу этого инопланетного события, чтобы нанести удар, и никто не узнает о них. Но мы знаем.

— Вы самый большой сукин сын, которого я когда-либо знала, дядя. Скажите американцам, британцам и русским, пусть они сами решают свою судьбу. У нас нет на это права.

Генерал посмотрел на сгущающиеся темные небеса, сигнализирующие о приближающейся ночи.

— Если мы не будем действовать в ближайшее время, наше право на существование может быть подорвано.


КОМПЛЕКС ГРУППЫ "СОБЫТИЕ"

БАЗА ВВС НЕЛЛИС, НЕВАДА


Джек Коллинз побрился и переоделся в свой синий комбинезон. Это был первый раз, когда он был одет в служебную форму с тех пор, как директор Комптон отстранил его от полевых оценочных групп и всего, что могло вывести его из строя. Разделение его с капитаном Эвереттом  произошло из-за находки капитанских наручных часов с кровью Коллинза — часов, закопанных более 200 000 лет назад. Ситуация была особенно тяжелой для Джека, которому нужно было покинуть базу, чтобы найти убийцу своей сестры, а этого просто не происходило. Ему было даже тяжело смотреть на мать, потому что он видел вопрос в ее грустных глазах: был ли какой-нибудь перелом в деле ее дочери? Его не было. Департамент столичной полиции округа Колумбия и полиция штата Вирджиния еще не представили никаких версий.

В дверь раздался легкий стук, и Джек повернулся, чтобы открыть ее. Уилл Менденхолл заглянул внутрь и сразу заметил, что личные апартаменты полковника были убраны, а сам полковник снова стал похож на полковника.

— Полковник, директор прибыл, а Гас и Спичстик в конференц-зале».

— Понятно. — Джек улыбнулся впервые после убийства Линн. Он взял с собой Уилла Менденхолла. — Директор обвинил тебя в том, что ты выпустил меня из клетки?

Менденхолл оглянулся на длинный изогнутый коридор, чтобы убедиться, что там не болтаются уши.

— Да, сэр, на данный момент у меня только половина задницы, — сказал он, в шутку потянувшись за спину и прошипев.

— Ну, это будет не последний раз, когда ты будешь грызть задницу. — Он улыбнулся еще шире. — Особенно, когда есть такие люди, как ты, Райан и мистер Эвер… — Слова Джека оборвались при упоминании имени капитана Эверетта. Коллинз лишь кивнул, и Уилл увидел лицо человека, потерявшего хорошего друга.

— Нет, когда я стану главным, я просто наберу людей получше. — Улыбка Уилла не совсем удалась, когда он попытался поддержать разговор.

— Умным шагом было бы вообще не брать на себя ответственность и отказываться от всех повышений. — Коллинз жестом пригласил своего лейтенанта идти впереди.

* * *

Собрался руководящий состав Группы "Событие". Были представлены шестнадцать глав отделов, и единственным отсутствующим был нынешний глава геологического отдела: 1-й армейский лейтенант Сара Макинтайр, которая уехала в ближневосточную пустыню в поисках чего-то, чего, по их мнению, там не было. Джек посмотрел на кресло, которое занимал ее заместитель Сэм Паркер, геолог из Техасского университета. Менденхолл, который все еще исполнял обязанности начальника службы безопасности, пока Джека охраняли, сидел рядом с Коллинзом. Уилл знал, что Джек привык видеть Эверетта именно в этом кресле.

Директор Комптон откашлялся, когда полупенсионерка Элис Гамильтон, которую Найлз вызвал для брифинга, вошла в двойные двери. Она подпрыгнула, когда Махджтик, стоявший рядом с Гасом Тилли, подбежал и обхватил ее бедра своими длинными тонкими руками. Он обнял ее точно так же, как обнял группу безопасности, когда они прибыли в Чато-Кроул этим утром. Было уже семь часов вечера, а малыш все еще жужжал о вещах, которые, как он подозревал, происходили.

— Ну, и тебе привет, Спичстик. — Элис бросила свой планшет и файлы на стол для переговоров, затем подняла инопланетянина и улыбнулась его большим глазам.

— Элиссссс, — прошипел Махджтик. Его правая рука легла на щеку восьмидесятисемилетней женщины, а указательный палец погладил ее.

Элис улыбнулась, а затем поцеловала Махджтика в щеку. До сих пор Гас Тилли и Сара Макинтайр были единственными двумя людьми, которым Махджтик разрешил поцеловать его. В остальном, ну, он решил, что объятий будет достаточно. Элис Гамильтон увидела, что на Махджтике был самый маленький военный синий комбинезон, который она когда-либо видела. Она посмотрела на Уилла Менденхолла, который наблюдал за ними. И кивнула головой, подозревая, что этот молодой лейтенант отвечает за экипировку инопланетянина. Она увидела, что Махджтик любит одеваться как солдаты. Она осторожно посадила его на место рядом с Гасом, которого слегка похлопала по плечу; затем наклонилась и поцеловала его в седую щеку. Он провел пальцем по этому месту и покачал головой. Она все равно улыбнулась, а затем села на свой привычный стул рядом с директором, который сидел напротив Вирджинии Поллок, второго номера после Найлза в Группе.

Махджтик подтянул стул до тех пор, пока его глаза не показались над столешницей. Прошло более шести месяцев с тех пор, как он посетил комплекс, и маленькое существо знало, что каждый раз, когда он появлялся, он вызывал переполох среди сотрудников Группы "Событие". Махджтика усыновлял каждый человек, с которым он когда-либо был знаком.

— Хорошо, во-первых, добро пожаловать, Гас и Спичстик. Это было так давно, — сказал Найлз, вставая и кивая старику. — Я рад, что мы смогли ненадолго вытащить тебя из этой шахты.

— Ну, мне немного спокойнее с тех пор, как я впервые посетил это место. Никогда не нравилась мысль о том, что у вас над головами весь этот неустойчивый песок. — Он оглядел большой конференц-зал. — Но я думаю, что если все это еще не обрушилось, то и не собирается.

Все главы отделов кивали, одобряя клаустрофобию Гаса, особенно зная, что он провел большую часть своей жизни в одной за другой пещере или шахте. Он был просто зол на то, что его вырвали из дома и увезли в Неваду.

Найлз понимающе кивнул и сразу же перешел к брифингу.

— Прежде чем мы перейдем к подозрениям Спичстика и выводам, которые он сделал, давайте сосредоточимся на текущих событиях, которые приведут к предположениям нашего друга. Вирджиния, какова диспозиция полевых групп, которым поручено найти электростанцию ​​Спичстика?

Вирджиния Поллок откашлялась, а затем взглянула на свои записи. Найлз видел, что она не очень довольна тем, что должна была сообщить.

— Неважная. Все четырнадцать команд ничего не придумали. — Она кивнула Махджтику, который держал за руку своего лучшего друга Гаса и внимательно вслушивался в каждое слово. — Боюсь, ни одно из мест крушения, упомянутых в брифинге Спичстиком четыре года назад, не обнаружено и даже не задокументировано. Единственным местом крушения, на которое мы возлагали самые большие надежды, была область, которую команда Сары Макинтайр в Азербайджане полностью исследовала, но даже это привело к большому жирному нулю. — Она увидела, как Махджтик опустил голову в форме лампочки.

Найлз сел в кресло и быстро принял решение. — Хорошо, удвойте команды, а затем снова охватите четырнадцать точек. Воспользуйся частым гребнем, Вирджиния.

— Найлс, нам придется взять с собой кого-нибудь из сотрудников нашего научного отдела, чтобы выполнить это.

— Тогда сделайте это — мы должны найти силовую установку со сбитой тарелки. Все попытки запустить двигатели тарелок Розуэлла заканчивались неудачей. Спичстик сказал, что топливные стержни внутри двигателей полностью осушены. Вот так, дамы и господа. Поиски оригинальной тарелки 1947 года ничего не дали. Мы подозреваем, что корпорация «Центавр» разобрала ее и разбросала по ветру. Наш гость в Ливенворте, штат Канзас, больше не сотрудничает с нами, по какой причине мы не знаем.

— Возможно, ему следует напомнить о его обязательствах перед страной, — предположил Уилл Менденхолл. — Я поеду в Канзас и объясню ему это лично, если хотите, — сказал он с ухмылкой.

— Как бы я ни хотел это увидеть, у нас нет времени.

Менденхолл выглядел слегка разочарованным тем, что не смог объяснить все напрямую заключенному Чарльзу Хендриксу II, бывшему генеральному директору корпорации «Центавр».

Найлз кивнул морскому связисту, сидевшему у терминала «Европы». На шестидесятипятидюймовом мониторе посреди еще большего количества мониторов меньшего размера полностью отобразилось спутниковое изображение события в Ливане. — Ладно, у Чарли Элленшоу есть отчет Спичстика и его выводы. Доктор?

Чарли Элленшоу откашлялся и встал. Он кивнул Гасу и Махджтику, а затем направился к большому экрану.

— Мистер директор, все это сводится к тому факту, что Спичстик твердо убежден, что это не внеземное событие или нападение Серых. Он считает, что исчезновение курорта связано с тем, что у кого-то на этой планете есть действующая инопланетная электростанция.

Это заставило всех заговорить одновременно. Найлз поднял правую руку, призывая к тишине. Он кивнул Элленшоу, чтобы тот продолжал, но его глаза изучали маленького инопланетянина, который наблюдал за испуганными лицами вокруг него.

Каждый монитор вокруг круглого конференц-зала освещен фотографиями событий на протяжении всей истории. На главном экране был кадр бесплодной равнины на севере Шотландии.

— Массовые исчезновения на протяжении всей истории человечества, — начал Чарли. — Многие здесь, после события в Розуэлле, скажут, что в большинстве исчезновений, таких как это в Шотландии Девятого легиона Рима, можно винить во всем начиная с инопланетян, — он улыбнулся Махджтику, который выглядел сбитым с толку, — до землетрясений, которые поглощали все целиком, и до колебаний гравитации, а это означает, что гравитация просто уступила место во многих из этих случаев».

Махджтик наблюдал за лицами группы и был рад видеть, что Чарли привлек их внимание.

— Спичстик много раз говорил за две тысячи часов своих рассуждений, что одним из эффектов формирования червоточины было смещение времени, которое произойдет, если транспортное средство, использующее искривление времени, выйдет до того, как достигнет целевой области. Другими словами, в определенный момент маршрута путешественника транспортное средство может выпрыгнуть из червоточины и попасть в заданную область планеты, но выйти в другой период времени, отличный от цели, которую он изначально искал. Это то, что, по утверждению Спичстика, происходит. Кто-то в этом мире имеет действующую электростанцию ​​и экспериментирует с эффектом червоточины, поэтому происходят массовые исчезновения во времени. Они не знают, что у них в руках.

— Я подозреваю, что тот, у кого она есть, может попытаться использовать ее как оружие, — сказал Джек, предлагая военное решение.

— Я согласен с этим, — сказал Чарли, переходя к следующей фотографии в очереди. — Научная группа ООН, исследующая курортную зону, обнаружила несколько необычных образцов почвы. Песок превратился в стекло. Был колоссальный жар, и тогда от курорта ничего не осталось. Я начинаю думать, как Спичстик, что это не было случайностью. Кто-то нацелился на червоточину в этом районе планеты.

— Но как Спичстик может автоматически отбросить теорию о причастности Серых? Разве они не могут быть ответственны за вводную прелюдию к нападению? — спросила Вирджиния.

Все обернулись, когда Махджтик прыгнул на столешницу. Он энергично замотал головой, затем зажал руками маленькие уши.

— Как видите, Вирджиния, он категорически не думает, что это Серые, — сказал Элленшоу, пытаясь объяснить суровую реакцию Махджтика на вопрос.

— Я не понимаю, как он может сразу отвергнуть теорию Серых; Я имею в виду, кто будет использовать это в качестве оружия против нашей собственной планеты, кроме атакующих инопланетных сил? — спросил Пит Голдинг у Чарли.

— Потому что… Серые… знают… не теорию… смещения времени. — Махджтик огляделся, чтобы убедиться, что все слышали его хриплый голос.

— Ты хочешь сказать, что эта технология червоточин у Серых существует уже миллион лет, и они не знают, как она работает? — рискнула спросить Элис.

Махджтик энергично кивнул головой и начал ходить по столешнице.

— Помните все, — сказал Чарли, — Серые — раса господ, которые зависят исключительно от своих рабов в технической работе и обучении. Они не знают, как работает их собственная технология, потому что Зеленые хранят от них этот маленький секрет. И слава богу, что они предусмотрительно спрятали эту маленькую уловку, иначе Серые обойдут наши временные рамки и пойдут за нашими гораздо более слабыми предками в прошлом. Легкое завоевание мира, не так ли?

Махджтик наконец расслабился, когда увидел взгляды ученых вокруг себя. Они начинали понимать.

— Чарли, вы или Спичстик выдвинули теорию о том, как это земное существо заполучило инопланетную электростанцию ​​без ведома остального мира? — спросил Найлз.

— Боюсь, что нет — по крайней мере, пока. Пит и я будем тесно сотрудничать с Гасом и Спичстиком в ближайшие несколько дней, чтобы посмотреть, сможем ли мы что-нибудь придумать.

Найлз открыл папку и швырнул бумагу через стол, где она упала к босым ногам Махджтика. Чарли взял распечатку и изучил ее. Его глаза сканировали ряды чисел.

— Начни с этого, — сказал Найлз.

— Что это, Найлс? — спросил Элленшоу.

— Это было передано через администрацию президента. «Моссад» отплатил за некоторые услуги нашему правительству и прислал это как интересное само по себе событие.

— Все, что я вижу, это то, что это официальная выработка энергии для региона внутри. О… — Он посмотрел на Найлза и отдал бумагу Махджтику, который тоже ее изучил. Чарли не смог ничего сказать в ответ на отчет.

— Правильно, внутри иранской границы — восточный регион. Очевидно, «Моссад» считает, что для чего-то они используют огромные энергозатраты, и, откровенно говоря, это их нервирует.

— Производство ядерного оружия? — предположил Джек Коллинз.

— Честно говоря, мы не знаем, полковник. Это может быть совпадением, а может быть, это именно то, что ты предположил, Джек, но из брифингов Спичстика ясно одно: для запуска инопланетной электростанции требуется больше энергии, чем мы могли себе представить. А если у них она есть и они используют для нее энергию, то вскоре они будут производить тот самый побочный продукт, который нужен Спичстику для «Оверлорда». И двигатель, и израсходованное топливо, производимое этой силовой установкой, необходимы для плана «Оверлорд». — Найлз оглядел свой персонал. — И, как Спичстик сказал тем немногим мужчинам и женщинам, которые знали об этом, «Оверлорд» — единственная надежда для планеты, потому что все, что у нас есть в плане оружия, только отсрочит неизбежное.

Пит Голдинг встал и подошел к монитору, на котором была указана рассматриваемая область. Карта Ирана была многоцветной, поскольку на ней отображалось энергопотребление каждого региона, находящегося под контролем Ирана. Наибольший выход энергии пришелся на восточный регион. Компьютерный гений водил указательным пальцем с востока на север. Он ткнул пальцем в пластиковый экран, затем подошел к столу для совещаний и вытащил отчет о брифинге полевой группы. И покачал головой.

— Что это? — спросил Найлз.

— Подозрение на крушение тарелки в 1972 году в России — или в старом Советском Союзе. Посмотрите на предполагаемый след, по которому русские засекли НЛО, прежде чем стрелять по нему. — Пит вернулся к карте и кончиком пальца провел красную линию от Азербайджана до иранской границы. — Думаю, мы нашли одно из мест крушения.

— Чья полевая группа исследовала такую ​​возможность? — спросил Комптон, когда его надежды возросли.

Уилл Менденхолл открыл свой брифинг по безопасности и посмотрел на Коллинза, прежде чем ответить. Похоже, полковник уже знал, на чью ответственность было возложено это расследование.

— Э-э, это команда Сары Макинтайр, сэр, — наконец ответил Уилл.

— Что это за команда в Израиле? — спросил директор.

— Это команда коммандера Райана. Они тоже ничего не придумали, — сказал Уилл, изучая составы своей полевой команды.

— Ладно, переведи его и его людей в команду Макинтайр, добавь им охрану, а затем доставь их в Иран. Если мне придется дополнить охрану спецназом от президента, я это сделаю». — Найлз громко выдохнул и посмотрел на своих людей. — Спичстик сообщил Чарли, что если это правда, что Иран испытывает инопланетное оборудование, то они, возможно, вынудили Серых к более раннему сценарию атаки, потому что они знают, что эта электростанция может для нас сделать с точки зрения технологии.

— Г-н. Директор, этот район недостаточно безопасен, чтобы туда кого-то посылать. Иранцы схватят и казнят любого, кого поймают. Даже с их новым умеренным президентом они все еще далеки от доверия, — сказал Менденхолл. Джек был признателен за то, что он указал директору на опасность.

— Достаточно сказано. Свяжитесь с лейтенантом и заставьте ее людей двигаться. Назначьте место встречи для Райана и его команды, чтобы они присоединились к ней, а затем, Уилл, я хочу, чтобы вы и служба безопасности придумали план, как доставить их в восточный регион, где кто-то думает, что нашел джинна в бутылке. Хорошо, Спичстик и Гас будут тесно сотрудничать с Питом, Вирджинией, Чарли и «Европой». Нам нужно понять, как убрать оттуда этот двигатель, если он вообще там есть. Я проинформирую президента.

— Запросите разрешение присоединиться к иранской команде.

Все взгляды обратились на Джека, который смотрел прямо на директора.

— Отказано, — как ни в чем не бывало ответил Найлз. — На сегодня заседание закончено. Элис и полковник Коллинз, пожалуйста, останьтесь.

Когда члены группы вышли из конференц-зала, Махджтик держал Гаса за руку, когда он подошел к Джеку. Полковнику казалось, что маленькое зеленое существо сочувствует ему в связи с опасностью, с которой сейчас столкнулась Сара Макинтайр. Джек просто подмигнул им двоим, когда они повернулись и вышли.

Когда комната опустела, Элис встала из-за своего письменного стола и пошла приготовить кофе для всех троих. Найлз сунул две папки на конец стола Джека. Коллинз осмотрел их и увидел, что на одном стоит печать армии Соединенных Штатов, а на другом — печать ВМС США.

— Что это? — спросил он, чувствуя, как его сердце замирает.

— Вам и мистеру Эверетту приказ. Вы были переведены президентом для работы над планом «Оверлорд». Вас переводят в тихоокеанскую зону ответственности. Капитан Эверетт отправляется в Техас. Президент отказался принять отставку капитана.

Джек хранил молчание, зная, что если что-то в плане «Оверлорд» и требовало от него и Эверетта участия в очень секретном плане, то оно было помещено туда человеком, который смотрел на него прямо сейчас. Найлз Комптон и Махджтик вместе с покойным Гаррисоном Ли и несколькими другими британцами разработали обширный оборонительный план под названием «Оверлорд». Он знал, что директор нашел приказы неприятными, но все равно выполнял их, хотя Джеку нужно было время, чтобы попытаться найти убийцу своей сестры. Теперь он знал, что этой задаче, возможно, придется подождать — мысль, которую он действительно ненавидел.

— Ты понимаешь, что все, что мы делаем с Карлом, может отправить его на гибель в Антарктиду двести тысяч лет назад? — спросил Коллинз, отказываясь даже открыть папку, чтобы увидеть свои новые приказы. — И вся эта теория смещения во времени от нашего маленького зеленого друга указывает на то, что Карл столкнулся с одним из этих точных сценариев.

— План требует, чтобы ты был где-то в другом месте, Джек, мне очень жаль. Президент настаивает, чтобы мы придерживались каждой детали «Оверлорда», а это значит, что вы с мистером Эвереттом должны уйти, что бы ни случилось. Надеюсь, обязанности капитана в Хьюстоне будут держать его подальше от червоточин Спичстика.

— Что-то еще? — спросил Джек, когда Элис поставила перед ним чашку кофе. Она взглянула в его сторону и грустно дернула губами. Она видела, что Найлз не мог смотреть ему в глаза, когда была произнесена ложь о Карле. Коллинз привык выполнять приказы и подчиняться им до мельчайших деталей, но сознательно отправить человека, которого он уважал и любил, с возможной самоубийственной миссией, он бы так никогда сознательно не сделал. Если бы это было последнее, что он когда-либо делал, он предупредил бы своего друга об опасности, в которую его подсылали Найлз, Махджтик и покойный сенатор Ли.

— Джек, как бы я ни хотел и ни нуждался в своем воинском контингенте, президенту они нужны еще больше. Вы видите беспорядки и протесты по поводу военного бюджета, с которым столкнулся президент. Есть даже разговор об импичменте со стороны Спикера Палаты представителей. Ему нужны его люди, и я не могу его винить. Все военнослужащие будут переведены на новые обязанности в связи с заботами «Оверлорда» и любыми другими непредвиденными обстоятельствами, которые могут возникнуть. Мне жаль.

Джек прочистил горло, поскольку ему нужно было задать последний вопрос директору. — Лейтенант Макинтайр? Куда ее направят?

— Не знаю, Джек. Я правда не знаю.

Коллинз на мгновение отвел взгляд. Он собирался сделать то, что поклялся никогда не делать — помешать карьере другого офицера.

— Доктор Компт… — Джек посмотрел директору в глаза. — Найлс, я хочу, чтобы ты настоял на том, чтобы Сару официально уволили. Я хочу, чтобы она осталась в Группе в качестве главы гражданского отдела.

— Джек, я…

Коллинз поднял руку. — Пожалуйста. Она согласилась бы добровольно выполнить любое опасное и глупое задание, на которое армия сочтет нужным отправить ее. Пожалуйста, Найлс, дергай за любые ниточки, но держи Сару в комплексе, когда все это закончится. Мне нужно только это, Найлз.

Комптон перевел взгляд с Джека на Элис. Джек на мгновение посмотрел в ее сторону, а затем опустил глаза.

Найлз внимательно посмотрел на Джека, затем поджал губы и медленно кивнул.

— Я настаиваю, что она нужна нам в Группе, может быть, мы сможем сделать это, не увольняя ее из армии. Президент может согласиться с моими пожеланиями, но со всем, что происходит, я не могу ничего обещать, Джек. — Комптон встал и вместе с Элис вышел из комнаты.

Джек Коллинз был ошеломлен. Он посмотрел на папки и понял, что все изменилось навсегда. Как он мог сообщить Саре, что они будут разлучены из-за грядущей войны?

Коллинз собрал свои приказы и приказы капитана Эверетта и начал подниматься, когда зазвонил его мобильный телефон. Он посмотрел на переход с «Европы», и его глаза сузились. Он уставился на короткое текстовое сообщение, которое «Европа» пропустила.

КАНЗАССКОЕ ПРЕДПРИЯТИЕ ОПЛАЧЕНО, КАК ВЫ И НАДЕЯЛИСЬ. У НАС ЕСТЬ ВАШ ЧЕЛОВЕК.

Губы Джека превратились в длинную тонкую линию, испещренную ненавистью. Он увидел подпись внизу и понял, что информация верна. Убийца его сестры Линн был найден. Он просмотрел сообщение и еще раз взглянул на подпись.

АНРИ.


КОНАККЕНД, ГУБА

АЗЕРБАЙДЖАН


Называть небольшой анклав хижин из сырцового кирпича деревней было ошибочным утверждением даже по азербайджанским меркам. Пять или шесть жителей пасли стада и пастбища, которые давно были заброшены за сто лет до вторжения научных групп из Организации Объединенных Наций. Немногие оставшиеся старики наблюдали, как захватчики собрались в их маленьком горном доме, чтобы уйти после изнурительных шестинедельных поисков чего-то, чего там просто не было. Было использовано все современное оборудование, но в горном районе бывшей советской республики не было обнаружено никаких признаков аварии.

Сара Макинтайр, едва узнаваемая, поскольку шарф и шляпа скрывали большую часть ее лица, вручила последний контейнер с образцами почвы специалисту в кузове двух с половиной-тонного грузовика. Она услышала, как сержант русской армии выругался, когда тяжесть чемодана вывела его из равновесия, и он чуть не упал. Сара хотела рассмеяться, но слишком устала, чтобы сделать это. Она опустила шарф, покачала головой, поднесла к пересохшим губам бутылку с водой и выпила. Она оглядела пересеченную местность. Иногда она клялась, что чувствует запах моря в горном перевале. Каспийское море было всего в пятидесяти семи милях от нее, но она знала, что этот запах был скорее выдумкой, чем настоящим ароматом. Ей не терпелось выбраться из Азербайджана. Крушение тарелки, о котором сообщалось в 1972 году, просто не произошло в этом районе, если вообще произошло. Махджтик должно быть ошибся в местоположении.

Большинство из шестнадцати членов ее команды состояли из интернациональных геологов и специалистов по авариям со всего мира, но Сара все же чувствовала себя гораздо более комфортно среди русских солдат, чем среди ученых. Она улыбнулась, когда подумала об этом. Может быть, это было только потому, что она могла относиться к русским как к солдатам, желающим быть где-нибудь где угодно, кроме этих богом забытых гор в глуши.

К ней подошел русский лейтенант, который, как и она сама, тоже был геологом. Она подумала о том, насколько он молод, и ей было трудно поверить, что молодой человек вообще был солдатом.

— Лейтенант Макинтайр, к нам приближается компания с юга.

Сара услышала характерный стук роторов. Она прищурилась от солнца, затем надела солнцезащитные очки. Наконец она заметила вертолет, когда он пролетел низко над небольшой поляной между двумя большими горами.

— Спасибо, Юрий. Скажи ученым и людям, что мы уезжаем через час. — Она улыбнулась молодому русскому.

Это был российский военно-морской вертолет «Камов Ка-27». В свое время это был один из самых страшных ударных вертолетов в мире, который, как всегда знали в НАТО, будет представлять угрозу в любом конфликте, который возникнет во время холодной войны между двумя военно-морскими силами. Теперь это было отнесено к научным обязанностям ВМФ России на Каспийском море. Он мог вместить до десяти пассажиров, а его силуэт с двумя балками выглядел удивительно хрупким. Сара ненавидела летать на этой штуке.

Вертолет медленно опустился на дно долины, заставив немногочисленных людей, все еще живущих там, подойти к своим дверям и проклинать шум, когда их несколько коз и овец убежали в дебри горы. Двойные роторы, вращающиеся в противоположных направлениях, остановились, и раздвижная дверь открылась и вышла знакомая фигура. Мужчина был невысокого роста и одет как Лоуренс Аравийский, и именно в таком виде он всегда был с международной командой поисковиков. Коммандер ВМС США Джейсон Райан снял шарф, встряхнул шляпу и улыбнулся Саре.

— Я нахожу тебя в самых странных местах». — Он оглядел древнюю деревню, стряхивая пыль, поднятую вертолетом. — В Конаккенде особо не на что смотреть, не так ли?

Она рассмеялась, так как никак не ожидала увидеть Райана здесь. Последнее, что она знала из своего брифинга, это то, что военно-морской летчик искал место крушения другой тарелки где-то в Афганистане.

— Ты смеешься? Это же садовый участок Конаккенда. Марриотт еще не начал строительство курорта, который они представляют.

Райан снял перчатки и обнял подругу. Он отстранился, а затем снова огляделся. — Это все равно лучше, чем Афганистан.

— Там тоже ничего? — Сара увидела усталость на небритом лице Джейсона.

— Нет, и я начинаю думать, что этот маленький зеленый ублюдок перепутал все свои факты о местах крушения, о которых сообщалось в прошлом. И я, конечно, устал от этой погони за дикими гусями.

— Что ж, — сказала Сара, протягивая Райану свою бутылку с водой, — я думаю, охота на гуся закончилась, потому что мы не нашли ни черта нигде в мире. Думаю, пора домой.

С грустным видом Райан вытащил лист бумаги из своего летного комбинезона и протянул его Саре. Он покачал головой, ничего не сказав.

— Ты шутишь, — сказала она, неохотно принимая записку. Она открыла ее и прочитала. — Блин, где, черт возьми, это Лещенко?

Райан улыбнулся, наблюдая за происходящим вокруг.

— «Лещенко» — это не место, это корабль. — Он повернулся и покачал головой. — Вы, штурмовики, должны, по крайней мере, знать своих основных морских бойцов в Мировом океане.

— Ладно, умник, ты можешь просто…

— Это фрегат типа «Рига» Каспийской флотилии. Он русский, и он там. — Райан указал на далекое море. — И он ждет твоего прекрасного лица, лейтенант.

— Что творится? — спросила она, складывая приказы от Найлза Комптона и возвращая их.

— Я не имею ни малейшего представления, моя дорогая. Но твои здешние новые друзья не приглашены. Они должны собраться и отправиться домой. Есть только мы и твой лейтенант Юрий… Юрий… — Райан похлопал себя по карманам в поисках очередной записки, которую он написал.

— Лейтенант Юрий Петрович.

— Да, точно. Что ж, мы должны явиться на «Лещенко», чтобы встретиться с подполковником российской армии Павлом Креченко.

— Кто это, черт возьми?

— Директор не сказал. Мы должны явиться на фрегат, где все будет объяснено.

Сара нахмурилась, глядя на Райана, зная, что моряк никогда не соглашался на сюрпризы. По его злой ухмылке она могла сказать, что у него есть и другая информация.

— Хорошо, коммандер Умник, что сказала вам «Европа», когда вы расспрашивали ее об этом парне-полковнике?

Черты лица Райана исказились в притворном удивлении. — Разве мог я сделать это? Я имею в виду, что это уголовное преступление — заставить «Европу», искать что-то без ведома Пита Голдинга.

— Хорошо, значит, ты позвонил Питу, и, поскольку добрый доктор Голдинг всегда целует тебя в задницу, ты кое-что выяснил.

— Ну да. Но это ничего не объясняет — на самом деле, это делает это гораздо более загадочным, чем раньше.

— Джейсон, давай уже! — сказала она, хватая его за воротник пальто.

— Наш российский подполковник — командир штурмовой части Российской Армии, 106-й гвардейской дивизии. — Райан увидел опустошенное выражение лица Сары. — Это самая элитная воздушно-десантная дивизия русских. Кажется, две тысячи из них переданы Каспийской флотилии. По стечению обстоятельств большинство из них было переведено на тот самый фрегат типа «Рига», куда мы сейчас направляемся.

— О, черт, — сказала Сара.

Райан подмигнул. — Такие же чувства и у меня, лейтенант Макинтайр.


БЕЛЫЙ ДОМ

ВАШИНГТОН


Президент вошел в Овальный кабинет с толстой папкой, которую утром прислали из Группы "Событие". Брифинг с маленьким зеленым активом в Аризоне дал им адскую таблетку, которую нужно было проглотить, и президент знал, что эта таблетка может задушить их всех на смерть.

Подойдя к своему большому креслу за столом Линкольна — кивнув, в знак признательности пятерым мужчинам, которые ждали его, — он на мгновение остановился у окна, испытывая искушение взглянуть на протестующих, число которых выросло даже с того утра. В прессу снова просочилась информация о расходах, намечаемых военными. Президент был близок к тому, чтобы закричать «дядя» и рассказать миру то, что ему отчаянно нужно знать. Он посмотрел на пятерых мужчин и жестом пригласил их сесть. Снаружи в комнату донеслись слабейшие протестные возгласы.

— Господа, у нас растущий беспорядок, который больше невозможно сдержать. — Он открыл папку и просмотрел первую страницу брифинга. Найлс Комптон был прямолинеен и точен со своим старым приятелем по колледжу, объясняя, насколько важно отследить эту возможную зацепку для предстоящего боя. Он понимал, к чему призывал план «Оверлорда», но начать войну из-за того, чтобы найти двигатель, в котором они нуждались, было той соломинкой, которая сломает хребет этому конкретному верблюду.

Люди, стоящие перед ним, молчали. О распоряжениях президента, отданных шестью часами ранее, знали только двое военных в форме. Теперь они и еще российский президент были в курсе.

— Если будет обнаружено, что электростанция работает, как говорят мои источники, мы должны действовать решительно. После этого я должен признаться американскому народу. — Президент США снова посмотрел на своих гостей. — Особенно, если запланированная нами миссия провалится и иранцы предпримут ядерное наступление. Адмирал, есть ли у нас какие-либо активы, которые мы можем использовать в районе Каспия, чтобы поддержать русских в наступлении, если до этого дойдет?

Контр-адмирал Джеймс Фукуа прочистил горло. — Господин президент, у нас никогда не было надежного актива на Каспии. Холодная война давно закончилась, и мы всегда надеялись, что это была зона ответственности, к которой русские отнесутся серьезно, когда дело дойдет до Ирана с ядерным оружием, скрывающимся в их животе.

— Директор Истербрук?

— Ничего, сэр, — ответил седовласый директор ЦРУ. — У нас будет два KH-11 на орбите над Ираном, но, не зная, когда и даже произойдет ли российская атака, мы не можем гарантировать, что попадем в цель. Просмотр будет чисто случайным. Что касается человеческого капитала на местах, то у нас ничего нет.

Президент глубоко вздохнул, а затем посмотрел на генерала морской пехоты США Максвелла Колфилда, председателя Объединенного комитета начальников штабов.

— Макс, скажи, пожалуйста, тебе повезло с коллегой в Москве. Уступил ли он, позволив хотя бы одной группе американского спецназа принять участие в нападении?

— Не повезло, господин президент, — ответил Колфилд. — Кажется, с обеих сторон все еще сохраняются некоторые старые страхи времен холодной войны.

— Значит, единственные американские активы, которые у нас есть, — это лейтенант-коммандер флота и старший лейтенант армии?

— Что ж, — сказал генерал морской пехоты с легкой улыбкой на губах, — это больше, чем мы знали. Не возражаете, если я спрошу, кто эти офицеры? — Колфилд подозревал, что, хотя он мог и не знать этих людей, у него было подозрение, откуда взялись эти двое — из того причудливого маленького мозгового центра, расположенного под авиабазой Неллис.

Президент оторвался от папки. — Морской офицер был в Афганистане, а лейтенант в Азербайджане. Они участвовали в поиске электростанции. Черт, думаю, нам повезло, что чертовы русские пустили их.

— Я подозреваю, что кем бы ни были эти два офицера, они имеют представление о том, как выглядит двигатель космического корабля пришельцев, — сказал Харлан Истербрук, приподняв серебристую правую бровь.

— Если эта инопланетная электростанция будет найдена и иранцы не отдадут ее мирным путем, пойдут ли они на войну, чтобы защитить ее? — Президент проигнорировал замечание об экспертизе Группы "Событие", но уставился на своего директора ЦРУ.

— Нет, — уверенно сказал Истербрук. — Новоизбранный президент Рухани никогда не станет рисковать своим правительством из-за того, что он, возможно, даже не контролирует. — Истербрук открыл свой портфель и передал странный отчет. — Мы сделали несколько запросов с тех пор, как вы сообщили нам об этой новой информации. Пятнадцать дней назад город Бирджанд, довольно крупный город на востоке Ирана, принял нового гражданина, поселившегося всего в двух кварталах от Университета прикладных наук и технологий: бывшего президента Ирана, нашего старого друга Махмуда Ахмадинежада.

Холод прошёл по телу президента. Экс-президент Ирана был бельмом на глазу у каждого президента США, начиная с Билла Клинтона, своей антизападной риторикой и откровенной ненавистью к государству Израиль. Если он руководил этим проектом, президент подозревал, что, возможно, в фундаменталистском Иране происходит гораздо худшее, чем то, о чем они знали.

— Господи, — сказал президент. — Харлан, мне нужно знать, поддерживает ли новый иранский президент этот проект, если он существует.

— Хасан Рухани — умеренный священнослужитель, который пытается положить конец вражде между Ираном и Западом. Наш разведывательный анализ его поведения не подтверждает это в качестве тяжелого случая здесь. Он отчаянно пытается залечить старые раны и сохранить мир с более бескомпромиссными клириками. Нет, сэр, я непреклонен в своем убеждении, что этот новый президент не будет участвовать в этом — если это действительно происходит и у них действительно есть двигатель тарелки.

— Только взгляните на спутниковые фотографии этого проклятого курорта, который исчез волшебным образом, Харлан, — сердито сказал президент. — Это должно дать вам представление о достоверности этого события.

— Да, сэр, я исправлюсь, — сказал Истербрук.

— Сидни, мне нужно поговорить с президентом Рухани как можно скорее. Можешь устроить это, пожалуйста?

Государственный секретарь Сидней Уошберн энергично закивал головой, вынимая холодную трубку изо рта. — Совершенно определенно, господин президент, и я согласен на сто процентов, что это правильный путь. Он может даже пригодиться, если ситуация… ну… ухудшится до такой степени, что Ахмадинежад, если он здесь виноват, использует то, что, как мы знаем, иранцы прятали в своем ядерном шкафу.

— Спасибо, Сидни, дай мне час, а потом договорись о звонке. Мне нужно, чтобы ты был со мной в комнате, так как ему может потребоваться некоторое убеждение. Последнее, что я знал, Рухани не был проинструктирован о «Мэджик» и уж точно не о «Оверлорде». Еще надо провести конференцию с Российским президентом, я хочу поговорить с ним за пятнадцать минут до звонка Рухани. Он должен заискивать перед иранцами, если не хочет, чтобы там была кучка мертвых русских парней.

— Да сэр.

— Г-н. Президент?

Главнокомандующий оторвался от написания своего приказа государственному секретарю и посмотрел в глаза человеку, которого он очень мало уважал на тех нескольких совещаниях, в которых участвовал. Нет, можно сказать, помощник директора по операциям Дэниел Пичтри не был фаворитом президента в ЦРУ. Он знал, чьим человеком был Пичтри — Спикера Палаты представителей Джайлза Кэмдена.

— Вечно молчаливый мистер Пичтри, чем вы можете помочь? — Президент наклонился вперед, чтобы завершить свой приказ.

Харлан Истербрук съежился, поняв, что совершил ошибку, приведя этого человека в Белый дом. Он также знал, что любые оперативные вопросы должны были быть адресованы его оперативному руководителю, но это не означало, что ему это должно нравиться. Он ждал, чтобы узнать, что спросит Пичтри.

— Сэр, было бы очень полезно, если бы я мог получить информацию об этом активе, о котором вы постоянно говорите. Если мне нужно провести стратегическую оценку, это будет иметь большое значение для…

— Это вас не касается, мистер Пичтри, — сказал Истербрук прежде, чем президент успел это сделать сам.

— Он прав, мистер Пичтри, — наконец сказал президент, испепеляюще взглянув на объявление. — Информация о Чато-Кроул необходима, и вам, сэр, это знать не обязательно. — Он широко улыбнулся впервые, казалось, за несколько недель. — Как и Спикер Палаты.

Комната замолчала, поскольку другие мужчины хотели крикнуть, что пора бы президенту назвать вещи своими именами — или, точнее, привидение привидением.

— Хорошо, джентльмены, позвольте мне поговорить с русскими и Рухани и посмотреть, есть ли у нас больший беспорядок, чем мы думали ранее.

Когда пятеро мужчин встали, именно Харлан Истербрук увидел два слова, которые Дэниел Пичтри написал в своем блокноте, но в тот момент он больше ничего об этом не подумал.

Чато-Кроул.

Пичтри закрыл блокнот и последовал за остальными из Овального кабинета с легкой, но уверенной улыбкой на губах. Президент явно не собирался произносить вслух название места. Место, которое помощник директора по операциям в ЦРУ хорошо знал.

Чато-Кроул, штат Аризона, было местом, где Харлан Викерс начал поиск таинственного актива.

4

ДЖОРДЖТАУН

ВАШИНГТОН


Спикер Палаты представителей Джайлз Кэмден выслушал человека, которого он выдвинул на свой пост в ЦРУ, Дэниела Пичтри. Его глаза продолжали скользить по человеку, сидевшему в кресле с высокой спинкой рядом с ним, — Хайраму Викерсу, с опаской, поскольку Викерс продолжал смотреть на свои часы и мобильный телефон. Пичтри думал, что у них есть прекрасная возможность убить двух зайцев одним выстрелом.

— Я не понимаю, как президент может выбраться из этого, — сказал Кэмден. — Я имею в виду, начать войну из-за этого дурацкого космического двигателя? Американский народ распнет его, и они сделают это после того, как ему придется обнародовать тот факт, что мы и русские боремся с иранцами из-за возможной сказки.

— Я начинаю думать, что это может быть не такая большая сказка, как вы думаете, — сказал Викерс. — Еще в 2006 году при другой администрации ЦРУ подало очень странные отчеты об инциденте в аризонской пустыне. Я отправил отчеты на вашу электронную почту и хотел бы узнать ваше мнение о них.

Кэмден посмотрел на мужчину, а затем откашлялся.

— Г-н. Пичтри проинформировал меня о небольшой оговорке президента насчет Чато-Кроул, и я сам кое-что вынюхал. Да, в 2006 году ЦРУ действительно предприняло попытку заполучить тот самый актив, на который так сильно опирается президент, но полевой командир на месте сообщил, что инопланетянин был убит во время события. Наш предшественник никогда не преследовал его.

— Значит, это действие в пустыне действительно имело место?

— Насколько я могу судить, да. И это само по себе поддерживает все, что президент считает необходимым дать нам услышать, чтобы привести в порядок свои военные игрушки. Все остальное, связанное с операцией «Оверлорд», охраняется от общественности и некоторых аспектов нашего правительства гораздо более безопасным образом, чем даже Манхэттенский проект в сороковых годах. Да, джентльмены, я считаю, что происходит что-то неотвратимое, и это чертовски пугает не только нашего президента, но и русских, китайцев, французов и британцев. И когда все эти военные машины начнут бояться, обязательно произойдут другие плохие вещи.

Викерс прочистил горло, зная, что он все еще в очень глубоком и горячем положении, когда дело касалось Пичтри и Кэмдена, поэтому он предпочитал говорить только тогда, когда это было ему выгодно. — В полевых отчетах компании было указано имя человека, руководившего полевыми операциями в пустыне в 2006 году?

— Вы знаете, что так и было, мистер Викерс. Командиром был полковник Сэм Филдинг, 101-я воздушно-десантная дивизия, погиб в бою, на том же задании. — Кэмден какое-то время смотрел на Викерса и видел разочарование на его лице. Он покачал головой. — Но я здесь, чтобы сказать вам, Викерс, что это, может быть, и не ваш счастливый день, а может быть Божьим даром для вас… и для нас.

Пичтри перевел взгляд с Кэмдена на своего помощника, который выжидающе посмотрел на него.

— Да, его имя фигурирует во всех отчетах; даже получил президентскую грамоту — грамоту, в которой не указана ни воинская часть, ни даже его настоящее воинское звание.

Викерс начал улыбаться. — Джек Коллинз. — Это было скорее утверждение, чем вопрос.

— Да, похоже, нам повезло с этим. А теперь кое-что, что вам обоим не понравится. — Кэмден взял тонкий лист бумаги и протянул его Пичтри. — Человек, которого вы использовали, чтобы сформулировать и восстановить Черные команды для мистера Викерса, ваш Ливенвортский актив?

— Вы знаете, что означает это кодовое имя? — грубо вмешался с вопросом Викерс.

— Это не кодовое имя, молодой человек. С небольшим выкручиванием рук я наконец добрался до истины. Имя, на которое вы ссылаетесь, Спичстик, — это имя, которым выжившего инопланетянина называет этот таинственный аналитический центр, который использует президент. Настоящее имя Махджтик.

— Будь я проклят, — громко сказал Викерс. — Махджтик, Мэджик, они не могут по-проще?

— Такими простыми, что ЦРУ и ваши добрые услуги не смогли соединить все точки над "и", и если вы когда-нибудь снова напрасно произнесете имя Господа в моем присутствии, я позабочусь о том, чтобы вы пересчитали русских пингвинов в каком-нибудь далеком, очень плохом месте. Я ясно выразился?

Викерс хотел посмотреть на спикера палаты представителей и возразить ему, но в тот момент он подумал, что это не будет положительным шагом в его карьере. Так что он просто кивнул, что понял угрозу.

— Теперь, когда вы точно знаете, что вам нужно, полковник Коллинз никоим образом не будет тронут или ранен.

И Пичтри, и Викерс наклонились вперед в своих креслах. Кэмден нахмурился, а затем поднял руку, останавливая протесты, которые собирались исходить от двух сотрудников ЦРУ.

— Вы двое, джентльмены, должны остановиться и подумать. Оплошность, которую совершил Викерс, убив сестру Коллинза, готовится вернуться домой, чтобы поселиться прямо здесь, в этом офисе — если я знаю вашу компетентность так, как я думаю. — Он снова поднял руку, когда Пичтри хотел исключить себя из ошибки, которая вызвала весь этот беспорядок. — Г-н. Викерс, возьмите одну из своих Черных команд и соберите как можно больше информации об этом объекте из Чато-Кроул. Президент почти восемь лет лгал американскому народу о битве в американской пустыне, которая может привести к вторжению в этот мир враждебной силы.

Пичтри расслабился, увидев, к чему клонит спикер палаты. А Викерс, с другой стороны, нет.

— Что касается другого вашего человека, этого капитана Эверетта, он только что приземлился прямо здесь, в Вашингтоне, округ Колумбия, — возможно, из-за решение президента об отмене его военно-морской отставки. — Он посмотрел на Викерса и ухмыльнулся. — Или он идет сюда, чтобы увидеть вас, мистер Викерс. Если это так, то я бы начал свое назначение в Аризоне как можно быстрее, потому что вы знаете, чье еще имя фигурирует в тех отчетах по Аризоне?

— Капитан Карл Эверетт, — категорически заявил Викерс.

— Верно, и я подозреваю, что он работает в том же пустынном мозговом центре, к которому приписан этот полковник Коллинз вместе с тем странным маленьким лысым человечком в очках, на которого, кажется, так сильно опирается президент. Отправляйтесь в пустыню, мистер Викерс, как можно скорее и узнайте, чем вы можете помочь мне остановить это безумие военных расходов со стороны президента, или угадайте что? К вам может прийти очень неприятная компания. Так что не подведите меня, мистер Викерс.

У Хайрама Викерса отняли всю власть, и он превратился в полевого агента с обязанностями домашнего кота. Он решил, что пока ему придется играть в их игру. Он встал, кивнул обоим мужчинам и вышел из кабинета в роскошном особняке из коричневого камня.

Кэмден смотрел, как он уходит, а затем посмотрел на Пичтри.

— Этот человек не должен ехать в Аризону. Я подозреваю, что эти два сумасшедших ублюдка идут за ним, и если они получат Викерса, я боюсь, что мы будем разоблачены и втянуты в его глупые попытки играть в главного шпиона. Я хочу, чтобы его устранил… — Кэмден не стал говорить. — Ну, я думаю, я не должен озвучивать этот приказ тебе, кто из всех людей, не так ли, Дэниел?

— С Викерсом разберется одна из его собственных Черных команд, — Пичтри посмотрел на свои наручные часы, — примерно через тридцать минут. Я уже предупредил всех трех лидеров Черной команды о ситуации.

— Мне не нужны подробности. У президента, кажется, везде есть уши.

— Вы в этом не участвуете. Викерс выполнил свою задачу. Технология, которую придумали он и его Черные команды, принесла нам немалую сумму денег благодаря тому, что президент скупал все военные материалы для этой фиктивной битвы.

— Хорошо, а теперь давайте позже обсудим это так называемое вторжение России, которое назревает в Иране. Если это удастся или даже если это не удастся, я распну этого ханжеского сукина сына в Белом доме, и это будет последнее, что я сделаю.

Пичтри встал и застегнул пальто. — Вы же не думаете, что Викерс сам что-нибудь сделает с этим маленьким зеленым активом в Аризоне, если он выберется из Вашингтона?

— У Викерса не хватит мозгов меня обмануть, Дэниел.

* * *

Когда Викерс уезжал по тихим улицам Джорджтауна, он улыбался. У него были все три имени, и теперь он даже знал, с чего начать. Он включил радио и начал насвистывать мелодию.

— Джек Коллинз, Карл Эверетт и Спичстик, — пробормотал он себе под нос в виде песни, которая сейчас играла по радио в его машине. — В целом, неплохая встреча.


КОМПЛЕКС ГРУППЫ "СОБЫТИЕ"

БАЗА ВВС НЕЛЛИС, НЕВАДА


Найлз, Вирджиния Поллок и Махджтик были изолированы в конференц-зале в течение последних двенадцати часов. Остатки их обеда были разбросаны по большому столу для совещаний, как и многочисленные полевые отчеты их полевых групп по всему миру и другие отчеты об археологических раскопках во Франции, Англии, Германии и России. Эти страны знали, как важно найти сбитую тарелку с работающей силовой установкой. Если бы президент не смог уговорить иранского лидера отказаться от награды, ее возвращение стоило бы жизни многим российским солдатам, не говоря уже о жизнях Джейсона Райана и Сары Макинтайр. До сих пор ему не удавалось убедить их министерство иностранных дел даже позволить президенту поговорить с Роухани. Найлз отложил отчет из Китая и в отчаянии снял очки. Он посмотрел на Вирджинию.

— Что сказали «Дженерал Электрик» об их попытке перезапустить двигатели в Чато-Кроул?

— Никакой удачи. Они потеряли двух своих техников, только что обеспечивших ядерный пуск собранной по частям электростанции. Взрыв чуть не уничтожил их предприятие в Нью-Джерси.

Комптон положил очки на стол и протер глаза. Он снова посмотрел вверх, в темные глаза Махджтика. Маленькое существо молча сидело на приподнятом стуле и жевало пиццу, которую повара столовой приготовили специально для их гостя. Остатки бутерброда Гаса Тилли лежали нетронутыми рядом с Махджтиком. Шесть с половиной часов назад старый старатель извинился и с помощью доктора Дениз Гиллиам отправился в клинику, чтобы провериться на предмет истощения.

Махджтик жевал еще один кусок пиццы, но молчал, время от времени поглядывая на свободное место рядом с ним, оставленное его другом Гасом.

Найлз снова надел очки на нос и посмотрел вверх, когда открылись двойные двери конференц-зала. Вошла Элис Гамильтон в новом свежем платье. Комптон посмотрел на часы и заметил, что сейчас три часа ночи.

— Что ты делаешь на улице в этот нечестивый час? — спросил он.

Элис подошла и поцеловала Махджтика в его зеленую и очень лысую голову, а затем посмотрела на Комптона. Махджтик улыбнулся женщине и предложил ей один из холодных кусков пиццы, она взяла его и сунула в рот. Элис улыбнулась, а затем сделала гримасу отвращения, но сумела сглотнуть, несмотря на холодный вкус выпечки. Она подняла папку и протянула ее по столу перед Найлзом. Она вернулась во главу стола и села на свое обычное место слева от Найлза.

— Ваша презентация Объединенному комитету начальников штабов окупилась, — сказала она, приветствуя Вирджинию кивком. — У троих из них его имя уже было наверху их собственных списков.

Комптон открыл папку с файлами и просмотрел список имен, сосредоточившись на одном имени вверху и количестве сотрудников, которые согласны с именем, представленным Найлсом и президентом Соединенных Штатов. Он кивнул и закрыл файл. Он знал, что лишь очень немногие избранные сотрудники шести правительств знали, кто возглавлял этот список. Элис полезла в карман своего ситцевого платья и поставила две маленькие черные коробочки на столешницу так, чтобы Комптон не мог до них дотянуться. Он поднял глаза и посмотрел на восьмидесятисемилетнюю женщину.

— Они пришли только сегодня днем. Я отнесла их к ювелирам в Лас-Вегасе, и они сделали гравировку на обратной стороне.

Найлз улыбнулся впервые за несколько месяцев, а затем посмотрел на Вирджинию.

— Что думали в 1941 году Конгресс и высшее армейское руководство о решении президента Рузвельта и генерала Джорджа Маршалла?

Вирджиния Поллок улыбнулась. — Ничего хорошего. На самом деле был значительный толчок к смещению начальника штаба Маршалла со своего поста. Большинство говорило, что он стал некомпетентен, и что его выбор полевых генералов был явным признаком того, что старик не может начать мировую войну. Они хотели, чтобы его убрали, Найлс, — она улыбнулась еще шире, — точно так же, как политикам понадобится твоя голова, когда им представят это имя.

— Ну, сукины дети могут лично получить мою голову, если этот план провалится.

— Это только потому, что если вы с президентом потерпите неудачу в операции «Оверлорд», не будет никого, кто мог бы потребовать ваши головы, — деловым тоном сказала Элис.

Найлз рассмеялся. — Это то, что мы с ним планировали — идеальное преступление.

Махджтик слушал, и его очень заинтересовали маленькие коробочки, которые были у Найлза под рукой. Он встал на стул и, как маленький ребенок, ступил на стол с полным ртом пиццы и достал одну из маленьких коробочек, переворачивая ее своими длинными пальцами. Он посмотрел на Найлза, и директор кивнул, говоря, что Махджтик может открыть ее. Он так и сделал, и его глаза цвета обсидиана расширились, а рот принял форму того знакомого "О", которое он имел привычку произносить в изумлении. Две звезды мерцали в утопленном освещении внутри конференц-зала. Махджтик потянулся вниз, схватил другую коробку с атласной подкладкой и открыл ее. Там сияла ещё одна пара звезд, и на губах инопланетянина снова была буква "О".

— Вы знаете, что официально это не делалось с начала Второй мировой войны, — сказала Элис, наблюдая за реакцией Махджтика на расставленные ряды внутри их позолоченных футляров. — Я думаю, что последним человеком, носившим орлы полковника и избранным на должность генерала-бревета, был Дуайт Эйзенхауэр. Когда об этом пронюхают, Конгресс разразится дерьмом.

— Эта война может закончиться еще до того, как они о ней узнают, — возразил Найлз с грустной улыбкой. — Особенно, если эта электростанция не будет восстановлена.

Махджтик оторвался от двух коробочек и захлопнул крышки. Он долго и пристально смотрел на Найлза.

— Мы восстановим двигатель. — Он встретился глазами с маленьким инопланетянином. — Обещаю.

Махджтик, похоже, был успокоен заверениями Комптона и вернулся в свое кресло, начал засовывать в свой маленький рот еще один кусочек  пиццы, а затем быстро передумал. Информация о том, что ему не удалось найти одно из многочисленных мест крушения пришельцев, сказалась на его аппетите. Махджтик знал, что без этой инопланетной электростанции не было бы войны, а была бы только резня.

— Что ж, давайте вызовем сюда Джека, как только сможем, и передадим сообщение и отзовем приказ на мистера Эверетта в Румынии, — сказал Комптон.

Элис не ответила. Она обменялась взглядом с Вирджинией, сидевшей прямо напротив нее. Помощник директора Группы "Событие" увидела, что Элис чем-то обеспокоена, когда медленно достала из того же кармана записку. Она просмотрела ее, а затем посмотрела на Найлза.

— Карла больше нет в Румынии, а Джек покинул комплекс двенадцать часов назад.

Найлз потерял дар речи.

— Джек оставил мне сообщение с указанием открыть его завтра в восемь утра. Затем я получила отчет из Государственного департамента, в котором говорилось, что Карл использовал свой паспорт, чтобы улететь домой коммерческим рейсом.

— Куда он направляется? — спросил Найлс невежливо.

Элис молчала тридцать секунд. — Вашингтон. Карл прилетел в Вашингтон рано утром. Если что-то случится, это будет там. Я позволила себе пораньше открыть электронную почту Джека; кажется, он получил недавнее сообщение от полковника Фарбо. Тема всего этого — этот человек. — Элис открыла папку и вытащила ту же фотографию, которую Анри прислал Джеку.

— Почему этот парень выглядит знакомым? — спросил Найлз.

— Это потому, что вы присутствовали с этим человеком более чем на одном брифинге по безопасности. ЦРУ — я думаю, что Джек и Карл вместе с нашим французским другом нашли ублюдка, убившего сестру Джека.

— Разговаривали ли Джек и Карл за последние два дня? — спросил он, когда его гнев рос.

— Насколько известно «Европе», нет. Джек не видел капитана Эверетта и не разговаривал с ним с тех пор, как Группа покинула Румынию. Я даже дошла до того, что проверила местонахождение Ани Корвески».

— И? — возмутился Найлс.

— Она вернулась в Израиль, на действительную службу.

— Это явный признак того, что произошло что-то непредвиденное, что заставило этих троих действовать быстро, что они и сделали. Карл никогда бы не бросил бы эту женщину, он любил ее, — сказала Вирджиния, пытаясь как можно сильнее смягчить гнев Найлза. — И Джек знал, что у нас здесь серьезные проблемы с монтажом установки. Кроме того, разве он покинул бы комплекс, зная, что Саре грозит опасность в Иране?

Найлз снова сердито покачал головой. — Я не сказал ему. Джек ничего не знает о том, что мы приказали ей и Райану сделать.

— Найлс, Джек должен был быть проинформирован. — Элис знала, что в этот самый момент она нажимала не на те кнопки, подливая масла в пламенный гнев Найлса Комптона.

— Джек — солдат, ему не нужно, чтобы ему все объясняли. Он не может защищать людей все время. У Сары есть работа. — Он протянул руку, взял коробку с двумя сияющими звездами и швырнул ее в стену. — И у него тоже, черт возьми! — Комптон ударит по второй коробке, и та тоже отлетела к дальней стене и приземлилась на ковер. Найлз уронил голову на руки и снова выругался.

— Как ты думаешь, Джек бы это сделал? — спросила Вирджиния.

Найлз поднял опухшие и покрасневшие глаза. — Ты же знаешь, что да, и капитан Эверетт, как чертова комнатная собачка, будет рядом с ним. И тогда два человека, на которых мы полагаемся больше всех, кроме Спичстика, окажутся в тюрьме за убийство, а не там, где Спичстик и Гаррисон хотели их видеть во время войны. Черт возьми, Джек!

Элис поняла, что произошло, как только получила записку от Джека. Он и Карл каким-то образом узнали личность человека, убившего сестру Джека, Линн Симпсон. Она покачала головой, зная, что есть одна вещь на свете, на которую можно поставить верную ставку: тот факт, что Джек Коллинз убьет виновного, и никто ничего не может с этим поделать.

— Что нам делать, Найлс? — спросила Вирджиния.

Комптон встал, наблюдая, как Махджтик медленно соскальзывает со своего слишком большого стула. Он быстро пришел к решению.

— Элис, позвони Кайлу Стимсону в ФБР и скажи ему, чтобы он забрал Джека и Карла и поместил их под охрану. Убери их с чертовых улиц, пока «Оверлорд» не потерял две ценные шахматные фигуры, которые невозможно заменить. Сообщи Хьюстону о задержке с отправкой туда Эверетта, а затем сообщи генералу Уиллеру в Японии, что Джек тоже находится на задании, но прибудет как можно скорее.

Элис все это записала.

— Вы собираетесь сообщить об этом президенту? — спросила Вирджиния.

— Что, два главных винтика в колесе только что сдвинулись с места, чтобы совершить преднамеренное убийство? О, это было бы очень хорошо для человека, у которого на тарелке больше, чем у Вильсона, Черчилля или Рузвельта. — Он покачал головой. — Нет, я сам разберусь с этим.

Найлз медленно подошел к своему столу и тяжело сел.

Никто из них не заметил, что Махджтик забрал две коробки и уставился на звезды внутри. Он поднял взгляд, подошел к большому столу и положил их на него, хотя был недостаточно высок, чтобы их видеть. Длинные пальцы подтолкнули их к директору, затем он повернулся и вышел из конференц-зала.

Найлз опустил голову, зная, что ему нужно принять позицию Махджтика. Он слегка улыбнулся и потянулся к бреветам поощрительных званий, затем постучал по ним пальцами.

— Джек, что мне теперь с тобой делать? — пробормотал он, а затем посмотрел на Элис, у которой всегда были слова, чтобы сгладить ситуацию.

Она кокетливо улыбнулась и посмотрела на директора своими зелеными глазами. Потом она стала серьезной.

— Что ты будешь делать с Джеком? — Она переводила взгляд с Найлза на Вирджинию, а затем снова на директора.

Найлз выглядел потерянным.

— Вот что вы сделаете, точно так же, как вы и я когда-то с Гаррисоном: вы будете сидеть здесь и надеяться, что наш агент в ФБР сможет их остановить. Если нет, мы надеемся, что он и мистер Эверетт догонят этого сукина сына, кем бы он ни был, и убьют его. Я уверен, что общество может не заметить это маленькое нарушение. — Элис собрала свои вещи, затем подошла к Найлзу, поцеловала его в щеку и похлопала по плечу. — Вот что ты делаешь, Найлс — в любом случае доверяешь Джеку.


ШТАБ-КВАРТИРА ЦРУ

ЛЭНГЛИ, ВИРДЖИНИЯ


Полевые бинокли были окрашены наэлектризованным жидким кристаллом, новейшим достижением Корпорации «Бушнелл» в бинокулярной технологии; это помогло устранить блики, отражающиеся от трех линз системы просмотра. Мужчина увидел, как цель вышла из главного здания, кивнув в сторону нескольких охранников ЦРУ, которые бродили снаружи, выглядя так, как будто это были мужчины и женщины, прогуливающиеся после обеда. Наблюдатель отрегулировал свои линзы, чтобы разглядеть женоподобные черты субъекта, за которым ему было поручено следить.

Анри Фарбо склонил голову на то, что он назвал бы дерзостью этого человека, когда он просто вышел из парадных дверей штаб-квартиры ЦРУ, как будто ему было наплевать на весь мир. Полковник опустил очки и покачал головой. Он поднял свою маленькую рацию и дважды нажал кнопку передачи, затем подождал, пока не услышал ответные три щелчка. Получив ответ, он поднял очки и посмотрел на Хирама Викерса. —Да, — пробормотал он. Он автоматически понял, что это тот самый человек, фотографию которого ему прислали из Ливенворта. Фарбо опустил очки и вышел из-за деревьев, росших перед открытыми воротами учреждения в Лэнгли. Он подошел к маленькому переулку, находившемуся всего в ста пятидесяти ярдах, и стал ждать. Вскоре подъехала черная арендованная машина, и он залез внутрь. Он глубоко вздохнул и посмотрел на полковника Джека Коллинза.

— Это он. — Он вытащил свой мобильный телефон и посмотрел на единственное сообщение, которое его ждало. Он нахмурился, затем сунул мобильник в карман. — Мы можем забрать его, когда он доберется до Колониал-Фарм-роуд. Это дорога к его дому.

Джек не сказал ни слова, резко надавив ногой на педаль газа. Черный «Шевроле» вылетел навстречу утреннему солнцу.

— Я полагаю, вы все еще не хотите, чтобы вас уговаривали подождать, полковник? — спросил Анри.

— Это должно закончиться, и закончиться сейчас. — Джек посмотрел на Анри, своего многолетнего врага; мужчину, который, он знал вне всякого сомнения, был влюблен в Сару Макинтайр. — Мир не будет меня ждать. У меня нет времени, полковник.

Фарбо глубоко вздохнул и выглянул в боковое окно. Этой услугой он был обязан, он знал это, но добровольно идти на убийство было чем-то, что Фарбо любил делать по собственной воле, а не по прихоти человека, которого он ненавидел за то, что он позволил умереть его жене в джунглях восемь лет назад. Он смотрел на Джека, когда вел машину, и знал, что человек, с которым он столкнулся, был не тем, кем он всегда его считал. Этот американский полковник не был похож ни на кого из тех, кого он когда-либо знал, и если такой мужчина мог любить такую ​​женщину, как Сара Макинтайр, то в нем должно было быть нечто большее, чем его враги когда-либо видели. Он начал пересматривать свое мнение о гибели своей жены на Амазонке от рук этого человека. Фарбо сомневался, что Джек способен на хладнокровное убийство.

— Послушайте, у меня немного больше опыта в том, чтобы быть плохим парнем. Я думаю, что вы должны позволить профессионалу сделать это. Из того, что я узнал, этого человека, которого вы хотите убить, можно отправить в отставку без всяких хлопот.

Джек ничего не сказал. Светло-серый костюм Коллинза и белая рубашка под ним начали темнеть от пота, когда мужчина приблизился к своей добыче. У Анри была такая же физическая реакция, как и у Джека, когда пришло время закончить долгожданное дело. Он знал тогда, что полковник доведет это дело до очевидного и для него логического завершения.

— Поверните налево, и мы сможем его опередить в его городском доме. — Анри понял, что пытаться отговорить этого человека от того, что он собирался сделать, бесполезно. Он знал, потому что сам был таким.


ДЖОРДЖТАУН

ВАШИНГТОН


Хирам Викерс вышел из машины и огляделся. Был теплый ранний вечер. Легкий ветерок коснулся его вспотевшего лица, и он подбросил ключи в воздух. Прежде чем они достигли его руки, он почувствовал пистолет у себя за спиной. Ключи упали на тротуар парковки. Викерс замер.

— Чувак, везде камеры слежения. Может быть, тебе следовало выбрать лучшую цель для ограбления или, по крайней мере, другое место.

— Скажите мне, где камеры, чтобы мы могли помахать и улыбнуться, — последовал ответ с легким французским акцентом. — А теперь пойдем внутрь и поговорим? Ах, да, возьмите ключи. И, пожалуйста, опустите руки и перестаньте быть таким мелодраматичным. В конце концов, это Вашингтон, а не ваш Додж-Сити. Мы не хотим привлекать внимание ваших влиятельных соседей, не так ли?

Викерс нагнулся и поднял ключи, затем выпрямился. Ему удалось разглядеть лицо человека, который держал оружие с глушителем у своих почек. Хотя его лицо казалось знакомым, он не мог понять, где видел его раньше.

— Кто ты, черт возьми, такой? — спросил Викерс, когда его не слишком осторожно подтолкнули к двери его квартиры на первом этаже. Он потянулся, чтобы вставить ключ в первую дверь, к которой подошел, и был остановлен Фарбо.

— А теперь зачем вам пытаться войти в дом вашего соседа? Попробуйте следующий.

Тогда Викерс понял, что у него серьезные неприятности. Он проклял свою неудачную попытку обмануть человека с пистолетом. Он пошел в соседнюю квартиру, вставил ключ и открыл дверь. Анри втолкнул мужчину внутрь и быстро потянулся за ним, чтобы запереть дверь, все время держа пистолет наведенным на почки Викерса.

Викерс почти потерял равновесие и контроль над мочевым пузырем, когда увидел человека в сером костюме, сидящего на стуле в гостиной. Напряженные голубые глаза впились в его испуганные глаза. Но единственным объектом, который он заметил даже больше, чем голубые глаза мужчины, была «беретта» с глушителем в его правой руке. Его гость небрежно сидел, а ствол оружия мягко постукивал по его колену.

— Послушайте, ребята, вы действительно не знаете, с кем связались, — сказал он, показывая, что хочет залезть в пальто. Джек Коллинз кивнул головой, говоря, что все в порядке. Голубые глаза обратились к Анри, желая, чтобы он застрелил этого человека, если из его пальто выйдет что-нибудь нехорошее. Викерс вытащил свое удостоверение ЦРУ и бросил его Джеку, который поймал его, но не стал рассматривать. Вместо этого он просто поставил его на маленький кофейный столик слева от себя и уставился на сжавшегося перед ним человека.

— Ты меня не знаешь? — Коллинз медленно встал со стула и посмотрел на человека, с которым хотел встретиться после убийства его сестры шесть месяцев назад.

— А должен? — сказал Викерс, когда Анри вышел на кухню. Джек услышал, как открылся холодильник, и француз рылся в нем.

— Я подумал, что раз уж ты знаешь мою сестру, то, возможно, знаешь и меня.

Викерс почувствовал, как его сердце екнуло в груди, когда он понял, кто находится в его доме. Все мысли о Человеке-спичке исчезли — вместе с его будущим.

— Послушайте, я действительно понятия не имею, о чем вы говорите. Кто ваша сестра?

Анри Фарбо вышел из кухни с открытой банкой кока-колы и наблюдал за происходящим, которое он находил чрезвычайно забавным. Он заметил мгновенную вспышку в глазах Джека. Это был не гнев, а сомнение, когда Викерс сказал, что не знает, о чем говорит полковник. Анри сделал глоток холодного напитка.

Джек направился к Викерсу целеустремленной походкой. Он остановился всего в нескольких дюймах от носа Викерса.

— Линн Симпсон… Коллинз.

Взгляд Викерса метнулся к французу, который поднял свою содовую и кивнул. Викерс не знал, то ли он хвалил холодный напиток, то ли говорил, мы попали.

Джек знал, что человек, которого они искали, был прямо перед ним. — Почему ее убили?

— Вы не можете застрелить меня прямо здесь, посреди Джорджтауна, за то, в чем я не замешан. Я не знаю, за что…

Ствол пистолета попал сотруднику ЦРУ сбоку в голову, заставив его взвизгнуть от боли. Он посмотрел на свою руку, когда отнял ее от уха, и она была вся в крови.

— Кто-то что-то сказал о стрельбе? — сказал Анри, отхлебнув из банки. — Есть много способов использовать оружие, мой друг, и я думаю, что полковник знает их все.

— Но я-

Еще один удар стволом в другое ухо, и на этот раз Викерс упал.

— Почему? — Джек настаивал.

Викерс посмотрел на Коллинза и не увидел милосердия в глазах этого человека.

— Ладно, ладно, — закричал сотрудник ЦРУ, пытаясь встать. Пистолет снова опустился, отправив его на плетеный ковер. — А это за что?

— По-моему, он велел тебе быть с ним откровенным и прямолинейным, прежде чем ты снова заговоришь, — сказал Анри, поднося банку к губам. Он замер, когда почувствовал, как оружие впивается ему в зад. Банка остановилась у губ, и он замер.

Джек увидел еще троих мужчин, но было слишком поздно. Они нарисовались до того, как он успел среагировать. Они были в квартире все это время, и Джек не проверил, когда вошел в здание. Он проклинал себя за свой непрофессиональный поступок.

— Этот человек причинил достаточно вреда, — сказал высокий худощавый мужчина в черной ветровке, обходя Викерса, чтобы забрать оружие Джека. Анри одновременно вытолкнули из дверного проема кухни. Он был так же зол, как и Коллинз, за ​​то, что его застали врасплох. Он быстро сообразил, что, хотя они оба были чрезвычайно искусны в боевой доблести, им очень не хватало тонкого искусства тактики хладнокровного убийства.

— Возможно, нам следовало спланировать это немного лучше, полковник, — сказал Фарбо, присоединяясь к Коллинзу в гостиной.

Всего Коллинз насчитал четырех человек. За входной дверью был еще один, так как минуту назад он видел тень, прошедшую за окном. Все они были в черных ветровках, и в этот момент Коллинз понял, с кем они имеют дело. Печально известные Люди в черном, которые возродились, и теперь он знал, кто восстановил команды — ЦРУ. Джеку все стало кристально ясно.

Наконец Викерс встал и вытер кровь из обоих ушей, а затем храбро ударил Джека кулаком в живот. Полковник едва поморщился. Один из Черной команды хихикнул, когда Коллинз даже не вздрогнул при нападении. Вместо этого он посмотрел на Анри.

— Этот мудак не только убил Линн, Анри, а это те удивительно патриотичные джентльмены, которые шесть месяцев назад напали на наш комплекс в поисках формулы Потрошителя. — Коллинз повернулся к человеку, стоявшему рядом с Викерсом.

— Не мы, а наш командир, мистер Смит. Только не говорите мне, что это вы отправили на тот свет его и его команду? — спросил худощавый.

— Будьте уверены. Убил всех ублюдков, — сказал Джек, глядя в твердые глаза человека в черном.

— Хватит этого дерьма — убей сукина сына! — сказал Викерс.

Мужчина отвернул оружие от Коллинза и выстрелил Викерсу в самую мясистую часть правой голени. Хирам вскрикнул и рухнул на ковер у стены.

— Вы должны хранить молчание, пока мы пытаемся во всем разобраться, мистер Викерс.

Джек был удивлен, но сдерживал выражение лица, пока Викерс в агонии катался по окровавленному ковру. Он посмотрел на командира группы.

— Что делаешь? — вопил он, пытаясь удержать раненую конечность.

— Вы больше не глава своего отдела, сэр. Мне сказали передать вам, что эту лажу больше нельзя терпеть. — Мужчина намеренно прицелился в лицо Хайрама Викерса, который закрыл глаза, когда кровь с его рук капала ему на лицо.

Джек упал на пол, когда переднее окно взорвалось в комнату, и появилось оружие с глушителем. Первая пуля попала в мужчину с пистолетом в обнаженной руке, и тот упал на пол. Джек упал на него. Анри пригнулся как раз в тот момент, когда мимо него пролетело три пули. Одна ударила мужчину сзади прямо в нос, и он упал, как мешок с картошкой. Двое мужчин, стоявших позади первого, упали на пол, когда входная дверь была выбита ногой. Еще несколько пуль попали в цель, попав мужчинам в их открытые спины.

Джек боролся с первым стрелком, затем выдернул оружие, когда был нажат спусковой крючок. Коллинз почувствовал, как их спаситель вбежал в квартиру и в коридор, где прозвучало еще несколько выстрелов, а его выстрел попал сопротивляющемуся мужчине в нижнюю часть подбородка. Пуля взорвалась в мозгу убийцы. Он обмяк. Анри пробежал мимо, взял одно из орудий у двух упавших мужчин и побежал к входной двери. Когда Коллинз с отвращением оттолкнул мертвеца в черном, он огляделся, но не увидел Хайрема Викерса. Он увидел кровавый след, ведущий от входной двери. Анри шагнул внутрь, а оружие с глушителем все еще дымилось после выстрела. Он покачал головой.

— Ваша цель только что скрылась за холмами, полковник. — Анри оглядел коридор и удивился, когда из спальни появилось знакомое лицо, волоча за воротник еще одного человека в черном. Он тоже был мертв.

— Всегда планируй свои операции моряк, ты это знаешь, Джек. — Карл Эверетт отпустил воротник мертвеца и оглядел остальных.

Коллинзу наконец удалось подняться на ноги и стряхнуть немного крови с обнаженной руки. Он посмотрел на Карла и покачал головой.

— Я думал, у тебя есть женщина, о которой нужно заботиться в Румынии? — Он подошел к двери и посмотрел мимо Фарбо. Машина Викерса исчезла. Джек посмотрел на пистолет в своей руке, затем бросил его на кушетку рядом с дверью.

— А, она вообще-то ушла от меня к другому мужчине, генералу Моссада. — Карл просунул свой девятимиллиметровый пистолет за пояс сзади. Он посмотрел на Анри и склонил голову. — Отлично, похоже, ты начинаешь общаться с персонажами, которые могут доставить тебе массу неприятностей.

— Ты не можешь быть здесь, Карл, — сказал Коллинз. — Я объясню позже, но ты не можешь быть рядом со мной.

— Что ж, если это не благодарность, я…

— Иисус Христос! — сказал голос позади Джека.

— Мы действительно теряем хватку, — сказал Анри, поняв, что они снова были застигнуты врасплох, когда он заметил человека с обнаженным оружием, стоящего в дверном проеме.

Коллинз повернулся и сразу же узнал агента ФБР из Группы.

— Агент Стимсон, как дела? — Джек вытер руку о белые занавески на окне.

Агент убрал оружие в кобуру и посмотрел на происходящее в квартире.

— Я не знаю, как, черт возьми, я объясню это моему боссу. — Специальный агент ФБР вошел внутрь и посмотрел на троих мужчин. — Джек, ты поставил меня в адское положение здесь.

— Как ты узнал, где нас найти? — Полковник перевел взгляд с Эверетта на человека, которого сам завербовал пять лет назад.

Стимсон посмотрел на Коллинза и покачал головой. — Откуда мне, черт возьми, знать, как ваши люди узнают об этих вещах? Я здесь всего лишь мальчик на побегушках. — Стимсон покачал головой, снова осматривая сцену, пытаясь понять смысл увиденного. — Ну, полагаю, сейчас это не имеет значения, Бюро получило приказ пару месяцев следить за нашим мистером Викерсом. Похоже, Овальному кабинету не нравятся некоторые группировки в Лэнгли, и он хотел бы начать дело не только на нескольких их оперативников.

— Фигня. Доктор Комптон разрешил вам использовать компьютерные чипы, которые мы с мистером Эвереттом держим на руках.

— Хорошо, и это тоже. — Агент снова покачал головой, глядя на троих мужчин перед собой. — Кстати, вы трое… ну, вы арестованы.

— Теперь вы знаете лучше, чем это, — сказал Карл, подняв бровь в сторону агента.

— Послушайте, вы, ребята, можете снять меня, но я должен сказать вам, что снаружи у меня еще восемь агентов. У нас тут достаточно бардака. По приказу президента Соединенных Штатов вы помещены под стражу.

— Президент, о моя задница. Я чувствую запах Найлза, верно? — спросил Джек.

— Я ничего не знаю об этих джентльменах, — сказал Фарбо, — но я иностранец, который не имеет ничего общего ни с секретными группами, ни даже с президентом Соединенных Штатов. Так что, если вы меня извините, я скажу…

— Вы скажете спасибо и будете благодарны, что вы не в наручниках, полковник Фарбо, — сказал Стимсон с сердитым взглядом.

— Да, полковник Коллинз, я бы сказал, что за этим действительно стоит ваш маленький лысый работодатель. — Анри подошел к Джеку и улыбнулся, слегка подняв обе руки. — Я думаю, если вы не можете заполучить одного плохого парня, ваш босс думает, что другой будет таким же хорошим. По крайней мере, достаточно, чтобы успокоить вашего президента из-за этого беспорядка. — Он указал на мертвецов вокруг него.

— Нет, боюсь, ваше собственное правительство хочет поговорить с вами, полковник, — сказал Стимсон.

Анри сдулся у них на глазах, когда понял, что время его бегства от собственного правительства подошло к концу. Он достал пистолет из штанов и передал его агенту. Взгляд, который он бросил на Джека, был не из приятных, и Коллинз знал, что попытка объяснить Анри, что он не имеет никакого отношения к его аресту, не принесет пользы. Анри Фарбо никогда не забывал оскорбления, и Коллинз знал, что с французом он вернулся на круги своя.

— Пойдемте, джентльмены, у нас мало времени. Мы должны избавить вас от этого и очистить быстро. Вещи начинают лететь к чертям в ручной корзине по всему миру. Президент только что привел силы быстрого развертывания в Кувейте в состояние боевой готовности к действиям внутри границ Ирана.

Джек был ошеломлен. — Я не знал, что полевые агенты ФБР были проинформированы о президентских приказах?

— Он не инструктировал меня, это сделал директор Комптон. И он сказал мне передать вам, что задействована азербайджанская полевая команда. Думаю, вы должны знать, что это значит.

Лицо Джека поникло, и Карл, и Анри заметили эту реакцию.

— Что, Джек? — спросил Карл.

— Сара работает в полевой команде в Азербайджане.

— Тогда мы должны повиноваться вашим приказам, — сказал Анри, становясь совершенно серьезным.

Мужчин вывели из квартиры Викерса. Джек вспомнил, зачем они пришли сюда.

— Викерс не мог работать один, вы это знаете? — сказал он.

— Боюсь, люди, на которых он работает, в данный момент неприкасаемы, — сказал Стимсон. Он провел мужчин мимо своих специальных агентов, когда они ворвались на эту скотобойню, которая когда-то была красивой квартирой в Джорджтауне. — Позвоните в группу судебно-медицинской экспертизы и задайте все вопросы мистеру Хираму Викерсу. Это его место и его бардак, — сказал он своей команде внутри.

— А почему Люди в черном неприкасаемые? — спросил Эверетт.

— Потому что приоритеты сместились, джентльмены, с пассивной готовности на военную позицию. Доктор Комптон сказал, что вы поймете. Он просил передать вам, идут операции «Магия» и «Оверлорд». И что вы выбрали чертовски неудачный момент, чтобы на них напасть.

Фарбо не знал, что они имели в виду, но забеспокоился, увидев, как тревога на лице Джека Коллинза за доли секунды сменилась страхом. — Может вы не против сказать мне, что означают эти термины?

Джек остановился, не дойдя до седана ФБР.

— Это означает, Анри, что война, которой мы так опасались, начинается.


КОММЕРЧЕСКАЯ ПОЛЕТНАЯ ПЛОЩАДКА

МАСАЛЛЫ, АЗЕРБАЙДЖАН


Три военных транспорта российского производства Ильюшин Ил-76 Д «Десантный», стояли на дальнем краю самой северной взлетно-посадочной полосы. Аспект безопасности того, что теперь известно как операция «Зевс», требовал, чтобы большие силы держались как можно дальше от посторонних глаз азербайджанских вооруженных сил. Издалека новейшие группы глаз наблюдали за действиями российских десантников на взлетно-посадочной полосе, готовившихся к полету в Иран. Потребовалось почти три часа, чтобы получить разрешение правительства Азербайджана на использование Масаллы в качестве плацдарма. Как бы то ни было, несколько крупных западных газет и сетей пронюхали об операции, но их сдерживали на расстоянии от главного гражданского терминала.

Одинокий вертолет стоял между большими транспортными средствами. Пилот приготовился к полету на плацдарм Каспийского моря. Его пассажиры только что прибыли, и их снаряжали в трех установленных ими больших палатках.

В двух милях от ветхого терминала два российских солдата прошли через охрану и мимо многочисленных любопытных глаз гражданских лиц, ожидающих своего рейса. Два офицера, мужчина и женщина с очень темными волосами, резко повернули в комнату подготовки пилотов. Женщина сняла кепку и подняла руку, останавливая мужчину, когда он вошел позади нее. Она слышала, как шумит душ и насвистывает мужчина где-то в раздевалке. Она жестом попросила мужчину взять свистуна, а она решит проблему с душем. Мужчина кивнул, полез в карман форменной куртки и достал маленький шприц. Он в последний раз взглянул на черноволосую женщину, и она предупредила его, приподняв брови. Он улыбнулся и ушел.

Женщина вытащила из собственного кармана такой же шприц и, бросив последний взгляд на своего коллегу-мужчину, направилась к душевым кабинкам, стоявшим в задней части комнаты подготовки пилотов. Она услышала, как выключился душ, и тихое мычание женщины, когда она открыла дверь кабинки. Женщина переодетая в российскую форму быстро двинулась, чтобы ткнуть принимающую душ женщину в руку, затем взяла ее под голову, когда та легко рухнула на ее руки. Она осторожно положила ее на кафельный пол, а затем посмотрела на мужчину, который сопровождал ее, когда он затащил свистуна в душевую.

— Положи их в кладовку уборщика и запечатай дверь. Кто-то должен освободить их завтра утром, когда прибудет новая смена уборщиков.

— Я не думаю, что это мудро. Этот парень, — мужчина легонько постучал правой ногой по накачанному наркотиками, — успел хорошенько меня разглядеть, прежде чем я вонзил в него шприц. — Темноволосая женщина сняла боевую форму с настенного крючка, подняла ее, чтобы примерить, и наклонила голову, думая, что большого размера должно хватить. Наконец она бросила на мужчину жесткий взгляд.

— Последнее, что я слышала, Израиль не воевал с Россией. Мы здесь, чтобы наблюдать и докладывать, вот и все. Если это оружие, которое есть у иранцев, предназначено для Израиля, мы должны знать.

— Ты босс, майор, я просто делаю свою работу.

Аня Корвески посмотрела на мужчину, потом кивнула пленнику у его ног. — Тогда делай свою работу и прячь этих двоих. — Она посмотрела на настенные часы. — И поторопись, у нас времени в обрез.

Аня устала до самых костей. Два агента Моссад были переброшены по воздуху в двадцати милях от Масаллы и должны были пройти оттуда пешком. Теперь у них было всего пять минут, чтобы добраться до линии полета и начать рейд в Иран. Она была там, чтобы подтвердить подозрение, что оружие, которое использовали иранцы, было направлено против Государства Израиль. Если бы это было так, у русских был бы один шанс уничтожить его, и если бы это не удалось, он был бы оставлен в руках израильских ВВС, которые находились в режиме ожидания недалеко от Тель-Авива.

Аня быстро оделась и оглядела раздевалку, пока не увидела портфель. Она открыла его и убедилась, что у двух людей, которых они заменили, есть все документы и необходимые учетные данные; они сделали это. Мужчина и женщина, которых заменили два агента, должны были быть научными консультантами по ядерной энергии, и им было разрешено участвовать в рейде, чтобы помочь американской группе, прибывшей с крейсера в Каспийском море. Только она и ее напарник будут участвовать в боевом прыжке в Иран, а не эти двое.

Одетые в свое боевое снаряжение, они вышли из дежурки летчиков и оказались в ночи.

Сегодня Моссад прыгал с элитой российской армии.

* * *

Сара нервно наблюдала, как перед ними стартовал двухроторный вертолет. Она и Райан сидели на холодном асфальте рядом с гигантским шасси одного из ильюшинских транспортов, когда пилот вертолета махнул им рукой, чтобы они летели на фрегат класса «Рига» Лещенко , ожидавший их в Каспийском море. Они встали, и оба знали, что попадут в ситуацию, которой никто не ожидал.

— Сейчас самое время появиться полковнику и мистеру Эверетту. — Райан перекинул сумку через плечо и посмотрел на Сару.

— Да, было бы неплохо взять их с собой, — согласилась Сара, когда Райан помог ей подняться на ноги.

— Нет, не прийти, а заменить нас. Не знаю, как тебе, а по мне, так эти русские мальчики не выглядят так, будто собираются на пикник.

Сара наблюдала, как десантники элитной российской 106-й гвардейской дивизии начали грузиться в три транспорта, которые должны были доставить их в опасное место.

— Странно, как солдаты выглядят одинаково во всем мире, не так ли?

— Это выражение их глаз, — ответил Джейсон.

— Как они смотрят?

— Ага. — Он взял Сару за локоть и повел ее к работающему на холостом ходу вертолету. — Взгляд, который говорит, что они, черт побери, предпочли бы быть где-нибудь еще.

Саре пришлось согласиться. Она рванулась вперед, когда случайно наткнулась на солдата, направлявшегося ко второму «Ильюшину». Две женщины встретились взглядами на кратчайшее мгновение, но этого было достаточно, чтобы Сара остановилась как вкопанная. Джейсон Райан увидел именно то, что видела она. Саре удалось передвинуть ноги, когда Джейсон подтолкнул ее вперед.

У Ани Корвески упало сердце, когда она увидела, кто в нее врезался. Она знала, что Сара собиралась что-то сказать, и тогда их маленькая уловка закончится до того, как они войдут в иранское воздушное пространство. Обеим сторонам удалось расстаться без слов.

Сара медленно повернула голову так же, как и Аня. Две пары глаз снова встретились, а затем обе отвернулись.

— Какого черта она здесь делает? — спросила Сара, когда Джейсону снова удалось заставить ее двигаться. — Где Карл?

— Я не знаю, Макинтайр, но если мы привлечем к ней внимание, мы, черт возьми, вполне можем нести ответственность за роковой выстрел, так что двигайся дальше и давай забудем, что вообще видели ее — по крайней мере, пока мы не сможем сообщить Группе.

Аня повернулась в последний раз. Она познакомилась с двумя американцами в Румынии и знала, что они лучшие друзья Карла, не считая полковника Коллинза. Она была благодарна за то, что Райан и Сара, похоже, поняли, что произойдет, если Сара раскроет свою личность. Со вздохом облегчения Аня Корвески поправила свой парашют и оборудование, а затем вышла на заднюю погрузочную рампу «Ильюшина», как только он начал подниматься, закрывая вид на небольшой вертолет, взлетавший с Сарой и Джейсоном.

Когда рампы трех транспортов закрылись, в небо выстрелила большая красная ракета, а затем первый из гигантских транспортов покатился.

Операция «Зевс» вступила в действие.

5

ВАШИНГТОН


Хирам Викерс вздрогнул, когда пуля медленно была вытащена из его верхней части правой голени. Он зашипел, когда старый доктор вынул оскорбительный предмет из его тела. Он лежал на каталке в обшарпанном кабинете человека, к которому отправлял людей из-за травм — никогда из-за своих.

— Ой, да ладно, — сказал старый доктор по-английски с немецким акцентом. — Едва ли это можно квалифицировать как рану на теле. Я сделал себе еще хуже, когда…

— Заткнись и держи свои остроты при себе. Могу ли я путешествовать без особого дискомфорта?

Врач позволил бесформенной пуле выпасть из зажима, и Викерс услышал звук, когда она попала в чашу из нержавеющей стали. Затем он наложил на рану марлевую повязку и начал ее бинтовать.

— Как я уже сказал, это была не более чем рана на теле. Пуля чуть не попала в мышцу. Если вы можете выдержать небольшой дискомфорт, я уверен, что аспирин покроет его.

Викерс посмотрел на мужчину и уже собирался прокомментировать мнение доктора о его болевом пороге, когда зазвонил его мобильный телефон. Он выругался, когда увидел отображаемый безопасный номер. Он оттолкнул старого доктора и ответил.

— Вы, сукин сын, вы думаете, это прокатит? — сердито сказал он в трубку.

— Ты навлек это на себя, ты не оставил нам выбора в решении твоей судьбы, и ты знал, что если твои грязные уловки и отдел приобретений станут достоянием общественности, ты сделал то, что сделал. Но не сделали того, что ожидалось, поэтому твой выход на пенсию был признан необходимым. Как я уже сказал, ты навлек это на себя, и если у тебя нет плана, который заставит президента Соединенных Штатов простить и забыть, какого-нибудь рычага, ты будешь самым преследуемым человеком в стране. ФБР уже готово задержать тебя за убийство четырех человек в твоей квартире. Поверь мне, на твоем месте я бы сам позаботился о своей пенсии и не позволил бы Джеку Коллинзу сделать это за тебя. И ты знаешь, что ты не можешь пойти и сдаться — мы можем добраться до тебя где угодно.

— Послушайте меня, мистер Пичтри, если вы не поможете мне выбраться отсюда к черту, я сделаю что-то, что повесит не только меня, но и вас и еще нескольких человек.

— У тебя нет ничего ни на меня, ни на спикера Палаты представителей Кэмдена. Ты основал отдел, и именно ты стал изгоем и убил двух американских граждан, а также сотрудников агентства. Нет, я думаю, что лучший выход для тебя и твоей семьи — это провести церемонию выхода на пенсию самостоятельно. Или твои собственные Черные команды выследят тебя и сделают отставку самым жестоким образом — по-своему.

— Послушайте меня, я…

Викерс выругался, когда понял, что говорит в разорванную связь. Он закрыл мобильник, потом посмотрел на доктора, который вытирал руки полотенцем и смотрел в его сторону.

— Находишь в этом что-то смешное? — спросил он, медленно соскальзывая со стола.

— Да, собственно говоря, я нечасто лечу покойника. Могу я предложить вам бежать, спасая свою жизнь? — Он улыбнулся, когда начал поворачиваться к двери.

Викерс сердито сунул руку в пальто, вытащил автоматический пистолет 32-го калибра и шесть раз выстрелил в спину старого доктора. Он доковылял к упавшему человеку, когда тот перевернулся.

— Все еще находишь это забавным? — спросил он и выстрелил еще два раза в запрокинутое лицо.

Викерс повернулся и порылся в аптечке, пока не нашел обезболивающее, затем быстро проглотил три таблетки. Он протянул здоровую ногу и пнул доктора по голове, чтобы убрать с него пристальные и пустые глаза. Он покачал головой, поняв, что его будет искать все правоохранительное сообщество планеты. Он знал, что ему нужны рычаги воздействия, подобные которым убедили бы президента отказаться от его отставки. Он обошел убитого доктора и встал лицом к дальней стене.

— Я прикончу вас всех, прежде чем все это закончится, — сказал он, прислонив голову к большой настенной карте Соединенных Штатов. Он понял, что заблудился, когда глубоко вздохнул и выпрямился. Его глаза упали на карту, а затем переместились в западную часть Соединенных Штатов. Они сосредоточились на южной части разноцветной карты, и он медленно начал улыбаться, почти сразу почувствовав себя лучше от внезапного прилива вдохновения. Он отступил назад, посмотрев на карту, и его улыбка стала шире. Он знал, что нашел свою карту освобождения из тюрьмы. Его рука протянулась и ударила по тому месту, на которое он смотрел. Он улыбнулся полосе крови, которая оставила отметину. Затем он отвернулся и покинул ветхое офисное здание, в последний раз покинув Вашингтон.

На настенной карте было пятно красной крови, размазанное по маленькому городку в Аризоне, где Викерс освободился от своей дилеммы: Чато-Кроул — дом Махджтика.


«АЛАН ШЕПАРД»

СУДНО ОБЕСПЕЧЕНИЯ ВМС США


«Алан Шепард» поднялся на двенадцатифутовой волне, а затем слегка накренился на правый борт, когда его тупой, но мощный нос вырывался из пены морских волн, которые так внезапно ожили вокруг него. Он перешел от пятиузлового ветра и слабого моря к необходимости брать балласт, чтобы прочно удерживаться на воде. Его капитан наклонился вперед и посмотрел сквозь дворники, которые тщетно пытались очистить окна мостика. Клубящиеся небеса над головой принимали форму, которая совсем не нравилась молодому капитану. Он повернулся и посмотрел на своего старшего офицера.

— Я хочу, чтобы аварийно-спасательная служба была наготове возле шкафчиков с боеприпасами. Это будет время, когда мы узнаем, что кто-то ослабил свою нагрузку, потому что никто не ожидал этого час назад.

— Уже сделано. — Старший потянулся к панели управления как раз в тот момент, когда «Алан Шепард» снова повернулся, на этот раз влево. Молния осветила внутреннюю часть мостика, и ее молодой экипаж обменялся встревоженными взглядами из-за внезапного появления бури.

— Капитан, нас начинает бить сильное течение с правого борта. Нам трудно держать курс.

— Держите курс, доведите скорость до пятнадцати узлов. Я хочу выбраться из этого штопора. Это начинает походить на тайфун.

— Я слышал, что в Северном море неспокойно, но это просто невероятно, — сказал старший, когда наконец взял себя в руки и стабилизировался.

— Капитан, вам лучше взглянуть на это, — крикнул один из гражданских грузчиков. Он смотрел в бинокль и жестикулировал в сгущающейся тьме бушующей бури. Капитан схватил очки и повернулся к своему заместителю.

— Отправьте сообщение в Саут-Хэмптон и предупредите их об этом. Нужно сообщить об этом глубоководным нефтяным платформам — эта штука может разорвать их на части. Сообщите Королевскому флоту, что здесь может назревать ситуация.

— Да, — ответил старший и ушел, чтобы сообщить об этом.

Капитан быстро поднял очки к глазам, когда «Алан Шепард» погрузился в глубокую водную впадину, которая погрузила его не менее чем на сотню футов вниз по крутому водопаду ужаса. Она выправилась, выгнулась, и ее вал выстрелил почти прямо вверх. Сверкнула молния, и глаза вздрогнули, когда они снова вырвались на поверхность.

— Боже мой, — пробормотал капитан, глядя на самое удивительное зрелище, которое он когда-либо видел в мире природы — такое, которое, как он знал, видели лишь немногие. Облака кружились по часовой стрелке высоко над ними и в тридцати милях к югу. Это выглядело так, как будто формировался ураган, но капитан знал, что он вращается слишком точно. То, что он видел, выглядело почти живым. Цвета синего, фиолетового, зеленого и красного менялись с невероятной скоростью. Море прямо под ними превратилось в водоворот, покрывавший не менее десяти миль Северного моря. Гигантская стена воды превратилась в торнадо света. Капитан вздрогнул и отвернулся, когда тысячи зигзагов молний затмили окна, когда они вырвались из кружащейся массы и ударили в небо во всех направлениях.

— Капитан, температура моря поднялась на десять градусов, скорость ветра приближается к ста милям в час! — Крик раздался, когда к капитану вернулось зрение, и он снова посмотрел на бушующий ураган.

— Приведи нас в порт — вытащи нас к черту отсюда! Полный разворот!

Большой корабль снабжения резко развернулся, когда капитан увидел зрелище, от которого у него застыла кровь. Далеко наверху и в двадцати милях огромный торнадо из облаков, воды и бог знает чего еще обрушился на море. Всё это превратилось в мощный взрыв, который поднял море на три мили в небо, и этого все еще было недостаточно, чтобы скрыть ужас массы кружащегося света, встретившегося с океаном. Капитан отвернулся как раз в тот момент, когда окна мостика взорвались. Он посмотрел вверх, и его сердце екнуло, когда пять объектов огромных размеров вышли из вращающегося торнадо. Звук, который они издавали, пробивался даже сквозь страсть бушующих ветров — глубокая базовая туба, от которой у людей на двадцать миль заложило уши. Пять раз прорывался мучительный шум, когда звук объектов, покидающих шторм, наконец уменьшился, а затем исчез. Затем гигантские круглые сооружения исчезли во время извержения на поверхности Северного моря. Они исчезли так же быстро, как и появились, и даже тогда капитан искренне задавался вопросом, видел ли он их вообще.

— Боже! — раздался крик ужаса, когда «Алан Шепард» резко повернулся на правый борт, когда волна-убийца врезалась в него. Мужчины потеряли хватку и упали. Груз, предназначенный для боевой группы авианосца «Нимиц», вырвался на свободу и раздавил многие нижние палубы, но гигантский корабль снабжения все еще плыл. Оглушительный скрежет разорвал воздух, когда корабль начал свою гибель.

Три минуты спустя нижний киль вырвался на поверхность Северного моря, и «Алан Шепард» лениво заскользил вглубь теперь уже мягкой поверхности. Солнце отражалось от его выкрашенной в красный цвет нижней части, когда люди начали выныривать на поверхность холодного моря по одному и по двое за раз. Буря совсем исчезла, как будто ее и не было вовсе. Были только обломки когда-то гордого корабля снабжения, которые отмечали могилы многих моряков.


УНИВЕРСИТЕТ ПРИКЛАДНЫХ НАУК И ТЕХНОЛОГИЙ

БИРДЖАНД, ИРАН


Махмуд Ахмадинежад сердито смотрел из-за защитной стеклянной стены высотой в три фута, пока техники мчались тушить пожар, полыхавший у основания инопланетной электростанции. Генерал Хасан Язди стоял рядом с ним и тоже видел фиаско, которым обернулось последнее испытание. Он чувствовал, как гнев Ахмадинежада накатывает волнами. Экс-президент протянул руку и сжатым кулаком ударил по кнопке внутренней связи.

— Выключи эту проклятую сигнализацию, — сказал он сквозь прерывистые гудки системы пожарной сигнализации. Он подождал, пока тревога наконец замолчала, и повернулся к генералу. — Как будто эти бездари не могли сами понять, что у них пожар, их надо было предупредить? — Он покачал головой, наблюдая, как огонь берут под контроль. — Как продвигается размещение ваших людей?

— Первая гвардейская дивизия укрепилась за пределами Тегерана, а третья гвардейская в этот самый момент приближается к священному городу Кум. У нас не будет проблем ни с духовенством, ни, осмелюсь сказать, с аятоллами. Большинство людей считают, что они будут предотвращать переворот, а не инициировать его. Как только президент падет, религиозные правые подчинятся плану, тем более что остановить его будет уже слишком поздно. — Он посмотрел в темные глаза маленького человека. — Это если это адское устройство будет работать правильно и цель действительно будет поражена.

Ахмадинежад оставался стойким, глядя генералу в глаза. — Это то, что мы видим прямо сейчас.

Двое мужчин смотрели, как большая стеклянная дверь раздвинулась, и оттуда вышел ведущий физик. Гигантская круглая электростанция, состоящая в основном из стекла и странной стали, стояла неподвижно во мраке позади него, пока другие техники карабкались по ней. Мужчина вытер руки белым полотенцем. Он сердито снял белый лабораторный халат, который был на нем, и отбросил его в сторону. Он порылся в кармане рубашки, вытащил пачку американских сигарет и остановился прямо перед тем, как зажечь сигарету, посмотрев в темные глаза, уставившиеся на него. Он откашлялся и извинился, затем сунул сигарету и зажигалку обратно в карман.

— Ну, и что случилось с тестом? — спросил Ахмадинежад, все еще глядя на лысого мужчину.

— У нас был сильный всплеск мощности от самой электростанции.

Двое мужчин просто смотрели на физика.

— Энергии, которую мы ей подавали, было слишком много; чертова штука, кажется, исправляет ее вывод самостоятельно. Технический прогресс этой машины так далеко за пределами нашего понимания. Как будто она исцеляет себя после столь долгого бездействия. На самом деле это исправление технических настроек, которые мы в нее внесли.

— Говори прямо, мужик, — сердито сказал Ахмадинежад.

— Она сделала корректировку полностью самостоятельно, что фактически сделало ее более эффективной. На мгновение она вышла из-под контроля и не нацелилась ни на что на этой планете. Наземного удара не было, он просто рассеялся в космосе… так мы предполагаем.

— Будет ли машина работать так, как нам нужно? — спросил Язди. — У меня полмиллиона человек, и их жизни висят на волоске, если это не сработает, дурак.

— О да, да, очень даже, — сказал мужчина, желание закурить которого усилилось. — Теперь мы знаем, на что обращать внимание, и предотвратим скачки напряжения на электростанции. Мы отрегулируем потребляемую мощность, чтобы компенсировать то, что обеспечивает двигатель.

— Это будет работать? — спросил Ахмадинежад, наклоняясь к лицу ученого.

— Да, наведение будет с точностью до длины ступни.

Махмуд Ахмадинежад наконец опустил голову. Он повернулся и посмотрел на генерала. — Проведите последние приготовления к устранению ключевых правительственных служащих, которых мы выбрали — изолируйте столицу, генерал.

Высокий мужчина обратил внимание, что бывший, а теперь будущий президент Ирана повернулся к трясущемуся физику.

— Исправьте свою машину и заставьте ее работать в течение часа. Больше никаких задержек.

— Да, сэр, — дрожащим голосом ответил мужчина.

— Полный пакет атаки будет доставлен вам в течение часа. Цель: Тель-Авив.


Французская подводная лодка «СЮФФРЕН»

СЕВЕРНОЕ МОРЕ


Лодка была новая. Она была в своем третьем круизе глубоко в Северном море, когда французский флот представил свою новейшую ударную подводную лодку: «Сюффрен» класса «Барракуда». Ее проектирование и строительство велись тайно, и французы были шокированы, когда просочились новости о лодках класса «Барракуда». Протесты от Парижа до Тулона занимали каждую доступную минуту новостного времени на телевидении. Гнев был вызван непомерно высокой стоимостью программы, поскольку шесть новых лодок класса «Барракуда» обошлись бы народу Франции в восемь миллиардов евро — примерно двенадцать миллиардов долларов. Граждане не могли понять необходимость такой дорогой оружейной платформы, когда мир, как считалось, отказывался от войны с террором. Французской нации казалось, что военные расходы растут так же, как и в других странах. Каждая западная страна вместе с Китаем пыталась незаметно внедрить новые и дорогие оружейные платформы без видимой причины или предполагаемой угрозы. Вскоре за открытием новых оружейных программ, которые ни одна страна на земле не могла себе позволить после дорогостоящей войны с террором, последовали бунты в каждой западной стране. Гнев возник из-за отсутствия оправдания для наращивания.

Капитан Жан Арно, ветеран всех классов подводных лодок, произведенных французским флотом после окончания холодной войны, сидел на своем возвышении прямо над навигационной консолью. Арно был близок к отставке, и готовился принять управление, после того, как «Сюффрен» подверглась тщательной проверке перед боевым погружением.

Оглядывая безмолвную диспетчерскую, он задавался вопросом, не приведут ли протесты дома к закрытию самой дорогостоящей военно-морской программы в истории Франции до того, как вторая лодка, «Дюге-Труэн», сможет быть спущена на воду в начале следующего года. Он покачал головой, удивляясь образу мыслей гражданских. Он знал, что программа была необходима, но он должен был признать, что в наше время трудно оправдать расходы на такую ​​мощную систему вооружения, когда террористы всего мира находятся в бегах, а старого Советского Союза не существует. Что касается китайцев, то последние четыре года они молчали о чем-либо, касающемся их вооруженных сил. Слухи о массовом наращивании китайского потенциала могут стать фактором силы в перевооружении Запада.

В данный момент «Сюффрен» выполняла стандартные учения по удержанию стационарной буровой установки в термическом клине на тысячу футов ниже поверхности бурного Северного моря. Если бы новая лодка могла оставаться неподвижной в термальном клине — слое течения, отделяющем глубокие воды от мелководья и имеющем разную степень течения и температуры, — ее приспособляемость была бы завершена. До сих пор «Сюффрен» не сдвинулась ни на три фута в любом направлении. Ее двигатели удерживали ее в темных водах почти неподвижной, пока бурное течение пыталось подтолкнуть ее то в одну, то в другую сторону.

— Очень хорошо. Введите характеристики в компьютер вместе со временем и запишите все. Господа, давайте поднимем ее на пятьсот футов по азимуту 237… давайте отведем ее домой.

Он увидел облегчение на лицах молодых французских моряков, когда был отдан приказ и ученое погружение было официально завершено. «Сюффрен» прошла все испытания. И теперь ее офицеры с облегчением узнали, что возвращаются на базу подводных лодок Л'Иль-Лонг.

— Сонар, у вас есть что-нибудь поблизости?

— Боевая рубка, гидролокатор показал, никаких контактов с близкой поверхностью и ничего внизу.

Капитан кивнул головой, а затем начал расслабляться.

— Пятьсот футов и нулевой пузырь, капитан.

Арно выслушал вахтенного командира и улыбнулся. — Джентльмены, уберите рыбу с дороги, и давайте вернемся домой на нашей новейшей флотской лодке. Вахтенный командир, курс на две трети.

— Курс, две трети, есть, капитан.

 Новая силовая установка подлодки «Сюффрен» бесшумно и эффективно толкала ее по холодным водам Северного моря.


Британская подводная лодка «АМБЁШЬ»

ДВАДЦАТЬ СЕМЬ МОРСКИХ МИЛЬ ВОСТОЧНЕЕ ОТ «СЮФФРЕНА»


Французский флот был не единственной страной в Европе, располагавшей новейшими многоцелевыми подводными лодками. Британский Королевский флот был в процессе создания собственных подводных лодок класса «Эстейт», которые должны были привести империю к будущему подводной войны, которая была наравне с Соединенными Штатами и их линейкой суперлодок класса «Вирджиния». «Амбёшь» была вторым килем, заложенным на верфи, и ее команда прекрасно понимала, что это лучший класс ударных лодок во всем Королевском флоте.

— Похоже, наши французские друзья могут быть довольны. Кажется, они направляются домой, капитан.

Капитан Майлз фон Мюллер взял отчет у офицера гидролокатора, изучил его и вернул обратно.

— Я вижу, старый Арно решил проблему с их двигателями с удержанием на месте.

— Да, сэр, — сказал первый помощник фон Мюллера, складывая отчет. — Похоже, у Национальной морской пехоты есть вратарь.

Фон Мюллер кивнул головой. — А пока мы подождем, когда они выйдут из Северного моря. Тогда мы сообщим адмиралтейству, что « Сюффрен » теперь является ценным активом для наших друзей по ту сторону Ла-Манша.

— Есть, капитан, — ответил первый помощник.

Фон Мюллер начал подниматься со стула. — А пока сопоставьте скорость и курс, и давайте немного проследим за «Сюффреном» и соберем все, что сможем, из шума ее электростанции. Держитесь на пятнадцати узлах и глубине триста. Давайте пока останемся над термальным клином. — Он улыбнулся: — Нет смысла сообщать нашим друзьям, что мы рядом и заинтересованы.

— Очень хорошо, капитан.

— Думаю, я выпью чаю и ненадолго расслаблюсь. Боевая рубка в вашем распоряжении, Номер Один.

— Боевая рубка — принял.

Фон Мюллер двинулся на корму, похлопывая солдат по плечу и кивая в знак благодарности за их исполнительность.

— Боевая рубка, гидролокатор показал, у нас легкий контакт с пеленгом два-три-семь. В настоящее время связь прерывистая.

Капитан тут же остановился и оглянулся на своего первого помощника. Он наблюдал, как мужчина снял с подставки микрофон 1MC.

— Что вы имеете в виду под прерывистым? — Первый офицер на мгновение задумался, а затем снова включил микрофон. — Подлодка «Сюффрен» то есть, то ее нет.

— Сэр, это не «Сюффрен». Французы замедляются до пяти узлов. Думаю, они видят и слышат то же, что и мы.

Капитан быстро вернулся в рубку и кивнул головой, показывая, что он примет ее — его чай подождет.

— Капитан на связи, — сказал его первый помощник, когда он повернулся и помчался к гидроакустической будке.

— Всем стоп, полная тишина, — прозвучал приказ фон Мюллера.

— Капитан, сонар, — позвал его первый помощник из кормового отсека, где находился гидролокатор «Фейлс Андеруотер Системс» Сонар 2076. Система «Фейлс» была самой новой и новейшей в британской технологии, и люди были хорошо осведомлены о ее чувствительности. Если бы она показала, что там что-то есть, то можно было бы поспорить на пенсионный чек своей матери, что там действительно что-то было. Все они почувствовали, как массивная подводная лодка замедлила ход, когда она полностью остановилась. — Я полагаю, что у нас есть контакт в двух километрах к югу. Он приходит поверхностно, а затем уходит глубоко. Нам трудно отследить его ниже слоя. Капитан, там что-то есть.

— Американцы? — спросил вахтенный командир у капитана тихим голосом.

— Нет, американцы знают, как играть в эту игру. Они чертовски хорошо изобрели отслеживание возможности остаться необнаруженным. У них есть другие дела в Южно-Китайском море, с корейцами. Это нечто другое. Что делает «Сюффрен»?


Французская подводная лодка «СЮФФРЕН»


Арно приказал всем остановиться, поскольку его гидролокатор находился ниже термального клина и, таким образом, имел гораздо лучшую информацию, чем их британский коллега. Они заметили объект на расстоянии полумили, держащий идеальную станцию ​​без пузырей — как будто он ждал. Арно заметил, что цель находится прямо посреди самого быстрого течения в Северном море, и она отказывается сдвинуться с места ни на дюйм в любом направлении, вверх, вниз, вбок или назад — объект замер, как скала, на шестистах футах.

— Какие размеры? — спросил Арно, перегнувшись через плечо оператора, чтобы увидеть разноцветный водопад на экране.

— У нас может быть проблема, сэр. Мы думаем, что она может достигать шестисот футов… — Молодой оператор сделал паузу. — В диаметре, капитан.

— Диаметр? Вы имеете в виду, что эта штука…

— Круглая, капитан. Это не подводная лодка. Я не знаю, что это такое, но это не обычный подводный аппарат.

Капитан Арно повернулся к своему заместителю и наклонился к нему, так как он выглядел как человек, желающий что-то сказать. — Что вы об этом думаете?

— Предупреждение, которое мы получили от Флота перед отъездом на наше первое боевое погружение в прошлом месяце. О любых аномальных контактах под поверхностью следует сообщать немедленно, как только будет подтверждено, что контакт не был подводной лодкой.

— Мы еще даже этого не знаем. Мы не можем сообщить о частичном контакте, какие бы загадочные приказы мы ни получили от Флота. Нам нужно-

— Капитан, контакт активен, и он движется прямо к нам на высокой скорости, — сказал оператор.

— Какова их скорость?

— В настоящее время нет оценки скорости; компьютер с трудом поспевает.

— Выведите экипаж на боевые посты в подводном положении. — Арно поспешил обратно в командную рубку. — Оружие, — крикнул он своему первому помощнику. — Зарядите стволы с первого по четвертый боевыми выстрелами.

— Да, капитан, трубы один, два, три и четыре с «Акулами».

«Черная акула», как называли торпеду итальянского производства, была тяжеловесом в мире подводных боевых действий. Оружие с волоконно-оптическим управлением могло двигаться из труб со скоростью более пятидесяти пяти узлов. Она могла пробить почти что угодно, даже без детонации своей мощной боеголовки.

Арно вошел в командную рубку, и встретился с беспокойными лицами вокруг себя.

— Расстояние до цели? — спросил он, изучая море и его окрестности.

— Изменение аспекта цели, теперь она замедляется, замедляется… Она снова замерла в воде, капитан.

— Где остановилась, сонар?

— Секунду, рубка… Рубка, контакт в ста метрах от нашего носа. Цель удерживает позицию.

Арно посмотрел на своего первого помощника. — Чертова штука с нами нос к носу. С чем, черт возьми, мы здесь имеем дело?

— Капитан, мы достаточно близко, чтобы использовать подводную видеокамеру. Надо поднять прожекторы на внешней башне и посмотреть, сможем ли мы взглянуть на эту штуку.

Арно кивнул головой. — Оружие, наготове, возможно, нам придется стрелять от бедра. — Он фальшиво легкомысленно улыбнулся своей молодой команде. — Как могли бы сказать наши американские друзья-стрелки.

Шутливость, проявленная капитаном, вызвала у людей, дежуривших на постах, несколько неловких улыбок, но не облегчение.

— Освещение включено на 100 процентов, камера подключена к сети.

Большинство подводных лодок современных военно-морских сил оснащены камерами, скрытыми за стеклом высокого давления, расположенным в высокой конструкции паруса. Он использовался для вождения лодок подо льдом и в ближних ситуациях, когда радар и гидролокатор могли дать вам только цифры, а камеры высокой четкости и окружающего света давали вам реальный обзор.

Капитан Арно сделал несколько шагов к двадцатисемидюймовому монитору, когда изображение начало проясняться. Яркие прожекторы освещали нос новой подводной лодки, и сквозь поднимавшиеся над ее стальной звукопоглощающей обшивкой пузыри Арно увидел объект. Его глаза расширились, и он посмотрел на своего первого помощника.

— Господи Иисусе, что, черт возьми, у нас здесь? — спросил Арно, когда любопытные глаза попытались разглядеть то, что преграждало им путь домой. — Маневрирование, верните нас на пятьсот футов — очень медленно.

— Очень медленно за кормой, есть. — И через несколько секунд: — Она отвечает на два узла назад, капитан.

Все они почувствовали легкое движение, когда «Сюффрен» медленно отошла от объекта в форме тарелки. Арно наблюдал, как расстояние между двумя совершенно разными кораблями росло.

— Рубка, сонар показывает, в данный момент у цели нет изменений аспекта. Оно нас не преследует.

— Приказы, капитан?

— У нас уже есть приказы, Номер Один. Его глаза встретились с глазами младшего первого офицера. — Напрямую от Флота в Л'Иль-Лонге. Я начинаю верить, что кто-то знает что-то очень странное, о чем нам не говорят. Ну, я думаю, сейчас это не имеет значения, нам приказано немедленно доложить, так что именно это мы и сделаем.

— Я предполагаю, что эти приказы не включают в себя отказ от самозащиты, если это необходимо?

— Иногда приказы могут быть очень двусмысленными. — Он улыбнулся своему первому офицеру. — Офицер по оружию, если эта штука хотя бы моргнёт, то засунет себе в глотку четырех «Акул» — мне всё равно, насколько она близко. Соответственно установите свои предохранители на рыбу.

— Да, капитан, рыба подогрета и готова, предохранители установлены ​​на триста футов, — раздался сигнал из верхнего громкоговорителя.

Каждый моряк, услышавший команду, знал, что расстояние было недостаточным, чтобы не взорвать корпус собственной лодки, если боеголовки взорвутся так близко.

— Дайте мне десять градусов вверх по пузырю — поднимайте ее медленно, как будто она сделана из стекла, Номер Один. Глубину перископа, пожалуйста, — сказал он.

Хлопки и скрипы корпуса означали, что лодка медленно уходит на мелководье.

— Резервная радиорубка, будьте готовы для мгновенного обмена сообщениями с флотом.

— Готовы-

Орудийный огонь с тарелки трижды вспыхнул, и лучи сине-зеленого света врезались в купол гидролокатора закругленной носовой части «Сюффрена». Тяжелую подводную лодку закачало, когда ее нос оторвало от лодки. Вода хлынула в передние отсеки быстрее, чем кто-либо успел закрыть все люки. Нос «Сюффрена» затонул , и новейшая подводная лодка французского флота направилась ко дну моря двумя милями ниже.

— Все назад полный, скинуть балласт, скинуть все! Торпеды, огонь! — Арно закричал так громко, как только мог. Даже с шумом быстро тонущего военного корабля капитан мог чувствовать четыре последовательных толчка, когда воздух под высоким давлением выбрасывал четыре торпеды «Акулы» из их аппаратов. Одна из рыб зацепилась за обломки корпуса, а остальные три помчались к цели. Летающая тарелка двинулась вниз, и образовавшаяся волна моря порвала волоконно-оптические кабели, направляющие торпеды «Акула». Когда наведение с «Сюффрен» было прервано, оружие развернулось в трех разных направлениях.

— Включить реактор на красный, мы идем кормой вперед. Полная мощность! — крикнул Арно. — Нам нужно-

Когда подлодка развернулась против часовой стрелки в своем стремлении ко дну, еще один залп зелено-голубого света ударил по средней части «Сюффрен». Режущие балки врезались в звукопоглощающий корпус и высокое давление проникло в само судно. Прежде чем кто-либо успел закричать, «Сюффрен» распалась.

Падение новейшей лодки французского флота потребовало бы полных два часа, чтобы достичь дна моря в двух и семи милях от поверхности.


Британская подводная лодка «АМБЁШЬ»


Глаза капитана фон Мюллера расширились, когда он прослушал запись атаки. По крайней мере, он предполагал, что это было нападение.

— Цель движется на большой скорости, капитан. — Оператор сонара поднял взгляд с непривычной для него тревогой. — Скорость сто двенадцать узлов. Цель теперь вне поля зрения. — Все увидели, как побледнело его лицо.

Первый офицер отвел взгляд от оператора, а затем наклонился к переключателю на своей консоли как раз в тот момент, когда техник гидролокатора снял наушники и опустил голову, когда из динамиков донеслись звуки умирающих людей. На акустическом дисплее и звуковой системе внутри гидроакустической комнаты они услышали самые ужасные звуки, которые когда-либо слышал подводник, находясь под водой. Это был треск ломающейся стали и лязг металла.

— Переборки «Сюффрен» рушатся. Она разваливается. — Оператор медленно покачал головой, когда звуки гордости и радости французского флота замерли всего в полутора милях от него.

— Боже мой, Номер Один, — сказал фон Мюллер, поспешно протягивая руку и отключая эхо от режима разделения звука. — Какова комплектация их новых лодок? — спросил он, опасаясь ответа. Каждый человек в диспетчерской мог видеть это в его глазах.

— Сорок семь рядовых и двенадцать офицеров.

Фон Мюллер почувствовал, как его желудок сжался. Он покачал головой.

— У нас есть курс на цель? — Он опустил голову, а затем кивнул своему первому офицеру, чтобы он прошел в радиорубку.

— При последнем изменении аспекта цель направлялась на север к ледяному покрову.

— Маневрируя всем передним флангом, двигайтесь неглубоко, до пятидесяти футов. Приготовиться поднять радиомачту.

Субмарина «Амбёшь» собиралась передать сообщение, которое ждали военные силы всего мира — были сделаны первые выстрелы в войне нового типа. Войне, которую некоторые планировали с 1947 года — люди, которые точно знали, против кого воевать.

Прибыли Серые.


ТОКИЙСКИЙ ЦЕНТР УПРАВЛЕНИЯ ВОЗДУШНЫМ ДВИЖЕНИЕМ

В ВОСЬМИ МИЛЯХ К СЕВЕРУ ОТ ТОКИО, ЯПОНИЯ


Полутемная комната казалась намного тише в смену с полуночи до восьми, чем привык третьекурсник Оши Ямамура. Количество рейсов в Японию сократилось практически на треть в ранние утренние часы. Он заметил, что у некоторых из более опытных контролеров действительно было достаточно времени, чтобы поделиться разговорами о своем опыте, в отличие от перегруженных работой мужчин и женщин в дневные и вечерние смены. Атмосфера была легкой и непринужденной, и это было именно то, чего хотел молодой диспетчер.

Начальник смены Оши остановился у своего поста и на мгновение посмотрел через плечо молодого человека, чтобы проверить полеты по их дальности и количеству.

— Ито собирается уйти на перерыв. Думаешь, ты сможешь справиться с тяжеловесом «Континенталь» из Гонолулу?

Ямамура улыбнулся и кивнул головой. Супервайзер вставил его полетно-информационную карточку в прорезь прямо над доской. Он похлопал молодого человека по спине, а затем направился к следующему диспетчеру, чтобы дальше распределить их летные обязанности.

— Токийский центр, это «Кореан Эйр» 2786, прием, — сказал голос в наушниках.

— «Кореан Эйр» 2786, это Токийский центр, добрый вечер. — Молодой темноволосый мужчина ответил уверенно, убедившись, что говорит достаточно громко, чтобы его начальник мог слышать.

— «Токио-центр», у нас есть движение за нашим правым крылом, примерно в двух милях от нас и ниже шести. Что у вас есть в этом районе? Прием.

Ямамура посмотрел на свои приборы и увидел «Кореан Эйр» на высоте двадцать девять тысяч футов в восточном направлении. Единственными другими рейсами в непосредственной близости были «Ниппон Эйр» в тридцати пяти милях к югу от корейского рейса и «Континентальный 747», как ему только что передали, в двадцати шести милях к северу от Корейского авиалайнера.

— «Кореан Эйр», в настоящее время у меня нет движения в вашем районе. — Он снова проверил свой радар на предмет чего-то, что мог упустить. Развертка была чистой, за исключением трех самолетов под его непосредственным наблюдением. — У нас есть штормовая ячейка позади вас и ясное небо с попутным ветром в двенадцать узлов; кроме того, у нас есть четкое представление о масштабах. Все остальное движение местное, и ничего над водным пространством.

— «Токио-центр», нас сопровождает самолет с очень яркими противоаварийными огнями, и он находится менее чем в двух милях от нас. Огни блестящие. Мы наблюдали за самолетами с тех пор, как началась ясная погода. Прием.

Ямамура наблюдал за своим радаром, но развертка оставалась чистой. Он не знал, что сказать. Подошел его начальник, также изучил показания радара и убедился, что парень ничего не пропустил. Он отложил планшет и подключил гарнитуру к консоли Ямамуры.

— «Кореан Эйр» 2786 тяжелый, — сказал супервайзер, не сводя глаз с экрана, изучая одинокое обозначение IFF для Айрбуса-A350, направлявшегося в Токио. — Двигайтесь прямо к курсу 314 и поднимитесь на 31 000, посмотрите, останется ли движение на прежнем курсе.

— Токийский центр, идем прямо к…

Внезапно наступила тишина. Ямамура посмотрел на супервайзера, который дважды щелкнул микрофоном. С их стороны проблем не было.

— Токийский центр, это тяжелый «Континентал 006», у нас яркая вспышка света примерно в двадцати-тридцати милях к северу от нас, на очень большой высоте. Прием.

— «Континентал 006», секунду подождите пожалуйста. «Кореан Эйр» 2786, повторите последнее сообщение. «Кореан Эйр» 2786, сообщите пожалуйста, у нас…

— О, Боже, — сказал Ямамура, толкая своего начальника в бок и указывая на радар как раз в тот момент, когда мигающий символ корейского авиалайнера 2786 погас.

— «Кореан Эйр», вы слышите? Прием.

— «Токио-центр», это «Континентал 006», движение прямо перед нами и прямо над нашей позицией. Скажите кому бы то ни было, кто следит за правилами полетов в воздушном пространстве, мы…

Значок «Континентал» мигнул три раза, а затем тоже погас. Боинг 747 только что исчез.

— «Континентал 006», выйдите на связь, прием. «Континентал 006», повторите еще раз. — Начальник хлопнул Ямамуру по плечу, чтобы вывести его из транса, в котором он находился. — Свяжитесь с авиабазой Кадена на Окинаве и спросите их, нет ли у них какого-либо воздушного трафика, который может сообщить о том, что там происходит. Они ближе, чем мы.

Когда они перешли к сообщению о сбитых самолетах, другой из диспетчеров начал громко говорить, пытаясь поднять коммерческий тяжелый самолет «Кантас 777» из Анкориджа, Аляска, так как он тоже исчез в тридцати милях от места действия первых двух самолетов. Все это произошло в 2:30 безоблачной лунной ночью.


БАЗА ВВС КАДЕНА

ОКИНАВА, ЯПОНИЯ


Два истребителя F-16 ВВС Японии поднялись в воздух на полном форсаже всего через несколько минут после того, как из Токийского центра поступил звонок с просьбой о помощи. «Боевые соколы» взлетели в воздухе, и вместо того, чтобы направиться к своей обычной горячей точке в Японском море и враждебном Корейском полуострове, направились на восток, в сторону Тихого океана.

Подполковник Наиси Томаи вздернул нос почтенного вояки и взлетел. При этом ему пришлось вспомнить очень краткий прогноз погоды с базы. Было сказано, что безоблачно, но как только эта мысль пришла ему в голову, F-16 вместе со своим ведомым поднялся в более тяжелую и темную массу непогоды, которая, казалось, находилась над морем в шестидесяти милях. Он знал, что никогда ничего не увидит с такой высоты, поэтому он направил истребитель вниз, пытаясь направить легкий самолет во внезапный шторм. Он надеялся, что его ведомый довольно близко к нему, когда они медленно пробирались сквозь низкие облака. Казалось, в темных облаках не было ничего, кроме выбоин, когда его маленький истребитель бросало вверх и вниз и из стороны в сторону, пока он вел «Сокол» сквозь дождь и вихри штормового ветра.

Два F-16 вырвались из шквала на высоте восьми тысяч футов, и тогда подполковник не смог поверить тому, что увидел далеко внизу на поверхности моря. Он отстегнул кислородную маску и покачал головой, глядя на невероятный вид. В океане на сотни миль вокруг были разбросаны обломки трех коммерческих самолетов. Три отчетливых пятна на море в восьми тысячах футов ниже. Полковнику показалось, что волны загорелись.

Атака, унесшая жизни более семисот двадцати мирных жителей, длилась от начала до конца менее тридцати двух секунд.


КЭМП ДЭВИД

ФРЕДЕРИК, МЭРИЛЕНД


Джек, Карл и Генри сидели в закрытом фургоне без окон, в котором либо не работал кондиционер, либо четыре агента ФБР, наблюдавшие за ними, по той или иной причине хотели, чтобы они страдали. Беспорядок, который они оставили в Джорджтауне, был более чем вероятной причиной. Фарбо слушал двух американцев и изо всех сил старался следить за их сложным разговором. Анри поправил наручники на запястьях.

— А британцы, которые по неизвестно какой причине оказались посреди Антарктики, — сказал Эверетт, — нашли мои часы погребенными во льду двухсоттысячелетней давности? И это послужило причиной того, что ты отказался от меня в розыске убийцы твоей сестры? Просто чтобы нас разлучить? Твоя кровь на моих часах, найденных на уровне антарктического льда, которому более ста восьмидесяти тысяч лет.

— И вот еще. — Джек взглянул на француза, который сделал вид, что не слушает. — Что касается британцев, я знаю некоторые части плана «Оверлорд», но не главный винтик в колесе. Я начинаю думать, что они нашли эти часы во время раскопок чего-то еще подо льдом.

— Этого маловато, Джек. — Эверетт тоже посмотрел на Фарбо, который лишь подмигнул капитану. — Найлзу нужно больше информации об этом.

Джек поправил руки, чтобы снять наручники на запястьях.

— Думаю, да, но он, Спичстик и Гаррисон Ли так молчали насчет «Оверлорда», что никого не допускают. Я занимался некоторыми войсковыми отчетами и размещением военных материалов для плана, но после этого Манхэттенский проект как будто возобновился.

Карл лишь приподнял брови, когда упомянули Махджтика и Ли.

— Насколько я могу сказать, не суясь в секреты, лишь несколько человек, в основном главы государств и их непосредственные военачальники, даже знают слово «Оверлорд».

— И? — Карл настаивал.

— Ну, я думаю, Спичстик говорит, что независимо от того, что мы делаем, чтобы предотвратить твою потерю двести тысяч лет назад, это, скорее всего, приведет к тому, что ты потеряешься. Он сказал, что ты слишком важен для «Оверлорда».

— Значит, маленький парень просто швырнет мою задницу прямо под пресловутый автобус, чтобы мы не изменили исход?

— Я думаю, так оно и есть. Он говорит, что ты можешь быть причиной того, что мы выиграем или проиграем войну.

— Это называется парадоксом, джентльмены. Нельзя изменить прошлое, и я не смею говорить о будущем. Время и физика внесут изменения, и все получится так, как должно было быть.

И Эверетт, и Коллинз посмотрели на француза так, словно он только что упал с дарвиновского дерева.

— Ага, теперь мы знаем правду — раньше ты писал для «Стар Трека» или что-то в этом роде, верно? — пошутил Карл, когда раздвижная дверь фургона распахнулась.

— Капитан Эверетт, сильные мира сего сочли вас расходным материалом, и не следует предпринимать никаких попыток изменить тот факт, что ваши часы отстают на двести тысяч лет назад. Я думаю, что какая бы война ни приближалась, им нужно, чтобы вы делали то, что должны делать.

— Анри, почему бы тебе не взять свои теории и не засунуть их прямо в…

— Господа, — сказал один из агентов в темно-синей ветровке ФБР, — пожалуйста, следуйте за мной. Теперь вы будете разлучены.

Анри только улыбнулся тому неприятному настроению, в которое он вверг моряка. Он подмигнул Эверетту, когда его вели к черному седану всего в нескольких футах от него.

— Я ненавижу этого парня, Джек, — сказал Карл, когда его вели ко второй машине.

— Действительно? Я молчу.

* * *

Три отдельных автомобиля медленно двигались по извилистой дороге. Джек Коллинз сидел на заднем сиденье головного автомобиля, за рулем которого находился здоровый на вид молодой капрал морской пехоты. Охранник рядом с ним смотрел прямо перед собой и ни разу не оглянулся на кадрового армейского офицера. Когда они приблизились к главным воротам, Джек увидел группу охраны из пяти морских пехотинцев, ожидающих их прибытия. Все они были одеты в серую военную форму и внимательно наблюдали за тремя приближающимися седанами.

Когда задняя дверь открылась для Коллинза, он оглянулся и увидел, как Карл и Анри вышли из своих машин и огляделись. Карл точно знал, где они. Что же касается полковника французской армии, то он посмотрел на безопасное окружение и решил, что это одно из лучших тюремных строений, которое он когда-либо видел. Он начал было приближаться к двум другим мужчинам, но перед ним встал крепкий морской пехотинец. Еще трое морпехов сопроводили Анри к задней части большого деревянного дома.

Вскоре из дома вышел капитан морской пехоты и направился к Джеку и Карлу. Он рассматривал две фотографии, а затем поднял маленькую черную коробку, которую сразу же узнали два сотрудника службы безопасности Группы "Событие". Коллинз, а затем Эверетт протянули свои руки в наручниках, у них были сняты отпечатки больших пальцев правой руки и сопоставлены с записями Министерства обороны. Капитан кивнул головой, а затем жестом приказал своей команде безопасности разойтись. Сначала он посмотрел на Коллинза, а затем на гораздо более крупного Эверетта.  Он снял наручники сначала с Эверетта, а затем с Джека, потом его взгляд остановился на блондине.

— Возможно, вы не помните, капитан, но однажды мы вместе служили в Кэмп-Пендлтоне. — Он жестом пригласил капитана и полковника следовать за ним к передней части менее показного дома.

— Простите, капитан, это был долгий день, — сказал Эверетт, оглядываясь на Джека.

Капитан морской пехоты остановился у двойных входных дверей. — Для вас это продлится намного дольше, — сказал он без улыбки как раз в тот момент, когда к переднему двору подъехал двух с половиной тонный грузовик. С его обтянутой брезентом спины спрыгнули двадцать морпехов. Джек посмотрел на Карла, когда они оба заметили тяжелое орудие, которое несло отделение морских пехотинцев. Коллинз поднял брови, когда увидел, что трое мужчин несут очень тяжелые ракетные установки «Адское пламя».

— Я так понимаю, у вас проблемы с животным миром вокруг Фредерика? — спросил Карл, чувствуя себя не очень комфортно из-за маленькой шутки.

Капитан оглянулся на рассредоточенных морских пехотинцев, когда они исчезли в густо обсаженной деревьями территории. Он провел электронной ключ-картой через замок безопасности, и дверь открылась.

— Я не могу комментировать этот аспект безопасности в лагере, джентльмены, даже из профессиональной вежливости. — Он толкнул дверь и жестом пригласил двух офицеров войти. Джек остался на своем месте и посмотрел на молодого капитана.

— А как насчет нашего фра… — Он сделал паузу в своем описании. — Наш коллега. Куда его везут?

— Это вам потом объяснят, полковник. — Джек и Карл подняли глаза как раз вовремя, чтобы увидеть очень усталого Найлса Комптона, входящего в фойе. — А пока, скажем так, служба безопасности морской пехоты в Кэмп-Дэвиде немного нервничает, когда на территорию входит известный преступник. — Он кивнул капитану морской пехоты, тогда тот повернулся и, кивнув головой, вышел из дома. — И, честно говоря, наш друг полковник не очень нравится президенту, особенно после его чудесного побега из-под стражи шесть месяцев назад. — Говоря это, он косо посмотрел на Джека и Карла. — Итак, после того, как мы поговорим, может быть, ты снова увидишь Анри, но только после того, как кое-что выяснится. — Найлз повернулся и пошел по коридору, из которого только что вышел. — А пока у нас встреча с очень разгневанным и рассерженным президентом.

Эверетт посмотрел на Джека и поднял брови. — Наверное, я выбрал неудачное время, чтобы вернуться домой.

Коллинз перевел взгляд с глаз Карла на часы, которые он носил на правом запястье. Он оглянулся, а потом просто кивнул головой. Вероятно, это было не самое подходящее время, чтобы помогать Джеку с его личными проблемами.

Они последовали за директором Департамента 5656 в недра Белого дома в Кэмп-Дэвиде, на них смотрели еще более грозные люди, только это была стандартная команда Секретной службы, которая всегда держалась рядом с президентом. Мужчины выглядели серьезными. Джек и Карл сразу же заметили, что у всех агентов на бедрах полностью выставлено личное оружие, а у каждого второго агента есть небольшой чемоданчик, в котором, очевидно, было нечто гораздо более смертоносное, чем стандартное девятимиллиметровое оружие. Они очень внимательно наблюдали за двумя посетителями, и это заставило двух сотрудников Группы "Событие" подумать, что что-то в уравнении изменилось. Они прошли через маленькую гостиную, где у двери стоял агент, и при этом они услышали смех двух маленьких девочек; когда они прошли мимо двух офицеров, оба наблюдательных мужчин заметили первую леди, сидящую на ковровом покрытии и играющую со своими двумя дочерьми. Она подняла глаза и встретилась глазами с Джеком, и то, что он там увидел, заставило его забеспокоиться еще больше. Первая леди выглядела испуганной.

Найлс Комптон открыл большую дверь и вошел внутрь. Когда Карл и Джек последовали за ними, они увидели картину, напоминающую старые военные фотографии, на которых президент Рузвельт изображен сидящим на совещании с Черчиллем и Сталиным. Трое мужчин сидели вокруг большого стола, очень внимательно глядя на вновь прибывших, и еще двое стояли в стороне от круглого стола. И Джек, и Карл знали пятерых мужчин по фотографиям и отчетам брифингов, и они сразу же привлекли внимание, хотя и не были в форме. Президент Соединенных Штатов сердито кивнул в сторону стола, стоявшего в углу комнаты. Он встал и что-то сказал остальным четырем мужчинам. Найлз проводил Карла и Джека к столу, где их встретил разгневанный человек из Овального кабинета.

— Хорошо провели время в Джорджтауне, а? — Президент уперся руками в бедра. На нем не было галстука, и его рубашка медленно приобретала темно-белый оттенок от пота. Джек и Карл молчали.

Раздался стук в дверь, и агент секретной службы ввел в комнату еще двоих мужчин; президент жестом пригласил их присоединиться к нему. Бросив нервный взгляд на четверых мужчин, сидевших вокруг стола, те подошли к ним.

— Господа, это мой директор ЦРУ Харлан Истербрук и заместитель директора по операциям Дэниел Пичтри.

Истербрук кивнул и быстро посмотрел на свои ботинки. Только Пичтри протянул руку для рукопожатия. Коллинз перевел взгляд с протянутой руки, а затем на темные глаза мужчины. Джек отвернулся и посмотрел на президента так, словно его подставили.

— Полковник Коллинз, мне кажется, мистер Пичтри хочет вам что-то сказать. — Руки президента по-прежнему упирались в бедра, поза, известная каждому американцу, означала, что он зол и хочет, чтобы что-то закончилось. Четверо мужчин за столом тихо переговаривались между собой, пока американская проблема разыгрывалась в другом конце комнаты.

— Полковник, поверьте мне, когда я говорю, как сильно этот ужасный эпизод расстроил агентство.

Коллинз уставился на человека так, словно его слова прошли мимо его ушей, не проникнув внутрь. Его голубые глаза впились в более темные глаза мужчины, и, прежде чем заместитель директора по операциям заметил это, он сделал шаг назад.

— Расстроил агентство? — сказал директор Истербрук, услышав слова, исходящие из уст Пичтри. — Полковник, мы прямо сейчас выслеживаем ублюдка-убийцу, убившего вашу сестру и ее коллегу. Мы не успокоимся, пока он не будет висеть на самом высоком дереве, которое может найти агентство, а человек, который завяжет узел на веревке, — это мистер Пичтри, тем более что Викерс совершал свои преступления именно в своей оперативной зоне.

— Достаточно. Сейчас полковника удовлетворит ваш ответ — не так ли, полковник Коллинз?

Джек не оказал президенту любезности взглянуть на него. — Нет, сэр. Как только я выберусь отсюда, я сам найду Викерса. Эти джентльмены потеряли доверие, когда дело доходит до охраны их собственного агентства.

— И у него будет компания, — сказал Карл, когда его глаза нашли президента.

— Благодарю вас, джентльмены, — сказал главнокомандующий, на мгновение игнорируя и Джека, и Карла. — Наши регулярные инструктажи по безопасности на сегодня отменяются, как видите, у меня есть другие гости. — Он указал на четверых мужчин, сидевших за столом. Пичтри и Истербрук кивнули, и Пичтри обошел двух офицеров, которые свирепо смотрели на двух сотрудников ЦРУ.

Президент повернулся к Карлу и Джеку и покачал головой.

— У вас был шанс, полковник, а теперь позвольте ФБР делать свою работу. У них есть несколько человек, а не только Хирам Викерс, с которыми им нужно поговорить.

Лицо Джека приняло сердитое выражение, когда он слушал, но вскоре смягчился, увидев Найлза и Карла, и взгляды двух мужчин остановили его. Президент кивнул Коллинзу, увидев, что полковник тут же пожалел о своем поступке в присутствии босса.

— Я бы тоже хотел ударить себя, полковник, но эта работа иногда требует дурного тона, чтобы заставить людей слушать. Ваше участие в деле вашей сестры завершено.

Джек хотел было что-то сказать, но президент поднял руку, останавливая его.

— Викерс получил приказ от кого-то. Он собирал военные материалы, и несколько человек использовали их для получения прибыли, заявляя, что они патриоты. Фигня. Я подозреваю, что знаю, кто за этим стоит, и мне нужно, чтобы ФБР это доказало, иначе с этим ничего не будет сделано. Как я уже сказал, ваше участие и участие капитана Эверетта в этом подошло к концу. Мы выследим этого сукина сына, а затем я позволю тебе щелкнуть выключателем, который пошлет десять тысяч вольт через черное сердце Викерса.

— Теперь давайте приступим к делу, потому что, как видите, нас ждут люди. — Найлс Комптон попытался вернуть встречу в нужное русло и отвлечь внимание Джека от текущей ситуации. Он посмотрел на часы, зная, что то, что он скажет дальше, вернет мысли Джека к делу. — У нас есть около часа до того, как русские нанесут удар по Ирану.

Президент поднял брови, жестом приглашая Эверетта и Коллинза присоединиться к мужчинам за столом.

— И ты этого не знаешь, Джек, но у нас есть двое наших, которые направляются навстречу опасности.

— Кто? — спросил Эверетт.

— Сэр, ваш звонок прошел, — сказал с порога агент секретной службы. Затем протянул Найлзу телефон.

Комптон посмотрел на президента, который поморщился, а затем отвернулся, чтобы присоединиться к своим гостям. Найлз передал трубку Джеку, который вопросительно посмотрел на него.

— Это лейтенант Макинтайр.

Тем не менее вопросы заполнили осторожный взгляд Джека, и даже Эверетт остановился от любопытства.

— Полковник, это президентская милость. — Найлз не сводил глаз с Коллинза. — Сара и лейтенант-коммандер Райан отправляются в качестве консультантов в российскую ударную группу.

— Вот дерьмо. — Сказал Эверетт то, что думал и Джек.

Карл отошел, чтобы дать Джеку немного уединения.

Джек отвернулся, чтобы ответить на звонок. Ему было все равно, как это выглядело для влиятельных людей в комнате, поскольку все мысли о событиях, происходящих в мире, вылетели из его мыслей в тот самый момент, когда он услышал, что Сара направляется в опасность.

— Мелкая. — Он чуть не подавился прозвищем, которым всегда называл ее.

— Привет, малыш, — сказала она, ее голос звучал отстраненно и хрипло. — Джек, ты в порядке? Найлз сказал, что тебя не было какое-то время?

Коллинз уловил вывод о своей миссии убить человека, покончившего с жизнью его сестры.

— Это не важно. Тебе нужно быть внимательной и доставить свою маленькую задницу домой в целости и сохранности. Райану тоже.

— Джек, у нас здесь так много русских коммандос, что тебе лучше беспокоиться о том, сколько раз мне придется отбиваться от них. Я не знаю, есть ли у этих парней время, чтобы видеться с женщинами, так как они много тренируются».

Коллинз долго молчал, сглотнув, и подумал о страдании, которое он испытает, если он потеряет Сару. — Смотри, детка…

— Джек, мне нужно идти; здесь что-то происходит. Похоже, что из Ирана исходит мощный скачок напряжения. Возможно, они снова будут тестировать. Если да, то они могут привести Серых прямо к нам.

Сердце Джека замерло. Он посмотрел на Найлза и президента, пока несколько офицеров связи срочно передавали сообщения мужчинам за столом переговоров.

— Послушай, я люблю тебя.

Тишина. Сара была отключена, когда российский корабль, на котором она находилась, отключился, а это означало, что оперативная группа в Каспийском море потеряла связь. Джек знал, что они готовятся нанести удар. Он отвернулся и встретился взглядом с Эвереттом, а затем бросил ему уже затихший сотовый телефон. Карл мог видеть боль в глазах своего друга, когда он подошел к столу для совещаний как раз в тот момент, когда президент стоял с посланием в руке.

— Господа, мы только что потеряли три коммерческих реактивных лайнера в воздушном пространстве Японии, и военно-морской флот сообщает, что мы также потеряли корабль снабжения ВМС США в Северном море.

Президент Франции прочистил горло, затем печально покачал головой. Он совещался с премьер-министром Великобритании Гамильтоном Ллойдом.

— Я также должен с грустью сообщить, что мы также потеряли связь с одной из наших подводных лодок в Северном море. Это было подтверждено последующим британским отчетом из подводного источника в том же районе. — Он положил полученное сообщение обратно на стол и опустил голову.

— Господа, время пришло. Мы должны предположить, что на нас напали, и удар по Ирану теперь имеет первостепенное значение для восстановления инопланетного двигателя. — Президент обратился к лидеру России. — Сергей, готовы ли ваши силы прикрытия на случай, если первый удар по восстановлению не увенчается успехом?

— Да, у нас есть 19-я гвардейская дивизия, готовая переброситься из Азербайджана, если потребуется.

Президент печально покачал головой и сел, глядя на своего старого друга Найлса Комптона, сидевшего у стены. Зрительный контакт был кратким, но они оба знали, что план, который они составили вместе с Махджтиком и покойным Гаррисоном Ли, теперь полностью на столе. Судьба мира теперь зависела от маленького зеленого инопланетянина и человека, умершего год назад, вместе с двумя друзьями по колледжу, которые всего пять лет назад никогда не думали, что что-то подобное может произойти.

— Господа, операция «Оверлорд» уже началась. У нас много работы. Полковник Коллинз, нам лучше начать дело. Когда Серые нанесут сильный удар, вас немедленно переведут в другое место.

Коллинз был шокирован тем, что его вообще упомянули. Все взгляды были прикованы к сорокадвухлетнему кадровому армейскому офицеру, когда он переводил взгляд с Найлза на Эверетта.

— Вы, полковник, будете играть важную роль в то время, когда нам нужно заставить «Оверлорд» работать, а это может занять довольно много времени. Вы возглавите отряд быстрого реагирования спецназа, чтобы обезопасить местонахождение «Оверлорда».

Снова все взгляды устремились к голове стола и сосредоточились на словах президента.

— Господа, предупредите свои внутренние силы и давайте приготовимся защищаться.

Мир шел на войну — и они будут сражаться все как один.

ЧАСТЬ ВТОРАЯ

ЧАСТЬ ВТОРАЯ. ЧЕЛОВЕЧЕСКИЕ НЕДОСТАТКИ

Никогда еще в области человеческих конфликтов столь многие не были обязаны столь немногим.

- Уинстон Черчилль, 1940 г.

6

В ТРЕХ МИЛЯХ НАД ВОЗДУШНЫМ ПРОСТРАНСТВОМ ИРАНА


Три «Ильюшина» Ил-76 Д начали выгружать более двухсот пятидесяти самых подготовленных солдат в мире. Полковник Владимир Тюшкин поддерживал постоянную устную связь с российским правительством, наблюдая за тем, как его элитная, но урезанная 106-я гвардейская воздушно-десантная дивизия начинает свой HALO (большая высота, низкое открытие) прыгая навстречу опасности. Полковник был последним солдатом, покинувшим борт самолета. Его подразделению было поручено обезопасить научные здания университета, а затем позволить российским и американским специалистам по двигателям деактивировать инопланетную силовую установку и обеспечить ее транспортировку обратно в Азербайджан, а затем оттуда в любое секретное место назначения. Полковник знал, что в случае неудачи его подразделения готовилось полномасштабное вторжение не только российских сил с моря, но и сил НАТО, базирующихся в Афганистане.

В последние двадцать минут их полета полковнику сказали, что их отслеживает возможный враждебный самолет, который мог вылететь из Тель-Авива, а может и нет. Люди из оперативной разведки сказали ему, что они перехватили сообщения от израильских бензовозов, покидающих их непосредственный район, и они могли только предположить, что это был полет израильских истребителей, которые собирались закончить то, что могли начать русские. Теперь полковнику приходилось сражаться с израильскими войсками, а также с неопределенным числом иранцев. Он только молился о том, чтобы в залах иранского правительства возобладали более уравновешенные умы.


В ПЯТИДЕСЯТИ МИЛЯХ ВОСТОЧНЕЕ ОТ БИРДЖАНДА, ИРАН


Командир 50-й механизированной дивизии иранской армии расположил свои танки далеко от города и университета и спрятался за серией небольших холмов, окружающих долину. Его инструкции были просты: действовать быстро после нападения на Тель-Авив и захватить университет. Другие силы должны были двинуться против правительства в Тегеране и обезопасить столицу. Слух о том, что новый иранский президент вел переговоры на высоком уровне с американским президентом, сильно давил на него, поскольку этот акт государственной измены означал, что они будут повешены, если нападение и переворот потерпят неудачу.

Генерал только и молился, чтобы новый президент проигнорировал американцев.


УНИВЕРСИТЕТ ПРИКЛАДНЫХ НАУК И ТЕХНОЛОГИЙ

БИРДЖАНД, ИРАН


Первые русские войска высадились прямо на территории университета. Прошло всего несколько секунд, прежде чем силы безопасности, лояльные Махмуду Ахмадинежаду, ответили на первые предупредительные выстрелы. Несколько хорошо обученных коммандос были убиты при приземлении, что вынудило других начать стрельбу до того, как они упадут на землю. Это был сценарий, которого они ожидали, и отличные стрелки 106-го гвардейского полка вскоре урегулировали первоначальную ситуацию с безопасностью атаки. Тринадцать человек экс-президента упали замертво до того, как первые российские солдаты сняли свое прыжковое снаряжение.

Коммандос точно знали, что делать, и немедленно собрались на территории большого университета. Первоначальный штурм здания прикладных наук начался ровно через пятьдесят пять секунд после захвата кампуса.

* * *

Внутри большого объекта, на самом нижнем уровне, не было слышно шума из внешнего мира, поскольку большая инопланетная электростанция начала свою первоначальную последовательность, инициируя открытие элементов червоточины. Погода над Тель-Авивом была тихой и безоблачной. Иранские техники знали, что если они правильно нацелятся на большой город, небо над Израилем скоро затянется тучами, поскольку машина собирает кусочки влаги из окружающего воздуха и моря в вихревую массу, которая была инопланетной червоточиной. Единственные три разведывательных спутника иранской нации шестью часами ранее были переназначены, чтобы воочию увидеть разрушение израильской проблемы.

— Электроэнергия на 80 процентов и повышается, — раздался голос ведущего координатора по интеркому, когда Ахмадинежад слушал и наблюдал через толстое стекло. Этой ночью он предвкушал многое — не только уничтожение Израиля, но и свое помазанное возвращение к главе иранского правительства.

Его улыбка хотела вырваться из-под его сурового лица. Генерал, сидевший рядом с ним, находился на противоположном конце спектра, наблюдая за запуском инопланетного двигателя. Он был слишком обеспокоен своими силами и их способностью обезопасить столицу и укрепить университет. До сих пор единственное слово, которое пришло, было от университетского элемента, который ждал его слова на холмах, окружающих город; что они были на позиции и готовы победить любое сопротивление со стороны внешнего мира. От командиров его дивизий не было ни слова за пределами столицы или священного города Куам. Он знал, что, если Роухани не будет взят под стражу, а аятоллы будут находиться под замком до тех пор, пока их опора власти не будет обеспечена, весь переворот закончится до того, как план будет выполнен.

Ахмадинежад повернулся на своем месте и посмотрел генералу Язди в лицо. «Готовы ли ваши подразделения войти в Тегеран?»

Генерал вытер капельку пота с промежутка между верхней губой и тонкими, как карандаш, усами и кивнул.

— Да, мой президент, верные вам силы движутся, пока мы говорим, — солгал он.

— Хорошо. Я хочу, чтобы мой кабинет был в столице уже через час. Они должны обеспечить безопасность всех правительственных учреждений и разоружить Революционную гвардию.

— Мои люди получили инструкции и скоро доложат.

Глаза Ахмадинежада не отрывались от Язди в течение самых долгих пяти секунд в жизни кадрового офицера, а затем, наконец, отвернулись, когда к ним из лаборатории присоединился ведущий лаборант.

— Мы готовы инициировать червоточину. Есть ли у меня разрешение президента начать атаку на Тель-Авив?

— Да, давайте покончим с этим. Начинайте операцию.

Техник выпрямился, а затем перешел к панели связи на стеклянной стене.

— Сформировать червоточину.

План был прост. Червоточина образовалась бы вокруг столицы Израиля, поглотила бы весь регион, а затем закрылась. Как курорт за несколько дней до того, так все израильское правительство и город Тель-Авив будут перенесены в место, которое определит только Бог. Пятитысячелетнее господство евреев на Ближнем Востоке закончится так же внезапно, как началось в 1947 году. Израильские собаки просто перестанут существовать, по крайней мере, в этом измерении.

Ахмадинежад почувствовал, как волосы на его руках и шее начали вставать дыбом, когда инопланетная силовая установка набрала максимальную мощность. Синие и зеленые вихри света начали покидать защитную оболочку двигателя. Внутренняя часть застекленного пространства начала трястись и вибрировать, когда инопланетная технология начала вырываться из здания. Большой туннель, ведущий в лабораторию, открывался в небо на шесть этажей выше, чтобы позволить избежать эффекта червоточины.

Внезапно взрыв потряс всех на подуровне университета. Ахмадинежад подумал, что электростанция взорвалась, когда люди внутри упали для защиты на землю. Внезапно свет погас, и инопланетная электростанция начала отключаться с оглушительным визгом. Со всех сторон раздались выстрелы, начали взрываться светошумовые гранаты.

Ахмадинежад упал на пол и повернулся к генералу. — Подайте сигнал подкреплениям о выдвижении. Нас атакуют израильские или американские силы. Торопитесь!

Язди встал и поднял трубку. — Выдвигайтесь! — крикнул он, — и тут лицо генерала взорвалось на экс-президента, когда пуля вошла ему в затылок. Ахмадинежад в ошеломленном молчании наблюдал, как вошли люди, одетые в черную форму коммандос. Один из них всадил генералу в голову еще три пули, а затем поставил Ахмадинежада на ноги. На экс-президента тут же накинулись несколько мужчин, и его застегнули нейлоновым ремнем, который жестоко натянули на его запястья. Он мог слышать, как мужчины разговаривают в свои наушники, и язык, на котором они говорили, был шоком. Они говорили по-русски, а не по-американски! Вокруг него взорвались светошумовые гранаты, а техники внутри камеры падали по одному и по два за раз, когда коммандос убивали их.

Человек, возглавлявший штурм, кричал в микрофон. — Все безопасно, электростанция отключена.

* * *

Генерал, командующий силами, выстроенными для отражения наступления русских, готовился отдать приказ своим механизированным силам вперед, когда его заместитель запрыгнул на свой бронетранспортер.

— Наш новый президент передает привет. — Полковник поднял автомат и дважды выстрелил генералу в голову.

Американский президент наконец-то дозвонился до правительства в Тегеране и убедил их в бедственном положении, в котором оказался Иран. Всего за несколько часов были выдвинуты люди, чтобы помешать попытке переворота, о чем никто из младших офицеров предательских дивизий не знал. Таким образом были уничтожены все командующие и их адъютанты каждой передовой иранской дивизии. Переворот потерпел полную неудачу.


КЭМП ДЭВИД

ФРЕДЕРИК, МЭРИЛЕНД


Впервые в зарегистрированной американской истории иностранцам разрешили находиться в самом безопасном месте на территории Соединенных Штатов, за исключением одного объекта в Неваде. Россию, Великобританию, Германию, Францию ​​и Китай представляли высшие политические деятели своих стран. Все взоры были прикованы к прямой видеотрансляции, предоставленной совместными ресурсами платформ АНБ США и российской разведки, которая поразила других лидеров ясностью и раскрытием в реальном времени атаки в Иране. Мужчины в ситуационной комнате наблюдали, как прямая видеотрансляция из Тегерана занимала большую часть основного экрана. Президент Ирана Рухани с трепетом наблюдал за спутниковой трансляцией нападения на его комплекс. Вид внутри университета был запутанным и беспорядочным. Мужчины наблюдали, как борются камеры затемняя изображения. Они слышали в реальном времени крики людей, совершающих разрушительно эффективную атаку. Крики иранских техников и спокойные голоса людей, убивавших их, приводили в трепет и отвращение могущественных мужчин, сидевших вокруг большого стола.

Рухани опустил голову, беспомощно наблюдая, как мужчин его нации убивали самым безжалостным образом. Теперь он понял динамику того, что планировал Ахмадинежад. Масштабы переворота и запланированного нападения на Израиль объяснили ему многие собравшиеся сегодня лидеры. Теперь он понял, что поставлено на карту, и решил, что его национальные цели теперь совпадут с планами западного и восточного мира. Тем не менее, зрелище того, как его соотечественников убивают так безжалостно, заставило его застыть в жилах.

Джек Коллинз и Карл Эверетт наблюдали с мест, расположенных вдоль стены, вместе с военными помощниками из других стран. Каждый мужчина знал об эффективности русского нападения и боялся за вовлеченных в него людей. Они наблюдали за всем нападением без комментариев.

Пока Эверетт наблюдал, у него перехватило дыхание, когда объявили «все чисто». Атака имела ошеломляющий успех. Карл увидел, как Джек напрягся, когда узнал лица Райана и Сары, когда они вошли вместе с остальной частью технической группы Организации Объединенных Наций, которая должна была охранять инопланетную технологию. Карл вдруг захотел встать, когда лицо, которое он узнал, попало в поле зрения солдатской камеры: лицо Ани. Он посмотрел на Джека почти испуганным взглядом. Президент посмотрел на двух офицеров, которые предложили объяснение.

Еще один монитор на стене ожил, и появился премьер-министр Израиля. Руководители разведывательных служб разных стран знали, что человек рядом с ним был главой израильской разведывательной службы «Моссад». Генерал Шамни впервые публично рассматривался как добросовестная мера для душевного спокойствия собравшихся наций.

— Г-н Премьер-министр, удовлетворено ли ваше правительство тем, что число мошеннических элементов внутри Ирана сократилось до такой степени, что вы можете вывести свои вооруженные силы и отозвать свои ударные элементы?

Маленький и пожилой премьер-министр на мгновение закрыл глаза, затем посмотрел в монитор и просто кивнул головой.

— Да. Минуту назад генерал Шамни отозвал все израильские силы и понизил уровень нашей боевой готовности. Есть ли у нас уверенность в том, что силы бывшего президента Ахмадинежада нейтрализованы и что новое иранское правительство не повторит военных действий?

Со своего монитора ответил Рухани.

— Я могу заверить Государство Израиль не только в том, что не будет никаких враждебных намерений, но и в том, что г-н Ахмадинежад и его преступные соратники не увидят свет на заре. Кроме того, с согласия духовенства нашей страны Иран готов предложить этот знак мира и дружбы. Мы готовы публично объявить, что мы, как народ, признаем право Государства Израиль на существование, и я готов предложить полное сотрудничество в наших новых и, надеюсь, продолжающихся отношениях между нашими двумя странами».

Многие разные национальные личности самых могущественных наций мира встали как один вокруг большого стола переговоров и приветствовали самое решительное решение в истории Ближнего Востока. В конце концов переворот не только провалился, но и открыл новую эру сотрудничества между двумя народами Израиля и Ирана.

— Мы очень рады принять ваше очень доброе и искреннее намерение дружбы по всем направлениям, — сказал премьер-министр Израиля, кивнув. — Я сожалею о ваших потерях в этом грязном деле. Могу ли я предложить помощь не только иранскому народу, но и собравшимся людям, планирующим грядущее?

— Спасибо вам, господин президент, и вам также, господин премьер-министр. Я очень скоро свяжусь с вами, чтобы ваши правительства могли поддерживать связь с нашими вооруженными силами для обучения и инструктажа, — сказал президент Соединенных Штатов с мрачной улыбкой и кивком головы.

Рухани кивнул, и его монитор погас. Ему предстояло сформировать новое правительство и очень долго объяснять жителям своей страны, как близко они подошли к войне с остальным миром. У него не должно быть проблем со сменой власти у своего народа. Израильский лидер снял очки, так как его монитор также погас.

Президент кивнул в сторону противоположного конца стола и президента России.

— Наша штурмовая дивизия останется на месте до тех пор, пока техника не будет упакована и не перемещена в транзитную точку «Оверлорда». Это подтвердят члены штурмовой группы, находящейся под контролем США. — Русский повернулся к лидеру Америки и покачал головой. — Я опасаюсь, что из-за сообщений из Великобритании и Франции у нас может не хватить времени.

— Во-первых, мы должны подтвердить, что иранским ученым действительно удалось включить инопланетную электростанцию ​​и создать свою червоточину. — Президент посмотрел на Найлза Комптона, который встал и подошел к большому монитору. Он держал телефон в руке, когда соединился со своим агентом в Иране.

— Лейтенант Макинтайр, вы получили тестовые последовательности из иранских экспериментов?»

В ситуационной комнате по громкой связи прозвучало несколько гудков и помех. Все глаза смотрели на странного лысеющего мужчину, пока он ждал. Вскоре в поле зрения появился образ Сары. Джейсон Райан стоял рядом с ней.

— Да, сэр, пока что мы знаем, что их эксперименты были проведены в пяти разных областях прошлого Земли. — Она подняла распечатку и указала на несколько строк кода. Вид камеры, поставленной из России, изменился, чтобы показать одного из ведущих иранских техников, который подтвердил разницу во времени. — Первая червоточина создала туннель, случайно нацелившийся на область северной Европы около 38 000 лет до нашей эры. Это подтверждается картографированием неба и различных местоположений планет. Второй был в 117 г. н.э., место действия - Шотландское нагорье. Это соответствует исчезновению знаменитого Девятого легиона. — Сара посмотрела в камеру. — Похоже, иранцы несут ответственность за этот и несколько других случаев массовых исчезновений на протяжении истории. Следующий был в 1558 году недалеко от Роанока, штат Вирджиния. По оценкам-

— Очень хорошо, лейтенант. Тогда мы сможем подтвердить, что инопланетная технология была успешно включена и что можно осуществить немедленную передачу устройства, как только оно будет разобрано и помещено в ящики для транспортировки?

— Ах, да, сэр, — сказала Сара, зная, что президент прервал ее доклад.

— Лейтенант, вы и коммандер Райан останетесь с электростанцией, пока она не прибудет в пункт назначения — это ясно? — сказал Найлс Комптон.

— Да сэр.

Изображение погасло, и Найлз вернулся на свое место.

— Г-н. Господин президент, Китайская Народная Республика понимает необходимость инопланетных технологий, но я считаю, что пришло время для Соединенных Штатов, — китайский председатель оглядел стол, — как вы, американцы, говорите, «откровенно говорить». Нам нужно знать источник вашего планирования. Мы и многие страны, представленные здесь, вложили все свои сокровища в то, что может сработать, а может и не сработать, поскольку это превратилось в самый дорогой проект в истории мира. И теперь народы нашей нации начинают сильно тревожиться из-за необузданных трат. Мы потеряем доверие людей, и тогда все будет потеряно.

— Господа, многие из вас задавались вопросом о моем друге и коллеге, сидящем сегодня с нашей группой. Позвольте представить доктора Найлса Комптона. — Он кивнул Найлзу, который направился к подиуму в передней части зала. — Доктор. Комптон является главой аналитического центра или консультативной группы, расположенной в пределах границ Соединенных Штатов. Операция «Оверлорд» была частично задумана им и двумя другими мужчинами. Доктор, вы можете начать с самого начала.

Найлз кивнул головой, снял пальто и сделал глоток воды. Он взглянул на своего самого старого друга, президента, который кивнул и улыбнулся, когда правда, которую Соединенные Штаты держали в секрете в течение шестидесяти пяти лет, вот-вот должна была выплеснуться наружу. Найлз нажал кнопку, и перед глазами появилось хранилище номер 28967, расположенное глубоко внутри комплекса Группы "Событие". Гигантским черным брезентом был накрыт объектом огромных размеров. Его стащили несколько мужчин. Появились круглые, сломанные и неполные скелетные останки двух тарелок из Аризоны, и мировые лидеры подались вперед в своих креслах, это зрелище поразило их. Только британский премьер не выглядел шокированным.

— 1947 год, Розуэлл, Нью-Мексико, — начал Комптон. — Летающая тарелка действительно была захвачена, как многие из вас и предполагали. Инцидент скрыл тогдашний президент Гарри С. Трумэн. На нас напали. Летом 2006 года это случилось снова…

Джек и Карл слушали, как Найлз раскрывал секреты Группы "Событие" и Соединенных Штатов, обнажая душу секретности, которая была скрыта с конца Второй мировой войны. Лидерам самых могущественных стран мира рассказали об атаках и о представленных ранее доказательствах после миссий на Луну, чтобы раскрыть инопланетные технологии, но не источник. Двое офицеров в течение часа слушали рассказ. Когда Найлз закончил, он посмотрел на лица, смотревшие на него в ответ.

— Мы во Франции знали, что Соединенные Штаты и, в некоторой степени, Великобритания обладают некоторой ценной информацией, которой они не поделились с миром, но у нас также есть убеждение внутри нашего разведывательного сообщества, что, возможно, вы все еще не правдивы в полной мере. С тех пор британцы нашли еще кое-что в Антарктиде, и вам еще предстоит объяснить, как вы придумали способ питания обнаруженного устройства. Кто помогал вашему правительству, доктор Комптон?

Карл Эверетт посмотрел на Джека и одними губами спросил : — Какое устройство?

Джек поднял брови и покачал головой, показывая, что понятия не имеет, о чем говорил президент Франции.

Американский президент кивнул Найлзу, затем посмотрел на своих коллег и рассмеялся. Они посмотрели на него в замешательстве.

— Доктор Комптон контролировал актив, который мы скрывали с 2006 года. Да, это тот самый инцидент, который он описал в связи с нападением в аризонской пустыне. До сих пор необходимость знать всю правду по этому вопросу распространялась только на правительство Ее Величества из-за их необычной находки в Антарктиде. — Президент снова улыбнулся своей странной ухмылкой. — Найлс, пожалуйста, представьте.

Джек и Карл увидели на экране знакомое лицо Вирджинии Поллок. Она села рядом со стулом, отвернутым от камеры. Она улыбнулась собравшимся в комнате мужчинам и одновременно повернула вращающееся кресло. Лица вокруг стола побледнели.

— Боже мой, — провозгласил президент Франции, вставая со стула. Президент только шире улыбнулся.

— Господа, позвольте представить нашего друга. Это Махджтик. Вместе с покойным сенатором Гаррисоном Ли и доктором Комптоном это существо отвечает за планирование операции «Оверлорд».

Джеку пришлось присоединиться к президенту и улыбаться, глядя, как Махджтик моргает своими большими черными глазами в камеру, а затем быстрым детским жестом машет собравшимся мужчинам.

Именно французский президент подвел итог перед мировыми лидерами.

— Невероятно!

Джек должен был признать, глядя на своего маленького зеленого друга, что да, это было невероятно.

* * *

Президент США встал, засунул руки в карманы брюк и пошел вперед. Он кивнул Найлзу, который надел пальто и сел между Джеком и Карлом. Он посмотрел на них и подмигнул, зная, что только что представил миру самое важное существо на планете со времен прибытия Иисуса из Назарета. Джек поджал губы в тихом присвисте, показывая, что он был впечатлен информацией о том, что Махджтик наконец-то стал известен.

Прежде чем президент успел заговорить, канцлер Германии поднялся на ноги. — Могу я предположить, что у нас есть доступ к этому… этому… существу для допроса?

— Нет. Махджтик находится в безопасном месте, недоступном для остального мира, даже для меня. — Маленькая ложь легко далась президенту. — Если враги узнают, что у нас в руках Зеленое существо, они будут искать его, пока не найдут и не уничтожат наш единственный актив. Махджтик — единственное преимущество, которое у нас есть в ближайшие дни. Если мы потеряем его, мы проиграем войну».

— И этому существу можно доверять? — спросил президент Китайской Народной Республики.

— Махджтик снова и снова доказывал свою состоятельность в прошлом. Именно он привел нас к открытиям на Луне и найденным там технологиям. Но ради аргумента, вот человек, которого ваши военачальники выбрали для руководства объединенными Силами быстрого реагирования спецназа, полковник Джек Коллинз, — президент указал на Джека, который просто смотрел, так и не понимая, для чего он здесь и услышал некоторые вещи впервые, — много раз работал с активом и ручаюсь за его приверженность нашей борьбе. Джентльмены, Махджтик был рабом существ, угрожающих нам; между двумя расами нет любви. Он надежен.

Сотрудник секретной службы постучал и вошел в комнату.

— У нас есть директива по связи из Китая для президента… э-э, господин президент.

Президент кивнул головой, когда агент передал хлипкий телетайп связи маленькому и дородному лидеру Китая. Мужчина прочитал, а затем, нахмурившись, повернулся к агенту.

— Пожалуйста, пусть ваши специалисты по связям с общественностью подтвердят это и немедленно проинформируют нас, пожалуйста.

— Есть проблема? — спросил президент.

Мужчина прочистил горло, затем медленно положил коммуникатор на стол.

— Мы начинаем получать подтвержденные сообщения из японских источников о том, что у нас, возможно, действительно было несколько случаев сбитых гражданских авиалайнеров у их побережья. — Президент Китая потребовал помощника для распространения копий его доклада разведки. — Похоже, что если мы соединим это сообщение с инцидентом в Северном море, касающимся наших друзей, французов и британцев, мы должны предположить, что мы сталкиваемся с начальными стадиями войны.

Американский президент опустил голову, а затем посмотрел на собравшихся мужчин.

— Спасибо, господин президент. — Он знал, что человек, которому он помог завоевать власть в Китае, был прав. — Господа, я думаю, мы все можем согласиться: это началось. И могу ли я предложить, чтобы мы больше не теряли времени зря.

— Да, я считаю, что мы должны немедленно начать операцию «Cut and Run», — заявил премьер-министр Великобритании.

— Очень хорошо. Значит, мы все согласны?

Один за другим каждый член мирового совета поднимал руки и опускал глаза. Франция, Великобритания, Германия, Китай, Россия и США впервые в военной истории проголосовали вместе. Президент подошел к двери и открыл ее, пропуская председателя Объединенного комитета начальников штабов. Генерал Максвелл Колфилд стоял неподвижно, когда он столкнулся лицом к лицу как с бывшими врагами, так и с союзниками.

— Генерал, пожалуйста, предупредите своих коллег по всем направлениям, операция «Cut and Run» была начата с этой даты и времени. Начинайте их прятать.

Бросив последний взгляд на мужчин за столом, генерал кивнул и ушел.

В течение следующих пятнадцати минут все армейские, военно-морские и военно-воздушные силы мира перейдут в режим Красной Тревоги. Каждый военный корабль, приписанный к флоту, выйдет в море, а каждый военный самолет по всему миру будет рассредоточен по неизвестным аэродромам в каждой стране, входящей в альянс.

Джек посмотрел на Найлза, все еще не понимая, каковы будут его и Эверетта роли в этом плане.

— Господа, давайте готовиться защищаться, — сказал президент.

Джек хотел спросить Найлза об их роли, но промолчал, пока мир катился к войне миров, о которой они никогда не думали раньше, ни в жизни, ни в своих самых страшных кошмарах.

Мир должен был измениться навсегда.


КАТОКТИНСКИЙ ГОРНЫЙ ПАРК

ТУРМОНТ, МЭРИЛЕНД


Озеро Хантинг-Крик находилось на территории государственного парка Каннингем-Фолс и всего в пятнадцати милях от укрепленной резиденции президента в Кэмп-Дэвиде.

Солнце только начинало садиться за деревья, когда Джим Макдональд и двое его сыновей, Бобби и Брэндон, двенадцати и десяти лет соответственно, только начинали собираться после похода в конце месяца по озерной стране парка. С тех пор, как Джим приезжал сюда, он и его ребята время от времени сталкивались с сотрудниками секретной службы или государственного парка, проводившими рутинные зачистки территории, даже когда президента не было в Кэмп-Дэвидской резиденции. Этот день был другим, поскольку они столкнулись не только с Парковой и Секретной службами, но и с полностью одетыми в боевую форму морскими пехотинцами. Излишне говорить о тяжелом присутствии, которое серьезно испортило день ему и двум его сыновьям, хотя они не выказали ничего, кроме волнения, увидев морпехов в лесу.

Джим посоветовал мальчикам поторопиться с упаковкой остатков обеда и туристического снаряжения, так как их мать ждала всех их дома к ужину до того, как солнце полностью зайдет. Отец также торопился, потому что сотрудники службы безопасности, с которыми они столкнулись, посоветовали им покинуть этот район из-за большого присутствия полиции и федеральных властей, окружающих парки.

Они только что закончили собираться, когда небольшой шквал дождя пронесся над районом. Мужчина и его мальчики огляделись и поднялись, когда внезапный ветер и дождь застали их врасплох. Небольшой шторм длился всего минуту, и небо быстро прояснилось.

— Ну, это было что-то другое, — сказал Джим, взъерошивая уже мокрые волосы своего младшего сына.

— Теперь я весь мокрый. У мамы будет нервный припадок, — сказал Брэндон, стряхивая руку отца.

Внезапно с сумеречного неба над ними послышался пронзительный свист. Джим поднял взгляд и увидел, что по меньшей мере тысяча больших серебряных шаров падают в сторону небольшого озера и береговой линии. Сначала он подумал, что это оптическая иллюзия, и что он наблюдал за странным метеоритным дождем, который выглядел так, будто направлялся прямо к ним, но затем свист стал настолько громким, что два его мальчика заткнули уши своими маленькими руками.

Джим понял, что это действительно были падающие объекты, и они определенно направлялись прямо к ним. Он схватил своих сыновей за обе руки и побежал прямо к деревьям, росшим вдоль озера. Он почти запыхался, когда остановился и повернулся как раз вовремя, чтобы увидеть, как первый из объектов ударился о воду и береговую линию. Он пытался сосчитать их, пока шипящие шары ударялись о них, брызги поднимались высоко в воздух. Предметы, которые ударялись о небольшую береговую линию, тоже шипели на мокром песке и выбрасывали шлейф пара. Джиму пришлось прекратить считать после того, как он наткнулся на более сотни серебристых объектов, и еще больше их пронзили небо и приземлились где попало, от озера до окружающего его леса.

Брэндон крепко обнял отца за ноги, а Бобби спрятался за деревом. Объекты остановились; одни тонули в холодной воде, другие врезались в деревья и унеслись в лес. Они услышали громкий треск, когда один из странных шаров упал рядом с ними и врезался в дерево. Сферический объект восьми футов в диаметре оставил ожог на коре дерева, а когда он перекатился на двадцать футов и остановился, он поджег рыхлые сосновые иголки.

Джим схватил обоих своих перепуганных мальчиков и притянул их к себе. Брэндон захныкал, когда серебряный шар начал медленно раскрываться вдоль центральной линии массы. Джим поперхнулся, когда ужасный запах ударил ему в ноздри, когда шар раскололся. Все трое начали медленно пятиться от приземлившегося объекта, как раз в тот момент, когда из центра появилось шестообразное устройство. Медленно поднялся пар и послышался шипящий звук; маленький шарик был настолько горячим, что Джим чувствовал жар с расстояния в десять футов.

— Папа, что это? — спросил Брэндон, желая отвлечь отца от пугающей сцены.

Прежде чем Джим успел ответить, что-то развернулось и встало изнутри странного корабля. У него было большое тонкое тело, и, когда оно поднялось в полный рост, Джим подумал, что с него хватит походов на сегодня. Он повернулся вместе со своими мальчиками и столкнулся лицом к лицу с другим существом. Шлем, который тот носил, был темно-фиолетового цвета, но это не помешало Джиму увидеть ужас, скрывавшийся за забралом. Глаза были черными с желтым ободком, яркость цвета, которая безмерно пугала Джима. Высокое существо держало в правой руке в перчатке большой шест длиной в половину его тела. Другая рука дотянулась почти до колен существа, которые были повернуты назад.

Джим толкнул мальчиков, и они быстро пробежали мимо странного существа. Брэндон плакал, а Бобби уговаривал его и отца поторопиться. Когда они миновали лес, они с визгом остановились всего в пятидесяти ярдах от небольшого озера. Более трехсот существ выстроились вдоль береговой линии или вынырнули из воды. Казалось, каждый из них смотрел прямо на троих людей.

Тихий стон сорвался с губ Джима Макдональда, когда Серые приблизились. Он чуть не упал на колени, когда ближайший снял шлем, закрывавший самое худшее — голову.

Когда солнце садилось над маленьким озером в еще меньшем парке, крики людей эхом разносились по округе. Затем Серые двинулись на север — в сторону Кэмп-Дэвида.


КЭМП ДЭВИД

ФРЕДЕРИК, МЭРИЛЕНД


Лидеры мира разбились на несколько небольших групп, когда отдавали свои боевые приказы; военные учреждения, не понимая всего плана, двинулись на защиту своих народов. Принесли кофе и чай, но многие, включая президента, предпочли что-нибудь покрепче — ведь не каждый день весь мир выступает заодно в вопросе жизни и смерти. Президент взял свой напиток и подошел к Найлзу, Джеку и Карлу. Вскоре к нему присоединился президент Китая с чашкой чая в руке. Он заговорил раньше, чем президент.

— Полковник Коллинз, очень приятно наконец познакомиться с вами. — Он отхлебнул чай, а затем улыбнулся. — Насколько я понимаю, вы сыграли важную роль в обеспечении безопасности технологии в Южной Америке. Должен сказать, что отчет, который ваш президент дал всем нам, читается как американский приключенческий роман.

— Спасибо, сэр, но я уверен, что ничего особенного в этом не было, — сказал Коллинз.

— Тем не менее, моим военным было достаточно согласиться с этими людьми в том, что вы подходите для выполнения этой миссии. — Он снова улыбнулся, затем кивнул Найлзу и Эверетту и отошел, чтобы сесть и поговорить со своими коллегами.

— Полагаю, вам, по крайней мере, любопытно, что может повлечь за собой эта миссия, полковник?

— Все, на что я могу надеяться, это то, что это поможет вам в этом грандиозном предприятии, — ответил Джек.

Президент сделал глоток разбавленного виски и кивнул Найлзу Комптону.

— Я оставлю это вашему директору, чтобы он объяснил все, что в его силах. Мне жаль, что нельзя описать вам всю картину, полковник и капитан, — сказал он, глядя на Карла. — Но, как вы знаете, нам все еще нравятся наши секреты здесь. Черт, мы бы все умерли, если бы не держали что-то в неведении — в конце концов, мы политики. — Он отошел с ухмылкой в ​​сторону Найлза.

— Капитан, настоящим вас переводят в Хьюстон для обучения по просьбе одного из наших ведущих инженеров НАСА. Ваш транспорт ждет снаружи. — Найлз протянул руку Эверетту, переводя взгляд с лица на наручные часы, которые он носил на правой руке. Карл вздрогнул. — С богом, адмирал, — сказал он, протягивая Эверетту маленькую коробочку. Карл открыл ее и увидел две звезды. Он был потрясен. — Боюсь, это всего лишь временное повышение, но оно было необходимо для того, чтобы ты командовал тем, чем ты будешь командовать. — Эверетт посмотрел на Коллинза.

— Поздравляю… сэр, — сказал Джек с улыбкой, тоже пожимая руку своему другу.

Карл потерял дар речи.

— А это для вас, генерал Коллинз. Боюсь, тот же ранг бревета, — без заминки продолжил Найлз.

Джек открыл коробку и увидел две звезды генерал-майора. Он тоже был потрясен.

— Поверьте мне, когда я услышал, что вы уехали в Вашингтон, я подумал, что мы потеряли возможность увидеть лица, которые у вас сейчас.

— Я не понимаю, почему…

— Это не ваше дело, генерал. И не думайте, что вы больше не работаете на меня, потому что, когда это закончится, вы оба вернетесь в Группу с прежними ставками.

Найлз улыбнулся и снял очки. — Джек, ты будешь работать с лучшими людьми в своей области. Это будут силы быстрого реагирования, предназначенные для защиты актива, известного как «Оверлорд». Я не могу сообщить тебе подробностей, но ты и твое подразделение должны дать нам необходимое время. Чтобы дать Карлу время дать отпор.

Оба офицера были как всегда в замешательстве.

— Джек, мы собрали людей из спецподразделений со всего мира; с некоторыми из них ты уже работал раньше, и они были назначены тебе. Карл, — он посмотрел на Эверетта, — быстро учись, пройди обучение и спаси этот чертов мир.

— Найлс, мы…

Он поднял руку, все еще сжимая в пальцах очки, останавливая вопрос Джека.

— Уилл Менденхолл, или, лучше сказать, капитан Менденхолл, присоединится к тебе в качестве твоего помощника. Он ждет снаружи. Ты также возьмешь с собой в качестве адъютанта полковника Фарбо. Он снова поднял руку, когда Коллинз начал протестовать. — Джек, он лучший у французов, и они сочли нужным отдать его нам, тем самым спасая ему жизнь. В конце концов, они хотели его повесить.

Найлз расслабился, а затем покачал головой.

— Я хотел бы пойти с вами, но знайте: в Группе "Событие" мы будем помогать вам всеми возможными способами. Ты знаешь наших людей, мы найдем способ. Удачи… друзья мои.

Найлс Комптон быстро отвернулся, задыхаясь.

Оба мужчины посмотрели на свои новые воинские знаки отличия, а затем оба подняли глаза. Неловкое молчание нарушил Эверетт.

— Я бы отдал годовое жалованье, чтобы увидеть лицо старины Анри, когда ты ему скажешь, Джек.

— Адмирал, знаете что? — спросил он.

— Что, генерал Коллинз? — сказал он с растущей улыбкой.

— Вы можете поцеловать двухзвездную задницу этого старого наземного нападающего.


КОМПЛЕКС ГРУППЫ "СОБЫТИЕ"

БАЗА ВВС НЕЛЛИС, НЕВАДА


Махджтик лежал рядом с кроватью Гаса. Старый старатель был измотан, так как его возраст действительно начал сказываться. Он дремал, а маленький инопланетянин наблюдал со своего стула. Маленькие ножки болтались в трех футах от земли, когда Махджтик протянул руку, взял руку старика и слегка сжал. Глаза Гаса то открывались, то закрывались, но в этот краткий миг он почувствовал присутствие своего маленького зеленого друга. Он расслабился, а затем заснул крепче.

Ранее, задолго до того, как Махджтик был представлен мужчинам в Кэмп-Дэвиде, доктор Дениз Гиллиам и Вирджиния Поллок усадили маленькое существо и впервые объяснили, насколько на самом деле устал Гас. Махджтик несколько раз моргнул в его борьбе понять, что ему говорят.

— Вы чините Гаса, как чините Махджтика?

Дениз и лучшие медики страны спасли Махджтика. Его тело было поражено загрязняющими веществами с его родной планеты, но благодаря настойчивости медицинского персонала они смогли контролировать все инфекции внутри тела зеленого инопланетянина. Они подозревали, что спасли его жизнь от боли и смерти. Но у них не было такой надежды спасти старого старателя. Гас был стар не по годам и медленно отпускал эту жизнь по-своему злобно.

Вирджиния встала на колени рядом с Махджтиком и посмотрела в большие обсидиановые глаза.

— Гас стар и устал. Это путь нашей расы. Награда за то, что вы с нами, — это возможность отдохнуть и выспаться. Мы здесь, в Группе, еще не понимаем вашу систему верований в вашем родном мире, но мы чувствуем… — Она остановилась и на мгновение задумалась, а затем поправила себя. — Нет, мы верим, что после смерти вам разрешается видеть и быть с теми, кого вы любили при жизни. Я верю, что вы с Гасом снова будете вместе. Сейчас он просто устал и стар.

— Гас, умереть? — сказал Махджтик, когда его глаза быстро открывались и закрывались, веки скользили внутрь от его головы. — Вы не можете исправить?

— Гас прожил долгую жизнь, — сказала Дениз, начиная задыхаться.

Махджтик просто опустил голову, затем обнял одной рукой шею Вирджинии, а другой — ногу Дениз. Именно тогда два высококвалифицированных врача сломались и заплакали. Махджтик и две женщины оставались так еще долго, прежде чем они оставили двух друзей наедине. Махджтику нравилось сидеть и смотреть, как Гас удовлетворенно дышит во сне.

Раздался легкий стук в дверь, и Махджтик высвободил руку старика из своей и спрыгнул с большого стула. Группа разместила их в помещениях, которые они обычно резервировали для президента Соединенных Штатов во время его частых визитов в Группу. Небольшая квартира была хорошо обставлена, и Гас бесконечно жаловался на условия, но в конце концов уступил. Маленький инопланетянин подошел к двери и открыл ее. Он несколько раз моргнул, когда свет в изогнутом, круглом, облицованном пластиком коридоре ударил ему в глаза. Он увидел Пита Голдинга и Чарли Элленшоу, стоящих там и улыбающихся. Чарли заглянул в затемненную комнату и увидел, что Гас крепко спит.

— Э-э, мы подумали, раз уж тебя представили совету безопасности «Оверлорда», собравшемуся сегодня днем ​​в Кэмп-Дэвиде, то ты, возможно, захочешь спуститься в компьютерный центр и посмотреть, как президент обращается к нации и всему миру, — прошептал Пит.

Чарли и Пит увидели озабоченное выражение лица инопланетянина, а затем он наклонил голову.

— Отсюда? — спросил Махджтик.

Два блестящих человека были сбиты с толку, когда Махджтик быстро вышел из комнаты для гостей в коридор. Бросив последний взгляд на Гаса, он закрыл дверь.

— Мы будем смотреть в… — начал было Пит.

— Где… президент говорит? — поспешно спросил он.

— Они не покидали Кэмп-Дэвид; Я полагаю, речь будет проходить там, — наконец ответил Пит.

Если бы это было возможно, Пит и Чарли поклялись бы, что лицо Махджтика побледнело.

— Любая… трансляция… для… публики… будет… быть… в… ясном… не… как… закрытом… общении… с… нами. Серые… проведут триангуляцию… и узнают… они… были… обнаружены… они… узнают… где… президент!

Внезапно Махджтик повернулся и побежал к двум блокам пневматических лифтов, махнув Чарли и Питу вперед, крича.

— Нет, нет, нет, надо остановиться, надо остановиться, надо остановиться!

Двое мужчин наблюдали, как Махджтик исчез в лифте, а затем оба поспешно последовали за ним.


ДЖОРДЖТАУН, МЭРИЛЕНД


Спикер Палаты представителей Джайлз Кэмден наблюдал за президентом, когда его транслировали в прямом эфире из неизвестного места. Глаза сенатора изучали других мужчин, сидевших справа и слева от президента, с флагами различных стран позади них; в центре был синий флаг Организации Объединенных Наций. Кэмден выслушал объяснение президента относительно нападения России на Иран. Он подумал, что этот человек на самом деле выглядел довольным тем, что подставил русских к окончательному захвату этого региона. Еще одна причина необходимости убрать этого маньяка с поста — он терял контроль над всем, от своих вооруженных сил до влияния США, когда дело доходило до сбора новых союзников на неспокойном Ближнем Востоке.

Камден извинился перед своими помощниками еще до того, как началась речь, и позволил ему и Дэниелу Пичтри сесть наедине. Теперь, когда его молодые помощники явно отсутствовали, он мог свободно высказывать свое мнение. Недавняя неудача с Хирамом Викерсом все еще была жива в памяти не только Пичтри, но и Кэмдена. Пичтри молчал, когда спикер палаты снова начал разглагольствовать о президенте.

— И позвольте мне сказать вам одну вещь: если он думает, что вся его армия поддерживает его, он жестоко ошибается. Я не провел все эти годы в сенате, не заводя друзей! У меня полно генералов и адмиралов, людей, которые недовольны происходящими незапланированными, необузданными тратами!

— Вы все еще не согласны с планом президента по защите планеты, хотя все эти мировые лидеры согласны? Я имею в виду, черт возьми, мистер Спикер, большинство из них такие же большие ястребы, как и вы. Новый президент Китая — известный правый фанатик, и он верит в то, что обрисовали в общих чертах его ученые и президент.

— Неужели? — Кэмден резко обернулся и посмотрел на помощника директора ЦРУ по операциям. — А как насчет доклада, который появился от вашего собственного босса в Лэнгли, в котором говорится, что президент сыграл важную роль в приведении к власти этого психа в Китае после того, как он был соучастником убийства предыдущего председателя после высадки на Луну?

— Это в лучшем случае спекулятивно. У нас нет доказательств этого. Возможно, это был военный переворот, потому что бывший председатель был недоволен деньгами, потраченными на полет на Луну в прошлом году. Вот почему его… ну… удалили.

На экране президент как раз объяснял события, произошедшие в песках пустыни Аризоны еще в 2006 году. Он наконец признался миру, что знаменитый розуэллский инцидент действительно произошел, и благодаря этому эпизоду теперь появилась способность дать отпор. И он предупреждал мир о том, что битва действительно грядет — и теперь его поддерживали лидеры самых могущественных наций на Земле. Кэмден не видел способа остановить огромные расходы, и президент знал это — именно поэтому состоялась эта самая пресс-конференция.

Помощник директора Пичтри закатил глаза на разглагольствования Спикера. Глядя на экран телевизора, он увидел, что у президента были вырезки с изображением в полный рост маленького Зеленого, и довольно агрессивного и намного более высокого Серого. Он сглотнул, глядя на это. Что касается Кэмдена, то он насмехался над сходством между инопланетянами, когда президент объяснял разницу между двумя расами. Пичтри отчаянно хотел выбраться оттуда и отправиться на запад, чтобы выследить этого ублюдка Хирама Викерса, пока его не поймали и он не раскрыл все, что знал он и Кэмден. Вот что беспокоило его, а не президент и его уже не скрытые и секретные планы.

— На данный момент нам и остальному миру суждено разориться, потому что эти дураки верят в сказки! — взревел Кэмден.

Что касается Дэниела Пичтри, он не думал, что человек в телевизоре блефует. Это начало его пугать.


КОМПЛЕКС ГРУППЫ "СОБЫТИЕ"

БАЗА ВВС НЕЛЛИС, НЕВАДА


Чарли Элленшоу и Пит Голдинг были прямо за Махджтиком, когда он ворвался в компьютерный центр, в котором «Европа» предавала обращение президента к миру, на большинстве больших мониторов, окружавших большую комнату. Они смотрели, как он сбегает по лестнице в форме амфитеатра и мчится к отделу прогноза погоды. Махджтик взглянул на сгенерированное компьютером видение мира и внимательно наблюдал за ним. Большая часть планеты казалась Питу спокойной, когда ему и Чарли наконец удалось догнать маленького инопланетянина.

— Эй, эй, в чем дело? — спросил Пит, когда ему наконец удалось отдышаться после долгого бега к центру. Многие из сотни компьютерных техников перевели взгляд с президента по телевизору на суматоху на первом этаже.

— Нет, нет, нет, нет, — это все, что сказал Махджтик, сосредоточив свои большие глаза на восточной части Соединенных Штатов.

Первым понял Чарли Элленшоу. Он наклонился и заговорил с Питом, который, наконец, ощутил облегчение, которого хотел после того, как Махджтик так напугал его.

— Спичстик, президент и совет в безопасности. Никаких погодных условий, которые указывали бы на червоточину, нет поблизости от Вашингтона. Кроме того, у их людей и Найлза есть информация, необходимая для обнаружения удара. Они знают, что искать.

Махджтик проигнорировал Пита, продолжая сканировать восточное побережье глазами. Наконец инопланетянин сел за стол Пита и оживил суперкомпьютер «Крей».

— «Европа?» — сказал он своим странным, но теперь более сильным голосом.

— Добрый вечер, Махджтик, чем я могу помочь тебе сегодня? — Голосовая программа компьютера по прошествии восьми лет по-прежнему звучала голосом Мэрилин Монро.

Махджтик начал говорить, но от волнения не мог произнести достаточно быстро ни слова. Он повернулся и начал нажимать своими длинными суставчатыми пальцами клавиши на компьютере Пита с молниеносной скоростью.

ЕСТЬ ЛИ ИОННОЕ ЧТЕНИЕ В РАЙОНЕ ТРЕХСОТ МИЛЬ ОТ МЭРИЛЕНДА? — быстро спросил он по клавиатуре. Слова начали появляться на мониторе.

Пит и Чарли вместе со многими другими техниками с любопытством наблюдали за происходящим.

— Никаких признаков или показаний, указывающих на электрическую активность в окрестностях Мэриленда, не было с девяти часов утра по восточному стандартному времени, — сообщила «Европа».

Махджтик закрыл глаза. Потом он снова ожил и начал стучать по клавиатуре.

ПОЖАЛУЙСТА, МОЖЕТЕ ЛИ ВЫ ОБНОВИТЬ ДАННЫЕ И ВЫЯВИТЬ ЭЛЕКТРИЧЕСКУЮ АКТИВНОСТЬ В НАСТОЯЩЕЕ ВРЕМЯ?

На главном экране сцена переключилась с президента и его Совета по «Оверлорду» на вихревой погодный узор, который длился недолго, а затем прояснился. Закрученный узор был легким и исчез почти так же быстро, как и образовался.

— Вот видишь? — сказал Чарли. — Это была не червоточина, Спичстик, это был небольшой рисунок дождевых облаков, которого было недостаточно, чтобы конкурировать с обычной утренней росой.

Махджтик повернулся и посмотрел на Чарли. — Он образовался… почти… из ничего, — запротестовал Махджтик. — Это… возможно… рейд!

— Но Спичстик, — сказал Пит, когда их окружило еще больше техников, потому что они уловили страх в голосе инопланетянина, — этого короткого погодного цикла недостаточно для червоточины. Корабль, проходящий через него, должен был быть намного меньше, чем все, с чем мы когда-либо сталкивались, или те, о которых вы предупреждали нас в своих брифингах.

Махджтик разозлился и повернулся к Питу.

— Серые… могут прийти… через червоточину в… капсулах! Вы должны… вывезти президента и… совет из… Кэмп-Дэвида… сейчас же!

— Я не понимаю, что ты нам говоришь, — сказал Пит, когда Вирджиния Поллок вошла в вычислительный центр после предупреждения службы безопасности. Она слышала, что говорил инопланетянин, и ждала, пока Чарли и Пит объяснят.

— Они здесь. Возможно, они… связаны с… сообщениями, идущими… из Кэмп-Дэвида во время… рейда в… Иране. Они… знают о… двигателе… и теперь… обращение… президента… к миру… транслируется в… чистом виде. Они знают, где находится президент… и электростанция. Они двинутся… на них и устранят… угрозу, которую они представляют. — Голос и манера речи Махджтика были ясны и точны, но от возбуждения некоторые слова, казалось, застряли у него в горле. Он повернулся и встал, снова глядя на погодные условия во всем мире. Его глаза расширились, когда он указал на экран, обращая всеобщее внимание на границы Ирана. — Смотрите!

Все они повернулись и увидели, как над восточным Ираном начинает формироваться огромный шторм. Пока все ошеломленно смотрели, космическое изображение показало гигантский завихряющийся узор большой червоточины, начинающей собирать влагу и частицы электронов из воздуха.

— Пит, предупреди Найлза в Кэмп-Дэвиде, выведи оттуда этих людей. Скажите им, что мы подозреваем, как и МЭДЖИК, что проникновение врага на землю могло быть достигнуто ранее в тот же день. И передайте сообщение председателю Объединенного комитета начальников штабов. Предупредите русских в Иране, что у них скоро будет компания — и много! — Вирджиния начала с того, что хлопнула Пита по плечу: — Давай, давай!

На большом экране компьютера червоточина над восточным Ираном разрослась до огромных размеров, когда по всему комплексу зазвучали красные сигнальные огни.


КЭМП ДЭВИД

ФРЕДЕРИК, МЭРИЛЕНД


У замаскированного и укрепленного мешками с песком въезда в Кэмп-Дэвид стояла очередь автомобилей, ожидающих выезда и еще больше ожидающих въезда. Джек и новоиспеченный капитан Уилл Менденхолл вышли из зеленого правительственного седана и направились к своей машине. Карл Эверетт сошел с заднего сиденья, а его водитель остался за рулем.

— Черт, из этого места труднее выбраться, чем войти, — пошутил Эверетт, рассматривая новые серебряные полоски на униформе Уилла. — Должно быть, это  шок, увидеть Уилла отягощенным всем этим оборудованием.

Джек улыбнулся, и Менденхолл нахмурился.

— Я не думаю, что Секретную службу и этих морских пехотинцев сильно волнует то, что меня повысили до должности секретаря нового двухзвездного генерала, — язвительно заметил он, но поймал себя на том, что теперь обращался не только к двухзвездному адмиралу, но также к недавно получившему звание двухзвездному генералу. Он расслабился, когда понял, что эти временные звания никогда не изменят то, как эти двое мужчин смотрят на жизнь.

— Боюсь, нас задержали, потому что секретная служба и ФБР еще не доставили моего нового адъютанта. — Джек посмотрел на часы. — Что должно было быть пять минут назад.

— К счастью, старина Анри, вероятно, украл их ключи и уже сбежал, — на полном серьезе сказал Эверетт.

— Мне не так уж повезло, — нахмурившись, сказал Джек, оглядываясь по сторонам и задаваясь вопросом, почему служба безопасности так долго не могла доставить француза.

Джек уже собирался подразнить Уилла еще больше, когда тревожная сигнализация на территории Кэмп-Дэвида начала прерывисто и очень громко звенеть.

* * *

Спецслужбы ворвались в прямую трансляцию обращения президента и побежали к трибуне, выталкивая и вытаскивая его и всех членов совета из маленькой комнаты. Морские пехотинцы образовали периметр, пока группу выгоняли.

— В чем дело? — спросил президент, когда их безжалостно втолкнули в плотный строй, когда они приблизились к задней части главного здания. Другие мировые лидеры были так же потрясены, когда их собственные службы безопасности присоединились к суматохе, чтобы выбраться, когда повсюду зазвучали предупреждающие сигналы. Те немногие представители мировой прессы, которые были приглашены на пресс-конференцию, теперь стояли с открытыми ртами от внезапного действия.

— Мы только что получили закодированное предупреждение от «Мэджик» о том, что атака на этот комплекс неизбежна! — Сказал Найлс Комптон, присоединяясь к группе мировых лидеров. Теперь они были окружены пятьюдесятью морскими пехотинцами в полном боевом снаряжении. — То же самое предупреждение направляется технической группе в Иране. Похоже, что над восточной частью формируется гигантская червоточина — они будут атакованы. Должно быть, именно последнее испытание и наши собственные сообщения привели Серых в университет. Ваша трансляция была словно оставленная врагу тропа из хлебных крошек, чтобы найти нас и их.

— Электростанция важнее нас. Можем ли мы вывезти ее из Ирана вовремя, Найлс? — спросил президент, когда их подталкивали к укрепленному бункеру в сотне ярдов от главного дома. Они услышали визг F-15, когда они пронеслись низко над густым лесом. Вскоре сквозь шум предупредительной сигнализации и шум реактивных двигателей прорвался роторный звук вертолетов, когда на базу ввели новых морпехов.

— Мы получили предупреждение для российских и иранских сил. К счастью, отряд Революционной гвардии все еще был поблизости и движется к университету, чтобы помочь, — ответил Найлз, когда они подошли к стальной двери убежища. — Электростанцию ​​уже запаковали, и наши люди начали вывозить ее из города, но мы не знаем, успеем ли.

Громкий взрыв потряс местность, а затем все услышали крики, так как ранняя ночь теперь была освещена сигнальными ракетами. По деревьям пробежали большие тени, а затем в сторону отряда морпехов устремились яркие полосы лазерного света. Несколько мужчин были пойманы, прежде чем они успели среагировать, и были разрезаны пополам. Остальные начали открывать ответный огонь по невидимым Серым, но они были хорошо спрятаны за линией деревьев. Президента и Совет «Оверлорда» втолкнули в бункер, а за ними последовало полное отделение хорошо вооруженных морских пехотинцев и сотрудников секретной службы. Найлс Комптон оглянулся, когда дверь закрылась. Он молился, чтобы Джек, Карл и Уилл Менденхолл вовремя очистили территорию Кэмп-Дэвида.

* * *

Джек упал на землю, а Эверетт и Менденхолл упали на него сверху. Мир ожил вспышками света, когда из-за густых окружающих деревьев, заслонявших ответный огонь морских пехотинцев, открылся невидимый враг. Он услышал взрыв над головой, и все они успели вовремя поднять голову, чтобы увидеть, как «Черный ястреб» морской пехоты начал вращаться в линии деревьев, где он ударился и взорвался, убив всех внутри. Мимо них пробежали трое морских пехотинцев в боевом обмундировании и тут же были поражены яркими вспышками света. Джек вздрогнул, когда безголовый торс упал на землю рядом с ним.

— Давай, нас разорвут на куски, если мы останемся здесь! — Он потянулся за упавшим М-4, укороченной версией почтенной М-16. Он также потянулся за девятимиллиметровой «береттой», все еще спрятанной в ремнем морпеха, и бросил ее Эверетту.

Трое мужчин побежали на оборонительную позицию, которую занял оставшийся отряд морской пехоты у главных ворот.

Как только Уилл Менденхолл остановился рядом с Джеком и Карлом, он обнаружил еще один М-4, лежащий на земле, вне досягаемости мертвого младшего капрала в футе от него. Уилл потянулся к нему, затем прикрыл глаза, когда во всех направлениях вспыхнули ракеты.

— Я думаю, война, возможно, началась, — сказал он, тщетно пытаясь найти цель. Он нырнул за спину Коллинза, когда к ним устремились три луча лазерного света. Они врезались в дерево и прожгли толстый ствол. Он начал падать, когда несколько морских пехотинцев вырвались из укрытия и побежали на новую позицию.

Подняв голову, Коллинз увидел очертания одного из Серых, освещенные парящей вспышкой над головой. Он быстро прицелился в дальнюю цель и произвел три выстрела. Он смотрел, как высокий угловатый Серый споткнулся и упал на землю.

— Хороший выстрел, Джек, — сказал Карл, стреляя из своего М-4. Морские пехотинцы со всех направлений открыли огонь по обнаруженным целям.

Люди из Группы "Событие" знали из своего опыта в Аризоне, из вскрытий и из отчета Гаса Тилли в том же году, что Серых, как известно, будет трудно убить из-за того, что у них два сердца. Эверетт вспомнил то же самое.

— Цельтесь в головы! — крикнул он морским пехотинцам вокруг них.

Громкость огня переросла в громкий грохот, когда отряд морпехов начал приходить в себя.

Уилл увидел, что на них что-то мчится; он встал на колени и выпустил длинную очередь в темноту. Он не только слышал, но и видел трассирующие снаряды, когда они попали в Серого. Их поступательный импульс перебросил инопланетянина над упавшим деревом, за которым они шли, Серый ударился в Уилла, и они оба упали в грязь. В одно мгновение Серый был на нем, бормоча и крича, когда голубоватая кровь пульсировала на лице Менденхолла. Эверетт запрыгнул ему на спину и четыре раза выстрелил из «беретты» в голову существа. Он откатился, и Карл помог Менденхоллу подняться на ноги.

— Как в старые добрые времена у Тилли, а, капитан? — сказал Эверетт сквозь шум рвущихся гранат и выстрелов.

Прежде чем Уилл успел прокомментировать, ударный вертолет «Апач» AH-64 «Лонгбоу» низко пронесся над деревьями, и люди услышали визг ракет, запускаемых в лес, окружающий комплекс.

— Это основной ударный элемент — если «Апачи» ведут огонь прямо рядом с комплексом, это должно быть нападение на людей внутри. Это серьезно. — Джек поднялся с земли и рискнул осмотреться. Он увидел Серых, выходящих из окрестных лесов. Он насчитал не менее двадцати, прежде чем град лазерных выстрелов заставил его пригнуться. — Ребята, у нас скоро будет крупная компания.

— Черт возьми, Джек, у меня осталось около пяти патронов в этой штуке, — закричал Эверетт, но тут же поднялся и выстрелил в линию высоких Серых, идущих на них. — Я пуст. — Карл упал на землю рядом с Уиллом и Джеком. — Что ж, у меня парочка для этих уродливых ублюдков! — сказал он, отстегнув магазин.

Коллинзу удалось подняться и посмотреть, как продвигаются Серые. Внезапно громкий взрыв сотряс землю под ними, и их швырнуло на днище зеленого седана. Когда его зрение прояснилось, он оглянулся и увидел высокий столб дыма, поднимающийся со стороны жилых помещений Кэмп-Дэвида. Джек скривился, опасаясь худшего.

— То, что у нас здесь есть, чертовски похоже ловушку для убийство, генерал, — сказал Эверетт, тоже изучая Серых, когда они вышли из-за деревьев. Они держали что-то похожее на длинные древки. Он повернулся и посмотрел им в тыл, и его сердце замерло. Десять Серых сумели пробраться позади них и того, что осталось от отряда Морской Пехоты. Он видел, как молодых людей косит оружие, которое он видел только в кино.

Джек завопил от боли, когда один краткий луч света оцарапал его плечо, а лазерный снаряд на полной мощности ударил в грязь рядом с ним, взметнув куски ярко-красной глины.

— Джентльмены, я думаю, пришло время убраться к чертям из Доджа.

Джек стоял рядом с Эвереттом и Менденхоллом позади. Так же быстро они застыли в сплошном ярком свете, идущем с противоположной стороны.

— Коллинз, падай в грязь! — раздался голос, усиленный мегафоном.

Трое мужчин не нуждались в подсказках и без долгих раздумий выполнили приказ. Прежде чем их прерывистое дыхание успело поднять пыль, раздался ужасный звук. Это было пронзительное нытье, а потом начался ад. Джек слегка приподнял голову и выглянул из-под задней части машины. Он видел, как Серого разрывают на куски. Зверей косило нечто, опознанное Джеком как пятиствольное гатлинговское ружье. Он оглянулся и увидел более сотни морских пехотинцев, направляющихся к ним. Прежде чем он успел это осознать, шум прекратился и начался звон в ушах. Вскоре армейские руки подняли его на ноги.

Джек, Карл и Менденхолл были ошеломлены, увидев одного человека среди морских пехотинцев. В руках у него был дымящийся автомат М-4, а на правом запястье свисали наручники. Анри Фарбо огляделся, как будто был в шоке. Он наблюдал, как морские пехотинцы продолжали стрелять в некоторых Серых, пытавшихся добраться до брошенного оружия, но вскоре и этот шум стих. Фарбо покачал головой, приближаясь.

— Заставляет ценить врага-человека, не так ли? — сказал Анри, передавая пустую М-4 проходившему мимо морпеху. — Я не думаю, что у тебя есть ключ от этого, не так ли? — Анри поднял болтающиеся наручники. — Я думаю, что мои дни пряток и беготни закончились.

Уилл Менденхолл был рад видеть француза, но Джек и Карл только смотрели на него с изумлением. Затем сразу оба мужчины пришли к осознанию того, что на самом деле только что произошло.

— Пошли, — сказал Джек. — Найлс и президент все еще там!

Фарбо наблюдал, как мужчины побежали обратно по дороге, даже не взглянув на него. Он посмотрел на свисающую манжету, затем выругался и последовал за своими новыми союзниками.

Вокруг них оставшиеся морские пехотинцы начали проверять мертвых Серых, а нескольких закаленных ветеранов затошнило, когда они изучали инопланетян с близкого расстояния. В наступающей ночи прогремело несколько выстрелов, когда очень разгневанные солдаты и полиция штата расстреляли Серых. Вскоре более хладнокровные офицеры прекратили расстрелы и приступили к мрачной работе по сбору убитых и раненых с обеих сторон.

* * *

Более 2,78 миллиарда зрительских симпатий наблюдали в прямом эфире за тем, как лидеров самых могущественных наций на Земле сгоняли с трибуны в Кэмп-Дэвиде. Камера осталась включенной, а миллиарды граждан мира остались смотреть на пустую сцену, из динамиков которой доносились крики, вопли и выстрелы. Мужчины, женщины и дети были поражены, и все были в неведении относительно того, что происходило на маленькой американской вилле в лесах Мэриленда.

* * *

Джек, Карл, Уилл и Анри побежали к задней части разрушенного комплекса. Секретная служба, полиция штата, ФБР и морские пехотинцы бегали повсюду с оружием наизготовку. Не меньше взвода морских пехотинцев окружили заднюю часть дома и территорию. Многие морские пехотинцы и агенты из всех родов войск лежали мертвыми или умирали в результате нападения Серых, более сотни из которых были убиты и лежали мертвыми на земле; некоторые даже на деревьях.

— О, Боже, — сказал Уилл Менденхолл, увидев пятьдесят или около того мужчин, отчаянно пытающихся расчистить вход в подземный бункер.

Мужчины бросали куски бетона налево, направо и через плечо. Наконец подкрепления начали прибывать на вертолетах и ​​по суше. Все заботы о безопасности улетучились, поскольку даже служащие, дислоцированные в Кэмп-Дэвиде, присоединились к усилиям по освобождению тех, кто оказался в ловушке внизу, в бункере. Взревели сирены, и большие вертолеты морской пехоты кружили над головой, бросая яркий свет на сюрреалистическую сцену внизу. Слева Джек и остальные увидели президентский вертолет «Морской пехотинец-1», лежавший на боку и горящий. Вертолеты «Апач Лонгбоу» кружили вокруг. Одинокий Серый поднялся с земли и бросился на спасателей. Прежде чем Джек успел расслабиться, два агента ФБР развернулись и выстрелили в инопланетянина, но его инерция несла его вперед, пока он не попал в рабочих. Трое морских пехотинцев немедленно расправились с противником, затем несколько других ударили по нему всем, что попадалось под руку.

Джек схватил на бегу сержанта морской пехоты, отчего тот чуть не упал на землю.

— Где этот проклятый президент? — крикнул он сквозь шум.

Все, что парень мог сделать, это повернуть голову в сторону бункера. Джек отпустил паренька и посмотрел на продолжающиеся попытки освободить всех внутри. Даже Фарбо был ошеломлен увиденным. На их лицах отразилось облегчение, когда они увидели премьер-министра Великобритании, а затем президента Китая, когда их вытаскивали из того, что теперь выглядело как могила. Китайский лидер выглядел так, будто ему сломали руку, а премьер-министр был порезан, но не пострадал. Он отчаянно указывал на обрушившийся бункер и настаивал на том, чтобы ему позволили помочь остальному совету.

Джек почувствовал, как его тело поникло, когда из бункера вынесли человека, у которого отсутствовали голова и левая нога. Джек огляделся, опасаясь того, что будет дальше. Он взглянул на Уилла Менденхолла, и его сердце сжалось за молодого капитана. Уилл был так зол, что единственная слеза скатилась по его лицу.

Вскоре Коллинза похлопали по плечу, и он повернулся к председателю Объединенного комитета начальников штабов. Он выглядел оборванцем, с разорванной форменной курткой и окровавленным лицом. Он отбросил старую М-16 и, когда она с грохотом упала на землю, посмотрел на четверых мужчин вокруг себя. Он вздрогнул, когда крыша главного дома рухнула, и ночь вокруг них залил град тлеющих углей. Спасатели убирали многих из персонала дома, покрытых простынями или занавесками, всем, что они могли найти.

— Как, черт возьми, они оказались так близко, а мы об этом не знали? — сердито спросил Джек.

— Поскольку я не должен знать о вас, люди из пустыни, все, что я могу сказать, это то, что нас предупредил в последнюю секунду этот агент, «Мэджик». Если бы нас не предупредили, никто бы из нас не выбрался живым. — Генерал Колфилд вытер кровь со сломанного носа.

— Но как они оказались так близко, черт возьми? — настаивал Джек, пока его глаза рыскали в поисках Найлса Комптона.

— Мы думаем, что они, возможно, прибыли рано утром. Это была чисто наземная атака, поэтому эта проклятая червоточина не была такой большой, как другие.

Наконец позвал Эверетт. — Найлс!» — Все побежали вперед к мужчине. Найлз был весь в крови, когда его вытащили из-под обломков. Его правая рука была прижата к большой ране на голове, которая полностью закрывала его глаз. Уилл оторвал часть рубашки и надавил на рану. Джек, Карл и даже Анри помогали директору над несколькими убитыми Серыми. Уиллу даже удалось ударить одного из мертвых существ по голове с жестокой силой. Внезапно Найлз в бреду повернулся и захотел вернуться к дымящейся дыре в земле.

— Президент — мы должны добраться до него! — воскликнул он, борясь с удерживающими его руками.

— Вот он, — сказал генерал Колфилд, бросаясь вперед.

Найлз подавил свои протесты, когда увидел, как пять грязных морских пехотинцев вынесли его лучшего друга. Его руки болтались, и на глазах мужчин к нему подбежали врачи. Сердце Джека замерло, когда он увидел лежащего на земле президента Соединенных Штатов. Колфилд повернулся и посмотрел на мужчин.

— Он без сознания, у него огромная рана на голове, и он может потерять руку — она сильно раздавлена. Боже, что мы… — Генерал поднял глаза и схватил первого попавшегося агента секретной службы. — Сообщите всем: вице-президент должен как можно скорее вернуться в столицу.

Найлз рухнул в объятия своих людей. Президента поспешно доставили к ожидавшему его «Черному ястребу» Морской Пехоты и тут же подняли вместе с президентом Китая.

Колфилд снова схватился за мужчину. Это был медик морской пехоты, работавший с президентом.

— Он выживет? — крикнул он.

Молодой медик покачал головой. — Он плох, очень плох. — Парень убежал, чтобы помочь в лечении других раненых.

Джек помог директору спуститься на землю и увидел, что правый бок Найлза сильно покалечен. Он знал, что этот человек лишится как минимум правого глаза, а его левая рука должно быть сломана.

— Генерал, вам лучше поскорее добраться до вице-президента. На этом может не закончиться.

— Послушайте, мы передали информацию, но — о, черт, хотел бы и я знать, если бы был на вашем месте, поскольку как я знаю, у вас есть люди на задании в Иране,— начал Колфилд Джеку, — «Мэджик» также сообщил, что над Ираном может образоваться массивная червоточина.

Джек ненадолго остановился, когда его мысли обратились к Саре и Райану. Затем он просто кивнул председателю Объединенного комитета начальников штабов, а затем подтолкнул вперед Эверетта, Менденхолла и Анри.

Мужчины начали оказывать помощь морским пехотинцам, агентам секретной службы и пожарным, помогая выжившим. Анри хотел было последовать за Джеком, но рука с длинными пальцами схватила его за лодыжку и остановила. Остальные остановились, повернулись и увидели, что уцелевший Серый остановил француза. Существо говорило что-то, чего Анри не мог понять. Бросив быстрый взгляд на Джека и остальных, бывший спецназовец французской армии наклонился и вытащил длинные, пятнистые и болезненные пальцы со своей лодыжки. Он присел на корточки и несколько секунд смотрел на Серого. Глаза, намного меньшие, чем обсидиановые глаза Махджтика, смотрели на Генри с их желтым оттенком, рот работал достаточно, чтобы он мог видеть маленькие, четкие зубы существа. У Серого было три пулевых ранения в грудь и живот. Одежда, которую он носил, была угольно-черного цвета с пурпурными оттенками.

— Позвольте мне быть первым, кто поприветствует вас на Земле, — сказал Анри, пока остальные с интересом наблюдали. Даже генералу Колфилду было интересно, чем занимается француз.

Анри Фарбо медленно встал и с глазами разъяренного наемника поднял правую ногу и ударил ею по шее Серого, легко сломав крепкий позвоночник.

В этот момент все они поняли, какая именно война приближается к порогу Земли.

7

МЕЖДУНАРОДНЫЙ АЭРОПОРТ САН-ФРАНЦИСКО

САН-ФРАНЦИСКО, КАЛИФОРНИЯ


Прежде чем вице-президент Сол Стивенс понял, что происходит, десять агентов Секретной службы из лучших сотрудников в Сан-Франциско выпроводили его через черный ход нового здания аэровокзала города. Его грубо запихнули в заднюю часть фургона спецназа SFPD и перевезли в восточную часть аэропорта. Его удерживали на месте члены группы спецназа, которые не сказали ни слова, чтобы объяснить ситуацию.

Вскоре фургон остановился, задние двери открылись, и рядом с ним забрались трое мужчин. Один из этих людей был его начальником штаба, который был явно потрясен до такой степени, что выглядел так, будто его вот-вот стошнит.

— Что, во имя Бога, происходит, Стэнли? — спросил Стивенс, когда дверь закрылась. Фургон тут-же умчался, за ним последовало десять полицейских машин и столько же мотоциклов с завывающими сиренами и мигалками.

Стэнли Уэлен был с вице-президентом, с тех пор, как ему исполнилось двадцать два года, и был взволнован, когда президент выбрал своего человека после того, как бывший вице-президент был снят перед последними выборами. Теперь он не был так уверен, что это было хорошо. Он пробормотал что-то непонятное. И именно второй человек ответил за него, когда помощник сломался.

— Сэр, в данный момент президент близок к смерти. Кэмп-Дэвид был атакован ударной группой, личность которой пока не установлена.

— Кто ты, черт возьми, такой? — спросил Стивенс, напрягая слух сквозь вой сирен.

— Я Фрэнк Деверо, специальный агент, отвечающий за местное отделение ФБР в Сан-Франциско.

— Кто напал на Кэмп-Дэвид?

— Это пока не подтверждено, но в данный момент президент находится в операционной. Президент Германии мертв, президент России не выживет, и с остальными участниками саммита плохо. Большая часть администрации президента мертва. Мы должны доставить вас в Окленд в безопасное место как можно скорее. Президент не может выполнять свои должностные обязанности. Вы понимаете, о чем я говорю, сэр?

Вице-президент Стивенс тяжело опустился на борт большого черного фургона, а глаза каждого человека внутри были обращены на него.

Вице-президент посмотрел агенту в лицо. — Это были… — Он посмотрел на охранявших его спецназовцев, но подумал, что безопасность его не волнует, тем более что президент должен был объяснить миру, что на самом деле происходит. — Серые?

Агент кивнул головой только один раз. — Прямо сейчас у нас есть борт ВВС «Пэйв Лоу», ожидающий, чтобы отвезти вас в Президентскую Ставку. У нас есть информация, и аэропорт будет немедленно закрыт.

Вице-президент, как и большинство граждан планеты, не до конца поняли сценарий кошмара, который президент пытался им объяснить. Теперь он понял, что это не какая-то выдуманная история или новая игра, которая только что вышла на рынок — это будет война, к которой, как он молился, они готовились.

* * *

Десять минут спустя, когда десять истребителей F-15 «Игл» пролетели над головой для защиты, вертолет ВВС MH-53J «Пэйв Лоу» III медленно поднялся над взлетно-посадочной полосой, когда все виды самолетов убрались с неба. Гигантские пятилопастные винты сокрушали воздух вокруг него, когда он поднимался в небо в сопровождении двух ударных вертолетов «Апач Лонгбоу». Вертолет наклонил нос и устремился в небо прямо над заливом.

* * *

Командир звена Сэм Эллингтон, более известный как «Гадюка», руководил своим звеном из десяти F-15, которые обеспечивали боевое прикрытие с воздуха для «Пэйв Лоу». Он летел низко, в опасной близости от коммерческих рейсов, прибывающих в Сан-Франциско, напугав не одного пилота, пока они не начали вопить о смертоубийстве руководству Сан-Франциско при опасных условиях.

— Боевой «Геркулес», у нас прерывистый контакт с пеленгом три-пять-семь градусов в вашем направлении. Скорость полета оценивается в четыре-семьсот километров в час. Подозреваемый контакт подтвержден как враждебный. Вы можете свободно им заняться. Подтвердите еще раз, что вы не вооружены, — раздался звонок с военно-морской базы в Окленде. — Но у нас есть поддержка с авианосца «Джордж Вашингтон», шесть «Хорнетов» для вашей шестерки, приём.

Единственным ответом командира звена ВВС было два щелчка по рации. Он думал, что в этом вопросе ВВС не потребуется поддержка ВМФ.

— Борт ВВС «Пэйв Лоу», садитесь на палубу, приём.

Гигантский вертолет резко снизился, а всего в десяти футах от неспокойной воды залива выровнялся и устремился к суше.

Маленькая тарелка была почти невидима, когда она приближалась к морю. Она пролетела под мостом Золотые Ворота и низко спикировала над водами залива. Прекрасным вечером она перевернула более двадцати парусных судов, когда ее V-образный вихрь рассек воду вокруг них. Звено истребителей развернулось, чтобы встретить надвигающуюся угрозу и замедлилось до скорости ниже Маха для атаки. Командир звена сразу понял, что маленькое судно направляется за человеком, которого они защищают.

— Боевой «Геркулес», вступайте в бой! — приказал он. F-15 рассредоточились по парно, чтобы встретить надвигающуюся угрозу. Когда гигантский «Пэйв Лоу» направился к докам возле Рыбачьей Пристани, истребители начали запускать ракеты большой дальности AIM-120 AMRAAM с радиолокационным наведением по маленькому атакующему. Тарелка качнулась, а затем опустилась, сбивая с толку головки самонаведения передовых ракет своей скоростью и маневренностью. Ракеты случайно попали в воду и в несколько крупных контейнеровозов. Вечернее небо озарилось ослепительной вспышкой нефтяного танкера. Тарелка поднялась до того, как второй залп ракет успел сорваться с рельсов.

У «Пэйв Лоу» не было ни единого шанса, так как тарелка легко обошла защиту истребителей во время атаки. Первоначальная лазерная вспышка не попала в вертолет и с громким шипением врезалась в море, но затем луч был скорректирован, пока не коснулся алюминиевого корпуса гигантской птицы ВВС. Он прорезал хвостовую балку, и «Пэйв Лоу» по спирали рухнул в море и разбился в воде.

Когда маленькая тарелка, не более пятидесяти футов в самом широком месте, подняла нос, пять ракет AIM-9 Sidewinder попали в ее заднюю часть, сбив ее в море. Тарелка, уже дымящаяся, снова поднялась. В нее попали еще пять ракет, и она закачалась, а затем ненадолго поднялся на большую высоту. Но ее импульс прекратился, и тарелка врезалась в очень многолюдную Рыбацкую Пристань и взорвалась, убив более тысячи человек.

Произошло второе убийство внутри американской цепочки командования, и мощь ВВС США была бессильна его остановить.


УНИВЕРСИТЕТ ПРИКЛАДНЫХ НАУК И ТЕХНОЛОГИЙ

БИРДЖАНД, ИРАН


Сара наблюдала, как массивная инопланетная электростанция поднималась из научного здания через гигантский световой люк, который был построен пятью годами ранее, до того как она появилась. Круговой двигатель перегружал кран, который его поднимал. Тросы натягивались, и русские инженеры съеживались каждый раз, когда порывы ветра достигали пятидесяти с лишним миль в час. Сара взглянула на небо, а затем на завернутый в пластик двигатель, который, наконец, опустился на платформу самого большого транспорта иранской армии. Когда она позволила своим нервам успокоиться, она почувствовала, как первые капли холодного дождя упали ей на лицо.

Подошли Джейсон Райан и агент Моссада Аня Корвески. Теперь президент и российские власти официально разрешили Ане находиться на месте происшествия. Премьер-министр Израиля, а также Рухани из Ирана были подробно проинформированы о новом союзе наций и полностью в нем участвовали. Египта, Сирии, Афганистана и Индии не было.

— Меня не волнует внешний вид этого. Российские военные метеорологи заявили, что это образование облаков возникло из ниоткуда. — Сара почувствовала электричество в воздухе. Она подняла свою руку, чтобы поправить волосы на голове.

— Я никогда не видела ничего подобного в этом регионе. Штормы над Каспийским морем бывают довольно часто, но никогда ничего похожего на ураган, — вызвалась Аня.

Они повернулись к небу и бросили вызов необычайно холодным каплям дождя, увидели облака, которые формировались, а затем были унесены прочь, где они присоединились к другим в массивном закручивающемся узоре, который напомнил Райану водоворот слива воды. Они могли увидеть очень ясное небо точно в центре образования облаков. Начали падать мелкие частицы града.

— Джейсон, помнишь инструктаж «Мэджик» о формировании червоточин? — спросила Сара.

— Ты не думаешь, что это…

— Да, я так думаю. Это червоточина.

В этот момент прозвучали сирены, и российские и иранские военные начали суетиться вокруг университета. Сара была потрясена, увидев более сотни иранских танков «Зульфикар» — новой бронетехники, созданной Ираном для борьбы с силами Запада, — которые проезжали через главные ворота университета. Еще более странным было то, что 106-я гвардейская дивизия российской армии ехала на крышах танков вместе с иранскими экипажами. Они кричали то влево, то вправо, и через несколько мгновений были полностью окружены многочисленными научными зданиями. Иранская пехота из тех самых подразделений, которым было поручено атаковать их ранее в тот день, теперь стояла на страже и была готова защищать электростанцию ​​любой ценой.

— Вот, дерьмо, это нехорошо, — прокричал Райан в усиливающийся шторм.

— Ты же не хочешь сказать, что у иранцев есть еще один работающий двигатель? — спросила Аня. Райан подтолкнул ее к большому транспортному средству, где такелажники прикрепляли силовую установку к платформе гигантского тракторного трейлера.

— Нет, — крикнул он Ане на бегу, — не совсем иранцы. Как видишь, они на нашей стороне.

Они остановились у группы солдат, которые должны были транспортировать электростанцию ​​в доки для морской перевозки через Каспий. Командир 106-й гвардейской дивизии отдавал приказы не только своим подчиненным, но и новым иранским союзникам. Он увидел двух американцев, а затем схватил Сару за воротник, заставив Райана защищаться, пока не увидел, что тот отдает приказы.

— Доберитесь до транспортов и убирайтесь к черту отсюда. У нас что-то идет через этот шторм. Космические снимки показывают мощный скачок напряжения, связанный с этой активностью. Боюсь, сценарий вашего президента — не просто пророчество.

Сара, Райан и Аня смотрели на усиливающуюся бурю, возникшую из ниоткуда. Кружащиеся облака усилились, и теперь появились яркие полосы синего, пурпурного и желтого света, вспыхивающие, как молнии. Некоторые из них действительно вырвались на свободу и ударили по некоторым окружающим зданиям.

— Доставьте эту штуку в безопасное место. А мы сделаем все, что в наших силах! — закричал генерал, отталкивая Сару. Он и его штаб побежали, чтобы взять под контроль свои наземные силы.

Все трое побежали к колонне грузовиков, которые ждали. Полуприцеп с тяжелым грузом даже не стал ждать, пока русские такелажники и инженеры очистят платформу, и водитель с семнадцатью русскими спецназовцами, едущими сзади, рванул большую машину вперед. Райан сел за руль старой университетской машины, которой оказался «Форд LTD» 1978 года выпуска, оставшийся со времен шаха. Он завел тяжелый туристический автомобиль, как только Аня и Сара благополучно оказались внутри. Все они слышали, как град, который увеличился в размерах, начал бить машину как раз в тот момент, когда они выстроились в большую колонну грузовиков, автомобилей и бронетранспортеров, назначенных для перевозки двигателя на сто миль к морю.

Сара прислонилась головой к ветровому стеклу, и услышала звук, когда от града треснуло стекло, который мог исходить только из ночного кошмара. Басовая волна шума сотрясала машину, и когда она заткнула уши руками, то увидела, что российские и иранские сухопутные войска падают на мокрую землю вокруг них, поскольку грохот буквально швыряет их на землю. Нечестивый звук, казалось, усиливался по мере того, как они приближались к главным воротам.

Первые две тарелки были сто футов в диаметре, и они разделились, как только исчез закрученный водоворот влаги. Они шли в противоположных направлениях, оставляя за собой следы влаги, молний и града. Затем еще две тарелки такого же размера вошли в воздушное пространство Ирана и также рассредоточились над университетом.

Мир на мгновение застыл, когда яркая и ослепительная вспышка осветила воздух вокруг университета, когда самая большая тарелка прошла через глаз бури, унося с собой облачное образование. Её скорость фактически разорвала барабанные перепонки более чем пятидесяти ближайшим мужчинам, когда она врезалась в крупнейшее научное здание. Структура лопнула, когда сила столкновения разорвала землю на триста футов вокруг фундамента здания. Земля, вода и люди были выброшены на двести футов в залитое дождем небо, когда гигантская тарелка остановилась. Все внутри пятиэтажки должно было быть раздавлено насмерть. Электростатическая молния выстрелила из тарелки диаметром пятьсот футов. Её округлость была почти совершенна, когда она оседала в руинах научного здания.

Аня рискнула выглянуть в треснутое и разбитое заднее стекло. — О Господи!

Сара повернулась на своем месте, когда седан «Форд» врезался в главные ворота университета. Она увидела, как иранские танки открыли огонь по сбитой тарелке, а затем, к ее изумлению, российские спецназовцы бросились вперед, чтобы вступить в бой с противником. Ее глаза расширились от страха, когда она увидела, как одна из меньших тарелок пронеслась низко над оставшимися зданиями и начала стрелять по тем же самым лазерным системам, которые, как она знала, они обнаружили в Южной Америке. Синий свет потянулся и разрезал новые танки на куски. Взрывы сотрясали землю. Русские ручные ракеты покинули свои пусковые установки, а стрелковое оружие отчаянно пыталось обстрелять меньшую тарелку. Сара не могла все это осознать, когда увидела, как большая тарелка открыла пятидесятифутовый люк, и у нее перехватило дыхание, когда она увидела темные образы сотен Серых, сбегающих по пандусу и начавших штурм объекта.

— Это будет бойня, — кричала Аня, когда взорвались еще десять иранских танков. Она видела полосы бронебойных снарядов, поражающих большую тарелку, и видела повреждения, когда большие куски металла летели в утихающий шторм. Взрыв за взрывом сотрясал машину, пока они беспомощно наблюдали, как нападавшие Серые сокрушили небольшой отряд иранских и российских войск, но они унесли с собой здоровую армию нападавших. Аня и Сара видели, как Серые падали по десять и по двадцать, когда русские стрелки и ракеты находили свои цели.

Райан мысленно хотел, чтобы транспорты двигались быстрее, когда в грохот атаки добавился новый звук. Российские «МиГ-31» пронеслись по небу, а затем поднялись в сторону быстро исчезающих грозовых туч. Ракеты и бомбы, проникающие в землю, попали в большую тарелку, но Сара увидела, что они только и делают, что вдавливают большую машину. Каким-то образом тарелка начала генерировать силовое поле, окружившее ее яркую металлическую оболочку. Тем не менее, она получила урон. Сара поняла, что это была атака смертника, и быстро сообразила, что этому кораблю больше никогда не суждено было взлететь.

Она повернулась на переднем сиденье и посмотрела на Райана.

— Можешь не говорить, я сам чертовски напуган. Меня не волнует, какое оружие мы придумали за последние пять лет, я не думаю, что мы сможем остановить что-то подобное. — Райан подал сигнал бронетранспортеру впереди него, чтобы сократить разрыв между ними и транспортом впереди.

Все, что Сара могла сделать, это смотреть на накрытую брезентом электростанцию ​​пришельцев на платформе в колонне перед ними и молиться, чтобы маленький человечек, которого они знали как Махджтик, знал, что он делает с планом, обозначенным как «Оверлорд».


ДЖОРДЖТАУН, МЭРИЛЕНД


Спикер Палаты представителей Джайлз Кэмден наблюдал за новостями, которые делились между Кэмп-Дэвидом и Ираном. В прокрутке внизу большого экрана упоминались разрозненные атаки в Сан-Франциско, Пекине и Кельне, Германия. Подробности до сих пор были лишь предположениями о причинах этих ударов.

Кэмден принял напиток от Дэниела Пичтри, который очень хотел покинуть дом спикера и вернуться в Лэнгли, поскольку он знал, что директор, вероятно, пошатнулся после того, как новости об атаке на Кэмп-Дэвид стали более конкретными. Его сотовый телефон был отключен, и он ждал, пока его новый лорд и хозяин освободит его. Как бы то ни было, Кэмден, похоже, никуда не торопился, и пока этот невысокий дородный мужчина потягивал свой напиток, покачивая головой.

Богато украшенный кабинет начал заполняться ассистентами и стажерами из офиса спикера, и многие были в шоке от того, что происходило здесь и по всему миру.

— Хорошо, нам нужно немного исправить ситуацию, дамы и господа; в конце концов, это я порицал эти военные расходы президента, и теперь, благодаря тщательно охраняемым секретам прошлого нашей страны, они кажутся вполне оправданными. Вам нужно придумать быстрое изменение курса, чтобы свести к минимуму ущерб.

— Не кажется ли вам, что президент должен был привлечь вас к этому, чтобы сделать эти миллиарды и миллиарды долларов более приемлемыми для нации и вас самих? — предложил Пичтри, не особенно заботясь о том, чтобы высказывать свое мнение в комнате, полной людей Кэмдена.

Кэмден громко фыркнул, а затем протянул пустой стакан, чтобы наполнить его снова, что тут же сделал помощник.

— Нет, если учесть, как сильно этот человек ненавидит меня до глубины души. Ненавидит мой статус, ненавидит мой бюджетный кризис — когда у власти, конечно, не моя партия. Но ненавидит, тем не менее.

На экране телевизора изображение ситуации в Иране перешло от разделенного экрана к полному, поскольку на нем была показана упавшая тарелка, полностью уничтожившая большое здание, на которое она упала. Она дымилась и в конце концов была разбита оставшимися танками иранской армии. Кэмден наблюдал, как русские солдаты метались с места на место, пытаясь подавить очаги сопротивления. Повсюду валялись серые тела, и Кэмден скривился, когда камера новостей приблизилась к одному из них, и он в деталях увидел, с кем они дерутся. Мертвые глаза с желтыми кольцами смотрели в пустоту, а болезненно-серая кожа, обнажавшаяся под странным одеянием, который они носили, вызывала у Спикера небольшой холодный озноб.

— Кажется, русские и иранцы надежно расправились с нападавшими. — Лайл Морган, начальник штаба Спикера, пригубил напиток, глядя на экран. — Похоже, они уничтожили большую тарелку довольно быстро и эффективно, если вы спросите меня.

— Они говорят, что это было бы не так просто, если бы те четыре тарелки поменьше остались на месте, но они почему-то в спешке ушли. Теперь мы слышим, что большая тарелка была не чем иным, как транспортным средством, не предназначенным для длительной атаки. У нее была толстая броня, но не было электронной защиты. В ней как раз размещались атакующие войска. Так что мы знаем не так уж и много, как думают наши новые русские союзники, — сказал Кэмден.

Раздвижные двери открылись, и экономка Спикера вошла и что-то прошептала Дэниелу Пичтри. Помощник директора ЦРУ вручил ей свой стакан виски и кивнул в знак благодарности.

— Я должен уйти, что-то большое грядет и…

Пичтри был отрезан, когда в кабинет ворвались пятеро солдат штата Мэриленд, а с ними по крайней мере десять агентов Секретной службы. Персонал отодвинули в сторону, и один из агентов в темной одежде направился прямо к Кэмдену. С помощью двух солдат он поднял Спикера Палаты представителей с его большого кресла.

— Что вы делаете? Что это значит? — настаивал Кэмден.

Лайл Морган пытался помешать мужчинам так грубо обращаться с его боссом. Его толкнули на ковер, и два агента приложили свои девять миллиметров к его голове. Морган замер.

— Не вмешивайтесь, сэр, — сказал один из агентов.

Пичтри был в шоке, так как сначала подумал, что власти поймали Хайрама Викерса и маленькая ласка вскрыла ему кишки.

— Господа, я заместитель директора Пичтри, ЦРУ. Можно спросить, что происходит? — рискнул он, опасаясь, что скоро на него наденут наручники.

Один из агентов спрятал свое оружие в кобуру, а затем кивнул солдатам штата, что они могут не беспокоиться о штабе Спикера, состоящем из напуганных мужчин и женщин. Его начальника штаба подняли с ковра, когда охрана немного успокоилась.

— Извините, господин Спикер, президент не дееспособен, а вице-президента только что убили в Сан-Франциско. На данный момент мы здесь, чтобы доставить вас в Форт Мейер, где мы сможем вас должным образом обезопасить. Будут посланы за вашим персоналом.

— Президент умер? — спросил Кэмден, когда его подвели к дверям. — И вице-президент тоже?

— Мы не знаем подробностей, сэр, но знаем, что согласно Конституции мы обязаны доставить вас в безопасное место.

Кэмден был в шоке от такой перемены судьбы. После секундного колебания он понял, что находится в прямой линии преемственности к самой влиятельной должности в мире — президенту Соединенных Штатов.


КЭМП ДЭВИД

ФРЕДЕРИК, МЭРИЛЕНД


Прошло три часа с тех пор, как президента доставили самолетом в госпиталь Уолтера Рида. Джек, Карл, Уилл и Анри Фарбо, покрытые грязью, потом и запекшейся кровью, смотрели, как последнего члена Совета безопасности мира вывозят по воздуху. Джек глубоко вздохнул и пошел к последней оставшейся машине скорой помощи. Он видел, как парамедики все еще работали над замедлением кровотечения у его друга и наставника, доктора Найлса Комптона. Уилл Менденхолл положил руку на плечо Коллинза. Наконец Уилл отвернулся, когда подошли Карл и генерал Колфилд. Они смотрели, как Найлз пытался сесть на каталку. Двое медиков кричали ему, что ему нельзя двигаться. Найлз поборолся еще несколько мгновений, а затем успокоился. Глаза Джека не отрывались от директора.

— Генерал, — сказал Колфилд, пытаясь отвлечь Джека от происходящего. — У нас есть некоторые обновления.

Коллинз сглотнул, опасаясь худшего из-за тона Колфилда. Он ненавидел титул своего нового ранга, потому что он заставлял его чувствовать себя гораздо более беспомощным в свете происходящего. Он повернулся к председателю Объединенного комитета начальников штабов. Мужчине перевязали нос и обработали порезы. Он выглядел усталым и изможденным в своей рваной форме. Коллинз кивнул головой, говоря, что ему следует начать с плохих новостей, которые грядут, как он знал.

— Начнем с того, что мы знаем, что ваши люди в Иране в безопасности. Электростанция сработала как раз в тот момент, когда началась атака. Российские войска понесли большие потери, а иранская бронетанковая дивизия практически прекратила свое существование. Сейчас у нас больше людей на земле, но они сильно пострадали.

— Одна вещь, которую я усвоил так же, как и вы, генерал, это тот факт, что вы всегда сообщаете хорошие новости первыми. — Джек подождал, пока упадет второй ботинок.

— Военный опыт, да? — Колфилд перевел взгляд с Коллинза на Карла, затем на присоединившегося к ним француза.

Уилл Менденхолл подошел ближе к машине скорой помощи, чтобы попытаться сообщить директору Группы "Событие", что он рядом. Он провел пальцем по лицу, злясь на себя за то, что был таким эмоциональным.

— Вице-президент мертв. Его вертолет был сбит сегодня вечером в небе над заливом Сан-Франциско, через несколько мгновений после нападения здесь.

— Что-нибудь известно о состоянии президента? — спросил Эверетт, вытирая полотенцем лицо.

— На данный момент это выглядит не очень хорошо. Сейчас они поместили его в медикаментозную кому, что бы, черт возьми, это ни значило. Боюсь, у него обширные травмы. Председатель КНР погиб в воздухе. Сердечный приступ, во всяком случае.

— Что за гребаный бардак, — сказал Эверетт, сердито отбрасывая грязное полотенце.

— Это, мой друг, преуменьшение года, — сказал Колфилд. Джек сразу понял, что другой ботинок теперь опустится так же уверенно, как ступня Анри на шею инопланетянина.

— Что вы имеете ввиду? — рискнул Коллинз.

— Линия восхождения на пост президента идет к Спикеру Палаты.

Коллинз почувствовал, как его желудок скрутило, когда он сердито отвернулся. Анри пытался понять, что было сказано под реальными словами. Он подошел ближе к мужчинам.

— Помимо безумия, присущего всем политикам, могу ли я спросить о значении этого поступка?

— Анри, вы изучаете историю, и я полагаю, вы хорошо разбираетесь в классике. Что значит имя кардинала Ришелье для вас как для француза? — Карл прошел мимо и присоединился к Джеку.

Анри выглядел озадаченным. Кардинал был первоклассным негодяем в «Трех мушкетерах» Дюма. — Этот человек, этот Спикер Парламента…

— Он не друг ни президента, ни нас, — закончил Эверетт.

— Он хочет сказать, полковник, что этот человек, Кэмден, наверняка создаст проблемы для операции «Оверлорд» — наш единственный шанс победить в этом деле, — сказал Колфилд.

Джек покачал головой, злясь на то, что его роль в «Оверлорде» скрывали от него из-за опасностей, с которыми он и другие столкнулись бы, попав в плен к врагу, который в тот момент выглядел неудержимым.

Уилл Менденхолл подбежал к ним.

— Полковник… то есть генерал, нас хочет видеть док Комптон. — Он посмотрел на Анри. — Всех нас.

Коллинз и остальные четверо бросились к машине скорой помощи, где два медика сердито держали задние двери открытыми.

— Послушайте, поторопитесь, у этого человека серьезная потеря крови и он потерял правый глаз. Его левая рука последует за ним, а затем и его жизнь, если мы его не поймаем…

Четверо мужчин собрались вокруг машины скорой помощи. Джеку пришлось придержать Найлза, когда он попытался сесть.

— Тише, мы тебя слышим, Найлз.

Комптон, казалось, расслабился, а затем погладил сдерживающую руку Джека, усаживаясь поудобнее.

Уилл на мгновение отвернулся, увидев пропитанную кровью белую марлю, покрывающую лицо Комптона. Поврежденная рука была помещена в прозрачную пластиковую повязку, а белая рубашка директора была разорвана, обнажив несколько больших порезов на его груди.

— Доберитесь до… ваших… новых станций… императивно… императивно. — У него заканчивался воздух. — «Оверлорд»… должен… — Найлз закашлялся кровью.

— Черт возьми, мы должны доставить этого человека к центральным воротам, у нас там стоит авиатранспорт, — настаивал медик. Джек смотрел на человека испепеляющим взглядом, пока тот не опустил глаза, а затем снова повернулся к своему директору.

— Джек… Джек?

— Я здесь, Найлс.

— Сообщи… Вирджинии… пусть выбирается… сюда… и… займет мое… место… в… совете.

— Я сделаю это до того, как уеду на Гавайи, обещаю. — Джек смотрел, как Найлз пытается найти на голове свои очки. Джек знал, что очки этого человека давно исчезли, и чувствовал себя так плохо, что подавил свой гнев и печаль.

— Джек… ты… не понимаешь… это неправильно… — голос Найлза перешел на шепот. — Генерал Колфилд?

Максвелл Колфилд подошел ближе, чтобы услышать. — Я здесь, доктор.

— Вы двое… скажите Вирджинии… что-то не так.

— Что ты имеешь в виду, Найлс? — Коллинз взглянул на Колфилда, который пожал плечами. Он тоже не понял комментария.

— Спичстик… Спичстик… ничего нам не говорит. Это может… не иметь значения, в конце концов… но он знает кое-что, что… он скрывает от нас.

Джек почувствовал, как кровь отхлынула от его лица. Но… — Я не улавливаю.

— Он… знает… он… знает… почему. Он… солгал нам… Серые здесь не… из-за планеты или ресурсов… они…

Найлс потерял сознание. Джека и остальных грубо оттолкнули служители, и двери закрылись.

— Извините, ему нужно ехать, — сказал мужчина, бросаясь к передней части машины скорой помощи. Он с воплем помчался к далеким передним воротам Кэмп-Дэвида.

— Что, черт возьми, это значит? — спросил Эверетт.

Коллинз подождал, пока над головой не пролетел «Черный ястреб», и повернулся к Колфилду. — Мне нужно сделать звонок, генерал. Могу я где-нибудь добраться до защищенного телефона?

— Возьмите мой мобильник, там защищенный телефон со скремблером. — Колфилд снял пальто и взял другое у своего помощника. — Когда-нибудь вы, люди, должны будете сказать мне, что, черт возьми, вы делаете для правительства. Президент сказал мне никогда не спрашивать, но я действительно хотел бы знать.

Эверетт наблюдал, как Джек бежит к стоянке, а помощник генерала следует за ним по пятам, затем повернулся к Колфилду.

— Нет, сэр, вы действительно не понимаете.

* * *

Уилл Менденхолл сидел на небольшом выступе камня и смотрел, как ФБР и морские пехотинцы поймали трех серых инопланетян и связали их друг с другом по рукам и ногам. Твари шипели и плевались, пока несколько солдат не надели им на головы черные капюшоны. Даже тогда Серые боролись за освобождение, брыкали ногами, связанные нейлоном. Уиллу было интересно, что стоит за этой атакой, поскольку она не совпадала ни с чем, что Группа "Событие" ожидала от брифингов, которые Махджтик проводил за последние восемь лет. Он покачал головой и подумал не только о президенте, но и о своем боссе Найлсе Комптоне. Он так и не узнал, как сблизился с угрюмым коротышкой, который защищал свой секретный отдел, как медведица защищает своих детенышей. Временами он был далек от него и его трудно было любить, но у директора Отдела 5656 никогда нельзя было отнять то, что он серьезно относился к уставу Группы — он знал, что ответы на все вопросы лежат в общем прошлом.

Карл Эверетт сел рядом с Уиллом и увидел, на что он смотрит. Карл подобрал небольшой камень и легко бросил его в трех Серых. Камень ударил среднего, и тот снова зашипел и плюнул под черным капюшоном. Трое охранявших их морских пехотинцев повернулись и посмотрели на Эверетта. Карл просто поднял руки в вид жеста «Что?». Морские пехотинцы повернулись к своим подопечным.

— Самое близкое, что я могу понять, это то, что я считаю, что это была атака смертников. Более сотни пожертвовали собой, чтобы добраться до нашей командной цепочки.

И Карл, и Уилл подняли головы и увидели Анри Фарбо, стоящего над ними. Француз успел найти воду и тряпку и привести себя в порядок. Эверетт и Менденхолл выглядели так, словно вышли из обвала какой-то далекой угольной шахты.

— Я должен с вами согласиться, полковник, — сказал Карл, вставая и некоторое время не сводя глаз с трех заключенных. Он повернулся к французу. — Это не имеет чертовски большого смысла. Если им нужна только планета, зачем нападать на командную цепочку какой-либо страны? Просто спуститесь вниз и начните очищать мир. Неважно, кто идет первым.

— Путаница, наверное, — сказал Уилл, вставая, все еще не сводя глаз с трех заключенных. Наконец он отвел взгляд. — Старый принцип: отруби голову змее, и тело умрет.

Эверетт впервые за день улыбнулся. — Так говорят в Школе кандидатов в офицеры, капитан?

— Да, я имею в виду, да, сэр, что-то в этом роде.

— Ну, может быть у него есть какие-то ответы для нас или, по крайней мере, новые приказы, которые имеют смысл.

Эверетт и Менденхолл посмотрели в том направлении, откуда пришел Анри, и увидели Джека, возвращающегося после своего звонка. К нему присоединился генерал Колфилд, который жестом приказал своему штабу и помощникам держаться подальше от этой небольшой группы людей. Генерал только что был проинформирован Пентагоном о том, что происходит в других частях мира. Все они заметили, что у Джека и Колфилда одинаковое выражение лица — они не были счастливы.

— Ну? — Эверетту не терпелось услышать, что скажут оба мужчины.

Коллинз посмотрел на Колфилда. — Генерал, вы можете не знать, что мы на самом деле делаем в том пустынном учреждении, о котором вы знаете, так что я просто скажу следующее: нами управляет конкретно президент Соединенных Штатов, уверен, что вы знаете. Вы и еще очень немногие подозреваете, что мы точно там, и так было со времен президента Вудро Вильсона. Только директор Национального архива и глава Главного бухгалтерского управления знают, что мы там официально.

— Хорошо, вы должны расстрелять меня или что-то в этом роде за это знание? — пошутил генерал.

Джек наконец улыбнулся. — Нет, но что бы ни случилось, у Вирджинии Поллок, нашего помощника директора, есть специальный файл на случай, если произойдет именно этот сценарий». — Он посмотрел на Уилла и Карла. — Кажется, наш уважаемый директор был достаточно умен, чтобы охватить все свои базы, и он особенно хорошо осветил эту. Ни при каких обстоятельствах новый президент не должен знать о Группе. По закону он должен быть проинформирован о нашем существовании не позднее чем через десять дней после вступления в должность и должен быть проинформирован директором Национального архива и Главного бухгалтерского управления. Теперь ни один действующий президент не может распустить наш отдел; мы закон. Мы здесь, чтобы остаться. Но президент также может подрезать нам поджилки. Я и мисс Поллок верим, и Найлз согласился с этим, что Кэмден действительно повредил бы нам подколенные сухожилия, тем самым нарушив план «Оверлорд». Этого не должно быть. Вы будете единственным в его кабинете, кто что-то знает о нас, и так должно оставаться до тех пор, пока… — Он сглотнул. — Пока мы не узнаем судьбу президента и доктора Комптона.

— Ну, я не понимаю, но если это то, чего хочет президент, то кто я такой, чтобы не соглашаться?

— Подожди, что ты говоришь, Джек? — спросил Карл.

Коллинз переводил взгляд с лица на лицо, затем на мгновение закрыл глаза. Открыл их, а затем пнул небольшой кусок щебня, который раньше был частью семейной резиденции в Кэмп-Дэвиде.

— Джайлз Кэмден только что пять минут назад был приведен к присяге в Форт-Мейере.

— Подождите, проклятый президент еще даже не умер! — возмутился Эверетт.

Генерал Колфилд отвернулся, затем посмотрел на ослепительное ночное небо, полное звезд.

— Президент сейчас не может выполнять свои обязанности главнокомандующего. До тех пор, пока он умственно и физически не сможет выполнять свои обязанности, это возлагается на вице-президента.

— Который мертв, — вздохнул Уилл Менденхолл.

— В этом случае это относится непосредственно к Спикеру Палаты представителей.

— Сенатор Джайлз Кэмден. — Колфилд снова повернулся к Джеку и остальным. — Я не знаю, как долго я смогу защищать вас или вашу группу, генерал Коллинз, но одно я знаю точно: этот Кэмден уволит меня при первой же возможности. У меня было слишком много стычек с этим ублюдком, и он не друг президента.

Джек положил руку на плечо Колфилда. — Делайте, что можете, пока можете. По словам Вирджинии, самым большим приоритетом является продолжение операции «Оверлорд». Все говорят, что без него мы не сможем выиграть эту войну.

— Я сделаю все, что смогу. — Колфилд протянул руку. Они обменялись рукопожатием, и генерал кивнул остальным. Он особенно пристально посмотрел на человека, которого видел в наручниках всего пять часов назад, Анри Фарбо. — Чертовски странный наряд, — сказал он, когда странная группа мужчин смотрела, как он уходит. К генералу быстро присоединились его помощники, и они вышли из Кэмп-Дэвида.

— Что случилось, Джек? — спросил Эверетт, когда четверо мужчин собрались вокруг.

— Вирджиния использует истребитель «Неллис», чтобы лететь в Вашингтон; она официально берет на себя управление группой. Она будет бороться за план в его нынешнем виде, но она не может сделать так много. Спичстик потребовал, чтобы заключенного вернули в учреждение. Я уже договорился об этом с ФБР через людей генерала Колфилда. Он возвращается с Уиллом, Анри и мной. Карл, ты должен прилететь в Хьюстон первым же военным рейсом. Были приняты меры на базе ВВС «Эндрюс». Что касается нас, у нас есть несколько острых вопросов к Спичстику, на которые он должен ответить, прежде чем мы отправимся на Гавайи.

Четверо мужчин стояли лицом друг к другу, а воздух вокруг них разрывал рев вертолетных турбин. Карл Эверетт посмотрел на своих спутников. Он повернулся к Уиллу Менденхоллу и протянул ему руку.

— Позаботься об этом парне, капитан.

— Я сделаю все, что смогу, — твердо сказал Уилл. Он всегда ненавидел прощания. — И если вы где-нибудь столкнетесь с этим военно-морским летчиком, передайте ему, что я сказал, чтобы он возвращал свою задницу домой целым и невредимым, — прокричал Уилл, перекрывая нарастающий шум «Черного ястреба».

— Я думаю, что ты можешь увидеть Райана раньше меня, но если я это сделаю, я обязательно передам.

Двое мужчин обменялись рукопожатием, и Эверетт быстро отвернулся от Менденхолла и посмотрел на своего друга.

— Джек, — сказал Карл, не зная, как попрощаться.

Коллинз посмотрел на часы на запястье Карла и кивнул головой.

— Старина, я не знаю, что Найлз, директор Ли и Спичстик припрятали в рукавах, но, клянусь Богом, оно того стоило. Ты лучший мужчина, которого я когда-либо знал.

Двое мужчин пожали друг другу руки. Затем, ко всеобщему удивлению, Джек обнял своего друга в медвежьих объятиях. Они оставались так на какое-то мгновение.

— Лучше заткнись. Я имею в виду, мы далеки от того, чтобы не спрашивать, не говорить, — сказал Карл, когда они расставались.

— Поцелуй меня в задницу, Морячок, — сказал Джек, попятившись.

— То же самое, ты, армейская блевотина, — сказал Эверетт с улыбкой. — Мы еще встретимся, Джек, поверь мне. Может быть, не здесь, а в каком-нибудь месте, где мы можем устроить ад.

Коллинз кивнул и направился к ожидающему Хаммеру. Карл повернулся к Анри.

— Ты мне не нравишься, Лягушатник, я думаю, ты это знаешь.

— Да, действительно, адмирал.

— Но этот человек видит в тебе что-то, чего не замечают остальные. Не подведи его. — Карл, вопреки здравому смыслу, протянул правую руку. — Доставь всех, кого сможешь, домой в целости и сохранности. Не думаю, что я буду там, чтобы увидеть это.

— Понял.

Два антагониста обменялись рукопожатием, а затем Анри Фарбо оставил Эверетта, слегка отсалютовав человеку, преследовавшему его с 2001 года.

Карл смотрел, как уезжает «Хамви», и Джек махнул рукой в ​​последний раз. Он улыбнулся, так как знал, что, скорее всего, больше никогда не увидит двух мужчин, которыми он восхищался. Адмирал Карл Эверетт повернулся и направился к ожидающему «Черному ястребу» для своей поездки в Хьюстон, думая о Саре Макинтайр, Джейсоне Райане, Найлсе Комптоне, Элис Гамильтон и остальных.

* * *

Коллинз улыбнулся, как и Уилл. Они оба понимали, что, возможно, никогда больше не увидят человека, которым восхищались. Именно Анри Фарбо поместил всю сцену в контекст.

— Джентльмены, я сомневаюсь, что это последнее прощание, которое мы будем делать. Я подозреваю, что у нас будет гораздо больше. — Он грустно улыбнулся. — И, возможно, не так много приветствий, и добро пожаловать домой после этого.

Трое солдат повернулись и посмотрели на троих шипящих пленников, зажатых в кузове «Хаммера».

8


СЕВЕРОМОРСКАЯ АВИАЦИОННАЯ СТАНЦИЯ ВМФ

МУРМАНСК, РОССИЯ


Сара, Аня и Джейсон Райан сидели в маленькой хижине и смотрели новости на русском языке, поступающие из Соединенных Штатов. Многие другие русские офицеры, научные техники и гражданские инженеры были ошеломлены происходящим. Сара знала, что Джек и Эверетт были в Кэмп-Дэвиде во время нападения, но быстрый телефонный звонок в Неваду сообщил им, что двое мужчин в безопасности. У Сары была возможность поговорить с Питом Голдингом, который теперь руководил организацией Группой "Событие" после того, как Вирджиния Поллок была вызвана в Вашингтон. Сара поняла, что что-то не так, когда спросила, почему Вирджиния и Найлз Комптон одновременно находятся в одном и том же месте за пределами комплекса, а Пит Голдинг на десять мучительных секунд замолчал на международной телефонной линии. Затем он сказал, что, похоже, вместе с президентом Соединенных Штатов, президентом Китая и канцлером Германии Найлз может не выжить.

С тех пор, как она услышала плохие новости из Кэмп-Дэвида, ей казалось, что мир превратился в ее последний кошмар. Райан смотрел по телевизору, как Аня Корвески объясняла, о чем говорилось; она свободно понимала русский язык. Ранее Аня была проинформирована генералом Шамни в Тель-Авиве, что теперь она является военным связным проекта, созданного для борьбы с этим террором из космоса. Она была так же ошеломлена, как и весь остальной мир, узнав, что они, по сути, находятся в состоянии войны с июля 1947 года — того самого года, когда родился ее народ, Израиль. Она взглянула на Райана, когда в новостях показали военный госпиталь Уолтера Рида в Бетесде, штат Мэриленд. Она видела, как сжалась его челюсть, а затем он ударил ногой, и в воздух полетело маленькое мусорное ведро.

Маленький русский техник-ядерщик кивнул головой и поставил мусорное ведро вертикально. Все в комнате были так же злы, как и американец, и хотели сделать то же самое — выгнать и ударить кого угодно.

— Послушай, — сказал Райан, повернувшись к Саре, — Пит сказал что-нибудь о том, когда поступят мои настоящие приказы? — Я имею в виду, мы достаточно долго присматривали за этой чертовой электростанцией. — Он оглядел русских и охранявших их пятнадцать морских полицейских. — Черт, похоже, дело в хороших руках, мы им больше не нужны.

Сара подошла к Джейсону и улыбнулась. — Нам всем нужны новые приказы, но мы должны доставить эту штуку туда, куда ее везут русские, и сообщать Найлзу и Вирджинии, когда она будет на месте — где бы она ни была. До тех пор мы должны стиснуть зубы, как и все здесь.

— Черт возьми, Найлс вероятно мертв вместе с президентом, и вы думаете, что хоть на минуту китайцы будут относиться снисходительно к тому, как хорошо мы защитили их президента? Весь этот союз может рухнуть у нас на глазах, и вот мы сидим. Я военно-морской летчик Соединенных Штатов, и я хочу выбраться отсюда. Я хочу, чтобы Вирджиния, Пит или кто-то еще мог выпустить меня из Группы, сократив приказы. Я хочу сражаться, а не нянчиться с чем-то, что может быть не более чем несбыточной мечтой маленького инопланетянина!

— И вы получите желаемое, — сказал офицер в белоснежной морской форме, стоя в дверях. Он быстро жестом приказал военно-морской полиции российского флота вывести техников и инженеров-ядерщиков из небольшого кабинета. Он отступил в сторону, пропуская тридцать с лишним человек. Он снял фуражку и закрыл дверь. — Может быть, это не один из ваших суперавианосцев, но это военный корабль. Вы трое должны сопровождать меня к вашему транспорту.

Он начал раздавать удостоверения личности с их фотографиями. Даже Аня получила. Она посмотрела на него и увидела, что это фотография времен ее пребывания в израильской армии. Она была удивлена ​​тем, как русские ухватились за это. Потом она увидела работу «Моссада». Она сразу поняла, что генерал Шамни поместил ее сюда под видом майора армии, а не агента «Моссад» — вероятно, это усложнило бы рабочие отношения с русскими, если бы они знали, на кого она на самом деле работает.

Райан внимательно посмотрел на белую униформу мужчины и погоны, которые он носил. Мужчина был капитаном второго ранга.

— Меня зовут капитан Василий Лиенанов. Я первый офицер корабля, который доставит вас и эту электростанцию, стоившую многих русских жизней, к месту назначения.

Райан подошел к мужчине и отдал честь. Он взял судовое удостоверение и надел его на шею.

— Могу ли я узнать, капитан, если этот двигатель так важен, а скорость имеет существенное значение, почему альянс не перевозит силовую установку на военно-транспортном самолете?

Сара надела через голову бейдж удостоверения личности и наблюдала, как двое моряков обсуждают ситуацию.

— Вы, должно быть, не в курсе военного положения, — начал на очень сносном английском темноволосый и красивый Лиенанов. — Все самолеты за пределами прикрытия военных истребителей были остановлены. Альянс отдал приказ после атаки гражданского авиалайнера в Тихом океане и сбития вашего самолета в Сан-Франциско. Наш транспорт может быть несколько безопаснее, но почти так же уязвим. Мы отправимся с одним из самых мощных когда-либо собранных русских флотов. — Русский капитан почти стыдливо опустил голову. — А потом мы ускользнем от этого флота посреди ночи и пойдем к месту назначения.

— Одни? — недоверчиво спросил Райан.

— Да, мы будем плыть на полной скорости сорок восемь часов подряд.

— Можете ли вы сказать нам, где будет наш пункт назначения? — спросила Сара, когда они с Аней обменялись любопытными взглядами.

— Нет, я не могу, так как мой капитан еще не сообщил мне об этом. А теперь, если вы последуете за мной, мы отправляемся менее чем через пятнадцать минут — флот ждет.

Когда они присоединились к остальным техникам и инженерам в кузове грузовика болгарского производства весом в две с половиной тонны, Райан все еще злился на свое предположение, что ему позволили прозябать, присматривая за детьми, а не сражаться. Сара злилась так же, как и он, но, в отличие от Райана, подозревала, что они были частью чего-то экстраординарного. Она только улыбнулась и похлопала его по ноге, когда грузовик быстро тронулся с места. За ними следовал капитан на втором транспортном средстве с остальными техниками.

Через десять минут грузовик остановился, и задняя дверь распахнулась. Двое мужчин в черном номексе, вооруженные укороченной версией легендарного автомата АК-47, позволили им спрыгнуть вниз. Вскоре к ним присоединился капитан второго ранга Лиенанов, который жестом пригласил их следовать за собой. Они обошли транспорт и столкнулись с пологим холмом, спускавшимся к самой военно-морской базе. Глаза Райана расширились, когда он увидел корабль, на котором они должны были совершить переход. Он повернулся и столкнулся с улыбающимся русским.

— Позвольте представить вам наше последнее военно-морское достижение: атомный ракетный крейсер «Петр Великий».

Военный корабль был самым новым и самым большим крейсером в мире. Райан слышал слухи о его запуске и даже видел макеты его дизайна. Но это никак не могло сравниться с блестящим серым корпусом его массивной формы. Это было одно из самых красивых зрелищ, которое когда-либо мог лицезреть любой моряк в мире. Это был эквивалент российского флота американским авианосцам класса «Нимиц».

Русский начал было объяснять, но майор Корвески опередила его. Она знала об этом военном корабле еще до того, как русские инженеры заложили киль для его первоначальной постройки.

— Флагман вашего Северного флота, класс «Киров», хотя это более вольное название, потому что это отдельный класс кораблей. Его водоизмещение составляет 26 000 тонн, что примерно соответствует размеру авианосца времен Второй мировой войны. Его предполагаемая максимальная скорость составляет тридцать семь узлов, а экипаж насчитывает почти восемьсот матросов. Также подразумевается, что ее оружейный арсенал включает, помимо прочего, двадцать ракет SS-N-19 «Shipwreck»,  предназначенных для поражения крупных надводных целей. ПВО обеспечивают двенадцать пусковых установок SA-NX-20 «Gargoyle», с девяносто шестью ракетами и две SA-N-4 «Gecko» с сорока четырьмя ракетами. — Аня посмотрела на корабль и была так же впечатлена, как и Райан. Все, что Сара знала, это то, что это был один из самых красивых кораблей, которые она когда-либо видела, с его остроугольным и изогнутым носом и великолепными обводами.

— Впечатляюще. — Лиенанов внимательно посмотрел на израильтянку. Он и Райан обменялись взглядами. Райан только поморщился, подозревая, что Аня могла выболтать слишком много информации.

— Просто мое хобби. — Аня была так впечатлена, что забыла, с кем находится в компании. Она улыбнулась капитану, который не удосужился возразить ей.

— Как я уже сказал, ваш корабль ждет.

Через час «Петр Великий» вышел в море. К нему присоединилось самое мощное из когда-либо зарегистрированных соединений русского военно-морского флота, направлявшееся курсом на юг.


ФОРТ МЕЙЕР, МЭРИЛЕНД


В неприметном здании дежурили не менее трехсот агентов ФБР, секретной службы и столичной полиции, окруженные еще большим количеством вооруженных военнослужащих армии США. Радиосвязь была ограничена, и единственная внешняя связь велась по старомодным стационарным линиям, проложенным глубоко под землей.

Спикер Палаты представителей Джайлз Кэмден сидел в богато украшенной комнате, которая когда-то использовалась бывшим генералом армии Джорджем К. Маршаллом, когда он был в Форт-Мейере для еженедельной поездки на местных конюшнях. Сенатор увидел множество портретов генерала и впервые за много лет своего пребывания в Вашингтоне почувствовал себя несколько испуганным. Комната изобиловала военной историей, о которой Кэмден не помнил, за исключением военных контрактов и наград, которые они могли предоставить.

Раздался легкий стук в дверь, и вошел его начальник штаба. Лайл Морган откашлялся и подошел к сенатору.

— Президента вывезли из операционной десять минут назад. Наши друзья в Белом доме продержат в секрете новости о его состоянии в течение нескольких минут, которые потребуются, чтобы проинформировать вас о ситуации.

Кэмден поднял глаза и поморщился.

— С этим уже должно быть покончено. Вся политическая система знает, что эти люди просто тянут время. Каково реальное состояние президента?

— Сейчас пятьдесят на пятьдесят, что он выздоровеет. Он все еще в медикаментозной коме.

— Я хочу, чтобы его кабинет подписал это, я хочу, чтобы все было честно. Очевидно, что в настоящее время он не может выполнять свои должностные обязанности, так что давайте устроим это гастрольное шоу, хорошо?

— У нас есть одна небольшая проблема в работе.

Кэмден просто смотрел на молодого начальника штаба и ждал. Он снял очки, а затем протер их носовым платком.

— Похоже, военные были приведены в состояние боевой готовности советником президента по национальной безопасности и Объединенным комитетом начальников штабов.

— Что ж, даже я вижу необходимость в этом; ведь на нас напали. У меня нет причин снимать тревогу. Я уже должен стиснуть зубы за то, что не поверил во всю эту космическую чушь с самого начала. Мне придется починить несколько очень высоких заборов.

— Проблема не в этом. Наши собственные вооруженные силы приведены в боевую готовность к действиям в других частях мира; кажется, что обещания были даны другим странам в этой так называемой коалиции, сформированной офисом президента и нашими союзниками, включая русских и китайцев.

— И откуда у вас эта информация? — спросил Кэмден, когда его гнев начал вспыхивать.

— У меня есть свои военные источники. Некоторым высокопоставленным офицерам не нравится, что мы выделяем силы для защиты других территорий за пределами наших собственных границ, прежде чем мы узнаем, где именно произойдет любое нападение. Все заранее спланировано.

— Как только завершится официальная церемония приведения к присяге, я хочу поговорить с Колфилдом, председателем Объединенного комитета начальников штабов. Этот человек мучил меня почти пять лет. Эта страна на первом месте; Я хочу услышать его причины, почему этого не должно быть. И не ждите, пока я буду приведен к присяге, я хочу, чтобы вы передали директорам ЦРУ и ФБР, чтобы их заявления об отставке лежали у меня на столе через час после того, как я буду сидеть в Овальном кабинете. Это ясно?

— Разумно ли это? Я имею в виду, так скоро во время чрезвычайной ситуации? Мой совет: подождите, а потом, если придется, сразу уволите весь кабинет и приведете наших людей. Но после того, как все немного успокоится.

Лицо Кэмдена исказилось при мысли о том, что ему придется работать с людьми президента. Он ненавидел их, но еще больше они презирали его, как своего босса.

Он собирался заговорить, когда дверь открылась, и большая часть кабинета президента вошла в комнату. Кэмден едва не улыбнулся, но спохватился, увидев, что последним вошел председатель Верховного суда Соединенных Штатов, одетый в свою длинную черную мантию.

Спикер Палаты представителей принес присягу в качестве следующего президента Соединенных Штатов Америки.


ПЕНТАГОН

ВАШИНГТОН


Председатель Объединенного комитета начальников штабов, осунувшись, ждал в своем большом кабинете. Несколько врачей осмотрели его с головы до ног, пока он звонил по телефону. Когда он повесил трубку после разговора с  командующим надводными силами Тихоокеанского региона, дверь открылась, вошел советник президента по национальной безопасности и начал расхаживать по комнате. Генерал Колфилд кивнул, говоря, что всем следует покинуть офис. Он сидел за своим столом и ждал.

— Полагаю, вы чувствуете то же, что и я? Навязчивые обязанности удерживают вас от приведения к присяге нового президента?

— Пожалуйста, скажите мне, что операция «Cut and Run» была начата в полном объеме?

— Да — все, кроме «Центуриона». Генерал Коллинз направляется в Неваду, чтобы согласовать планы с Махджтиком. Он отправится на Гавайи в течение часа. Его команда ждет его там. Новый президент скоро узнает о плане «Оверлорд», за исключением наших сил быстрого реагирования.

— Хорошо. Вы знаете, как он отреагирует — он отзовет все военно-морские силы, как только сможет. Президент с самого начала знал, что Кэмден никогда не согласится с размещением американских войск в какой-либо другой стране, кроме этой. Мы предсказываем, что он испугается, а затем отменит «Оверлорд». Если по нам ударят, он будет настаивать на том, чтобы эта страна была на первом месте.

— Я приказал адмиралу Фукуа следить за тем, чтобы его силы оставались в готовности для действий в любой части мира. Возможно, мы сможем начать оборону мира до того, как наш новый человек у власти сможет ее остановить.

Советник по национальной безопасности перестал расхаживать по комнате и повернулся к Колфилду. — Это измена в огромных масштабах, но я готов повеситься, если «Оверлорд» сможет продолжать. Надеюсь, вы того же мнения?

Колфилд только улыбнулся, а затем откинулся на спинку стула. — Если наш новый президент узнает, это меньшее, что он сделает с нами и тысячей других. На случай, если нас поймают, необходимо, чтобы хотя бы «Центурион» был в рабочем состоянии. Это может помочь нашим союзникам и не повлияет на боеготовность наших вооруженных сил.

— На случай, если их вызовут, сможет ли этот Коллинз сдерживать паводковые воды?

— Я считаю, безусловно. По крайней мере, он пользуется уважением большинства военных организаций в мире — да, я думаю, что он сможет.

— Кто, черт возьми, этот парень, которому президент так доверяет? — спросил советник по национальной безопасности. — Я имею в виду, что большая часть наших судеб находится в их руках, между ним и тем маленьким лысым парнем, лежащим в больнице.

— Этот маленький лысый парень Комптон и генерал Коллинз были там раньше, много раз. Если они не справятся с этим, то нам недолго придется терпеть нового президента. Наши задницы надерут так же основательно, как Кастеру в Литтл-Биг-Хорне.


КОМПЛЕКС ГРУППЫ "СОБЫТИЕ"

БАЗА ВВС НЕЛЛИС, НЕВАДА


Джек и Уилл сидели в конференц-зале. Оба мужчины поспешно собрались и сидели, ожидая, когда приведут Махджтика. Пока они ждали, Коллинз попросил Пита и «Европу» попытаться связаться с Сарой Макинтайр. Через несколько минут Пит сообщил, что Сара и Райан и, к удивлению Уилла и Джека, Аня Корвески вышли в море шестью часами ранее и ни при каких обстоятельствах не могли связаться с ними. Весь российский боевой флот был отключен от эфира и останется таковым. Все это исходило из приказов, касающихся «Оверлорда».

Двери конференц-зала открылись, и вошел Гас Тилли, одетый в длинный халат, держа за руку Махджтика, который, по крайней мере, выглядел обеспокоенным за Гаса. Старик выглядел измученным до костей, что заставило Джека опасаться поднимать тему доверия с маленьким инопланетянином, поскольку он знал, что расстроить Гаса не получится. Махджтик убедился, что Гас сидит удобно, а затем подошел к стулу, взобрался на него и сел, глядя прямо на Коллинза. Пит Голдинг, временно исполняющий обязанности директора Департамента 5656, присутствовал на совещании. Это он заговорил первым.

— Джек, генерал Колфилд связался с нами через Овальный кабинет. Он в ярости из-за того, что вы, Уилл и Фарбо еще не отбыли на свои места службы.

Коллинз только кивнул головой. — Что-нибудь еще?

— Да, полковник Фарбо ждет в коридоре. Его форма прибыла, и он выглядит несчастным.

— Хорошо, ему нужно быть несчастным. Спасибо, Пит. Присаживайся, тебе тоже нужно это услышать на тот случай, если новый президент бросит Вирджинию в тюрьму, а Найлс… останется недееспособным.

Пит кивнул и медленно сел. Он не удосужился сесть в кресло Найлса Комптона. Все видели, как компьютерный гений был опустошен тем, что его друг лежит в критическом состоянии в больнице Вашингтона. Джек позвонил по интеркому в приемную.

— Хорошо, Элис, ты можешь войти.

Элис Гамильтон открыла двустворчатую дверь и вошла с несколькими большими фотографиями. Она вручила их Джеку, а затем села рядом с Гасом Тилли, который был непреклонен в том, чтобы быть рядом с Махджтиком. Коллинз взял фотографии, а затем посмотрел на большой и очень длинный стол для совещаний. Было так много отсутствующих лиц, что ему пришлось прокашляться.

— Ты был не совсем честен в своих рассуждениях о Серых, не так ли, Спичстик? Мы привезли Серого заключенного из Кэмп-Дэвида. Ты провел с ним несколько часов. Теперь нам нужно знать, что ты узнал, потому что Элис и Пит говорят, что ты что-то умалчиваешь.

— О чем это? — спросил Гас, пока Махджтик молчал.

— Найлз подозревает, что Спичстик что-то от нас скрывает. — Джек взглянул на инопланетянина, а не на Гаса.

— Спичстик, слишком поздно, чтобы ты сдерживался. Чтобы бороться с тем, что впереди, нам нужна правда, — сказала Элис с утешительной улыбкой.

— Я думаю, что трехсот семидесяти часов было достаточно для этого маленького парня, чтобы объяснить его действия, — сказал Гас, когда его гнев начал подниматься. Махджтик потянулся и легко похлопал старика по руке, пытаясь его успокоить.

Джек подтолкнул фотографию к Гасу и Махджтику. — Найлз начал сомневаться в твоей честности, когда они появились на телескопе Хаббл.

Гас посмотрел на фото, а Махджтик — нет. Знаменитая теперь фотография армады тарелок в тысячах световых лет от Земли побудила народы мира к действию. Джек постучал по фотографии.

— Почему они там?

— Я думаю, что он объяснял все это не раз тебе и всем остальным умникам на планете, — сказал Гас, глядя на Коллинза.

— Да, мы знаем, что планета Спичстика — умирающий мир; мы предположили, что это было причиной массового исхода тарелок. По последним подсчетам, их более семисот пятидесяти тысяч. Мы понимаем, что они планируют колонизировать этот мир и захватить его для себя. У Серых есть план, Найлз в этом уверен. Это просто не то, чем их план был на самом деле, о чем Спичстик не сказал нам.

— Слушай, тебе лучше объяснить, — устало сказал Гас, чувствуя себя преданным людьми, которым он привык доверять. — Почему ему задают эти вопросы? Имеет ли это значение в долгосрочной перспективе?

— Спичстик, — сказал Менденхолл, пытаясь снять с Джека хоть какое-то напряжение, — только внутри галактики Млечный Путь находится не менее пяти тысяч пригодных для жизни миров. Любой из них подходит для проживания вашей и Серой расы. Я думаю, тебе лучше рассказать нам, почему именно Земля?

Махджтик хранил молчание, пока его глаза скользили по Элис Гамильтон, самому доброму человеку, кроме его лучшего друга Гаса Тилли, которого он когда-либо знал. Она кивнула головой, что он должен сказать правду. Тем не менее он молчал, наклонив голову и сжав руку Гаса еще крепче.

Джек посмотрел на часы и покачал головой, зная, что его безопасный рейс на Гавайи совсем близко. Он должен был уйти, и он не знал, достаточно ли сильны Элис и Пит, чтобы выбить правду из маленького зеленого инопланетянина. Он ненавидел такое обращение с Махджтиком, но они должны были знать все, потому что это повлияет на то, как Земля будет вести эту войну.

— В каждой когда-либо написанной научной фантастике главной причиной внеземного вторжения была борьба за наши ресурсы. Вода, древесина, полезные ископаемые — но ведь это не так? С тех пор мы обнаружили, что пресной воды достаточно в изобилии по всей галактике. Минералы, есть целые миры драгоценных металлов, которые только и ждут, чтобы их открыли. Чего же хотят Серые?

Махджтик отпустил руку Гаса и вытер свои большие глаза. Джек почувствовал себя ужасно, когда понял, что никогда раньше не видел плачущего Махджтика. Элис обошла стол и обняла маленькое существо, затем посмотрела на Коллинза и покачала головой, показывая, что ему следует прекратить допрос. Джек отвернулся и покачал головой.

— Зачем Серым пытаться разрушить цепочку подчинения? У них есть власть прийти сюда и уничтожить все, что бы они хотели уничтожить, с практическим иммунитетом. Им было бы все равно, кто здесь главный, и уж точно они не стали бы рисковать наземным вторжением. Они пришли бы взорвать все, и вы это знаете. Зачем они это сделали?

— Хватит. Разве не достаточно того, что они пришли, как он и говорил вам в прошлом? Какая разница, зачем они пришли? — Гас встал со стула, когда Махджтик попытался его удержать.

— Да, Гас, они могут прийти сюда и просто начать всех убивать. Я имею в виду, это их главная цель, не так ли, полное подчинение планеты? Зачем им убивать мировых лидеров? В этом нет необходимости.

Гас снова сел, а затем снова взял руку Махджтика. Инопланетянин кивнул Тилли, и старик побледнел, так как не мог подобрать слов. Махджтик перевел взгляд с него на Джека. Одинокая слеза упала из его большого глаза цвета обсидиана. Он вытер ее и, бросив последний взгляд на Элис, начал что-то говорить. Гас остановил его, а затем тоже кивнул головой.

— Есть одна вещь… которой… нет… в изобилии… в этой… или любой… другой вселенной, полковник Джек.

Коллинз и Менденхолл наклонились вперед, а Пит Голдинг перестал писать в своем блокноте. Джек кивнул головой, имея ввиду, что Махджтик должен продолжать. Это было похоже на то, что Зеленый инопланетянин скрывал что-то, что причиняло ему крайнюю боль, и он хотел избавиться от этого так сильно, что этот яд разрывал его на части, когда он пытался это сказать.

— Мы твои друзья, Спичстик — всегда ими были. И ничто из того, что ты можешь сказать, никогда не изменит этого.

— Моя раса… вся… мертва. Тот Серый, которого вы привели… сюда… так сказал. Они все ушли.

— Что с ними случилось — они вымерли? — спросил Пит Голдинг, начиная тосковать по Махджтику и ему подобным. Рабы смерти.

— Их… судьба будет… нашей судьбой, — сказал он, переводя взгляд с лица на лицо.

— Их убили? — спросил Уилл, злясь на маленького друга перед ними.

— Да-а-а, — сказал Махджтик, растягивая ответ и опуская глаза.

— Чего они на самом деле хотят? — сказал Джек с растущим чувством страха.

— Есть… один… природный ресурс… труднодоступный… во вселенной, полковник Джек. Не вода, не минералы… а люди. — Махджтик перевел взгляд с Коллинза на своего друга Гаса, и старик кивнул, говоря, что ему следует продолжать. — Они отправили талканов в ваш мир шесть лет… назад не для того, чтобы уничтожить ваш вид… но… чтобы изучить… вашу… ближнюю… защиту. Ваши наземные… атакующие… методы.

Джек обменялся взглядами со всеми за столом, и все они вспомнили битву в песках пустыни Аризоны, где многие солдаты сражались и погибли, убивая тех зверей, и как они все предполагали, и Махджтик сказал им, что это война на вымирание.

— Я… я… ошибся… это неправда. — Он запнулся на своих словах. Он посмотрел на Гаса в поисках помощи, когда тот задыхался.

— Черт возьми, полковник, чертовы уродливые ублюдки здесь только для одного и только для одного.

Джек встал со стула, а затем шагнул спиной к Махджтику.

— Для чего? — спросил Пит, чувствуя себя плохо.

— Еда для их домашнего флота. Они не могут захватить планету, пока их собственный вид голодает.

— Нас? — Пит чуть не закричал.

Джек обернулся в ошеломленном молчании.

— Зеленые, такие, как Спичстик, все рабы были съедены на благо Серых, полковник. Их вид голодает на тех тарелках, которые вы видите на этой картинке. Ужасно, но правда. Теперь они приходят за единственным ресурсом, который можно найти только здесь. Еда. Вот почему они не атакуют большими силами, они не могут позволить себе убить единственное, что может их поддерживать, — их источник пищи.

Гас обнял Махджтика, и они замолчали, пока маленький инопланетянин плакал в одежду Гаса. Он вздохнул и вытер глаза. Он посмотрел на Джека с выражением вины на лице.

— Когда… их… голод… облегчится… они… придут… с… силой… но… сначала… они должны… обеспечить достаточно… еды для… крупной атаки… Прямо сейчас… они… слишком слабы.

Джек повернулся и посмотрел на Элис. — Помолчи пока. Это никому не принесет пользы.

Элис кивнула головой, соглашаясь с его решением.

— Спасибо, Спичстик. Мы не позволим этому зайти так далеко.

Менденхолл встал и возложил руки на Гаса и Махджтика. Он похлопал их по спине и вышел из комнаты.

Ужасная информация вызывала отвращение, но для Коллинза не имело большого значения, каковы были мотивы нападения. Это просто не имело значения — одна причина была хуже другой.

— Пит, нет нужды передавать это Вирджинии. У нее на тарелке пока достаточно.

Пит встал и кивнул головой, а затем протянул руку для рукопожатия. — Удачи, генерал, мы будем работать здесь для вас. — Он посмотрел на Махджтика и Гаса. — Все мы.

— Я знаю это. — Он пожал руку Питу, а затем потянулся и обнял Элис. Как только он это сделал, Менденхолл вернулся в комнату и подошел к Махджтику и Гасу.

— Я давно хотел подарить это тебе. Я думаю, это так же хорошо и своевременно. — Уилл протянул руку Махджтику. — Надень это на свой маленький воротник. — Ты это заслужил.

Глаза Махджтика расширились еще больше, чем обычно, когда он принял в подарок единственный серебряный слиток старшего лейтенанта Армии. Гас улыбнулся и похлопал своего маленького друга по спине.

Новый капитан и помощник Джека опустился на колени рядом с Махджтиком и внимательно посмотрел на него.

— Ты доверяешь генералу Коллинзу и мне?

Махджтик вытер свой почти несуществующий нос и кивнул большой выпуклой головой.

— Обещаю, мы найдем этих ублюдков за то, что они сделали с вами. Не так ли, генерал?

— Чертовски верно. — Джек с  Уиллом начали собираться ехать на аэродром Неллис. Он остановился у двери и обернулся. — Элис, когда и если у тебя будет возможность, сообщи обо мне мелкой; скажи ей, что я люблю ее, и мы еще увидимся. Либо здесь, либо где-то еще, где солдаты всегда встречаются после того, как весь мир будет очищен от дерьма.

— Я обещаю, Джек.

— Пит, найди способ помочь, если сможешь.

Пит только кивнул, когда Джек и Уилл вышли из конференц-зала.

— Что он имел в виду, когда встречаются солдаты? — спросил он Элис.

Именно Гас ответил за Элис, когда она задохнулась и вытерла глаза бумажной салфеткой.

— Это был его способ попрощаться, доктор Голдинг. Этот человек не думает, что увидит кого-нибудь из нас снова.


Бар КОВЧЕГ, КОМПЛЕКС ГРУППЫ "СОБЫТИЕ"

БАЗА ВВС НЕЛЛИС, НЕВАДА


Пит сидел с пивом и стаканом «Джека Дэниэлса» и смотрел на блестящую стойку бара. Он скручивал салфетку в узлы.

— Купить тебе выпить?

Пит Голдинг поднял глаза и увидел Чарльза Хиндершота Элленшоу III, стоящего у табурета, на котором он сидел.

— У меня уже есть один… или два, — поправился он, заметив перед собой нетронутые напитки.

Чарли привлек внимание бармена и махнул ему, чтобы тот заказал еще выпивки. Он сел рядом с Питом, а затем посмотрел на бутылки, расставленные за барной стойкой. Пит фыркнул и заметил, что Чарли, старый хиппи из Калифорнийского Беркли, занимался практикой, которую Найлз Комптон чаще всего игнорировал.

— Это дерьмо исказит твой мозг, Чарли, — сказал Пит, допивая порцию «Джека Дэниэлса».

Элленшоу принял напитки и кивнул бармену, отставному сержанту ВВС.

— Какова твоя точка зрения? — спросил Чарли, тоже выпивая свою свежую порцию.

Пит посмотрел на криптозоолога и пожал плечами. — Кажется, у меня ее нет.

Элленшоу ничего не ответил.

— Мы потеряем много друзей, Чарли.

— Да, я думаю, ты прав, мой друг. — Он налил Питу свежую стопку виски.

Голдинг посмотрел на Элленшоу, потом кивнул головой и допил стакан.

— Чарли, ты не думал о военных до того, как познакомился с Карлом, Джеком и остальными, не так ли?

— Ну, — сказал он, потягивая пиво, — я всегда был пацифистом, ты это знаешь. Я имею в виду, что Кал-Беркли не был пристанищем для военных в шестидесятые годы. — Элленшоу сделал еще один глубокий глоток пива. — Но люди, которых я знал здесь, в Группе, показали мне то, чего я никогда не знал. — Он поставил стакан на стойку и повернулся лицом к компьютерному гению. — Люди, с которыми мы служим, — лучшие мужчины и женщины, которых я имел честь знать когда-либо. Теперь я просто боюсь, что никогда не смогу соответствовать тому, за что они ратуют.

— Что ты имеешь в виду? — спросил Пит, присоединяясь к Чарли и выпивая два пива.

— Они стоят и борются за людей, которые не могут бороться за себя. Они борются с мировыми злодеями, которым мы, — он кивнул в сторону Пита, — никогда не сможем противостоять. Я, например, собираюсь свернуть рай и ад, чтобы вернуть своих друзей домой. Это все, что мы можем сделать, Пит — сражаться за наших друзей и других солдат, которым грозит опасность. У нас есть шанс здесь помочь, что это за помощь, я пока не знаю, но я лично сделаю все, чтобы вернуть этих людей домой. Вот чему меня научили встречи с Джеком, Карлом, Уиллом, Джейсоном и Сарой: старайся изо всех сил. — Он посмотрел на своего друга. — И ты тоже это сделаешь. Ты должен был стать одним из них, ты и «Европа», и ты докажешь это, когда все действительно начнется, потому что, как Найлз умен, Джек храбр, а ты — гений, и ты сделаешь то, что нужно.

Пит посмотрел на Чарли и улыбнулся. — У тебя есть еще та дрянь, которую ты куришь? Я думаю, пришло время принимать радикальные решения.

— Конечно. Давай отступим в мое внутреннее убежище и придумаем, как помочь этим мальчикам и спасти мир.

Двое мужчин произнесли тост, а затем покинули Ковчег.


ВЕГАС, НЕВАДА


Хирам Викерс стоял возле гостиницы «MGM Grand» и ждал. Он только что посмотрел выпуск новостей и был настолько потрясен сообщениями о приведении Спикера к присяге в качестве президента Соединенных Штатов, что ему захотелось рассмеяться. Его удача ухудшилась менее чем за двадцать четыре часа.

Зазвонил его мобильный телефон. Глядя на нескольких проходящих гостей, он осторожно ответил.

— Самое время. Мне было интересно, раскроете ли вы и новый президент мой блеф.

На другом конце линии звонил Дэниел Пичтри со своего личного защищенного мобильного телефона. — Не думаешь ли ты, что можешь попытаться шантажировать новую администрацию в разгар войны — межзвездной войны, к тому же?

— Вы не думаете, что прессе будет приятно услышать, что человек, которого они объявили самым презренным человеком в Палате представителей, занимался закупкой оружия, возможно, даже убийством и сокрытием американского полевого агента? Я бы еще раз подумал, господин будущий директор. С информацией, которая у меня есть, о том, что вы оба зарабатываете деньги, покупая эту новую технологию для войны, которую Спикер никогда не считал правдой, а затем скрываете тот факт, что ваш человек, я, убил двух американских граждан? Я не думаю, что вы пробудете в своем новом офисе очень долго, не так ли?

Викерс уже начал думать, что помощник директора повесил трубку, прежде чем услышал смех мужчины.

— Так случилось, мистер Викерс, что теперь нужен такой человек, как ты.

Викерс посмотрел на двух мужчин, вошедших в гостиницу, и отвернулся от них, стараясь скрыть лицо.

— А в чем особая необходимость — цель для одного из ваших полевых агентов?

— Г-н. Викерс, ты приземлился в аэропорту «Маккарран Интернэшнл» в 7:45 сегодня вечером. Ты сейчас стоишь перед гостиницей «MGM Grand» и выглядишь довольно нервно. Если бы я хотел, чтобы ты умер, любой из трех очень презренных людей перерезал бы тебе горло через минуту после этого звонка.

Викерс нервно огляделся. Он увидел около сотни человек, стоящих у входа в гостиницу. Любой из них мог быть убийцей, о котором говорил Пичтри.

— Хорошо, вы видите цель. Что вы хотите?

— Это то, что ты хочешь, и мы это обсудим, Хирам.

— И что это? — Он избегал приближавшейся маленькой женщины с сумочкой размером с Детройт.

— Ты хочешь, чтобы этот кошмар закончился и ты получил прощение нового президента — и, конечно же, меня.

— В какую игру вы пытаетесь меня завести? Десять часов назад половина агентства выследила меня, чтобы убить, а теперь вы хотите, чтобы я вернулся?

— Это было тогда, а то сейчас. Ты знаешь, как быстро все может измениться в Вашингтоне. Перед тем, как покинуть Лэнгли, ты связался с несколькими членами твоей ныне несуществующей Черной команды, чтобы они помогли тебе в деликатном деле в пустыне Аризоны. Что ж, эти люди доложили прямо мне и объяснили, как ты собираешься получить на нас рычаги воздействия, захватив очень секретный военный актив и удерживая его в заложниках, пока мы не придем к твоему решению.

Хирам Викерс сильно недооценил помощника директора по операциям. Этот человек всегда был на пять шагов впереди него.

— Чего вы… я имею в виду, хочет Кэмден?

— Ничего, кроме тебя и твоих Черных команд, как изначально предполагалось. Видишь ли, действует план, который наш бывший друг в Белом доме разработал вместе с некоторыми союзниками. Этот план придумали люди, которые сопровождают тех, кого ты выслеживаешь в Аризоне. Этот актив, как ты помнишь из твоих переговоров в Канзасе с мистером Хендриксом — человеком в тюрьме без официального имени — носит кодовое имя «Мэджик». Видите ли, мистер Викерс, новая администрация хочет напрямую поговорить с этим «Мэджиком».

— Почему, если вы будете следить за операцией «Оверлорд», вы, несомненно, получите доступ к нему, кем бы он ни был, в конце концов.

— Пожалуйста, перестань думать, мистер Викерс, и слушай. Мы хотим, чтобы этот актив был у нас в кармане, а не спрятан никаким аналитическим центром бывшим президентом. Мы хотим, чтобы наши военные оценили эту войну, и кто бы ни был этим «Мэджиком», у него есть необходимая информация. Возьми его. Если это займет три месяца или три года, добудь для нас «Мэджик». Твоя Черная команда ждет. Я могу предложить вам застолбить тот дом в Аризоне; Со временем там появится «Мэджик». И если эта странная группа отвечающая за безопасность, там, я был бы крайне осторожен.

— И тогда мне разрешат вернуться? У Черной команды не будет приказа убить меня после того, как мы возьмем его?

— Как я уже сказал, Викерс, мы могли заполучить тебя в любое время, но сейчас ты слишком ценен. Заполучи этот актив, чтобы мы могли получить необходимую информацию для этой страны, а не для всех, у кого есть пушка и несколько танков. Теперь возьми пакет, который держит мужчина позади тебя, и приступай к работе. Это одна из миссий, в которой ты не должен облажаться, потому что, если ты это сделаешь, какой-то армейский майор обнаружит, где ты находишься. И он, несомненно, убьет тебя самым жестоким образом.

Глаза Викерса расширились, когда на его плечо легла довольно крупная рука. Там был полиэтиленовый пакет, и он повернулся, чтобы увидеть лидера последней Черной команды в списках ЦРУ. Мужчина сунул ему сумку, и он, наконец, взял ее. Викерс почувствовал вес оружия и быстро заглянул внутрь. Это был девятимиллиметровый «глок» и сотовый телефон.

— Будь полезен для нас, Хирам, и все будет прощено. Используй защищенный сотовый телефон, а не тот, по которому ты звонил мне, — мы не хотим, чтобы определенные люди выследили тебя так, как это сделали мы, и остановили тебя до того, как ты возьмешь под охрану этого «Мэджик». Удачи и не ошибись.

Телефон отключился, когда он повернулся и увидел человека в черной футболке и синих джинсах.

— Каковы ваши приказы? — спросил он, выбрасывая свой старый сотовый телефон в мусорное ведро.

— Выполнять ваши приказы. Кроме того, у нас есть приказ: если мы не сможем защитить актив в Аризоне, мы убьем его или ее, в зависимости от обстоятельств.

— А потом убьете меня. — Викерс нахмурился.

— До этого не дойдет. Вы знаете, как мы хороши. Я думаю, вы можете сказать, что мы никогда не упускаем нашего человека.

Викерс нахмурился, когда крупный мужчина жестом пригласил его следовать за ним. Он знал, что его люди будут хладнокровными убийцами, если придется.

Теперь ему действительно было жаль актива, известного как «Мэджик».


ЮЖНАЯ АТЛАНТИКА


«Петр Великий» подал сигнал российскому флагману Краснознаменного Северного флота. Ночь была теплая и безлунная, и гигантский силуэт ракетного крейсера было трудно различить. На борту «Петра Великого» Саре, Райану и Ане разрешили выйти на палубу, чтобы наблюдать за очень опасным маневром, который должен был произойти. Сара смотрела в небо и задавалась вопросом, отслеживает ли их передвижения кто-то другой, кроме американского АНБ или российской службы безопасности с их высокотехнологичными спутниками слежения. Честно говоря, ей хотелось, чтобы это был противоспутниковый аппарат КН-11 «Черная птица» компании Группы "Событие" под кодовым названием «Борис и Наташа». Если бы она знала, что семья смотрит на них, она чувствовала бы себя как дома. Но одно она знала точно: «Петр Великий» с этого момента был один.

Шестнадцать боевых кораблей Краснознаменного Северного флота сделали крутой поворот на восток и направились к побережью Франции, а гигантский ракетный крейсер резко накренился влево, в опасной близости от небольшого русского эсминца, да так, что меньшее судно сильно закачалось в кильватерном следе большого крейсера. Огромный ракетный крейсер теперь двигался в направлении, противоположном флотилии.

Трое гостей, стоявших вдоль кормовых поручней, должны были крепко держаться, пока судно сильно качало на полной маневренной скорости. Морская вода хлынула на палубу, когда мощный военный корабль сильно накренился в так называемом повороте «плавного погружения». Это означало, что он не замедлился ни на один узел, когда совершал маневр.

— Вау! — сказал Райан, пытаясь схватить Сару и Аню, когда они чуть не соскользнули с перил.

Огромный ракетный крейсер, наконец, выпрямился, а затем глубоко врезался в море, поскольку его скорость увеличилась даже больше, чем когда-либо считали возможным западные спецслужбы.

Они наблюдали за затемненными очертаниями шестнадцати кораблей, направлявшихся к французскому побережью, надеясь, что отвлекут на себя любые любопытные, бдительные взгляды из космоса. Уловка началась, и все они надеялись, что она сработает, потому что теперь они действительно были предоставлены сами себе.

Сара первой увидела, как дозорные заняли свои боевые посты, и ей было любопытно узнать, почему.

— Остаток пути до пункта назначения мы пройдем по боевым станциям, — донесся голос из затемненной области между веерохвостом и кормовой ракетной установкой. Они посмотрели вверх и увидели первого офицера, когда он ступил на веерохвост. Капитан Василий Лиенанов приветственно кивнул, присоединяясь к своим гостям. — Я думал, вы спуститесь вниз вместе с остальными инженерами и техниками.

— Мы слышим так много грустных песен о доме, — сказал Райан, покачав головой. — Я имею в виду, разговор о мрачном.

— Этот корабль, полный напуганных людей. — Первый помощник подошел к перилам и глубоко вдохнул морской воздух. — Они боятся, что больше никогда не увидят свой дом.

— Странно, у меня самого такие же чувства, но я точно не буду об этом петь. Боб Дилан, но не я. — Райан надеялся выудить хоть какую-нибудь информацию от товарища-моряка. — Кстати, если мы умрем, то как далеко мы будем от дома?»

Капитан улыбнулся, а затем повернулся к Райану. Он оглядел невысокого американского морского летчика с ног до головы, а затем отвернулся. — Вы должны пойти вниз; они снабжают наших пассажиров снаряжением из корабельных запасов.

— Снаряжение? — спросила Сара, когда они с Аней присоединились к мужчинам.

— Да, вам понадобится специальное снаряжение, когда вы прибудете в пункт назначения.

Райан переглянулся с двумя женщинами и нахмурился, подозревая, что капитан не собирается ничего предлагать.

— Вы чувствуете их? — спросил Лиенанов, глядя на темные воды Атлантики.

— Чувствуем что? — спросила Аня после того, как никто другой не спросил.

Капитан обернулся и посмотрел на них. — У нас там компания. Я не знаю, какую пользу они нам принесут, если наши Серые друзья нанесут удар, но приятно осознавать, что они будут с нами в пути.

— Кто? — спросил Райан.

— Там мы собрали не менее четырех ударных подводных лодок «Акула», к которым присоединился заслон из двух ударных катеров класса «Лос-Анджелес». Они идут с дробовиком в этом маленьком суицидальном забеге.

— Подводные лодки? — спросила Аня.

— Да, вот видите, мы не умрем в одиночестве.

Улыбка Лиенанова заставила всех занервничать.

— Возможно, вам следует спуститься вниз, получить положенное снаряжение и немного отдохнуть. Вам понадобятся силы примерно через четыре дня.

Аня, Сара и Райан начали поворачиваться. А Райан остановился и обернулся к Лиенанову.

— Я знаю приказы о секретности, капитан, мы в таком же положении. Но, как видите, никто из нас не безобразен, и уж точно не Серого цвета. Куда, черт возьми, везет нас этот корабль?

Капитан закурил и выдохнул. — Я отказался от них, когда окончил академию, — сказал он, глядя на вонючую сигарету, а затем швырнул ее за борт. — Вредная привычка, курение и… — он посмотрел прямо на Райана. — Кое что скажу.

Сара внимательно наблюдала за мужчиной, как и Аня.

— Если хотите знать, коммандер Райан, вам выдадут снаряжение для холодной погоды, а когда придет время, и оружие. — Он отвернулся и направился к люку.

Райан был ошеломлен, глядя на женщин.

— Ты моряк, — сказала Сара. — Что ты об этом думаешь?

Райан вздрогнул от теплого ночного воздуха.

— Антарктида.


МЕЖДУНАРОДНАЯ КОСМИЧЕСКАЯ СТАНЦИЯ

ВЫСОКАЯ ЗЕМНАЯ ОРБИТА


Грег Ворт, приглашенный ученый-атмосферник из Университета Колорадо, наблюдал из иллюминатора за чрезвычайно дорогим международным бесполезным делом, известным как космическая станция. Он никогда не мог насытиться видом. Он свободно парил, пока его спутники обедали, и смеялся над тем, как новичок каждые две минуты умудрялись выглядывать в иллюминаторы.

Доминик Вастури, итальянская фотожурналистка, подошла к доктору Ворт со своего места. Она держала в руке пакет с сублимированной запеканкой и схватилась за опорное кольцо рядом с иллюминатором. Она посмотрела сквозь стекло и увидела Землю далеко внизу. Солнце только взошло над азиатским континентом, когда она присоединилась к любопытному американцу.

— Я захвачу это домой, если дом все еще там? — Она предложила Грегу немного ужасной на вкус запеканки. Он поморщился и покачал головой.

— Боже, ты действительно не оценишь планету, пока не увидишь ее с этой точки зрения, — сказал он, отвернувшись от предложенной еды и великолепной итальянской фотожурналистки.

Женщина согласилась, застегивая майларовый пакет с сухой запеканкой. — Что ж, будем надеяться, что кадры новостей, которые мы видели сегодня вечером, не были началом чего-то. — Она выглянула в иллюминатор. — Потому что это похоже на долгий путь падения.

Наконец Грег оторвался от окна и посмотрел на русских и американских астронавтов, которые занимались своими делами. Вскоре к ним присоединился Неми Такаяма, еще один гость, прибывший всего за три дня до этого тем же рейсом, что и Грег.

— Ты боишься — я имею в виду, быть здесь?

— Я думаю, что если они нападут, я был бы так же скоро здесь, как и там. — Японский ученый выглянул в окно и подплыл к двум наблюдателям.

—Хорошо, все, пора отключаться. Завтра у нас много работы. — Петр Бласинов, полковник ВВС России, начал переключать переключатели, которые переводили дорогую космическую станцию ​​в спящий режим.

Грег нахмурился. Единственное, что он ненавидел здесь, это быть пристегнутым к спальному мешку и свисать со стены только для того, чтобы сорок раз подмигнуть.

Когда трое молодых людей отошли от иллюминатора, они услышали резкий сигнал тревоги в модуле С-11, следующем отсеке. Они услышали звонок от одного из связистов ВВС США.

— У нас есть предупреждение от люка в модуле физической подготовки.

— Не может быть, там никого нет. — Русский маневрировал мимо трех испуганных людей. Предупреждающий зуммер продолжал пронзительно звенеть. — Выключи эту сигнализацию!

Зуммер прекратился, и тогда они почувствовали, как вся станция вздрогнула.

— Что, черт возьми, это было? — спросил Грег, снова почувствовав дрожь. — Это открытый люк, выпускающий газ наружу?

— Нет, мы не потеряли атмосферу. — Бласинов быстро взялся за поручни и ринулся в физкультурный модуль через соединительный туннель. Он сразу увидел, что кольцо люка вращается. Он поспешно поплыл к люку и попытался вернуть ручку в закрытое положение. Она начала двигаться назад, а затем огромная сила снаружи двери начала перемещать стопорное кольцо обратно в открытое положение. — Черт, помогите мне, лейтенант! — крикнул он молодому американцу связи. Он плыл рядом, и его глаза были широко раскрыты, как прожекторы.

— Да ладно, это невозможно!

— На данный момент это кажется спорным вопросом. Что-то заставляет открыть эту печать — теперь помогите мне!

Трое молодых людей смотрели из отверстия модуля. Грег прыгнул вперед, быстро преодолев тренажерный зал, а затем смог ухватиться за запирающее кольцо двери, расположенное посередине люка.

— Кто там? — спросила Доминик.

Японский специалист по погоде приплыл, чтобы помочь. При этом он ударил об оконное покрытие, отправив его вверх в композитный корпус. Его глаза расширились, когда он увидел, кто именно крутит ручку. Он использовал свои ноги, чтобы отпрыгнуть назад с небольшим взвизгом страха.

— Что это, черт возьми, такое? — крикнул он.

Бласинов поднял глаза. То что смотрело прямо на него, было самой ужасной вещью, которую он когда-либо видел. Серый был в шлеме, но они могли ясно видеть черные глаза с желтыми кольцами, которые смотрели внутрь станции. Существо открыло рот, и он мог поклясться, что существо улыбнулось ему.

— Защитные скафандры и каски, быстро! — крикнул Бласинов. Он изо всех сил старался держать ручку закрытой. Он проигрывал битву. Взглянув еще раз, он увидел еще нескольких странно одетых Серых, которые подплыли к дверному проему. Слишком поздно ручка повернулась и открылась.

Атмосфера станции вырвалась наружу со взрывным грохотом выходящего воздуха. Мужчин и женщин швырнуло к открытому люку. Бласинова вытеснили через трехдюймовую щель между люком и резиновым уплотнителем. Он был раздавлен, когда его большое тело вынесло в космос, где его тут же схватил один из атакующих Серых.

Мужчины и женщины быстро надели свои шлемы посреди летящей бумаги и других обломков, сбитых в вихрь вырвавшимся кислородом. Серые полностью открыли люк, и пятеро из них вошли на Международную космическую станцию.

За пределами большой станции висели две серебристые тарелки. Вскоре к ним присоединился гораздо более крупный инопланетный корабль, когда на станцию ​​​​напали.

Атака Серых на голубую планету внизу началась всерьез.


КОСМИЧЕСКОЕ КОМАНДОВАНИЕ СОЕДИНЕННЫХ ШТАТОВ

ПЕНТАГОН, ВАШИНГТОН, округ Колумбия


Генерал-майор Уолтер Шотц наблюдал за монитором, и его лицо побледнело, когда он и две сотни специалистов по радарам и изображениям стали свидетелями взрыва Международной космической станции. Опустошение было бесшумным, когда большие куски композитного материала, алюминия и пластика выгнулись дугой в черную пустоту космоса.

— Позовите ко мне генерала Колфилда и поднимите тревогу о вторжении. У нас начинается серьезное нападение на нашу парадную дверь, — сказал он как можно спокойнее, поскольку ужас от того, что только что произошло, глубоко запечатлелся в его мозгу.

9

КОСМИЧЕСКИЙ ЦЕНТР ДЖОНСОНА

ХЬЮСТОН, ТЕХАС


Сине-белый вертолет «Белл» легко приземлился на площадке. Адмирал Карл Эверетт, одетый в летнюю белую форму, наблюдал, как вокруг вертолетной площадки НАСА собралась небольшая толпа. Они выглядели так, словно были одеты в синюю униформу Группы "Событие", и на мгновение он подумал о доме. Иллюзия быстро рассеялась, когда он увидел орду воздушной полиции, окружившую группу мужчин и женщин. Он позволил двухлопастным винтам засвистеть, прежде чем начальник экипажа открыл большую дверь. Когда он потянулся за своим морским вещмешком, старший взял его первым.

— Все это будет доставлено в ваши апартаменты, адмирал; у вас назначены встречи на всю ночь.

Эверетт кивнул, затем потянулся через отсек, похлопал пилота по плечу и кивнул в знак благодарности. Он вышел из вертолета, надел фуражку на светлые волосы и пошел вперед. К нему быстро подошла молодая женщина в голубом комбинезоне с эмблемой НАСА на левой груди.

— Адмирал, мы ждали вас два дня назад, — сказала она, отдавая честь.

Эверетт отсалютовал ей в ответ, а затем увидел знак отличия лейтенанта ВВС на ее воротнике.

— Возникли проблемы, я уверен, вы слышали, лейтенант. — Карл двинулся вперед, когда лейтенант догнала его.

— Да, сэр, просто один из инженеров силовой установки кричал о кровавом убийстве с тех пор, как наступила и прошла ваша первоначальная дата прибытия. Он был настоящим козлом, сэр.

Эверетт повернулся к молодому офицеру. — Послушайте, лейтенант…?

— Бранч, сэр, Эвелин Бранч.

— Бранч, мне плевать на гражданских инженеров, которые расстроены тем, что произошло небольшое вторжение пришельцев, и я задержался в пути. Так что сообщите этому ублюдку, кем бы он ни был, он может…

— Лягушонок, сукин ты сын, я знал, что рано или поздно заполучу тебя здесь!

Эверетт замер. Недавнее прошлое нахлынуло на него, когда молодой лейтенант улыбнулась, а затем отошла в сторону, чтобы присоединиться к остальной части своей команды, наблюдая за ожидаемым воссоединением. Эверетт повернулся и увидел, что один из его худших кошмаров смотрит ему в лицо.

Капитан ВМС США Арчибальд Дженкс стоял, опираясь на трость. Он вынул окурок сигары и сделал поцелуйное движение, поджимая губы. Наконец он улыбнулся.

В последний раз, когда Эверетт видел Мастера Чифа, его несли на носилках в местную больницу Лос-Анджелеса после вторжения Группы "Событие" в Бразилию и поисков не очень мистической шахты Эльдорадо. Теперь Дженкс был одет в лабораторный халат, который совсем не портил его круглую внешность. Его глаза переместились с Карла на молодого лейтенанта, стоявшую в очереди. Его взгляд блуждал по ее обтягивающему комбинезону, а затем он снова встретился взглядом с Карлом и дважды приподнял брови.

— Мастер Чиф, — сказал Карл, наконец набравшись сил в ногах, чтобы шагнуть вперед. Он оглядел мужчину с ног до головы и улыбнулся. — Или мистер Дженкс?

— Подойдет и Дженкс, лягушонок, или, если ты настаиваешь, профессор Дженкс, придурок. — Он протянул руку.

Карл вздрогнул, а затем огляделся на молодых людей, которые его окружали. — Что ты здесь делаешь, Дженкси, детский сад?

Дженкс посмотрел на мужчин и женщин из НАСА и взял окурок в рот. — Да, это как на Амазонке снова и снова, да? Я имею в виду, что эти дети достаточно молоды, чтобы учиться в старшей школе. — Он ухмыльнулся. — Но ведь мы снова забрали этих детей в дом амазонок, не так ли?

— Да, мы это сделали, шеф.

Поведение шефа мгновенно изменилось. — После того, как ты и этот чокнутый армейский майор разбили мою лодку, малыш!

— Послушайте, мастер-старшина, «Тичер» спас все наши жизни, и, когда я в последний раз взглянул на свою зарплатную квитанцию, я все еще платил за эту чертову лодку, один доллар в месяц до конца своей жизни.

— Ха! Ты попал, не так ли? Это должно быть ад, пытаясь объяснить это во время налогового периода.

Эверетт вспомнил прекрасную подводную лодку «Тичер», экспериментальное речное судно, спроектированное и построенное шефом. Гениальный маленький инженер построил самую великолепную и совершенную лодку, которую он когда-либо видел, только для того, чтобы Эверетт и Джек Коллинз врезались в древнюю золотую жилу и утопили ее в бездонной лагуне. Он кашлянул и прочистил горло.

— А это теперь генерал Крэкхед, шеф, — сказал Карл, имея в виду новое звание Джека.

— Господи, у военных тяжелые времена, не так ли?

— Достаточно тяжелые, чтобы дать звание бревета еще и мне, старый ты козел.

Дженкс оглядел Эверетта с ног до головы, его взгляд наконец остановился на кратчайшее мгновение на погонах адмирала. Затем он вынул окурок сигары и бросил его по ветру.

— Да, если я правильно помню, на флоте всегда дают леденец перед лекарством. — Он посмотрел на Карла и покачал головой. — Что ж, на этот раз, боюсь, ты это заслуживаешь, лягушонок, мой мальчик.

Мастер-шеф жестом приказал молодым офицерам НАСА разойтись, пока они с Карлом двигались к лифту на крыше. Мужчины и женщины смотрели в шоке, так как они никогда не видели человека, который сводил их с ума весь прошлый год, настолько запуганным простым мужчиной. Они сразу прониклись уважением ко всем, кто мог так поступить со старым главным конструктором.

— Что, черт возьми, происходит, Мастер Чиф? — спросил Карл, когда Дженкс зарычал на двух лейтенантов, заставив их бежать в укрытие, когда они попытались зайти с ними в лифт.

— Эти молодые люди сделают из тебя космонавта, лягушонок. План состоит в том, что мы попытаемся спасти эту чертову планету. — Он нажал кнопку этажа, которую хотел. — Зачем, я никогда не узнаю, так как я никогда не находил для нее особого применения, или, по крайней мере, для многочисленных видов, которые ее населяют.

У Карла было пепельное лицо, когда двери лифта закрылись. — Астронавт?

— Правильно, мой мальчик, чертов астронавт. Вот что я называю военной готовностью. — Он поколебался, а затем улыбнулся шире, чем прежде. — Адмирал. — Он смеялся всю дорогу до пятого этажа центра подготовки космонавтов.

У космической части операции «Оверлорд» появился свой командир.


НАЦИОНАЛЬНЫЙ ВОЕННО-МЕДИЦИНСКИЙ ЦЕНТР УОЛТЕРА РИДА

БЕТЕСДА, МЭРИЛЕНД


Вирджиния Поллок села рядом с кроватью Найлза Комптона и взяла его за левую руку, стараясь не коснуться гипса его правой руки. Врачам едва удалось спасти конечность после шестнадцати часов сложной операции. Вся правая сторона его лица была покрыта белыми марлевыми повязками, и эта травма заставила Вирджинию расплакаться. Найлз потерял глаз, и на всю оставшуюся жизнь у него будет шрам на лице. Он не просыпался с тех пор, как она пришла.

Она смотрела на безмолвный телевизор, и видела, как президент Кэмден посещал своего предшественника в коме, когда он лежал в постели в тяжелом критическом состоянии, поскольку множество специалистов заявляли, что он может выжить, а может и нет. Многие видели отвращение на лице первой леди страны, когда новый человек в Овальном кабинете пожимал ей руку в знак соболезнования. Не секрет, что первая леди разделяла презрение мужа к бывшему Спикеру Палаты представителей; отвращение было трудно не заметить.

Вирджиния обернулась на звук легкого стука в дверь. Она пересекла комнату и открыла ее.

— Исполняющий обязанности директора Поллок? — Невысокий мужчина в очках стоял, массируя портфель, знавший гораздо лучшие времена. За ним стоял еще один человек, более высокий и худощавый. Он выглядел более нервным, чем джентльмен поменьше.

— Доктор Поллок, — с опаской поправила она, так как совсем не знала этих двоих.

Высокий мужчина подтолкнул маленького человека перед собой.

— Конечно, мои извинения. — Мужчина нервно посмотрел на более высокую темноволосую Вирджинию.

— Что я могу сделать для вас, джентльмены? — резко спросила она, не желая беспокоить Найлза.

— Доктор Поллок, меня зовут Сэнфорд, Макс Сэнфорд. Я директор Национального архива, а это мистер Халлибертон Уэст из Главного бухгалтерского управления.

В блестящей голове Вирджинии вспыхнул свет, и она отступила в сторону, пропуская мужчин. Они встали перед кроватью и посмотрели на Найлза сверху вниз. Меньший мужчина выглядел так, словно собирался заплакать. Тот, что повыше, подошел, чтобы осмотреть лицо Найлза. Он также покачал головой.

— Боже, посмотрите, что они с ним сделали, — сказал Сэнфорд. Он выпрямился, а затем поставил портфель, который нес, на ближайший стул.

— Я так понимаю, вы здесь, джентльмены, из-за правил наследования? — спросила она шепотом.

— Да, доктор. — Сэнфорд посмотрел вслед за Вирджинией на кадр уходящего Кэмдена по телевизору,  когда он машет руками репортерам, собравшимся на месте происшествия. — Как вы знаете — или, возможно, не знаете, — поправил он, глядя на неподвижное тело Найлза, — мы должны проинформировать нового президента об отделе 5656 не позднее, чем через десять дней после того, как он вступит в должность. Это закон, установленный президентом Рузвельтом в сороковых годах.

Вирджиния отвернулась и съежилась. Мысль о враге не только президента, но и Найлса Комптона, который возьмет на себя командование Группой, сделала ее почти больной.

— Доктор, у нас нет желания это делать, но по закону у нас нет выбора. Моя работа состоит в том, чтобы составить бюджет Департамента 5656 и скрыть, откуда взялся этот бюджет. Нет другого выбора, кроме как проинформировать нового главнокомандующего об уставе вашего отдела и бюджетных ограничениях или их крайностях, — сказал Уэст.

— Нет.

Все трое повернулись. Найлз проснулся.

— Найлс, — сказала Вирджиния, торопливо подходя к кровати.

— Я… прикажу… Вирджинии… взорвать… мой объект до того, как… — Найлз отстранился, когда Вирджиния взяла его здоровую левую руку в свою.

— Что ты хочешь, чтобы мы сделали, Найлз?

Двое мужчин обменялись краткими взглядами, а затем на их лицах появилась печальное выражение, когда они тоже подошли к кровати.

— Этот человек не должен знать о нас… до тех пор, пока… «Оверлорд»… не взлетит… с земли. Он… должен… никогда… не узнать… о «Мэджик».

— Что такое «Мэджик»? — шепотом спросил Сэнфорд.

— Актив Группы "Событие" , который занимает дом в Аризоне, за который вы, джентльмены, заплатили, — сказала Вирджиния, просто желая, чтобы бюрократы молчали, пока она получает приказы.

Оба мужчины знали о затратах времени и материалов на что-то к югу от Чато-Кроул, штат Аризона, но никогда об этом не задумывались. Они кивнули головами, все еще не понимая.

— Нам… нужна… ваша… помощь… джентльмены, — прошептал Найлз. — Проваливайте, пока… пока… — Найлз слегка кашлянул, а затем закрыл здоровый глаз от боли, которую он чувствовал. — Вы узнаете, когда… ведомственный брифинг по… моей… группе… может… состояться… Просто смотрите новости.

Двое мужчин обменялись взглядами. Они спорили с Найлсом Комптоном более пятнадцати лет, а до него — с сенатором Гаррисоном Ли по поводу бюджета и ассигнований сверхсекретного агентства. Они скривились при мысли, что могут солгать президенту, но все равно кивнули, соглашаясь.

— Мы сделаем все, что сможем, доктор Комптон, — сказал Уэст.

— Хорошо… хорошо, — сказал он, когда его здоровый глаз закрылся. — Вирджиния?

— Да, — сказала она, наклоняясь ближе.

— Ты должна… помочь… «Оверлорду»… убедиться, что… наши… люди… делают… свою работу. Карлу и Джеку понадобится… их помощь. Неожиданное… возникнет… и я только… доверяю нашей Группе, понятно?

Вирджиния попятилась, когда Найлз жестом пригласил двух мужчин выйти вперед.

— Спасибо… Боюсь, все… я могу… гарантировать… вы… возможно… петля палача.

Уэст выпрямился, улыбнулся и позволил директору Национального архива ответить за них обоих. — Петля звучит не так страшно, доктор. Вы когда-нибудь были бюрократом?

— Уверяю вас, это довольно скучно, — закончил Сэнфорд.


В СТА МОРСКИХ МИЛЯХ ВОСТОЧНЕЕ ОТ

ПЕРЛ-ХАРБОР, ГАВАЙИ


C-130 «Геркулес» резко повернул на правый борт, поскольку транспорт ВВС ожидал разрешения войти в воздушное пространство Гавайев. Путешествие через Тихий океан было сопряжено с переменчивой погодой и сильным ветром. Главной причиной этого была боевая высота, на которой они летели после того, как покинули базу ВВС «Эдвардс» в высокогорной пустыне Южной Калифорнии. «Геркулес» ни разу не поднялся выше двух тысяч футов, что потребовало увеличения времени полета. У них было четыре дополнительных летных экипажа на борту для облегчения напряженности, вызванной полетом на такой малой высоте.

Небо было очищено от всех гражданских самолетов, и путешественники по всему миру были совсем не рады этому, поскольку все люди застряли в разных аэропортах без возможности вернуться домой. Военно-воздушные силы понимали, что если бы люди знали, что их может ждать, они не стали бы так сильно жаловаться. До сих пор единственное, что зафиксировал радар «Геркулеса», — это многочисленные боевые воздушные патрули, которые военно-морской флот проводил для защиты Седьмого флота, вырвавшегося из Перла двумя днями ранее.

Анри Фарбо, пристегнутый ремнями в кресле и дремлющий, избавился от своей формы французской армии и заменил ее на пустынную боевую парадную форму армии Соединенных Штатов. Единственным отличием был маленький французский флаг на груди слева. Полковник проспал основную нудную часть полета.

Джек Коллинз, теперь одетый так же, как Анри, с двумя черными звездами на воротнике, читал из доставленной ему толстой папки, оставленной курьером Пентагона в «Эдвардсе» перед отъездом. Джек глубоко вздохнул, затем отстегнул ремень безопасности, удерживавший его на варварском брезентовом сиденье. Он маневрировал вокруг нескольких отдыхающих членов экипажа, которые были заменены час назад. Мужчины устали и крепко спали. Он сел рядом с Фарбо и легонько хлопнул его по колену. Уилл Менденхолл пересек проход и, сняв кепку с глаз, посмотрел на Коллинза. Джек кивнул головой и еще раз ударил Анри.

Француз проснулся и зевнул. Он увидел Коллинза и сел. Уилл заметил, что француз не выглядел взволнованным, когда не него смотрел его старый враг.

— Я бы предпочел проснуться с красивой женщиной, генерал. — Он выпрямился и снова зевнул.

— Да, я подозреваю, что вы бы так и сделали.

— Мы уже на месте? — спросил он.

— Почти. — Джек открыл папку и помахал Уиллу рукой. — Мне нужно, чтобы ты был свидетелем этого, капитан.

— Да сэр. — Менденхолл пересек проход и сел напротив Фарбо.

— Полковник, — Джек протянул официально выглядящий документ, — перед нападением на Кэмп-Дэвид президент подписал приказ. — Он передал бумагу Фарбо. — Этот приказ был также скреплен подписью президента Франции.

— Двое мужчин, которые в этот самый момент, вполне возможно, мертвы? — сказал Анри с ухмылкой.

— Возможно, — ответил Джек. — Но это не делает этот лист бумаги менее обязательным для исполнения. Это обязательный и юридический документ.

Анри Фарбо просмотрел его, и его брови приподнялись.

— По сути, это освобождает вас от всех преступлений на территории США и Франции. Цена этого — ваше полное и безоговорочное сотрудничество в вышеупомянутой операции «Оверлорд».

— За что такая честь, генерал Коллинз? — Он увидел, как Менденхолл закатил глаза.

— На самом деле это была моя идея. Альтернатива заключалась в том, чтобы вас увезли в наручниках для немедленного судебного преследования за преступления против обеих наций, а затем для любой нации, которая была готова ждать в очереди, чтобы добраться до вас.

— Я понимаю. Я должен сказать спасибо? — спросил он, едва заметно улыбнувшись.

— Нет, полковник, это не так. — Джек закрыл большую папку и сел. — Либо вы умрете в тюрьме, либо…

— Умру в другом месте? — сказал он, перебивая Джека.

— В яблочко. Но я заявляю, что ваша судьба ничем не отличается от моей или Уилла. Вы мне нужны, полковник, для чего… пока не знаю. Но я подозреваю, что это будет грязно и в вашей области знаний. Вы будете моим распорядителем грязных дел, наряду со своими обязанностями начальника штаба.

— О, радость. — Анри сложил газету и сунул в большой нагрудный карман. — Вы хоть представляете, для чего нас назначили? — Даже Менденхолл наклонился вперед, надеясь услышать ответ.

— Ничего, кроме того, что мы являемся частью сил быстрого реагирования, состоящих из особых солдат.

— Специальных? Вы имеете в виду расходный материал?

Джек улыбнулся, а затем расслабился. — Все солдаты расходный материал, полковник, вы это знаете.

— Вот почему я ушел из бизнеса и занялся фрилансом.

— И посмотрите, как хорошо получилось, — сказал Уилл с еще большей улыбкой. Затем он посмотрел на серебряных орлов на воротнике мужчины и решил, что, возможно, упрекать его в данный момент было не лучшей идеей. Насколько он знал, француз ранее украл пистолет у одного из своих охранников.

Когда они расслабились, вперед вышел летчик с микрофонным кабелем, свисающим с летного шлема.

— Генерал, пилот подумал, что вы, возможно, захотите это увидеть. Вон там, по левому борту. — Летчик вернулся в кабину экипажа.

Трое мужчин подошли к одному из немногих окон большого транспорта и посмотрели вниз. В трех милях от них было зрелище, свидетелем которого никто из них никогда раньше не был.

— Вау, мне всегда было интересно, с чем играли мистер Эверетт и Райан, когда служили на флоте, — сказал Уилл.

В боевом порядке находился весь Седьмой флот Тихоокеанского командования ВМС США, за исключением дальневосточных боевых эскадрилий. В самом центре находился авианосец «Джордж Вашингтон», по бокам которого находилась вся его группа поддержки.

— Они рассеиваются, чтобы заставить Серых гадать. Президент и другие лидеры были достаточно умны, чтобы при первых же признаках неприятностей вывести в море любой чего-то стоящий военный корабль в мире. Эта группа вышла из Перла и всех других азиатских портов захода и теперь ожидает приказа. — Джек вернулся на свое место, когда «Геркулес» начал набор высоты для посадки на базе ВВС «Хикам».

Когда боевая группа Джорджа Вашингтона проплывала под ними далеко внизу, Джек Коллинз знал, что оперативная группа, скорее всего, направляется в тот же район мира, где им суждено вести войну, — а новый генерал понятия не имел, где это произойдет.


БЕЛЫЙ ДОМ

ВАШИНГТОН


Джайлз Кэмден проснулся в три часа ночи. Он обошел Овальный кабинет и остановился, чтобы посмотреть на богато украшенный ковер перед столом Линкольна, на котором была изображена печать президента Соединенных Штатов. Он улыбнулся, вспомнив борьбу последних шести лет за этот пост. Когда-то названный самым ненавистным политиком в стране левыми и средними газетами и новостными агентствами, пока, наконец, его друзья из более правых новостных организаций не начали дистанцироваться от него, теперь он стоял на пороге полной власти. Пришло время укрепить эту власть.

Он подошел к окну и посмотрел на обширную лужайку Белого дома и множество батарей Национальных передовых зенитно-ракетных систем (NASAMS), теснившихся на зеленой траве. Персонал ВВС укомплектовал каждую батарею, а три роты морских пехотинцев присоединились к силам столичной полиции и агентам Секретной службы, которые бдительно следили за всем. В завершение всей обороны было рассредоточено пятьдесят оперативников отряда «Дельта». Исполняющий обязанности президента сунул руки в карманы и проклинал свою удачу за то, что то же самое действие Серых, которое поместило его в Овальный кабинет, было также действием, которое должно было удержать его, хотя и временно, от него. Директор Секретной службы сообщил ему лично, что в течение часа его должны перевести в более безопасное место. Он пришел лишь для того, чтобы более приватно выразить соболезнования первой леди.

Кэмден фыркнул на упрек, который он получил, когда первая леди отказалась встречаться с ним во второй раз.

Он отошел от окна и подошел к упакованным и запечатанным вещам человека, которого он заменял, сложенным в дальнем углу комнаты. Он насмехался над личными вещами человека в коме, который ненавидел его безмерно. Он хотел пнуть запечатанные контейнеры, но воздержался, когда раздался стук в дверь, и она тут же открылась.

Молодой агент секретной службы отошел в сторону, пропуская внутрь команду нового президента, группу по связям с прессой и общественностью. Вошли двое мужчин, и агент секретной службы ушел, не сказав ни слова, ни оглянувшись. Кэмден заметил, что сотрудники Белого дома и сотрудники службы безопасности присматривают за ним с тех пор, как он прибыл в тот день. Он знал, что вызвал серьезные споры, когда воздержался от пребывания во временном помещении, где его ждали в Блэр-Хаусе, и приказал немедленно перевести его в свои настоящие офисы. Первая леди переехала со своими детьми в анфиладу рядом с палатой ее мужа в больнице.

— Господин президент, мы получили критику от CNN и NBC Overnight по поводу вашего поспешного входа в Белый дом, в то время как нация все еще находится в шоке от терактов. Мы собираемся принять несколько ударов под дых.

Кэмден посмотрел на двух мужчин, затем подошел к окну, выглянул наружу и впервые быстро сел за стол Линкольна.

— Я не могу проецировать силу, которая нам нужна, на другие страны, прячась в Блэр-Хаусе. Для блага нации мы должны быть замечены на работе. Кроме того, чертова секретная служба очень скоро переводит меня в более безопасное учреждение, так что CNN и NBC могут сообщить об этом, если захотят. А пока вы, люди, получите от меня немного корма в Белом доме и на работе, чтобы успокоить людей.

— Да, сэр. — Младший из двух журналистских вундеркиндов что-то писал в своем блокноте. Он остановился, а затем посмотрел вверх. — Нам звонили из офиса генерала Колфилда. Он был обеспокоен тем, что ваше предыдущее заявление подорвало серьезность атак в Японии, Иране и на Международной космической станции, заявив, что вопросы не так однозначны, как может показаться. Вы заявили, не сообщая об этом ни нам, ни вашему советнику по национальной безопасности, что на данный момент неясно, кто был причастен к нападению в Иране и кто несет за него ответственность. Что ситуация все еще неясна из-за возможной попытки государственного переворота со стороны Ахмадинежада.

Второй мужчина подошел к одному из двух диванов и вытащил из портфеля газету «Вашингтон пост». — Также, что на космической платформе произошел «несчастный случай». Господин президент, повсюду просочилась информация о том, что так называемый инцидент действительно был зафиксирован Космическим Командованием. Есть прямые доказательства, опровергающие ваши утверждения.

— Господа, нам нужно притормозить, пока мы не поймем, что происходит на самом деле.

Два молодых гуру прессы обменялись взглядами.

— Сэр, не было бы разумно продолжать военную политику прежнего штаба и кабинета в это время? Если что-то пойдет не так, никто не возьмет на вас ответственность. Но если все пойдет правильно, вы сможете получить львиную долю похвал.

Кэмден встал и посмотрел на мужчин в своей лучшей позе Гарри Трумэна, когда он наклонился, крепко уперев кулаки в стол.

— Насколько я понимаю этот так называемый план прежней администрации, мы должны были снять нашу оборону здесь, дома, и поддержать операции за границей, если там произойдет главная атака. Этого я делать не буду. Эта страна не будет атакована, пока наши силы защищают бывших противников.

— Но сэр…

— Это все, господа. Пожалуйста, держите в руках пресс-релиз не позднее времени выхода в эфир утренних шоу. Я хочу дать понять, что мы реагируем соответствующим образом и что американский народ будет защищен — настолько, что я собираюсь частично снять запрет на полеты в континентальной части США не позднее полудня сегодняшнего дня. — Он улыбнулся. — В конце концов, Америка должна работать, не так ли? А теперь вы двое выясните у секретной службы, где именно они собираются спрятать меня, и подготовьте это заявление.

Двое молодых людей встали и, бросив последний взгляд на Кэмдена, кивнули и вышли из офиса.

Младший из двоих провел рукой по волосам, а затем посмотрел на секретаршу Кэмдена, которая выглядела свежей, как утро, когда смотрела на них. Затем он посмотрел на полковника ВВС, сидящего в кресле у стены. Он держал большой алюминиевый кейс. Молодой пресс-секретарь знал, что кейс называется «футбол»; внутри него были коды, необходимые президенту для запуска ядерного оружия под его непосредственным командованием. Он взял своего напарника за руку и повел его прочь, когда тот тоже посмотрел на офицера. Сотрудники секретной службы просмотрели их и сразу же отпустили, затем подошли к двери Овального кабинета и открыли ее.

— Десять минут, господин президент. — Мужчина закрыл дверь и внимательно посмотрел на двух представителей прессы, пока они удалялись от двери в коридор.

— Знаешь, что мне напомнила эта маленькая встреча? — спросил пресс-секретарь, оглядываясь вокруг, чтобы убедиться, что никто не находится в пределах слышимости.

— Я могу кое-что придумать, — сказал тот, что повыше, и швырнул номер «Вашингтон пост» в мусорное ведро.

— Последние несколько дней в бункере в Берлине. Я бы…

— Достаточно; мы оба знаем, что у нашего нового исполняющего обязанности президента повсюду уши.

— Вот что я имею в виду, друг мой. Это немного пугает, и это не игра, которая там происходит. Авария на космической станции? Непонятно, что на самом деле произошло в Иране? Если он будет продолжать в том же духе, у него не останется ни одного военного друга в стране, потому что даже те, на кого он влиял годами, будут бежать в укрытие.

— Что ж, давайте, мы должны сыграть Йозефа Геббельса и подготовить этот пресс-релиз.

У младшего из двоих появилось страдальческое выражение лица.

— О, это был удар ниже пояса.


МУМБАЙ, ИНДИЯ


Ближе к вечеру население крупнейшего города Индии занялось своими повседневными делами в тесноте самого передового и культурного мегаполиса этой страны. Дом для индустрии развлечений и естественного глубоководного порта, он также был торговым центром всей страны. С населением более тринадцати миллионов человек он легко превосходит столицу страны, Нью-Дели, на многие миллионы.

Подполковник Рахим Раджив был в отпуске из ВВС Индии и приехал в город, чтобы навестить свою больную мать. Он только что вышел из ее маленькой квартиры и ждал такси в переполненном рыночном районе города. Он увидел такси кварталом ниже и начал махать рукой. Подполковник был в форме, но в Индии это мало что значило, так как армия никогда не была очень популярна среди огромного населения страны. Мужчины и женщины Индии никогда не поймут расходов правительства на поиски новых способов убить своего ближнего — даже с угрозой Пакистана на пороге. Такси приблизилось, затем замедлило ход, а затем сразу же ускорилось и проехало мимо полковника в форме. Он нахмурился и начал искать другое, когда громкий гул раздался далеко над небоскребами города.

Тысячи пешеходов и уличных торговцев пригнулись, когда в ясном вечернем небе прогремел гром. Раджив вздрогнул, когда грохот стих, и сумел взглянуть вверх. Вспышки молний внезапно осветили небо, заставив полковника снова наклонить голову, на этот раз за тележкой со свежими фруктами. Он снова взглянул на небо и увидел, что из ясного вечернего воздуха начинают формироваться темные тучи. Он нахмурился, наблюдая за происходящим, думая, что такая погода была совсем не нормальной. Облака превратились из белых и пушистых в темные и угрожающие за считанные секунды. Он встал и вышел на улицу, в результате чего движение остановилось. Люди гудели в клаксоны и выкрикивали в его адрес непристойности, пока он смотрел, как облака начинают вращаться против часовой стрелки.

— Что за черт? — Он прикрыл глаза, когда электрические разряды начались не на шутку. Желтые и белые молнии пронеслись по небу, когда облачность сгустилась. Начался ветер, и он потерял свою фуражку, но не заметил, как все больше людей начали покидать свои машины, чтобы стать свидетелями странной погоды.

Облака потемнели, а затем первая градина ударила в его незащищенную голову. Он нырнул под навес театра, когда град обрушился на машины и людей, пытавшихся укрыться. Ветер усилился до пятидесяти с лишним миль в час, и облака продолжали формировать то, что выглядело как ураган над городом. Только это образование было ясным и четким, и выглядело как спецэффект из какого-то многомиллионного фантастического фильма.

У полковника похолодело в животе, когда молния усилилась. Синие, красные и желтые полосы, не похожие ни на одну электрическую бурю, которую он когда-либо прежде видел, обрушились на высокие шпили городских небоскребов. По его оценке, вращающиеся облака, кружащиеся над Мумбаи, находились примерно на высоте двадцати тысяч футов. Он вытащил сотовый телефон из форменной куртки и набрал номер своей базы ВВС недалеко от города. Телефон не звонил, и, когда он посмотрел вниз, освещенный экран погас, точно так же, как электричество во множестве зданий мигнуло один раз, а затем погасло.

Раздался ужасный грохот, и он услышал женский крик. Вскоре к нему присоединились другие, когда молния ударила по улице и зданиям вокруг них. Полковник Рахим опустился на колени, когда самый ужасный звук, который он когда-либо слышал, пронзил темное небо над его головой. Это было похоже на то, как глубокая басовая туба сошла с ума. Звук отразился и сотряс большие здания вокруг него. Он почувствовал звук через подошвы своих ботинок, а затем разбились окна в тех же строениях. Он зажал уши руками, когда звук тубы усилился. К нему присоединился оглушительный треск, и, когда он посмотрел вверх, его глаза расширились от ужаса, когда первая из шести тарелок прорвалась сквозь дно ураганного образования. Каждый раз, когда что-то видели вылетающим из крайней дыры, образовавшейся в крутящейся массе наверху, звук тубы и реверберация отзывались эхом, оглушительные децибелы разносились по городу. Шесть металлических тарелок вырвались на свободу и тут же разлетелись по городу со скоростью 1 Мах.

Мужчины и женщины начали паниковать и ломать свои укрытия, когда град и шум усилились. Люди падали в суматохе, пытаясь переместиться куда-нибудь, в любое место, кроме того, где они были. Потом звук пропал. Когда Рахим поднял голову, его швырнула на землю воздушная волна, которая расплющила всех, кто стоял в городе. Стекла разлетались вдребезги, и даже фары автомобилей лопались, когда давление менялось так быстро, что атомы, составляющие стекло, отделялись друг от друга.

Потом полковник увидел это. Огромная тарелка размером больше трех городских кварталов вырвалась из червоточины и унесла с собой большую часть облаков. Корабль был настолько велик, что шторм сопровождал его сквозь атмосферу. Раджив изо всех сил упирался в железный пожарный гидрант, когда гигантская тарелка рухнула с неба и врезалось в самые высокие здания в самом центре города. Здания были просто раздавлены под тяжестью огромной тарелки, врезавшейся в небоскреб Reliance Communications в центре Мумбаи. Двести зданий рядом с ним разрушились, когда огромный вес тарелки обрушился на город. Она застыла, сокрушив жизни двухсот тысяч человек в обломках небоскребов.

Шесть тарелок поменьше разделились. В то время как три из них зависли над кораблем размером с город, остальные три направились в порт Мумбаи и шлепнулись в глубокую воду. Созданная ими волна перевернула три контейнеровоза, привязанных к самому большому доку в мире. Они были разбиты морем и отправлены на дно.

Полковник Раджив стоял, его голова кровоточила от десяти больших порезов, а барабанные перепонки лопнули. Он смотрел на опустошение вокруг него и знал, что мир изменился навсегда.

Молнии уменьшились, и облачный покров начал рассеиваться. Когда город начал подниматься из пыли и летящих и падающих обломков, послышались крики людей, а затем началась паника.

Один из крупнейших городов на планете Земля подвергся нападению Серых.


ПЕНТАГОН

ВАШИНГТОН


Огромный ситуационный центр Пентагона был освещен массивными проекционными экранами высокой четкости, которые показывали мир таким, каким он был в тот первый день. Армейский, военно-морской и военно-воздушный персонал обслуживал каждую консоль в театральном комплексе внутри четвертого кольца здания. Высоко над головой на шестнадцатом этаже располагался Центр, наполненный  шумом и суетой.

Четырехзвездный генерал Корпуса морской пехоты Стэнли Рокфор стоял на верхнем балконе у большого стеклянного трибуны и смотрел на главный пульт в центре комнаты. Он видел, как вихревой погодный узор над западной Индией начала рассеиваться. Он поджал губы и почти потянулся к красному телефону рядом с трибуной, но сдерживал руку, пытаясь заглянуть далеко за пределы спутника национальной метеорологической службы. Он выругался себе под нос, поскольку его зрение было ограничено не чем иным, как облаком дыма, поднимающимся над городом Мумбаи. Сцена жутко напоминала кадры 11 сентября, когда рухнули башни-близнецы. Разочарование генерала было очевидно в его тоне. Его слова были ровными, но немного громче, чем обычно.

— Мне нужно, чтобы Космическое командование увидело Мумбаи сейчас, а не позже! — Он скорректировал свой взгляд на военно-морские средства, которые Соединенные Штаты имели в непосредственной близости, и увидел, что боевая группа «Нимица» находилась слишком далеко на юге в Аравийском море, чтобы следить за целью. — У нас есть актив ВВС в этом районе, чтобы мы могли запустить несколько дронов в небо?

Его адъютант подошел и вручил ему бумагу, и он просмотрел ее.

— Единственное, что у нас есть, это «Хищники», и они в Афганистане, слишком далеко в данный момент. Мы пытаемся заставить Пакистан поднять их в воздух, но там все как обычно. Они и пальцем не пошевелят, чтобы помочь Индии, пока не узнают, что происходит, — сказал полковник ВВС и удалился.

— Я хочу, чтобы полная эскадрилья F-15 с аэродрома Баграм в Афганистане поднялась в воздух при поддержке заправщиков. Меня не волнует, на какую территорию они вторгаются, мне нужна информация об этом в реальном времени как можно скорее! Скажи проклятым пакистанцам, чтобы убирались к черту с нашего пути. Если они откажутся от полета, сбейте их самолеты! Свяжитесь с космическим командованием и доставьте мне разведывательный спутник, перенаправленный на западную Индию, немедленно!

Мужчины сели за свои консоли и начали звонить. Проекционные экраны начали показывать перемещение ВВС Индии, когда они начали поднимать свои истребители.

— Мне нужно спроецировать индийские военно-морские силы в Аравийском море. Давайте, пошевеливайтесь! — Генерал потянулся к красному телефону на трибуне. Сразу подключили прямую линию к председателю Объединенного комитета начальников штабов.

— Колфилд, — раздался усталый голос.

Генерал был личным другом и морским товарищем председателя; они вместе служили в Ираке и Афганистане и знали друг друга и то, как они будут реагировать. Оба морских пехотинца не привыкли ждать, чтобы принять решение.

— Макс? Это Стэн. У нас есть чрезвычайное событие, происходящее в режиме реального времени в Мумбаи. Насколько мы видим только с погодных спутников, это дымящаяся дыра в центре города. Что бы ни случилось, оно уничтожило большую часть центра города. У нас был массивный погодный фронт, который совпадает с тем, что нам было поручено искать. Макс, я думаю, это все. — Генерал продолжил объяснять, что он приказал сделать, и Колфилд согласился с принятыми решениями. — Я рекомендую нам перейти на DEFCON One и соответствующим образом установить наш заграничный статус.

Колфилд колебался, что было непохоже на генерала. — Нет, не сейчас. Перейдите к желтому уровню и поднимите уровень оповещения, вот и все на данный момент.

— Индия может обратиться за помощью в любое время. Я хотел бы начать перебрасывать хотя бы боевую группу «Нимиц» на северную станцию ​​в Аравийском море.

— У вас есть разрешение изменить группу, но в настоящее время не следует предпринимать никаких действий. Послушайте, Стэн, мы не знаем, будет ли это единственное вторжение, которое произойдет. Так что подождите, я должен сообщить президенту о том, что происходит. У нас были крупные теракты в Афганистане, и повстанцы в Ираке начинают чувствовать запах крови в воде. Они думают, что мы слишком заняты, чтобы драться, и пользуются этим. Я должен сказать новому главнокомандующему, и Бог знает, в какую сторону он выйдет, размахнувшись. Это может оказать прямое влияние на наши усилия в отношении «Оверлорда».

— Черт, удачи вам в этом, — сказал он, нахмурившись. — Если бы-

— На материковом Китае формируется еще один ураган! — раздался громкий голос метеоролога и атмосферного офицера Азии и Малой Азии. — Похоже, у нас есть еще одно событие.

— Постойте, Макс. — Рокфор просмотрел поток данных на крайнем левом экране. Он снова повернулся к телефону. — У нас может быть еще одно вторжение, Макс. Этот формируется… О, черт, он… он формируется прямо над Пекином.

Зазвучала тревога, и еще больше военных побежало на другие станции.

— Мне пора, Макс. Получите четкое определение наших приказов, особенно нашего ROE, когда речь идет о защите территорий других наций. — Он запрашивал прямые параметры Правил ведения боевых действий для своих зарубежных команд.

Линия оборвалась, но Рокфор ничего не знал, опуская трубку. Он всерьез наблюдал, как над Китаем началось формирование урагана.

— Да поможет нам Бог.


ПЕКИН, КИТАЙ


Был еще вечер, когда на улицах и площадях столицы собралось множество горожан. Нация все еще была в трауре и шоке из-за внезапной смерти президента. Вывески и плакаты с изображением этого человека были высоко подняты в знак признания дальновидного человека, сменившего тирана четыре года назад.

В то время как более миллиона мужчин, женщин и детей толпились на улицах, мало кто заметил зенитные батареи, когда они въезжали в город. Они действительно немного насторожились, когда китайская национальная армия начала занимать позиции на каждом углу улиц и в темных переулках, и сотни жителей столицы Китая подумали, что это начинает выглядеть так, как будто исполняющий обязанности президента готовится начать репрессии против прав и привилегий, которые они начали получать под покровительством своего мертвого лидера.

Нападение на Кэмп-Дэвид транслировалось в прямом эфире в Китае, и большинство из них знали о разрушительных новостях о том, что это нападение было инициировано внеземным источником. Благодаря достижениям Всемирной паутины и новому праву страны на ее свободное использование, идея о том, что атака была совершена инопланетным врагом, не была такой надуманной, как раньше. Большинство граждан с тихим восхищением наблюдали, как президент Соединенных Штатов объяснял хронологию событий, приведших к исторической встрече великих держав в Кэмп-Дэвиде.

Сян Лэй, репортер информационного агентства «Синьхуа», аналог «Ассошиэйтед Пресс», с трепетом наблюдал, как солдаты расходятся по людным улицам. Он достал сотовый телефон, чтобы позвонить своему редактору по поводу развертывания войск в столице. Когда он подключился к своему офису, он услышал щелчок, а затем ничего. Он посмотрел на телефон и снова нажал несколько кнопок. Аккумулятор был полностью заряжен, но лицевая сторона прибора потемнела.

— Черт, сейчас не время для этого, — пробормотал он. Он огляделся в поисках телефонной будки. При этом он увидел, как несколько других мужчин и женщин пробовали свои телефоны, и по их реакции и ругательствам он понял, что у них тоже проблемы. Внезапно уличные фонари погасли, и, подняв глаза, он увидел, что набежали темные тучи. Ранее днем ​​шел дождь, но небо прояснилось как раз перед тем, как солнце начало садиться. Теперь казалось, что гроза возвращается. Он снова проклял свою удачу и пошел.

— Посмотрите на это, — услышал он слова нескольких человек, когда пересекал широкую улицу перед Национальным балетом Китая. Он увидел, что многие горожане, которые смотрели вечернее представление, вместе с некоторыми из танцевальной труппы вышли из большого театра и указали на небо. Он снова посмотрел вверх и увидел, что облака удвоились в размерах и теперь медленно двигались против часовой стрелки от усиливающегося ветра. Его волосы были взлохмачены статическим электричеством, а потом он почувствовал первые капли дождя.

Раздался раскат грома, и он услышал нервный смех нескольких членов танцевальной труппы, все еще стоявших под дождем. Облака увеличились в размере и скорости движения, а затем из формации вырвались первые удары молнии. Вскоре прозвучало громкое предупреждение, которое на мгновение заглушило взрыв и грохот молнии и грома сверху. Завыли сирены воздушной тревоги, бездействовавшие со времен войны во Вьетнаме. Молния снова сверкнула, когда газетчик побежал в укрытие.

Он обернулся, когда первые испуганные крики присоединились к какофонии шума, когда градины размером с кулак посыпались на мужчин и женщин, которые также начали бежать в укрытие. Два миллиона человек были застигнуты под открытым небом, и даже солдаты растерялись и отчаянно пытались найти убежище.

Синие, желтые и белые молнии осветили ранний вечер так, словно одновременно взорвались миллионы крупных артиллерийских орудий. Здания были поражены, и несколько сотен скорбящих погибли в одно мгновение, когда щупальца электричества потянулись к земле. Словно пальцы страшного осьминога, они тянулись и поджаривали всех, кто находился рядом со вспышками.

Сян Лэю пришлось столкнуться с опасностью, став свидетелем событий, происходящих в столице. Когда завыли сирены воздушной тревоги, он вышел из-под защиты навеса магазина и посмотрел в небо. Его глаза расширились, когда он увидел невозможный рисунок в небе. Облака двигались с невероятной скоростью по этому ужасающему круговому пути. Усики темных кучевых облаков вырвались из-под сильного ветра, рассеялись, а затем на их месте образовались новые, более темные и густые облака. Центр был прямо над головой, и он ошеломленно застонал от отчаяния, когда увидел звезды внутри прозрачного центра клубящейся влаги.

Глубокий звук бас-барабана и валторны, казалось, доносился отовсюду, настолько, что ему пришлось заткнуть уши от грохота. Он эхом прокатился по столице, заглушая испуганные крики населения. Окна разбивались вдребезги, а мертвые уличные фонари лопались и падали в толпу людей. Сян Лэй с трепетом наблюдал шокирующее зрелище. Его толкнули и оттолкнули в сторону, когда солдаты всерьез сорвались со своих постов. Ракетные батареи и расчеты огневых точек вместе с расчетами бронетранспортеров бежали в ужасе.

С громким взрывом миллиона басовых барабанов и вибрацией, подобной которой газетчик никогда не чувствовал, первая тарелка прорвала небо над Пекином. Вскоре за ней последовало еще пять. Затем мир перевернулся с ног на голову, когда тарелки начали стрелять из светового оружия по определенным целям по всему городу. Люди в панике бежали в любое здание, какое только могли найти. Солдаты пытались бороться с растущим потоком людей и вернуться на свои батареи после разглагольствований своих офицеров, но было слишком поздно.

Небеса взорвались, и кружащиеся облака разорвались, когда самый большой объект, который Сян Лэй когда-либо видел, упал с неба. Было похоже, что он был совершенно неуправляемым, он просто упал как камень. Гигантская тарелка достигла скорости звука в тот момент, когда она врезалась в здание Центрального телевидения Китая и в Международный финансовый центр. Большая часть массивного корабля врезалась в музей естествознания в центре города и раздавила его, превратив в пыль вместе с накопленными знаниями пятитысячелетней истории Китая. Средние и южные моря, — озера, которые выдержали бурное испытание временем в центре города, взорвались туманом, когда тарелка остановилась. От влаги больших озер вырвался пар, и вода мгновенно испарились. Пятьдесят квадратных блоков были раздавлены.

Сян Лэй даже не увидел удара тарелки, поскольку волна давления, предшествующая удару, раздавила любого, кто подвергся внезапному нисходящему потоку воздуха. Его тело превратилось в тонкий туман, унесенный ветром.

Три тарелки диаметром в сто футов оторвались от города и направились в глубоководный порт Тяньцзинь. Три машины были обстреляны береговыми батареями, двадцатимиллиметровые снаряды разорвались о корпуса мчавшихся кораблей. Снаряды соскальзывали с гладких поверхностей металлических тарелок. Одна за другой они врезались в море. Когда корабли перевернулись, а докеры были сметены и убиты небольшим цунами, вызванным столкновением трех захватчиков, НЛО погрузились глубоко в Бохайский залив.

Три оставшиеся тарелки низко опустились на землю, зависнув прямо над более крупным объектом, пока он продолжал опускаться в разрушенный центр города внизу.

Раздался громкий треск, когда верхняя часть гигантской тарелки откинулась наружу. Из машины вырвались кабели толщиной с телефонные столбы. На кончике каждого была заостренная стрела якоря, когда они с воем пронзали вечер. Они поднялись на высоту семи тысяч футов. Аппарат напоминал корзину, закрывая небо. Достигнув своей наивысшей дуги, а затем начав спускаться к окраинам Пекина, они врезались в землю, здания и дома, а затем глубоко зарылись взрывом земли, бетона, стали и человеческих тел.

Через полчаса после падения гигантской тарелки на центр Пекина двадцать китайских истребителей последнего поколения «Chengdu J-20» пролетели над районом удара. Пилоты увидели светящуюся массу линий, покрывающую весь город. Голубоватое сияние исходило от усиков кабелей, выпущенных из тарелки. Весь город выглядел так, словно его поместили в большую плетеную корзину, которая светилась голубым в темнеющем небе Китая.

Произошла вторая атака на планету. Народы мира содрогнулись, когда истинная сила врага была продемонстрирована с крайней жестокостью.


КАЗАРМЫ ШОФИЛД

ГОНОЛУЛУ, ГАВАЙИ


Джека Коллинза, Уилла Менденхолла и Анри Фарбо встретили на базе ВВС «Хикам» и на «Хамви» доставили в казармы Шофилд. Проходя через главные ворота, они увидели солдат 25-й пехотной дивизии, грузивших снаряжение на двух с половиной тонный грузовик. Именно Фарбо заметил, что самым оживленным местом, которое они видели, пока ехали через пост, была активность в главном арсенале. Джек также видел, но не прокомментировал тот факт, что дивизия загружала боевые снаряды. Он также заметил, что их сопровождали четыре «Хаммера» с обозначением боевой группы 2-й бригады «Страйкер» на бамперах машин. Он обменялся взглядами с Уиллом с переднего сиденья, который только поднял брови.

Прежде чем они выгрузились из C-130 «Геркулес», их проинформировали о событиях в Индии и Китае. С тех пор как они покинули западное побережье Соединенных Штатов, мир превратился в поле битвы.

Пять «Хаммеров» подъехали к старейшему району Шофилда и выехали на гравийную дорогу, знавшую лучшие времена. Джек узнал в этом районе самые старые казармы, все еще сохранившиеся в штате Гавайи. Последние люди, населявшие эту местность, оставили свои души и жизни в самых ужасных местах на Земле: Батаан; Коррехидор; Лусон. В этом районе не было живой активности с конца Второй мировой войны.

Джек вышел из заднего отсека «Хамви» и потянулся за своей сумкой и портфелем, но его остановил старший сержант, сопровождавший их из Хикэма.

— Сэр, мы возьмем на себя ответственность за ваше снаряжение. Вы нужны внутри как можно скорее.

Джек взял свой портфель кивнув головой без комментариев, в то время как пассажиры других четырех «Хаммеров» вышли с автоматами М-4. Они остановились у входной двери старого деревянного строения.

— Я думаю, что в последний раз я видел одну из этих старых казарм в музее на месте старого Форт-Орд в Монтерее, Калифорния, — сказал Уилл, увидев облупившуюся светло-зеленую и коричневую краски, которые когда-то покрывали здание.

— Эй, мой отец прошел базовую подготовку там, капитан, смотрите, — упрекнул Джек, когда их провожали вверх по старой деревянной лестнице.

— Я думаю, что вы, люди, так любите старые вещи, что очевидно чувствуете себя как дома, приехав сюда. — Анри коснулся старых деревянных перил лестницы и отдернул руку, подхватив занозу. — Но опять же, у звания есть свои привилегии, — проворчал он, следуя за двумя американцами в тускло освещенную и пыльную казарму.

Джек постоял немного, а затем снял солнцезащитные очки, чтобы разглядеть полумрак старого здания. Его чувство истории было живым и невредимым, когда он увидел потертую фотографию хорошенькой девушки времен Второй мировой войны, Бетти Грейбл, стоящей спиной к камере и оглядывающейся через плечо в своей знаменитой позе, которая волновала мужчин с 1944 года. Нижняя половина оттиска — отсутствовала.

Сержант указал на три стула в центре когда-то зеленого линолеума. Пока трое мужчин оглядывались, сержант из 2-й боевой группы «Страйкер» ходил от окна к окну и опускал наспех установленные жалюзи. Он кивнул головой и вышел из барака через заднюю дверь. Освещение было желтоватым и напомнило Уиллу старый класс, в котором ему было не особенно комфортно. Вошел человек в черном костюме и поставил поднос с кофе на маленький столик. Джек быстро заметил, что у него на шее висит удостоверение ФБР. Не говоря ни слова, мужчина ушел, и трое остались одни.

Анри подошел, налил себе чашку черного кофе и вернулся на свое место. Уилл тоже сел, но Джек остался стоять. Вскоре вошли еще два агента ФБР, привезли большой стенд и установили пятидесятидвухдюймовый монитор, который они подключили к длинному удлинителю.

Когда агенты ушли, они увидели, как кто-то входит в главные казармы из старой комнаты в задней части, которая раньше была комнатой взводного инструктора по строевой подготовке. Джентльмен был низенький и коренастый с копной изысканной седой шевелюры. На нем был коричневый костюм хорошего фасона и старомодный галстук-бабочка. Очки у него были толстые, а борода такая же седая, как и волосы.

Он подошел и некоторое время изучал Джека, затем кивнул Менденхоллу и Фарбо.

— Настолько внушительный, насколько мне казалось, — сказал он с сильным британским акцентом, заложив руки за спину и покачиваясь на пятках. Он улыбнулся и обратил внимание на Джека. — Я когда-то знал одного человека, довольно крупного господина, у него был такой рост, как у вас. О, это был человек-медведь, слепой на один глаз и подлый, как змея. Вы напоминаете мне его.

Джек посмотрел на мужчину сверху вниз и не сказал ни слова, не зная, друг он или враг.

— У него было странное имя Гаррисон, и бедняга много лет назад предпочел военную жизнь политическим приключениям. Я полагаю, что в конце концов он руководил каким-то скучным аналитическим центром под какой-то пустыней в Штатах. Вам это знакомо, генерал Коллинз?

Джек увидел суровый взгляд, сменивший улыбку на кратчайшее мгновение, прежде чем дружелюбная ухмылка вернулась.

— Сэр, я никогда не слышал о таком человеке и не знаю ни одного мозгового центра ни в какой пустыне, ни в Америке, ни в какой-либо другой стране. — Джек остался неподвижен, наблюдая за человеком, который только что проверил его, по какой причине он не знал. Он случайно взглянул на Уилла и Анри и увидел, что у них обоих каменные лица.

— Да, я верю, что вы такой же, как тот человек, этот Гаррисон Ли, генерал Коллинз.

— Боюсь, вы поставили меня в невыгодное положение, сэр.

— Да, это позиция, которую я предпочитаю, но, увы, я не располагаю лишним временем, чтобы играть в свои маленькие игры. — Он протянул Джеку мягкую руку для пожатия. — В моей стране я известен как лорд Харрисон Дернсфорд из МИ-6 Ее Величества.

Джек пожал ему руку и отпустил наманикюренные пальцы. Он указал на двух мужчин, сидевших позади него, в то время как Менденхолл и Фарбо встали. Анри продолжал потягивать кофе, глядя холодными голубыми глазами на английского лорда, одного из шпионов королевы.

— Могу я представить капитана…

— Недавно повышенный в звании капитан Уильям Менденхолл. — Он пожал руку Уиллу. — Солдат, поднявшийся по служебной лестнице в регулярной армии, чем я очень восхищаюсь. — Лорд Дернсфорд медленно повернулся к французу. — А это полковник Анри Фарбо, человек, с которым я лучше всего знаком, так как он недавно был оправдан во многих, многих преступлениях внутри границ Империи. Я научился восхищаться вашими подвигами, полковник, даже несмотря на то, что в моей организации когда-то был приказ убить вас.

Анри поставил чашку кофе на освободившееся кресло и шагнул вперед, чтобы пожать руку англичанину. Джек заметил, что он молчит, как и подобает человеку, находящемуся под пристальным вниманием.

Лорд Дернсфорд снова обратил внимание на Джека. — Генерал, у нас мало времени до вашего довольно опасного полета на юг. Я дергал за ниточки, а потом даже топнул ногами, чтобы добиться этой встречи с вами перед вашим отъездом.

— Что ж, тогда, думаю, вы победили, — сказал Джек, садясь в кресло.

Человек из МИ-6 снова раскачивался на каблуках и ждал, пока Джек усядется поудобнее.

— Господа, очень уместно, что наша первая встреча происходит здесь. В конце концов, именно на этом посту и на военно-морской базе в гавани началась Вторая мировая война для американской расы, и, что весьма логично, здесь же начинается и ваша война.

Анри почувствовал подставу даже раньше, чем Джек. Менденхолл знал, что что-то не так, но не был уверен, что именно.

— Господа, после штурма вашего Кэмп-Дэвида мы потеряли не только движущую силу операции «Оверлорд», — президента, но и человека, который, как мы теперь знаем, будучи отчаянно нуждавшимся в мировой поддержке — президента Китая. Канцлер Германии был официально объявлен мертвым в три часа ночи. Эти люди были тремя очень важными винтиками в альянсе.

Лорд Дернсфорд отошел от трех внимательных мужчин, а затем опустил голову, все еще держа руки за спиной, как преподаватель колледжа, читающий лекцию группе студентов, что и чувствовал Джек. Анри воспринял это так же скучно, как когда учился в военном колледже во Франции. Он сделал глоток кофе.

— Господа, альянс не устоит перед лицом этих атак. — Дернсфорд повернулся и одарил троих неуверенной улыбкой. — Так говорит мой отдел, и ваше ЦРУ, или, по крайней мере, директор указанного агентства. Самой большой угрозой за пределами вторжения Серых является исполняющий обязанности президента Соединенных Штатов. Мы предполагаем, что этот… джентльмен не выполнит своих обязательств, возложенных на него людьми до него. Он, конечно, назовет это «национальными приоритетами» и, скорее всего, попросит и получит поддержку американского народа в это кризисное время. В этом он очень убедителен.

— Лорд Дернсфорд, мы знаем и понимаем, на что способен временный человек в Белом доме. Он ястреб и любитель военных, но только тогда, когда это соответствует его потребностям. Он очень быстро подружится в залах Пентагона с людьми с такими же амбициями.

— Как я уже сказал, генерал, вы двойник сенатора Ли или, по крайней мере, каким-то образом связаны с ним. Что ж, у нас есть для него ответ. — Он вытащил из жилета золотые карманные часы и открыл их. — У нас мало времени, поэтому я не буду ходить вокруг да около, как вы, американцы, любите говорить. Директор вашего… аналитического центра, доктор Найлс Комптон, мой очень близкий друг, с которым у меня было много стычек, но человек, пользующийся огромным уважением в моем кабинете. Вы, генерал Коллинз, являетесь ответом на развал альянса, особенно после инцидента в Кэмп-Дэвиде.

Джек был ошеломлен тем, что этот английский лорд знал о Найлсе Комптоне так же, как он утверждал, что знал Гаррисона Ли, но промолчал, не показывая своего удивления.

— Он предвидел, что так будет в случае, если что-то произойдет, — не то чтобы он предсказал нападение и смену власти в вашей стране. Он был моим другом, и если мы потеряем его, мы потеряем одну из самых больших надежд нашего мира. Вам, джентльмены, будет поручено положить конец угрозе против нас с помощью отряда добровольцев, состоящего из самых обученных и хорошо экипированных солдат в мире. У вас будут люди, отобранные из большинства наций на Земле, которые посвятят себя уничтожению нашего врага, и даже их собственные правительства не смогут их остановить. Они уже сейчас ждут вас в конечном пункте назначения.

— Ваше задание так же запутанно, как и последние четыре дня, лорд Дернсфорд. — Джек снова посмотрел на часы, желая добраться до защищенного компьютерного центра, расположенного в здании штаб-квартиры. Он надеялся, что Пит Голдинг выполнил небольшую просьбу, которую он попросил у него и его суперкомпьютера «Европа».

— Спокойно, генерал, я договорился о вашем телефонном разговоре с вашим молодым лейтенантом Макинтайр. — Дернсфорд посмотрел на Коллинза поверх очков. — Я подозревал, что вы хотели бы знать, что ваши люди в безопасности. Так и есть — по крайней мере, на данный момент, поскольку они пересекают какие-то тихие воды. Их испытания скоро начнутся, так как наша маленькая уловка, чтобы вывезти их из Северной Атлантики, сработала, но я боюсь, что Серые в конце концов поймут, и та самая электростанция, которую они сопровождают, приведет Серых прямо к вашим друзьям. Я подозреваю, что вскоре произойдет довольно крупное морское сражение.

Уилл посмотрел на Джека. Беспокойство за Сару и Райана было очевидным.

— Я подозреваю, что вы будете держать это при себе, когда будешь говорить. Помните, я даю вам эту привилегию, генерал.

Одним кивком головы Джек понял, что загнан в угол, и не мог предупредить Сару и Райана о том, что может произойти.

Дернсфорд полез в карман пальто и с помощью небольшого пульта дистанционного управления активировал установленный большой монитор. Два разделенных экрана освещали зоны атак в Мумбаи и Пекине, и они увидели, что это живые изображения.

— Ваш лейтенант Макинтайр и другие плывут по морю на одном из самых мощных военных кораблей на плаву, и чем ближе они будут к месту назначения, тем быстрее они встретятся с другими, еще более впечатляющими объектами. — Дернсфорд снова посмотрел на часы и захлопнул их. — Я уверен, что достаточно запутал вас. Мне просто нужно, чтобы такой человек, как вы, генерал, а я знаю, что вы выполняете свои приказы буквально, — он улыбнулся трем мужчинам перед ним, — по крайней мере, до определенного момента, и это то, что я хочу расширить. — Он наклонился, посмотрел Коллинзу в лицо и стал смертельно серьезным. — Независимо от того, какие приказы вы получите об обратном, генерал, вы и ваши люди будете выполнять порученную вам работу. Возможно, на вас будут давить высшие силы, вам даже будут угрожать военно-полевые суды и смерть; быть названным предателем своего народа, как и люди под вашим командование. Но держитесь курса, генерал, держитесь курса. Если вы это сделаете, шансы нашего мира выкарабкаться из этого кровавого месива возрастут в тысячу раз. Гораздо хуже, тот вид, который вы видите здесь. Маленький британский шпион указал на два тлеющих города.

Джек знал, что говорится об изменениях на высших уровнях власти в его и других странах. Эти сделки были заключены для того, чтобы воплотить в реальность грандиозный план Махджтика по созданию «Оверлорда». Он также знал, что выступит на стороне Найлза, Ли и, посмотрев на маленького человека перед собой, лорда Дернсфорда.

— Держитесь курса, несмотря ни на что, генерал. — Наконец он улыбнулся, играя со своими карманными часами. — Если я еще буду дышать, и если понадобится, я обещаю, что ваш военный трибунал будет наполнен сочувствующими ушами. Вас все еще могут расстрелять, но вы получите гораздо лучшую последнюю еду.

Менденхолл посмотрел на Анри, а затем на Коллинза и покачал головой. — Я знал, что эта история с Гавайями долго не продлится.

— Совершенно верно, молодой капитан. — Дернсфорд открыл часы и посмотрел на время. — Господа, удачи и божьей скорости. Вам нужно поймать довольно большой транспортный самолет «Гэлакси», и вам снова придется лететь довольно низко к земле. Вы можете позвонить по дороге, генерал.

С этими словами лорд Дернсфорд кивнул головой в сторону конца комнаты, и дверь открылась. С последней грустной улыбкой и кивком головы человек из МИ-6 повернулся и ушел.

Трое мужчин встали, когда мужчина жестом пригласил их следовать за ним на улицу. И снова Уилл расставил все по своим местам, как это обычно делают молодые солдаты.

— Я очень рад, что теперь мы знаем, что происходит, и полностью поняли нашу миссию, — сказал он с притворным пониманием, надевая кепку на голову. — Я думаю, что они хотят убить нас самым драматичным способом. — Он кисло посмотрел на Фарбо. — И почему я думаю, что общение с вами, Анри, имеет к этому какое-то отношение?

— Впервые с тех пор, как я вас знаю, капитан, я полностью с вами согласен. Я ничего не понял. — Анри повернулся к Джеку. — Я полагаю, уже слишком поздно принимать это приглашение на долгое пребывание в вашей Ливенвортской тюрьме?

Джек покачал головой. — Я думаю, для многих вещей уже слишком поздно, полковник.


МУМБАЙ, ИНДИЯ

22.00


Сто истребителей Су-27СК «Фланкер» российского производства летели со скоростью 1 Маха к намеченной цели, которая закрепилась в центре Мумбаи. Вся ударная группа собиралась уничтожить четыре цели, высвечивающиеся на экранах их радаров. Командир звена летел по орбите на высоте двадцать семь тысяч футов на самолете «Аэробус» A20 с радаром и самолетом обороны, более дешевым вариантом американского AWAC. Именно на «Аэробусе» должен был координироваться воздушный десант.

На большой тарелке был развернут тот же аппарат, что и на корабле в Китае. Он светился мягким голубым оттенком в темном ночном небе. И до сих пор все попытки пробить защитный щит были безрезультатными. Зонды тринадцати пехотных дивизий, дислоцированных вокруг Мумбаи, обнаружили, что любая форма контакта с инопланетной кабельной сетью не встретила сопротивления или каких-либо иных событий.

Авиаудар был нанесен в поддержку частей 50-го парашютного полка (спецназ) и всех сил 411-й (независимой) парашютно-полевой роты (бомбейские саперы), которые находились на месте с момента начала инцидента за шесть часов до этого. Пехотные дивизии должны были нанести ответный удар после того, как саперы проникли внутрь инопланетного щита.

Бомбейские саперы 411-го полка приступили к проверке толстых тросов, глубоко закопанных в землю с десяти часов вечера. Баррикада была перечеркнута трехфутовыми квадратами, и саперы думали, что смогут провести весь полк под прикрытием истребителей ВВС, когда они прибудут. Забор был протестирован и до сих пор казался бездействующим. Выглядело так, как будто это был просто забор из стального троса. Им удалось вывести более четырех тысяч жителей города через менее чем грозный щит. Один из вертолетов полка даже успел приземлиться на сооружение и до сих пор повторил этот маневр шестнадцать раз в разных районах.

Генерал Джай Баджадж, командующий объединенными 1-й и 3-й бронетанковыми дивизиями, стоял на вершине самого высокого здания за пределами города. Принадлежащее американцам здание Century Records Building было тридцатипятиэтажным и открывало ему прекрасный вид на город и гигантскую тарелку, стоящую в его разрушенном и все еще дымящемся центре города. Коммунальные службы организовали аварийное освещение, и гигантский корабль освещали более пяти тысяч мощных прожекторов.

Генерал посмотрел через очки на улицы внизу и увидел более двухсот новейших основных боевых танков Индии — «Арджун Марк II». К ним присоединились четыреста бронетранспортеров «Tarmour AFV» с более чем тремя тысячами человек, ожидающих приказа продвинуться в город. Они будут его авангардом.

— Пожалуйста, сообщите координатору удара, чтобы он начал воздушную атаку, — сказал генерал, поправив очки глядя на запертый город. — Это должно вызвать реакцию, — сказал он себе под нос.

Свечение гигантской «корзины» оставалось постоянным, и саперы, выстроившиеся снаружи, начали использовать резаки, чтобы прорваться внутрь, в то время как армейские группы начали копать туннели под защитой. Мужчины стояли наготове, когда вспышки сотен факелов осветили всю окружность щита площадью три квадратных мили, когда саперы начали проникать в красивую, но неэффективную клетку.

Визг реактивных двигателей пронзил ясное небо над головой, когда индийские истребители Су-27 совершили первый заход в центр города. Их целью был самый центр большой тарелки на верхнем куполе шириной в два городских квартала. Один за другим невероятно быстрые истребители пикировали на цель в десяти тысячах футов ниже. У генерала похолодело, когда он увидел, как ВВС начинают свою музыку сверху.

Первым вооружением, использованным первыми десятью самолетами, была новейшая индийская технология: бомба с лазерным наведением «Сударшан». Командир смотрел в небо, но все, что он мог видеть, это десять истребителей, когда они пикировали низко, а затем набирали высоту, сбросив свои грузы. Сразу же вокруг него раздались аплодисменты, когда две бомбы ударились о толстую стальную сетку и взорвались высоко над своей целью с яркой вспышкой взрывной силы. Остальные восемь лазерных боеприпасов пробили экран кабеля и попали в огромную тарелку прямо в ее самую верхнюю часть, откуда ранее были развернуты гигантские кабели. Раздалось больше аплодисментов, когда люди увидели, что большие куски машины летят в небо.

— Вот и все! — завопил генерал так же громко, как и люди вокруг него. — Если вы хотите просто сидеть там и захватывать, мы вам устроим! — с энтузиазмом закричал он.

Еще три орудия пробились сквозь сетку, а другие взорвались высоко над тарелкой. Стало больше криков «ура». Генерал переключил взгляд на людей, использующих резаки далеко внизу. Было похоже, что они добились хорошего прогресса.

— Бронетанковые линии три и четыре, открыть огонь! — крикнул он. — Артиллерия, открыть огонь!

Его радист немедленно сделал вызов, и через мгновение основные боевые танки индийской армии начали обстрел, первая линия танков начала стрелять в упор в щит, снаряды взорвались, пробив в ем огромные дыры. Еще больше упало авиабомб; это были старомодные тупые железные бомбы, которые поражали все — тарелки, здания и даже меньшие транспортные средства пришельцев, которые должны были защищать большие. Тысяча артиллерийских орудий индийской армии открыла огонь с небольших холмов вокруг города и с городских доков.

Взрывы громко раздались по всему Мумбаи под аплодисменты пехотинцев, ожидающих пробить железную сеть.

Генерал Джай Баджадж наблюдал, как верхний купол большой тарелки, казалось, увядает под натиском точечных бомбардировок. Он видел летящие высоко в небо куски и надеялся, что это был материал, из которого был сделан корабль, а не просто