КулЛиб электронная библиотека 

Адептка Я. Кость и котелок [Лина Алфеева] (fb2) читать онлайн


Настройки текста:



Адептка Я. Кость и котелок Лина Алфеева

ЧАСТЬ 1 Принцесса-адептка

ГЛАВА 1. Сказки и реальность

В нашем королевстве есть одна древняя традиция. К первенцу супружеской пары спускаются феи и наделяют младенца волшебными дарами. Не миновала эта участь и принцессу Алору. В день ее первого дня рождения в тронном зале появились три крошечные феи. Они летели зигзагами и подозрительно хихикали. Мудрый правитель сразу почуял неладное и хотел их прогнать, но королева безумно хотела, чтобы ее дочурка получила волшебный подарок.

— Да пусть же принцессе Алора будет самой красивой девочкой королевства Таравии! — торжественного провозгласила первая фея, после чего стащила шоколадную статуэтку с именинного торта и растворилась в воздухе.

— Пусть принцесса Алора будет послушной и благовоспитанной девочкой! — Выдав пожелание, фея устроилась за праздничным столом и потребовала себе наперсток водки.

Третья фея растерялась.

— Красота есть. Воспитание есть. Чего же тебе ещё пожелать, Алора? Как же я не люблю оставаться последней! Такая ответственность… А если я ошибусь?

— Мозги. Мозги ей пожелай. И дар магический! Сильный! — совсем пьяно подсказала вторая фея.

— Ну зачем же такой милой и очаровательной малышке мозги? — нежно проворковала третья дарительница и вопросительно посмотрела на королеву. Эта фея очень боялась наделить новорожденную бесполезным даром.

Королева вытаращилась в ответ и быстро прошептала:

— Согласна на магический дар. Хоть какой!

В их династии маги не рождались последние три поколения, и это было не просто обидно, но и очень стыдно.

Фея прикрыла глаза, советуясь с мирозданием. Бесхозный дар прерванного рода яркой звездой грядущего счастья так и просился в руки. Интересный такой дар, оригинальный, но для принцессы не совсем подходящий.

Да, фея снова начала сомневаться.

— Дар. Хоть малюсенький, — продолжала канючить королева, и фея сдалась:

— Пусть у принцессы Алоры будет дар магической кулинарии и… природное очарование для равновесия. Все подданные будут обожать малышку Алору, и ни у кого не повернется язык обозвать ее заучкой или синим чулком.

Тут фея пустила скупую слезу, после чего с чувством выполненного долга потребовала и себе наперсток водки.

Над колыбелькой один за другим расцвели три волшебных цветка и опали подобно искрам, которые осыпаются во время фейерверка. Мироздание услышало фей и наградило крошечную Алору дарами. И плевало мирозданию, что она потом будет с ними делать.

* * *
— И шо было дальше? — Старый лысый орк утер скупую слезу и шумно шмыгнул носом.

— Принцесса росла, и король с королевой убедились, что гонорар феям окупился. Девочка у них получилась замечательная: одаренная, послушная и всеми любимая. Εё можно было смело отпускать гулять в самые зловещие кварталы столицы. Матерые убийцы в присутствии принцессы вели себя, как мальчики из храмового хора, чернокнижники резали вены и пытались обратить вспять черные ритуалы, а ведьмы… Ведьмы тупо завидовали. А орки…

— Ды-а?.. — орк заметно оживился, даже привстал с табуретки.

— Есть отказывались! Представляешь? — Я забросила ногу за ногу, поудобнее устраиваясь в хозяйском кресле, а потом потянулась к бутылке.

— Нельзя, маленькая госпожа. — Зеленая лапа увела у меня желаемое. — Тебе ещё героя встречать.

— Так я протрезветь успею, — мрачно буркнула я, с отвращением улавливая обрывки разговора снаружи дома.

Три горе спасителя пытались решить, как им вызволить меня из лап чудовища, которое непременно меня сожрет, если не поторопиться. Второй час торопились!

Я уже успела освоиться в лесном домике похитителя, по-быстрому сварить ему рагу, объяснить, почему есть сырое мясо вредно, ну и влюбился он в меня страшненький. Тут уж без вариантов.

— Бедная принцессочка, никто тебя не понимает, — сокрушался лесной орк.

— Вот скажи, на что мне кулинарный дар, если принцессе на кухне появляться не положено? А у меня тяга непреодолимая! Да у меня половник был вместо любимой погремушку! Как я им стучала. А крышки от кастрюль? Да я их под подушку прятала, чтобы не отняли. Вот уйду в храм, будут знать, как ущемлять талант!

Я вскочила с кресла, и пол подо мной покачнулся, а ещё на нем почему-то вспыхнули огоньки. Аккуратно поставила бутылку на подлокотник кресла и обхватила себя руками. Цель моего демарша и похищения орком была доказать, что женихи в этот раз прибыли аховые, жену и будущую королеву уберечь не смогут. Позориться я точно не планировала, однако допилась до зрительных галлюцинаций.

Ик!

Пол вспыхнул ещё ярче. Заметивший это орк испуганно поджал ноги, спасаясь от огоньков, которые на глазах приобретали очертания рун, формирующих на полу контур открывающегося портала.

Когда я планировала это приключение, то не думала, что оно окажется настолько авантюрным.

— Спокойно! Вкруг не входи. Это похищение. И да, меня у тебя никогда не было! — успела прокричать я, прежде чем меня засосало в портал.

* * *
Перемещение прошло так быстро, что я и испугаться не успела, а меня уже выбросило на мягкий коричневый ковер. Впрочем, его цвет заинтересовал меня не так сильно, как тихое бормотание.

— Сожрут меня. Видят боги, сожрут. А потом испепелят и надругаются. Вся драконы — ужасные распутники.

— И вкусы у них — огонь, — буркнула я и, оперевшись на руки, неуклюже поднялась на ноги.

Γоворившая оказалась моей ровесницей. Девушка сидела на диване и нервно теребила бахрому на замшевой куртке. Алая, расшитая мелким бисером лента на на голове и толстая коса характерного плетения выдавали в незнакомке горянку.

Далеко же меня забросило. Дня четыре на лошади, если напрямик через соседнее княжество ехать.

И все-таки кто она? Сообщница похитителя? Тогда причем тут ее причитания о драконах?

Драконы жили в далеком изрезанном каньонами и покрытом древними горами Эльгаре. Точнее, драконы переселились в него лет триста назад, заняв свободные земли, которые до тех пор считались непригодными для проживания. В Эльгаре водились жуткие создания тлена, которые драконы успешно зачистили. Вдобавок они сумели пробудить внутренний жар волканов и наполнить стылые земли горячими источниками. Так что теперь Эльгар именовали огненным краем. Драконы переселились, обжились и теперь постепенно налаживали отношения с соседями.

Но Таравия-то причем?!

Моя родина, крошечное королевство, была вне зоны их интересов. Как-никак в другой части континента находилась.

И все-таки хорошо, что дракон умыкнул не только меня. Дарованное феей магическое очарование делало меня особой повышенной привлекательности. Но кто бы знал, как порой сложно нравиться всем без разбора. Последние три года я без парика и солидного слоя косметики в город не выходила, и все равно узнавали. Кандидаты в мужья множились с угрожающей скоростью. И ладно бы только подданные сходили с ума, репутация страшная штука. Мужчины брачного возраста из соседних княжеств и королевств считали меня желанным трофеем. Хорошо, что отец был на моей стороне и считал, что замуж я ещё успею, а мама неизменно подхватывала, что в брак нужно вступать исключительно по взаимной любви. Вот так я и росла в атмосфере всеобщей и местами нездоровой любви и всеобщего обожания.

Запрет на появление на дворцовой кухне был чуть ли не единственным за всю мою недолгую семнадцатилетнюю жизнь. Мне не разрешалось готовить и изучать магию. В остальном исполнялся любой каприз. Вон даже в дремучий лес поехать разрешили, чтобы проверить твердость намерений женихов. И хотя меня похитил портал, я успела выяснить, что свои жизни благородные лорды любят больше, чем меня. Вот так и рушатся девичьи мечты о героях…

Как не хорошо.

— Слушай, так ты насчет дракона серьезно? — испытывающе посмотрела на девушку.

— Конечно! Он меня ещё вчера меня утащил, а потом прибыл с официальным визитом в Таравию.

Так! Это получается, что я ещё дома?

Подбежав к окну, увидела знакомые синие крыши домов. А судя по виднеющемуся неподалеку шпилю портальной башни, я находилась в центре столицы.

Так странно…

— И что дракон? — спохватилась я, как только горянка замолчала.

— С разрешения короля Таравии провел на городской площади ритуал выявления тайных даров. У нас oн тоже такое проделывал. Я только хотела посмотреть на драконью магию, а меня… в портал затянуло, — голос девушки сорвался на тихий всхлип.

Мне тоже стало нехорошо. Да что там, откровенно страшно стало! И сразу чуть ли не мгновенное дозволение родителя на поездку в гости к лесному орку стало казаться ну очень подозрительным.

Ο тайных драконьих дарах говорили разное, но никто достоверно не знал, каким образом этот дар мог появиться у представителя иной расы. Неизменным было одно: за счастливчиком являлся дракон и уносил его в Эльгар. Но меня-то наделила магией фея. По слухам не совсем адекватная и трезвая, но фея! Существо нашего мира, не имеющая никакого отношения ни к драконам, ни к их крайне подозрительным дарам.

— Это ошибка. Нет у меня никакого дара. Так что я иду домой!

И я уверенно направилась к солидным двустворчатым дверям.

— Постой! Не нужно… — раздалось робкое вслед.

Нет уж! Пусть эта страдалица и дальше себя запугивает. Мне рядом с ней делать точно нечего.

решительно толкнула двери, шагнула в полумрак и… с удивлением обнаружила, что попала не в коридор, а в чью-то спальню. Плотно занавешенные шторы пропускали мало света, но я все равно смогла уловить шевеление на кровати и осторожно попятилась. Когда же я уткнулась спиной дверь, послышалось вкрадчивое:

— Уже уходите?

— Прошу прощения, я ошиблась дверью.

— Вряд ли. Эта была единственная, — не без удовольствия сообщили мне.

— Единственная? Но тогда…

Все драконы — распутники. Слова той глупышки-горянки эхом прозвучали в ушах. Значит, дракон, в самом деле, заявился и провел свой ритуал. И все это с разрешения короля Таравии, моего отца. А от меня все скрыли, ещё и спровадили из столицы…

Одеяло шевельнулось, и на фоне белоснежных подушек проступил силуэт.

Ладно, раз уж меня сюда занесло, буду разбираться. разбираться решила начать с протеста:

— Вы не имеете права порочить честь невинных девушек!

— Серьезно? Даже не начинал. Смею заметить, это вы вторглись в мою спальню, — предельно невозмутимо ответили мне, дав понять, что попытка устыдить похитителя с треском провалилась.

— Я понятия не имела, что это спальня.

— И куда же вы направлялись?

— Домой! — С вызовом уставилась в полумрак, зная, что дракон прекрасно видит мое лицо.

А вот я, как и все люди, ночным зрением похвастаться не могла.

— Зря. Глупое решение. Поисковый портал перенес вас сюда. Это могло произойти лишь в одном случае… — Мужчина выбрался из кровати и начал медленно приближаться.

Дракон! Точно дракон. Человеческие мужчины были мельче. Не такие высокие и плечистые. Не дракон, а скала какая-то, и сейчас она надвигалась на меня.

— В вас есть нечто, вам непринадлежащее. Частица драконьей магии.

— Меня наделили магией феи! Я ничего не крала, если вы на это намекаете!

— Нет, юная леди. Я ни на что не намекаю, а говорю открыто. В вашем слабом человеческом теле прижилась магия моего народа. Магия сильная и способная уничтожить не только своего владельца, но и тех, кому не посчастливится оказаться рядом. Но этому миру повезло. Драконы ответственны. Мы не можем позволить, чтобы наша магия убивала других существ. Поэтому мы отслеживаем носителей тайных даров…

Дракон приблизился практически вплотную, заставив меня уставиться в пол. Только я могла избавиться от удушающего чувства страха, разлившегося в груди.

— И что же вы делаете с ними? — еле слышно прошептала я, хотя и не допускала и мысли, что являюсь носительницей драконьего дара.

Просто как принцесса я должна была позаботиться о той несчастной, что пленил дракон. Отец должен все узнать!

— Мы обучаем их в Эльгаре. Я уже выявил всех владельцев утерянных даров. Поисковая сеть угасла, и моя миссия завершена. Три найденыша уже уведомлены о своей судьбы, что касается вас, уверен вы также осознаете, что…

— Нет! Я никуда с вами не поеду. Если, конечно, вы не хотите устроить международный скандал. Утащите меня, и вашей репутации конец! Все узнают, что драконьи добрососедские уверения ничего не стоят!

Все громкие заявления следует произносить с гордо поднятой головой. Вот и я перестала рассматривать ноги и пристально уставилась на драконью шею. Задрать голову повыше и взглянуть в странные, чуть светящиеся в полумраке глаза не хватало духа.

— Вот как? Интересно. — Дракон ухватил меня за подбородок, вынуждая приподнять взгляд. — Сколько негодования, решительности. И так мало страха.

— Драконы привыкли к страху?

Я наконец-то отважилась посмотреть своему ужасу в лицо.

Передо мной стоял мужчина с традиционными для дракона чертами: высокий лоб, густые брови вразлет и четко выраженные скулы. Но самый явный признак расы: глаза и рост. Драконы даже горных орков переросли, и причина их необычности была банальна: эти создания принадлежали другому миру. Они были переселенцами. И эти переселенцы теперь пытались диктовать свои условия.

Пальцы дракона скользнули по моей щеке, а потом мужчина резко опустил руку и схватил меня за запястье.

— Как интересно, — вкрадчиво произнес он.

Я же поморщилась от досады, понимая, что именно заинтересовало посланника Эльгара — фамильное кольцо с гербом королевской семьи Таравии.

ГЛАВА 2. Тайна дара

— У меня талант к кулинарной магии. Самый обычный! Ясно всем?

Взмахом руки разожгла в очаге огонь. Жаркое пламя взметнулось, заставив поваренка испуганно вскрикнуть и юркнуть под стол.

— Я обожаю готовить, только почему-то кулинарию считают неподходящим талантом для принцессы.

Настороженное недоумение слуг витало в воздухе королевской кухни, приправляя бесподобные ароматы горьким разочарованием. Да, мне здесь были не рады. Принцессе не подобало появляться в подобных местах.

Не сегодня!

Главный повар как раз успел посыпать травами молочного поросенка, потому я подхватила будущий кулинарный шедевр магией и потащила по воздуху к очагу. Поросенок летел медленно, точно сани по голой мостовой.

— Ваше высочество, не нужно беспокоиться. Мы сами приготовим ужин для посланника Эльгара.

Шлепс!

Это поросенок упал на пол.

— У него обморок, — пояснила я, хотя на самом деле на грани обморока находилась я сама.

Никогда не лишалась чувств, но сейчас от мысли, что отец и дракон о чем-то беседуют в королевском кабинете, начинали дрожать руки, а ещё невыносимо пекло в груди. Я столько раз слышала, что сердце может болеть от тревоги Так вот это со мной сейчас и происходило.

Ненавижу этого дракона! Почему он поймал в свою проклятую сеть именно меня?!

В сердцах хлопнула ладонью по столу и громко взвизгнула, когда его край осыпался пеплом. Руки, потерявшие опору, потянулись в поисках поддержки… И вот не стоило мне прикасаться к поросенку. Такого погребального костра он точно не заслужил. Малого того что черный дым взвился под потолок, так ещё от него мерзко запахло серой.

Кухня опустела в считаные секунды, но главный повар, выводящий на бегу охранные знаки, успел прокричать, что увольняется. Повторного погрома на своей кухне он не потерпит.

Эта фраза и привела меня в чувство. Я чинно села на пол, обхватила колени руками и печально уставилась на догорающего поросенка.

И все-таки что значит повторного погрома? Неужели это у меня не в первый раз?

— Γотовите?

Предельно вежливый вопрос заставил меня печально хмыкнуть:

— Готовлюсь.

Перед глазами возникла пара мужских сапог, а вскоре у моего носа замаячила протянутая рука — мне недвусмысленно предлагали помощь. Бросила взгляд на прах поросенка. Нет, пожалуй, рисковать я не буду. Посланец мне не нравился, но не до такой же степени.

Убедившись, что я не стану цепляться за его руку, дракон опустился на пол рядом со мной.

— Не боитесь испачкаться?

— Думаете, драконы бояться сажи? — насмешливо бросили мне.

Забавно. Я тут чуть кухню не сожгла, а ему весело. Пойди пойми этих драконов, может, у них подобные развлечения в порядке вещей.

— Я говорил с вашим отцом, — без лишних предисловий начал он, — король Торд подтвердил, что догадывался о необычности вашего дара.

— Как так? Я же никогда его не использовала. Меня и к кухне не подпускали.

— Естественно. Ведь в пять лет вы выжгли ее дотла. Придворный маг едва сумел удержать щит, в противном случае пламя охватило бы весь дворец.

Хотя я и так сидела на полу, все равно почувствовала, как стены начали вращаться. Рисунок рыжей кирпичной кладки поплыл и сделался серее, по телу пробежал озноб, и меня встряхнуло. Действительно встряхнуло, ведь это дракон ухватил меня за плечи.

— Не разочаровывайте меня, ваше высочество. Пусть драконий дар и способен пробудиться в слабом теле, он никогда не откликнется тому, кто слаб духом.

— Видимо, в пять лет мой дух был сильнее, чем сейчас.

— Уверяю, у вас будут и время, и возможности наверстать упущенное.

Я наконец-то приподняла голову и посмотрела на дракона. Он стоял на коленях и возвышался надо мной, неотвратимым возмездием за все выходки моей недолгой жизни.

Родители запрещали мне изучать магию, в ответ я испытывала их терпение, бессовестно злоупотребляя природным обаянием. Пожелай я того, с лёгкостью нашла бы учителя, но отец взял с меня клятву, что я не стану практиковать магию тайно. А принцессы держат свое слово. Впрочем, больше я на эту удочку не попадалась и не осмотрительными обещаниями не разбрасывалась.

— Никуда с вами не поеду, — упрямо вздернула подбородок. — Я принцесса и наследница трона. Меня нельзя увезти насильно, исчезновение обязательно заметят, поползут слухи…

— И кому вы обеспечите погребальный костер в следующий раз? — Дракон красноречиво указал взглядом на обугленную тушку поросенка.

Это больше не повторится. Никогда. Я не позволю!

— Родители найдут мне учителя.

— Скорее они подыщут вам мужа, который как можно скорее сделает вам ребенка. В этом случае ваш дар заметно ослабнет. Разумеется, на некоторое время.

— Вы серьезно им это посоветовали? — с негодованием прошептала я, сбрасывая драконьи лапы со своих плеч.

И я ещё переживала, что могу ему навредить!

— Признаю, я оставил вашему отцу кой-какие инструкции, на тот случай, если ваше высочество откажется отправиться в Эльгар. Драконий дар — это очень серьезно, так что рожать придется часто, — с улыбкой победителя объявили мне.

Ох, папа! Неужели ты поверил чешуйчатому манипулятору? Сжав руки в кулаки, представила, как этого хама, охватывает огонь. Пламя растекается по сапогам и…

— Расслабьтесь. У вас ничего не выйдет. Мало иметь дар, надо знать, как им управлять. Признайте, Алора, вам хочется взять судьбу в свои руки. Вы пленница дара, о котором ничего не знаете, безумно устали и хотите хоть что-то изменить…

— А вы знаете как, поэтому и предложили отцу выдать меня замуж?

Мужчина поднял взгляд к потолку и красноречиво вздохнул, потом заметил темные следы копоти на потолке, и выражение его лица сделалось серьезнее. Устроившись на полу поудобнее, дракон прислонился спиной к стене и вперил в меня задумчивый взгляд:

— Что вы знаете о драконах?

— Интересный вопрос. Только ответ вам вряд ли понравится.

— И всё же я готов рискнуть. Не стесняйтесь, Алора, я понимаю, что образование принцесс крайне… избирательно.

— Ограничено.

— А вы не лишены самокритичности. Но да, вы абсолютно правы, но все равно я готов вас выслушать.

Сцепила почерневшие от сажи пальцы в замок и тихо выдохнула:

— Драконы — чужаки. Вы пришли из ниоткуда, заняли Эльгар и теперь тихим сапом подчиняете соседей, вы вмешиваетесь во внутреннюю политику и навязываете внешнюю. Вот и до Таравии добрались.

— Соседей? Ваше высочество так плохо изучали географию? — Дракон недоуменно приподнял бровь. — И не переживайте, ни внешняя, ни внутренняя политики Таравии меня не интересует. Я прибыл исключительно за найденышами, получившими драконью магию.

Я же внезапно осознала, что посланник Эльгара вел себя не так, как другие мужчины. Он не пытался ни очаровать меня, ни обаять, и, кажется, я его раздражала. Складывалось впечатление, что дракону неохота со мной возиться, но у него не было иного выбора.

А ведь это и в самом деле был шанс узнать иную жизнь. Εсли ещё и дар смогу обуздать… Это будет захватывающее приключение! Возможно, единственное, прежде чем мне и в самом деле придется выйти замуж. Как говорится, будет что вспомнить.

— Хорошо. Я отправлюсь в Эльгар, но при одном условии: я еду туда инкогнито, для всех жителей Таравии принцесса Алора уединится в горной королевской резиденции. Вы согласны? — выжидательно уставилась на мужчину.

— Согласен ли я сопровождать безродную таравийку вместо принцессы? — Дракон поднялся с пола и подал мне руку. — Не смел и надеяться на подобное счастье.

Ухватившись за протянутую ладонь, встала на ноги и деловито объявила:

— Вот и договорись. А теперь я готова встретиться с отцом.

— Хотите лично сообщить ему о своем решении?

— Εстественно. Он должен узнать, что вы отговорили меня выходить замуж и беременеть до получения драконьего диплома.

* * *
Я поступала в Драконью академию Эльгара. Приходилось напоминать себе об этом каждые полчаса, иначе начинала думать, что мне все это приснилось. Для придворных я отправлялась в горы к горячим источникам, чтобы отдохнуть от суеты столицы и назойливых женихов. Энтузиазм, с которым служанки паковали мои вещи, намекал, что слухи о происшествии на кухне уже расползлись по дворцу. Так что, как бы придворные не обожали свою очаровательную принцессу, провожали они меня со всей искренностью, заботой и любовью. Вот и чемоданы паковали столь основательно, что невольно закрадывалась мысль: «А они вообще хотят, чтобы я возвращалась?»

— Ваше высочество, карета подана.

Сообщение заставило меня удивленно замереть. Дракон изволил перемещаться по земле, а не пространственным туннелем? Забавно. Этак мы два-три до Эльгара будем добираться.

— Ваше высочество, вас ждут! — Фрейлина многозначительно кивнула на дверь, намекая, что дракон находится с другой стороны.

И зачем явился? Переживает, что сбегу в последний момент или передумаю? С огромнейшим удовольствием! Вот только поросенок всю ночь самым свинским образом преследовал меня в кошмарах. Я не хотела бы кому-то навредить, если мой дар выйдет из-под контроля. Значит, выбора нет.

Я решительно шагнула в коридор и едва не уткнулась носом в широкую, обтянутую военным кителем грудь. И как только не заметила? Да потому что секунду назад дракона тут не было!

— И куда же вы так торопитесь? Спешите навстречу судьбе, Лориана? Не дергайтесь, вы же сами настаивали на инкогнито. — Мужские руки по-хозяйски разместились на моей талии, не давая шевельнуться. — Немного терпения, Лориана…

— Лора мне больше нравится. Созвучное Алоре, — сообщила я, чувствуя, как по коже скользит нечто невесомое, но в то же время ощутимое и вызывающее странную дрожь во всем теле.

— Алора слишком простое имя для носительницы драконьего дара, — внезапно раздалось откуда-то сбоку.

Повернула голову и не поверила своим глазам: дракон вел мою копию под руку по коридору. Точнее, фантом дракона, ведь настоящий так и продолжал сжимать меня в объятиях.

— Хорошо. Согласна на Лориану, — мило проворковала совсем не я.

Да у меня в жизни такого томного голоса не было! Тьфу!

— Интересные у вас фантазии, — хмуро обронила я, но развить тему не успела.

Двери в мои покои снова распахнулись, в этот раз из них вышли слуги, доблестно несущие королевские чемоданы. Огромные, увесистые, с одеждой и прочими мелочами на все случаи жизни. Внезапно я осознала, что это добро проносится мимо, то есть следом за фальшивой принцессой, созданной магией дракона.

— Эй! Постойте!

— Они вас не слышат, — с заметным удовольствием пояснили мне.

— Знаете, это уже совсем не смешно. Там… — раздраженно ткнула пальцем в сторону удаляющихся слуг, — мои вещи!

— Ошибаетесь. Там… — дракон весело повел бровями, — имущество наследной принцессы Таравии. А здесь у меня госпожа Лориана и обладательница потерянного драконьего дара.

Здесь — это в мужский объятиях. Так себе местонахождение, абсолютно неприличное и некомфортное для продолжения беседы.

— Сирота без роду и племени и недвижимого имущества, — мрачно дополнила я.

— И находящаяся полностью на обеспечении академии Эльгара.

— Сколько? — тут же уточнила я, а услышав размер стипендии, разочарованно объявила: — Совсем вы перспективных адептов не цените.

— Сперва докажите свою перспективность. Запомните, с этого момента ваш титул и привилегии в прошлом… — Меня взяли под руку, совсем как фальшивую Алору.

— Прощай, изнеженная всеми любимая Алора. Добро пожаловать, сирота Лориана. Драконье сообщество точит зубы на твой потерянный дар. И пусть никто об этом не пожалеет.

— Не передергивайте, — судя по направлению, выбранному драконом, мы продвигались к дворцовой портальной.

Значит, поедем не в карете. Но раз так, то зачем было нужно лишать меня привычных вещей?

* * *
Пространственный тоннель выплюнул нас перед небольшим трактиром. С трудом подавив возглас разочарования, я вопросительно посмотрела на своего спутника. Придворный портальщик открывал переход прямиком в Эльгар, сначала долго ждал разрешения с другой стороны, а потом трясущимися руками зажигал руны на арке. Переносить настолько высокого гостя ему ещё не доводилось, вот и нервничал. Я тоже дергалась, ведь мне не удалось попрощаться с родителями. Вчерашний разговор в кабинете при лорде Алдраке не в счет. В присутствии дракона отец безумно нервничал и суетился, а мама непрестанно улыбалась. Не покидало ощущение, что от меня что-то скрывают, поэтому я и планировала переговорить с родителями перед отъездом, но дракон не оставил мне выбора.

— Нужно кой-кого забрать, — скупо пояснил oн.

— Или забыть, — не преминула предложить я.

Я, конечно, девушка с повышенной социальной ответственностью, но меня не покидало ощущение скрытого подвоха. Возникло оно, ещё когда дракон мастерски создал наших двойников.

— Мечтаете потеряться? И не надейтесь. — Лорд Алдрак насмешливо смотрел на меня сверху вниз. — Драконы всегда возвращают утраченное.

— Вы же сейчас мой дар имеете в виду? — невинно уточнила я.

— Естественно. Исключительно ваш дар. Ваш и ещё трех найденышей, которым посчастливилось стать обладателями драконьей магии, — проникновенно объявил дракон.

Да я скорее съем бальную туфельку, чем поверю в его искренность!

Как там он говорил? Мое тело слишком слабое, чтобы удержать драконий дар? Согласна. Но я как бы и не претендовала ни на драконью силу, ни на чешуйчатую огнеупорность. Я просто хотела вернуть свою жизнь. Ту, что мне полагалась по праву рождения. Я принцесса Таравии, и если ради всеобщего блага мне придется поучиться годик-другой, то я справлюсь.

Я смогу!

Вскинула подбородок, решительно уставилась на слегка покосившуюся дверь трактира, словно за ней скрывалась сама Драконья академия Эльгара. рядом раздался тихий хмык, и я обнаружила, что улыбка на драконьей морде сделалась ещё шире. Лорд Алдрак прекрасно понимал мое состояние.

ГЛАВА 3. Найденыши

Везунчиков оказалось трое. Среди сидящих за столом трактира оказалась уже знакомая мне горянка, высокий пожилой мужчина с солидным животом и намечающейся лысиной и тощий хмурый мальчик лет десяти. Не менее странным было и то, что у будущих адептов драконьей академии не было при себе личных вещей. Да и особой радости на их лицах я не замечала. Неужели они не горели желанием учиться в Эльгаре?

Вот сейчас и разберемся!

— Γотовы? Новая жизнь ждет! — громко объявила я.

И сразу стало ясно, что мой энтузиазм никто не разделял. Мужчина что-то неопределенно хмыкнул, сложив руки на животе, мальчик уставился в кружку, а девица робко посмотрела на меня:

— А мы куда-то отправляемся?

— В Драконью академию Эльгара! Лорд Алдрак не нужно так сжимать мою руку. Я из тех девушек, которые в упор не понимают намеков. Если хотите что-то сообщить…

Внезапно глаза горянки заметно округлились, как если бы до нее дошло нечто страшное:

— Вы — дракон!

— До последней капли крови, госпожа Иора, — невозмутимо подтвердил лорд Алдрак.

Девушка, которую наверняка в жизни никто не называл госпожой, зарделась, а потом вдруг перевела взгляд на меня и задумчиво произнесла:

— А ты мне кого-то напоминаешь.

— Я Лориана, — приветливо улыбнулась, чувствуя непреодолимое желание уединиться с лордом Алдрак для обстоятельных объяснений.

Похоже, что Иора не помнила нашу прошлую встречу. Да и остальные не лучились oт восторга. Но дракон словно и не замечал всеобщего напряжения. Пристально осмотрев нас, он сухо бросил:

— Пообщайтесь. Познакомьтесь. Как наговоритесь, жду снаружи. Лориана, специально для вас повторяю: дракон всегда находит потерянное.

— Нашли чем хвалиться. Лучше бы ничего не теряли, — бросила я, не зная, как справиться с волнением.

Да я перед первым взрослым балом так не нервничала! И в зал королевского совета входила с большей уверенностью. Тогда я знала, как себя вести, представляла, что от меня ждут. Сейчас же будущее было подернуто туманом, а от прошлого осталось лишь отражение в зеркале и наглый драконище, пообещавший, что я сохраню инкогнито. Но не загнала ли я себя в ловушку?

Опустившись на лавку, дождалась подавальщицу и заказала стакан теплого молока. Женщина удивленно вскинула брови, но едва лорд Алдрак протянул ей монету, умчалась на розыски требуемого.

— Не стоило. Я сама могла оплатить. Вы же куда-то собирались. Кажется, портал настраивать, — напомнила я дракону, который внезапно начал устраиваться напротив. И его совсем не тревожило то, что мужчина и мальчик слаженно потеснились на другой конец лавки.

Οт предчувствия, что мне сейчас поведают нечто очень важное, все внутри сжалось в тугой ком. Или же дело было во взгляде дракона, который точно смотрел в самую душу и видел все ее укромные уголки? Что до меня, то я видела лишь похожие на драгоценные камни зелено-желтые глаза, такие необычные, словно наполненные внутренним светом. Или же это был отблеск драконьего огня?

— Думаю, вы все слышали, что драконы живут очень долго?

Хотя дракон смотрел на меня, все закивали. О драконах ходили разные слухи, многие возмутительно неприличные. Одним россказням верили, другие считали пустыми байками, однако в то, что драконы долгожители и их практически невозможно убить, верили все без исключения.

— Так вот драконы, как и другие живые существа, умирают. Мы пролетаем долгую, насыщенную жизнь, когда же дракон погибает, а его искра отлетает к пламени изначальному, остаётся дар, который должен быть передан потомкам. Иногда случается так, что драконий род прерывается и дар находит случайного владельца. — Лорд Алдрак осмотрел нашу четверку, когда его взгляд остановился на мне, я забыла, как дышать. — Вам повезло. Вы четверо стали обладателями драконьих даров. Гордитесь этим!

И словно по команде все выпрямили спины, а мужчина ещё и живот постарался втянуть.

Лорд Алдрак поднялся на ноги:

— Даю вам десять минут. Не больше. Вас ждут в Эльгаре.

— Звучит оптимистично, — задумчиво обронила я, но едва за драконом хлопнула дверь, растеклась по лавке. — Все, народ, можно выдыхать! Медаль вам за сознательность никто не обещал. Кстати, кому какой дар достался?

Да, решила сразу налаживать отношения. Кто знает, как нас примут учащиеся драконьей академии и их наставники. Это у лорда Алдрака миссия по поиску пропавшего и утерянного, но он не гарантировал, что бескрылых и нечешуйчатых встретят с распростертыми объятиями.

— Я пока не знаю, какой у меня дар. — Иора смущенно улыбнулась. — Но лорд Алдрак утверждает, что он сияет очень ярко.

— А у вас?.. — Выжидательно посмотрела на мужчину.

— Оллин. Я… Оллин из Равии. И я горжусь, что драконы Эльгара сочли меня достойным обучения.

— Еще бы ты не гордился, — язвительно фыркнул мальчик и неожиданно по-взрослому протянул мне руку: — Я Кайл. Но в отличие от этих двоих не пребываю в эйфории от той задницы, в которую мы все угодили.

— Кайл, ты не должен так говорить, — испуганно произнесла Иора и с опаской покосилась на входную дверь.

Когда же к нам подошла подавальщица и с недовольной миной выставила передо мной молоко, Иора и вовсе голову в плечи втянула.

— И почему же я не должен? — с вызовом бросил Кайл. — Чем я должен гордиться? Тем, что ещё год назад я щупал девчонок на сеновале, а сегодня выгляжу, как солпля малолетняя? А Оллин? Его маятник качнулся в другую сторону.

— Как это? — опешила я.

Вскинув голову, Кайл посмотрел на меня исподлобья:

— А то ты не знаешь. Все «счастливчики» с драконьими дарами отхватывают такую побочку, что многие не доживают до переезда в Эльгар.

Оллин печально кивнул, подтверждая слова Кайла.

— Когда мой дар пробудился, я работал подмастерьем у кузнеца. И вот в один прекрасный день обнаружилось, что я могу плавить металл голыми руками. Первые полгода радовался как тот щенок, охвативший нажористый мосол. А потом рожа в отражении начала пугать. И это в семнадцать лет!

Семнадцать? Неужели этот солидный мужчина был моим ровесником? В голове не укладывалось!

— А мне кажется, лорду Алдраку можно верить, — тихо молвила Иора.

— Кажется ей! — снисходительно хмыкнул Кайл. — Да ты через час не вспомнишь, как вообще тут очутилась, и будешь рваться домой.

— У меня с памятью небольшие проблемы, — смущенно пояснила горянка.

— Пф! Большие! Да она не помнит даже, как ее дракон зацапал.

— Ой! А мне говорила, — встрепенулась я и быстро пересказала то, что Иора поведала в нашу первую встречу.

Совместными усилиями выяснили, что Иора была дочерью охотника, жила в горном княжестве Ласор и понятия не имела, что за дар ей достался.

Оллин из Равии мечтал стать кузнецом и добросовестно учился у именитого мастера, пока однажды не ощутил странный жар в руках. После этого он начал стремительно стареть. Лорд Алдрак его нашел, когда Оллин совсем отчаялся.

Кайл не захотел рассказывать о своей семье, просто упомянул, что тоже счел свою способность даром богов и активно ею злоупотреблял, пока не понял, что стремительно молодеет.

Когда три пары глаз выжидательно уставились на меня, я развела руками:

— Ни следа побочки. Да и даром своим я никогда не пользовалась толком. И не буду!

Решительно встала с лавки. Дракону под хвост такие подарки. Уж лучше я без магии проживу. В нашем роду вон уже несколько поколений никто не мог даже самое простенькое заклинание применить. И ничего! Правим! Умение окружить себя незаурядными и верными людьми — искусство похлеще любого колдовства.

— Думаешь, он тебя отпустит? — скептически хмыкнул Кайл.

— Я все ещё в Таравии. Это мой дом, мой город… — хмыкнула я, прикидывая как получше в нем затеряться.

— И вы готовы принести его в жертву собственной трусости? — вкрадчивый вопрос, раздавшийся из пустоты, заставил всех вздрогнуть.

— Лорд Алдрак, вы же ушли! — возмутилась я.

— Фокус в том, потерянные мои, что вы ничего не знаете ни о драконах, ни об их способностях. Но ничего, у вас будет прекрасная возможность расширить свои представления. Детки, я не подслушивал специально, — пояснил лорд Алдрак, видя, что мы дружно подозреваем его в недостойном. — Просто у всех драконов очень чуткий слух, а вы даже магический контур не поставили.

— Так мы же не умеем! — справедливо возмутилась я и по наглому драконьему взгляду поняла, что попала в расставленную ловушку.

— Драконы всегда ценили жадную до знаний молодежь. Наш девиз: «Кто хочет — научится, а ленивые сдохнут». И раз вы все так чудесно познакомились, то попрошу подготовиться к отправке в Эльгар.

— разве нужно так спешишь? У меня вон молоко не допито. Предлагаю перекусить на дорожку. Заодно и обсудим очень странные провалы в памяти Иоры.

— С удовольствием обсужу с вами что угодно, но уже после перемещения. Не шевелитесь.

Предупреждение прозвучало до того грозно, что никто и не подумал шелохнуться. Да кто бы рискнул, когда нас окольцевал огненный круг, созданный драконом. И это в трактире! Драконище даже не соизволил выйти наружу…

Осмотревшись, поняла, что творящееся безобразие никто не замечает. Посетители все так же неспешно наслаждались едой и напитками.

Открытие портала прошло чуть ли не мгновенно. Лорд Алдрак просто сцепил руки в замок, а потом раздвинул пространство, точно вскрыл запертую дверь. Крошечное окошко расширялось, пока не достигло размеров полноценного прохода.

— Смелее, господа. Я не смогу удерживать портал вечно.

— Вы вообще не должны были его здесь создавать. Это противозаконно! — Сложила руки на груди и нахмурилась, всем своим видом излучая неодобрение. — Все пространственные перемещения между государствами должны фиксироваться в магической ратуше.

— Лориана, вам не говорили, что вы редкостная зануда? — несколько флегматично поинтересовался дракон, и я почувствовала, как меня тянет к порталу.

И подобное воздействие ощутили все жертвы драконьего произвола. Первый подскочил с лавки Кайл, следом в него шагнул Оллин.

— Нет! Я никуда не поеду! — вскрикнув, Иора вцепилась в мою руку. Впрочем, ей это не помогло. Пространственное окно причудливо изогнулось, точно кривое зеркало, и девушку осенним листком затянуло в портал.

— Лорд Алдрак, со всей ответственностью заявляю, что все это не сойдет вам с рук!

— Поздно, Лориана, вы же сами возжелали сохранить инкогнито, — зловеще усмехнулся гад чешуйчатый, и я рухнула в пустоту пространственного перехода.

ГЛАВА 4. Диверсия

Сейдрак

Учеба катилась в темное беспросветное дно. Если по теории Сейдрак ещё наскребал на жалкую четверку, то на практиках ему светил неотвратимый неуд. Неприятно, конечно, но куда паршивее было то, что Алдрак опять будет по мозгам ездить и рассказывать, как сильно Сейдрак его разочаровал. Как будто ему есть дело до его учебы. Ведь он ему даже не отец!

Об этом Сейдрак узнал два месяца назад, когда притащил домой артефакт крови. Думал показать последнюю разработку снабженцев, заодно выяснить, какой процент дара у них с отцом совпадает. Наставники все в один голос твердили, что Сейдрак страж-защитник, но отец-то был ведущим атакующим стражем и это грызло похлеще бронированного зудня.

Артефакт должен был развеять последние сомнения, но Алдрак вдруг переменился в лице и отказался от проверки. А потом вдруг первый советник владыки Эльгара выдал, что Сейдрак ему не сын.

Тяжелый разговор получился, его результат сейчас валялся в картонной коробке, разбитый вдребезги, а в секретариате академии лежало подписанное прошение на перевод с факультета стражей к искателям. Сам перевод состоялся во время летних каникул, тут-то и выяснилось, что программы и требования стражей и искателей серьезно различаются. Хотя на обоих факультетах учили летать клином, полыхать огнем и чистить драконьи морды, глобальные задачи стражей и искателей не совпадали, поэтому и дисциплины они изучали разные. Сейдраку выкатили такой список предметов для сдачи, что проще было бы покаяться и вернуться к стражам, ведь до начала нового учебного года оставалась всего неделя, но он скорее бы сдох, чем признал, что не справился. Тем более что этого как раз и ждал приемный отец.

Пусть поцелует драконью жопу в хвост!

— Сейд, они на подходе. — Εго друг Лорс многозначительно кивнул на разгорающуюся арку портала.

— Как ты думаешь, кого он притащит в этот раз?

Сейдрак пристально всмотрелся в открывающийся пространственный тоннель. Помимо него перед главной аркой Эльгарской академии магии хватало и других любопытных. Драокны, вернувшиеся с каникул, слетелись, чтобы полюбоваться на найденышей. Раз в год в разгар лета лорд Алдрак проносился по континенту в поисках бедолаг, которым не посчастливилось отхватить драконий дар, и тащил всех в академию, чтобы дать шанс на выживание. Вот и сегодня академия гудела любопытным шершнем в ожидании тех, кого перенесет порталом лорд Алдрак.

Уловив краем глаза парящую шляпу, Сейдрак молниеносно ухватил артефакт, но вместо того чтобы сунуть в него горсть монет, замер, выискивая владельца.

— Эй, Сейд, либо делай ставку — либо убери лапы! — прокричал парень с аккуратным пучком стража на макушке.

С Рданом они были друзьями три года, пока Сейдрак не перевелся на другой факультет. Рдан тогда повел себя как полный придурок, распсиховался, словно они напару корячились над одним проектом, а Сейд его кинул. С тех пор бывший друг здоровался сквозь зубы, а Сейдраку порой так и хотелось ему их пересчитать. Особенно, когда Рдан вел себя, как сейчас.

— Ставок не будет, — тихо произнес Сейдрак и, перевернув шляпу, безжалостно разорвал магические связи. Артефакт тут же принялся изрыгать монеты и возвращать их владельцам.

— Сейдрак, какого хрена?! — Рдан бросился к нему, на ходу вытаскивая из ножен короткий кинжал.

— Ставок не будет. Мы не станем спорить на чужие жизни. Не будем гадать, кто из потеряшек выживет и сможет удержать в своем теле драконий дар. Мы не трупоеды, чтобы наживаться на чужой боли. Εсли кто-то со мной не согласен… — Сейдрак с презрением швырнул шляпу на каменные плиты двора. — Можете собрать деньги повторно. Свое мнение я озвучил.

— И все удовольствие обломал, — еле слышно произнес Лорс, которому тоже вернулась его ставка.

— Решил податься в святоши, Сейд? У искателей так нынче модно? — Взбешенный Рдан застыл в полушаге от цели, готовый в любую секунду нанести удар.

Сейдрак бросил быстрый взгляд на арку портала. Первое впечатление самое важное, если все разыграть как по нотам, дело выгорит. Должно выгореть. Иначе он окажется в полной и беспросветной…

— Должен же хоть кто-то присматривать за моральным обликом адептов этой академии, — лениво протянул он. — Вы, стражи, совсем одичали.

Рддан сорвался раньше, чем рассчитывал Сейдрак, ударил магией, когда из портала показались четыре фигуры. Сейдрак отвлекся, чтобы посмотреть, кого там принесло, и пропустил удар. Зато его защита была великолепна, кулак Рдана ударился о преграду, высекая яркие искры. Владелец артефакта окончательно потерял контроль над ставочной шляпой, ленивый ручеек монет превратился в фонтанирующий гейзер. Сочтя момент подходящим, Сейдрак активировал заготовку, и земля возле арки портала полыхнула иллюзорным огнем. Раздался громкий девичий визг.

«Надеюсь, она симпатичная…» — успел подумать Сейдрак, прежде чем сосредоточиться на своем противнике.

* * *
Лориана

Драконий портал выплюнул нас в самое пекло. Под ногами трещало пламя, а воздух рассекали алые языки пламени. Прошло несколько секунд, прежде чем я осознала, что этот огонь не жжется.

— Спокойнее! Это обманка! Нужно выбираться!

Мой вопль подстегнул будущих адептов драконьей академии. Оллин поудобнее перехватил все ещё пребывающую без сознания Иору и довольно-таки шустро для мужчины его комплекции побежал сквозь огонь. Мелкий Кайл оказался портальщиком. Я поняла это, когда он вдруг замерцал, а потом исчез, бросив меня в огне.

Жизнь сурова, принцев на всех не хватает, даже если ты настоящая принцесса.

И только я приготовилась спасти себя сама, как из огня высунулась драконья лапа, схватила поперек талии, и взмыла в воздух, аж ветер в ушах засвистел. Небо и земля несколько раз поменялись местами, прежде чем я осознала, что нахожусь на крыше, а рядом восседает блондин лет двадцати и смотрит печальным проникновенным взглядом. И глаза у него, в отличие от лорда Алдрака, были нормальные, человеческие, хотя я успела убедиться, что оборачиваться этот тип умел.

— Испугалась? — участливо поинтересовался он.

— От радости орала, — мрачно прохрипела я.

Хотела устыдить, но парень лишь улыбнулся и ненавязчиво придвинулся поближе. Затем расправил плечи, пригладил косую челку и словно невзначай продемонстрировал профиль.

И здесь началось! И почему я сочла, что за пределами Таравии мое чудовищное обаяние перестанет чудить? Не успела выйти из портала, как обзавелась воздыхателем.

— Хорошо. Можешь начинать рассказывать, — милостиво кивнула я.

— О чем? — малость насторожился мой спаситель.

Или правильнее было бы назвать его похитителем? Из фальшивого пламени я и сама выбралась бы. Сложно бояться иллюзорного огня, когда одно твое прикосновение способно сжечь дотла.

А ведь симпатичный парень, лицо открытое, располагающее, а вот цвет чешуи особо рассмотреть не успела. Зато оценила деликатность хватки и бережность посадки на крышу.

— О том, как я тебе нужна…

Думала, дракон начнет объясняться в любви, однако он нахмурился.

— Тебе Алдрак уже что-то наплел?

— О да… Он мне много чего понарассказывал. Например, заявил, что я владелица огненного дара, опасного для окружающих.

— Ты обладательница драконьего дара, — поправил блондин. — Огонь всего лишь временное неудобство, не имеющее никакого отношения к личной магии.

— Погоди. Хочешь сказать, я не огневик?

Не то чтобы мне хотелось повелевать огнем. Но к мысли, что я кулинар с огненным уклоном, уже как-то привыкла.

— Пф! Да у нас тут каждый огневик, серодых или мастер ледяного пламени, пока с даром не определится. Так что приготовься к удивительным открытиям. — На лице парня проступила пакостная улыбка, плохо сочетающаяся с образом трепетного влюбленного.

И все-таки он меня спас, перенес на крышу, а не утащил в укромный уголок, чтобы поцеловать, — значит, в плане манер не безнадежен. Наверное, стоит дать ему шанс. Воздыхатель в этом драконьем гнезде мне не помешает. Поэтому решила быть любезной. Застенчиво улыбнулась и проговорила:

— Лориана.

— Сейдрак, факультет искателей. — Блондин с гордостью постучал кончиком пальца по эмблеме на лацкане.

Академическая униформа на мой вкус была чересчур скучной: пиджак и брюки цвета пепла да алая футболка. Εдинственное украшение — золотая брошь в виде дракона с симпатичным алым камушком. Интересно, мне такую выдадут?

С тоской вспомнила чемоданы с вещами, оставшиеся в Таравии. Для первых шагов в драконьей академии я выбрала скромное темно-синее платье, в котором тайно выходила в город. Интуитивно чувствовала, что нужно выглядеть и вести себя скромнее хотя бы первое время. Прибытие не оставило и шанса остаться незамеченной…

— Здорово, ты меня из огня эвакуировал.

— Считай меня личным спасителем на сегодня. — Приосанившись, парень тряхнул головой, а потом, словно опомнившись, пригладил коротко стриженные волосы.

— Как это на сегодня? — насторожилась я.

Судя по хитрому блеску, появившемуся в глазах Сейдрака, он ждал этот вопрос.

— Тот сбой у портала приключился из-за ваших даров. Магия, которую вы получили по ошибке, почувствовала истинную драконью кровь, вот и накладка вышла. И таких накладок может быть ещё о-очень много… — произнесено было так печально, что меня бросило в дрожь. Прямо-таки кладбищем повеяло.

— Намекаешь, что мой дар опасен? — прошептала я, хотя уже и так знала ответ.

— Εщё как! И в первую очередь для тебя самой. Так что мой совет: не тяни и побыстрее выбери магического напарника. В принципе, тебе его все равно назначат, но приятнее выбрать самой. Правда ведь? — В льдисто-голубых глазах дракона промелькнул намек на пламя, а зрачок отчетливо вытянулся.

Это что гипноз по-драконьи? Или меня все ещё пытаются очаровать?

Встряхнула головой, чтобы распущенные волосы упали на лицо. Хоть какая-то защита.

— А какой прок от магического партнера?

— Защита. Поддержка. Сотрудничество. — Сейдрак немного подался вперед и ловко заправил локон мне за ухо. — Таким потеряшкам, как ты, приходится сложно в академии Эльгара. Но я готов помочь, потому что вижу, ты особенная девушка… Только из портала вышла — и я понял, что ты должна стать моей… моим магическим партнером, — подытожил он так томно, чтобы у меня не осталось сомнений: меня действительно хотят. И причем не только в магические партнеры.

Сглотнула, осмотрелась. Несмотря на уединенность, крыша башни академии на укромный уголок не тянула. Так что дракон должен вести себя прилично. Должен! Иначе узнает обо мне много неприятного.

— Давай конкретнее. Чем поможешь? И руки убери. У меня уже есть жених, — произнесено было сухо, по-деловому.

Блондин слегка нахмурился, не веря, что я не пала жертвой его нахального обаяния, а потом спокойно принялся перечислять, чем мне поможет магическое партнерство.

Для начала у меня не будет побочек из-за драконьего дара. Сейдрак заверял, что его драконья кровь сможет с легкостью нивелировать любую скверну ещё на подлете. Когда я заявила, что таковой не болею и вообще здорова как лошадь, дракон тут же объявил, что откаты от неумело примененных заклинаний не сахар, но, если я их поймаю, мы их станем делить пополам.

Потом мне пообещали поддержку по теоретической магии и доступ к любым книгам из библиотеки. Уловив отсутствие интереса, блондин заметно погрустнел. Видимо, надеялся, что я книжный червь. Обнадеживать его не стала. Книги никогда не были моими лучшими друзья, скорее я рассматривала их как дополнительный источник информации.

Главным преимуществом магического партнерства Сейдрак считал себя несравненного. Гарантировал, что мне станут завидовать все девчонки академии, ведь мне достанется самый популярный адепт. У него были связи в городе, неформальные отношения с наставниками, не хватало лишь толкового магического партнера…

Блондину нужен был помощник. Οднако предложение он сделал мне, попав под влияние чар феи. Интересно, как быстро он опомнится и сообразит, что вместо толкового напарника обзавелся балластом?

Идея заполучить помощника с каждой минутой казалась все привлекательнее. Такой будет поддерживать, защищать, всюду сопровождать. Не самый плохой вариант. Присмотрелась к Сейдраку повнимательнее. Высокий, крепкий парень, судя по скорости превращения, и маг толковый. Такой мне пригодился бы.

Дракон заметил, что его оценивают, приосанился и многозначительно поиграл бровями. Я же нахмурилась и с сомнением уставилась в честнейшие глаза:

— Деловые отношения?

— Разумеется. Ты, конечно, девчонка симпатичная, но я тебя десять минут как знаю…

— А у меня есть жених, — зачем-то соврала я, ощущая странную неловкость.

Уже хотела задать несколько уточняющих вопросов, как вдруг блондин замер и выругался.

— Думай быстрее. Сейчас явится большой и злой дракон и расскажет, что мы нагло нарушили распорядок встречи найденышей. Кстати, огонь внизу уже потушили.

— И теперь разбираются, куда же я потерялась?..

— Сечешь, — нагло ухмыльнулся блондин и тут же тоном опытного соблазнителя добавил: — Поверь, это будет очень выгодное сотрудничество.

— Верю… — еле слышно выдохнула я, всем видом изображая, что клюнула на его смазливую драконью морду.

— Отлично! Сегодня же ночью проведем ритуал. И помни. Ты мне обещала! — неожиданно повелительно рыкнул парень и тут же спохватился: — Напугал, да? Я же дракон. Мы все рычим. Не обращай внимания. И кстати, когда явится еще один рычун, на него тем более внимания не обращай. Ему по статусу рычать положено. И вообще, иди сюда!

Не успела я опомниться, как Сейдрак обхватил меня за талию и притянул поближе. Когда рядом с крышей возник огромный черный дракон, мы смотрелись влюбленной парочкой.

Фьють — и пусть весь мир подождет!

А вот черный драконище ждать не собирался, хотя слегка завис, обнаружив пропажу.

— Лориана, как это понимать?!

Драконий рык я слышала впервые, однако догадалась, что за чешуйчатый меня нашел.

— Лорд Алдрак, со всей признательностью заявляю, что этот молодой дракон — образец мужественности и благородства. Вы можете гордиться таким адептом и…

— Горжусь. Он мой сын, — сухо бросил лорд Алдрак. — Сейдрак, я считал магические следы возле точки выхода портала. Тебе придется объясниться.

— Как пожелаете, лорд Алдрак.

Сейдрак поднялся на ноги и шагнул в пустоту, чтобы через мгновение обернуться великолепным темно-синим драконом с наглой клыкастой мордой. Он галантно подставил мне спину и окутал магией, чтобы сидеть было комфортнее. Прежде чем опуститься на площадь перед широкой лестницей, Сейдрак немного покружил над драконьей академией, давая полюбоваться видом белоснежного трехуровневого замка, окруженного парящими островами. Впрочем, насладиться этим полетом мешала грозовая туча, маячившая справа. Стоило мне бросить взгляд в сторону, как я тут же ловила неодобрительный взгляд желто-зеленых глаз лорда Алдрака, направленный на Сейдрака. Неужели между ними пролетел черный дух раздора?

ГЛАВА 5. На новом месте

Найденыши были для драконов экзотикой. Думала, на нас с первых минут обрушится лавина снобизма и всеобщего презрения. Уж лучше бы так! Все это было бы намного приятнее беспардонного любопытства.

Не успел Сейдрак приземлиться, как со всех сторон посыпались вопросы:

— Сейд, кто она?

— Какой дар отхватила?

— А смотрите, она хорошенькая. Наш Сейд не промах…

— Если бы промахнулся, пришлось бы того старикана целовать.

Громкий ржач парней разозлил неимоверно. И это драконы! Да в Таравии стражники ведут приличнее!

Осторожно скатившись по драконьему крылу, я ободряюще улыбнулась Оллину, Кайлу и уже очнувшейся Иоре. Парни чувствовали себя неуютно, но опекали девушку. Смотрелось забавно. С одного бока Иору поддерживал Оллин, годящийся ей в отцы, а с другого с воинственным выражением лица бдил «младший брат» Кайл. Но при этом они все были моими ровесниками.

Ох… Обо всем этом я подумаю позже.

Развернувшись лицом к академии, сосредоточилась на главном.

Итак, нас встречали. Притащились посмотреть, как на диковинных зверушек. Драконы таращились нагло, открыто, вот и я решила себе ни в чем не отказывать.

Либо драконицы были не такими любопытными, либо в этой академии обучались по большей части парни. И они сейчас с жадным любопытством ждали, как я отреагирую на сальную шутку.

— Мы не целовались! — бросила я и мысленно отвесила себе пинка. В такую простую ловушку угодила!

— Ого! Вы без поцелуев. Действительно, что на них время терять, — язвительно заметил парень с забавной прической.

Высоко собранные волосы были скручены в плотный пучок, прямо как у исполнительниц изящного танца, что порхают перед зрителями в коротких юбочках.

— Не знаю, тебе виднее. По своему опыту судишь? — весело бросила я и повернулась к уже превратившемуся Сейдраку. — У вас тут всегда так драколюдно, или все сбежались полюбоваться на найденышей?

— Второе, — ухмыльнулся парень. — Слышала выражение «кот в мешке»?

— Намекаешь, что мы и есть те самые коты?

— Скорее котята. Мелкие, необученные, интересные. — Парень качнулся в мою сторону и быстро шепнул: — Не дай себя утопить. Найду тебя после распределения.

Уже открыла рот, чтобы поинтересоваться, что он имел в виду, как сверху упала тень, и раздался рокочущий драконий голос:

— Найденыши, вас ожидают в зале распределения.

Я вскинула голову. На террасе, буквально в десяти ступенях от нас сидел алый дракон.

— Ребят, говорят, нас ждут. — Обернулась через плечо. — Так мы идем?

— Как будто у вас есть выбор, — фыркнул все тот же парень с забавной прической. Точнее, парней с кукишами на макушке хватало, но этот конкретный казался особо противным.

— Выбор есть всегда, — важно объявила я и помахала рукой Сейдраку. — Благодарю за увлекательную экскурсию. рада, что и из драконов вылупляются настоящие мужчины, способные на поступки, а не на праздное кудахтанье.

Вот так сплоченной четверкой мы и начали подъём по широкой лестнице, в конце которой, через два пролета террас, виднелись высокие, богато украшенные драгоценными камнями, врата в академию.

В спину пыхтели громко и возмущенно:

— Да кто она такая?

— Ишь принцесса выискалась!

— Посмотрим, на сколько ее хватит.

Хороший вопрос. Но намного интереснее другой. Что мне здесь смогут предложить?

* * *
Хорошо быть крылатым в драконьей академии. Эта простая истина дошла до меня через ноги где-то на трехсотой ступеньке. Как принцесса, получившая соответствующее образование, я ценила эстетику величественных зданий, но в душе была девушкой простой и временами хотела быть ближе к земле. Нет, умирать я не планировала, хотя вот прямо сейчас чувствовала: ещё одна ступенька, и Эльгар никогда не узнает такой чудесной адептки, как принцесса Алора.

Нет, не Алора, а Лориана. Совсем мозги от долгого подъема спеклись.

— Как ты? Нормально? — с тревогой спросила я Оллина.

Если первые пятьдесят ступенек он еще выдерживал образ галантного рыцаря, то теперь нам с Иорой пришлось, чуть ли не тащить его на себе. От низенького Кайла было мало прока, и это его безумно нервировало.

— Дожил. Девчонки больше меня пашут, — ворчал он себе под нос. — Уж я выскажу все как на духу этим драконам!

— Ты что! Нельзя с ними ссориться! Кто еще защитит нас от побочных эффектов даров? — переполошилась Иора.

Ещё несколько шагов — и мы без сил повалились на площадку перед парадными вратами. Блеск драгоценностей слепил глаза, где-то на краю сознания мелькнула недостойная мыслишка, что драконы нехило устроились для переселенцев. Одни ворота стоили, как годовой бюджет небольшого королевства или княжества. Нет, завидовать нехорошо, а вот присмотреть за товарищами по несчастью нужно обязательно, как и вникнуть в детали предстоящей учебы.

— Я догадался, в чем суть этой лестницы. Пока дойдешь — передумаешь учиться, — простонал Оллин.

— Надеюсь, они не думают, что мы потянем драконье нормы? Не хочется быть почетным сдохликом академии, — мрачно подхватил Кайл.

— А я уже завтра обо всем забуду, и мне все будет казаться жутким и непривычным, — испуганно прошептала Иора.

— Ничего, я тебе напомню. Народ, веселее, это только самое начало! Нас ждет захватывающее приключение!

— Пока ничего захватывающего не наблюдаю, — проворчал Оллин. — И долго нам тут торчать?

Задрав головы, мы уставились на высокие, в три человеческих роста ворота, которые вдруг дрогнули, распахнулись без посторонней помощи, и к нам вышел медноволосый мужчина в темно-синем.

— Найденыши, проходите! Вас ждут! — торжественно объявил он.

Так мы очутились в круглом зале, монументальная красота которого могла соперничать с тронным залом Таравии. Высокий сводчатый потолок подпирали колонны из дымчато-розового камня, а стены украшали фрески, нанесенные перламутровой краской. Но сильнее всего меня впечатлила золотая чаша, в которой потрескивал трехцветный огонь. Алые, синие и оранжевые языки, то сливались в единую струю пламени, то распадались, чтобы снова пуститься в пляс.

— Как вы думаете, он настоящий? — благоговейно прошептала Иора.

— А ты руку поднеси — и узнаешь, — хмыкнул Кайл и уже собирался последовать собственной инструкции, как был остановлен недовольным:

— Найденыши, вас ждут. Чтобы вас поприветствовать, наставники всего факультета прервали свои занятия…

— Наше появление настолько значимое событие?

От моего вопроса медноволосый скуксился, а потом недовольно кивнул.

— Мы всегда ждем появления найденышей, хотя и не понимаем…

— … почему драконьи способности достаются не драконам?

На меня зыркнули так, словно это я персонально была виновата в несправедливости распределения потерянных даров. Думала, дракон выскажет все, что накипело, но чешуйчатому удалось взять себя в руки и нацепить маску ледяной невозмутимости.

— Довольно болтать. Пора выяснить, для чего вас всех призвали в Эльгар! Сейчас вы пройдете по коридору, который выведет вас к распределительным алтарям.

— Это по правому, что ли? — уточнил Кайл.

Я оценивающе посмотрела на другие проходы. Центральный и левый были затянуты магическими преградами. Невольно отметила, что их цвет, алый и оранжевый, совпадал с волшебным пламенем золотой чаши. Ребята уже направились к единственному свободному проходу, когда я решила полюбопытствовать:

— А почему нам нужно именно туда?

— Правый коридор ведет на территорию снабженцев. На этом факультете вы и станете обучаться, как только наши мастера выявят ваши склонности. Теперь-то вам все ясно?

Ага. Γлавным образом то, что снобизма в драконьей академии хватало, а то я уже переживать начала, когда внизу нас окружили исключительно любопытные.

— А другой проход, куда ведет? — Я кивнула на ближайший барьер.

— Факультет искателей. Рядом — факультет стражей. На них принимают исключительно истинных драконов, — предупредил медноволосый, видимо, чтобы мы внезапно губу не раскатали. — Поторопитесь, наставники не любят сомневающихся.

Дракон явно чувствовал, что от меня ещё будут проблемы, и хотел побыстрее спровадить по намеченному для потеряшек пути.

— А кто такие снабженцы?

Да, я просто обязана была прояснить все детали. Осознав, что так быстро от меня не отделаться, дракон важно сложил руки на груди и состроил торжественную мину:

— Факультет снабженцев считается самым практикующим. Пока искатели и стражи зубрят скучную теорию, снабженцы получают бесценный опыт практической магии. Выпускники снабженческого факультета по праву считаются виртуозами бытовой магии…

— Секундочку! — Я вскинула руку. — Какой-такой магии?

— Бытовой. Но вы не думайте, мы выпускаем специалистов самого разнообразного профиля: от поваров до курьеров, — быстро проговорил медноволосый, осознав, что реклама не удалась.

— Занятно. А кто определил, что мы именно снабженцы?

— Как только вы пройдете по коридору, то увидите распределяющие артефакты. Кроме того, я уверен, вы уже и сами почувствовали непреодолимую тягу к бытовому искусству.

Перед глазами промелькнул осыпающийся пеплом поросенок. Если это и есть проявление истинной склонности, то я какой-то неправильный повар.

— Сколько себя помню, хотел учиться на кузнеца, — неожиданно поведал Оллин. — Допек нашего городского мастера, пока он не взял меня в ученики.

— Я подрабатывал курьером, до того как начал молодеть. — Кайл печально развел руками.

— А я не помню, что практиковала, — смущенно потупилась Иора.

Вся троица уставилась на меня в ожидании откровений. Пришлось признаться, что я горе кулинар без опыта, но развитой интуицией, и сейчас она прямо-таки вопила, что нас собираются обуть как… Как не драконов! Уже хотела выложить все как на духу, но эхо донесло звуки чьих-то шагов, и появился лорд Алдрак. Дракон уже успел переодеться в черное, и выглядел хмурой тучей, вынырнувшей из коридора.

— Мастер порталов, в чем причина задержки? — требовательно вопросил он.

— Вот эта особа отказывается распределяться! — с негодованием произнес медноволосый дракон.

Лорд Алдрак повернулся ко мне в ожидании пояснений.

— С чего вы взяли, что мы снабженцы?

— А ты в стражи метишь? — издевательски бросил тот, кого назвали мастером порталов.

— Нам сказали, что вид драконьего дара определяют особые артефакты. Наши точно там? — Я кивнула на свободный проход.

— Желаете увидеть все распределительные артефакты академии Эльгара? — задумчиво произнес лорд Алдрак.

— Желаю, чтобы все ваши артефакты увидели нас. Вы же сами не знаете, какими дарами мы обладаем.

Да, посиделки на крыше прошли с пользой. Сейдрак дал понять, что моя огненность ещё ничего не значит, а раз так, то дайте мне все посмотреть! Потрогать, пощупать, на зуб пробовать не стану, но раз уж мне пришлось так резко изменить жизнь, я должна быть уверена, что проведу время в академии с пользой.

— Не доверяете хитрым драконам? — поинтересовался скорее лениво, чем раздраженно лорд Алдрак, хотя мастер порталов уже чуть ли не дымился от злости.

— А у нас есть причина вам верить?

— Хорошо. Как пожелаете!

Драконий рокот разнесся под сводами зала, а трехцветный огонь взметнулся под самый потолок. Мы едва успели отскочить, как из-под пола, словно грибы после дождя, начали появляться небольшие золотые чаши, наполненные разноцветным огнем: от темно-красного до бледно-голубого и сочного оранжевого. Одна, вторая, третья… На двадцатой я сбилась со счета.

— Выбирайте, Лориана. И помните, у вас всего одна попытка. Εсли алтарь вам отзовется, вы получите от него знак и благословение.

— А если нет? Вдруг я ошибусь?

— В этом случае я выберу за вас, — не без удовольствия объявил лорд Алдрак.

ГЛАВА 6. Распределение

Выберу за вас!

Лорд Алдрак бил по больному. Он-то точно знал, какой огонек скрывает дар, что помог мне устроить торжественную кремацию несчастному поросенку. Моя задача была понятной и в то же время невыполнимой, я бродила между чаш и чувствовала себя грибником-неудачником, что пришел по сыроежки, а попал на поляну мухоморов и поганок. Разочарование, как и внутренний зуд становились все сильнее. Или же меня просто нервировали взгляды драконов?

Другие встречающие присоединились к нам, как только обнаружили пропажу алтарей. Симпатичная, пухленькая драконица в голубом платье, сжимающая в руке нечто похожее на золотой черпак. Рядом стоял тощий, как жердь, юноша в синей хламиде в пол. На широкоплечего представительного мужчину в темно-фиолетовом я и смотреть побаивалась, уж больно взгляд у него был суровый. Да и медноволосый мастер порталов посматривал на меня недобро, словно я его не просто нарушила протокол торжественной встречи найденышей, но и чем-то лично обидела этого дракона.

Я же бродила меж горящих чаш, чувствуя, как с каждой минутой усиливается мерзкое ощущение, так похожее на подкрадывающуюся панику. Не покидало чувство, что нужного огня просто не было в зале! Зато тут горело загадочное трехцветное пламя. С появлением алтарей он заполыхало ярче. Я то и дело посматривала в его сторону, словно в ожидании подсказки.

— Найденыш Лорина, так вы сделали выбор?

Предельно вежливый вопрос лорда Алдрака обозначил, что время вышло, но минута славы пролетела мимо, превратившись в тяжелые секунды позора. А позориться лучше с огоньком! Просто чтобы было, что потом вспомнить.

Я решительно подошла к трехцветному пламени, протянула к нему руку и объявила:

— Здесь!

А потом едва успела увернуться от огромного блестящего котла. Он спустился откуда-то сверху, точнее, медленно спланировал, но я торжественностью момента не прониклась. Еще и руки за спину спрятала.

— Благословение Триединого пламени нужно принимать с достоинством, — с заметным удовольствием объявил лорд Алдрак.

Его голос прозвучал сзади. А потом в поле зрения возникли драконьи руки, ухватив котел, они придвинули его ко мне, не оставляя и шанса остаться без подарка. Отшатнувшись, налетела спиной на каменное тело дракона.

— Смелее, Лориана. Вы же так об этом мечтали, — продолжал издеваться он.

Сильные руки с легкостью удерживали котел, который я сама бы вряд ли смогла оторвать от пола.

— Знаете, когда мне говорили о благословении и знаке, я рассчитывала, что они будут более компактные. Боюсь, что подобного счастья мне не осилить.

— А я, напротив, уверен, что вы справитесь. Или вы испугались?..

Вот еще!

Драконий котел оказался с начинкой. Стоило мне к нему прикоснуться, как в его нутре что-то загудело, забурлило, хотела разжать пальцы, но кто ж позволил! Теперь лорд Алдрак буквально держал меня в объятиях, прижимая к себе котлом. Это чтобы точно не увернулась. Вырвавшийся из котла столб алого пламени оказался последней каплей и заставил зажмуриться от ужаса. В лицо пахнуло таким жаром, что сразу же накатили воспоминания о несчастном поросенке… А котел продолжал гудеть и вибрировать в такт моим клацающим от страха зубам.

Когда тряска закончилась, я первым делом ощупала лицо. Вроде бы не поджарилась, и на том спасибо. В остальном же мне благодарить лорда Алдрака было не за что.

Вскинув голову, с возмущением уставилась на коварно улыбающегося дракона.

— Есть лично накашеваренное не буду! Но с удовольствием накормлю других!

Бойтесь своих желаний, они могут исполниться. Меня всю жизни отгоняли от королевской кухни, но сейчас, когда мечта была на расстоянии ладони, радоваться не получалось. Черный, окутанный алым сиянием котел, выглядел зловеще и не вдохновлял на кулинарные подвиги.

Другие наставники пребывали в растерянности.

— Лорд Алдрак, как это понимать? — переполошилась женщина с милыми ямочками на щеках. Χотя ее взгляд был встревоженный, глаза лучились добротой.

Да и остальные преподаватели преобразились. Вместо могучего исполина в фиолетовом, я теперь видела крупного мужчину с кустистыми седыми бровями и носом-картошкой. И привычные черты лица проявились не только у него. Медноволосый походил на человеческого воина. Хорошо сложенного, тренированного, но все же человека.

Дракон тут был только один. Осознание этого вызвало скачок жара в крови и шум в ушах.

— Вы все не драконы. Снабженцы, но не драконы. Так ведь?

— Все верно, Лориана. — Лорд Алдрак аккуратно опустил мою добычу на пол и вскинул руку: — Одну минуту.

Явившихся из центрального и левого коридоров, я мгновенно определила как настоящих драконов. По походке, по манере держаться, по странным ощущениям, что они во мне будили. Или же мое восприятие изменилось благодаря котлу?

— Драконья кулинарная магия — занятная штука, — тихо пролепетала я, не сомневаясь, что лорд Алдрак меня услышит.

— Всего лишь катализатор ваших истинных способностей, — также тихо ответили мне.

Истинных? Так я не кулинар?

Я смотрела на драконов и дракониц, однако детали их фигур и лица не отпечатывались в сознании. Его заполнили совсем иные образы. Теперь я видела не драконов, а их дары, что сияли возле огненных сердец. И так просто и естественно было объявить:

— Здравствуйте, драконы. Я Лориана. И я вас нашла.

Следом прозвучал голос Алдрака, подхвативший приветствие:

— Радуйтесь, господа. Я нашел для Эльгара уникальную искательницу.

Зал наполнился многоголосым гулом. Заговорили и драконы, и снабженцы, особенно четко выделялся вопль Кайла:

— Ловите ее!

И меня поймали, не дав упасть на каменный пол. Следом раскрыли объятия темнота и глубокий обморок.

* * *
Сейдрак

Взломать запирающее заклинание на двери директорского кабинета оказалось проще, чем снять печать с личных дел найденышей. Алдрак опять сменил порядок рун. И тем приятнее было Сейдраку обставить отчима. Кроме того, взломы и обход заклинаний были по части искателей. Так что он не только раздобыл сведения о девчонке, которой предстояло стать его магическим партнером, еще и лишний раз убедился, что не зря затеял перевод на другой факультет.

Итак, Лориана…

Сирота из Таравии. Семнадцать лет. Жила в столице. Не работала, не училась, покровителей не завела, приводов в полицию не имела. Совсем тоскливая жизнь была у этой Лорианы. Ничего, Сейдрак уже настроился разнообразить серые будни этой мышки, которая, впрочем, на какие-то шиши все-таки жила, да не в деревне, а в столице королевства, еще на дворцовой площади. Так что напротив графы «девственница» парень мысленно поставил жирный вопрос. Интерес этот был скорее этический. Для задуманного Сейдраком девственность была ни к чему. Куда сильнее его волновали магические способности его будущей напарницы.

Лориана не обучалась магии. Это указывалось в досье предельно четко.

— Читать, писать и считать умеет — уже хорошо.

Вчитываться в убористый почерк Алдрака в кромешной темноте было тяжело, нo Сейдрак опасался задействовать магию, вот и приходилось ломать глаза и радоваться тому, что уродился драконом. А вот Лориана оказалась человечкой без примеси крови древних рас. И все-таки умудрилась отхватить драконий дар. Повезло же! Или не повезло. Тут с какой стороны посмотреть. Если бы не дар, она бы и дальше жила себе припеваючи в столице, таскалась по магазинам и театрам, меняла бы любовников…

Сейдрак крепко стиснул зубы и мысленно отвесил себе пинка. Личная жизнь потеряшки не должна его интересовать. Кажется, она упоминала, жениха.

Лориана утверждала, что владеет драконьим огнем. Было немного забавно слышать подобное от девицы ее возраста. Οбычно горячий огонь или ледяное пламя просыпалось у дракончиков до того, как они определялись с даром. Скрытая сила искала выход, поэтому и случались различные казусы: то дом подпалят, то в лед кто-нибудь вморозят. Основной дар проявлялся у драконов где-то к десяти годам, но Лориане было семнадцать. Значит, наверстывать упущенное придется быстро, и хорошо, что Сейдрак сохранил свои первые учебники и тетради. Потрепанные жизнью раритеты лежали на почетном месте в личной сокровищнице, но внезапно пригодились.

Χочешь получить толкового магического партнера — вырасти его сам.

О приближении владельца кабинета Сейдрака предупредило око, предусмотрительно подвешенное над дверью кабинета. Пришлось вернуть папку на место и метнуться к окну. Директор не пожалел магии на внешнюю защиту, однако не стал запирать створки изнутри. Страж в Сейдраке ворчал на дракона, допустившего промах в столь почтенном возрасте, а искатель довольно потирал лапы. Уже стоя на узком парапете, парень потянулся к оку и развеял его, после чего шагнул в пустоту.

* * *
Алдрак

— Чистый, незапятнанный скверной дар. Подумать только! Не ожидал, что доживу до появления в Эльгаре такого таланта!

Восторг директора Удрака был столь же незамутненным, как и наглость найденыша Лорианы. Устроенное ею в зале распределения не укладывалось ни в одни привычные рамки. Вместо того чтобы последовать за провожатым, Лориана начала сомневаться в правильности избранного для нее пути.

Найденыши становятся снабженцами. Удел нерожденных драконами — упрощенные заклинания и адаптированные руны, но Лориана умудрилась воззвать к Триединому пламени и получить от него артефакт, отмеченный огнем искателей.

— Алдрак, друг мой, вижу ты не в восторге. Мы же этого так ждали…

— Мы надеялись найти ответы и понять, как так вышло, что наша магия выбирает расы этого мира, а не наших детей. Долгие годы я старался отыскать найденыша до того, как он будет ослаблен скверной. Никто не предвидел, что мы столкнемся с носительницей дара, которая возомнит себя истинным драконом!

После этих слов директор Удрак пристально посмотрел на мужчину, с трудом скрывающего раздражение, и уверенно объявил:

— Ты заключил какое-то соглашение.

— Пришлось, — отрывисто бросил Алдрак.

Король Таравии упрямился и не желал отпускать единственную дочь, хотя и боялся за нее до дрожи. Они с супругой сделали все, чтобы уберечь принцессу от тлетворного влияния непонятного дара и наивно надеялись, что как только она подрастет, то сама приспособится к своему странному, так не похожему на кулинарную магию, подарку фей. «Магическая диета» уберегла Алору от скверны, разрушающей тела и разум иных рас. Алдраку следовало пожать королю руку и посоветовать пару-тройку снадобий, способных помочь принцессе сохранить прежнюю жизнь, но ее нераскрытый дар сиял столь ярко, что он не имел права пройти мимо.

Алора, нет уже Лориана, была нужна в Эльгаре.

Директор Удрак посмотрел на стопку личных дел, заброшенных почтовым порталом, и вздохнул:

— Сдается мне, самое интересное ты не стал доверять бумаге.

Алдрак едва заметно кивнул.

— Найденыш Лориана — принцесса крошечного королевства. Ее отец отказывался отпустить дочь к драконам без гарантий с моей стороны. — Мужчина скривился так, словно глотнул слишком много серы. — Я подписал брачный договор.

Несколько секунд директор Урдрак переваривал услышанное, а потом разразился хохотом.

— Я не стану обнародовать договор без лишней необходимости! — в голове Алдрака прорезался сердитый драконий рык.

Алдрак с трудом сдерживал гнев. Εму хотелось немедленно сорваться в горы, чтобы разбить пару-тройку каменных големов, или спуститься в оскверненную Пустошь, которую не смогла исцелить драконья магия. Тварей, что там водились, хватило бы на несколько месяцев зачистки. Однако драконы не стремились изменить Эльгар полностью. Οни пытались вписаться в этот мир, стать его частью, с тем же упорством, что и собирали утерянные магические дары.

Первый советник Владыки вылетал на охоту ежегодно, привычный ритуал обнаружения драконьей магии выявлял эльфов, людей, гномов, даже демонов, которым досталась драконья магии. Всех найденышей переносили в Эльгар, где они избавлялись от скверны — загадочной болезни, что порой убивала найденыша раньше, чем до него добирался Алдрак.

Вот почему Лориана была по — настоящему особенной. И эта особенная принцесса теперь была связана с ним брачным договором! Столько лет драконицы Эльгара мечтали окольцевать Алдрака, но он успешно избегал расставленных ловушек, а попался из-за банального любопытства. Алдраку жаждал узнать, что за дар скрывала Лориана. Как и все драконы, он обожал разгадывать загадки и раскрывать тайны.

— Лориана ни о чем не узнает! — в сердцах бросил он.

— Твое право. Но брачную метку ты поставить обязан. Я прослежу, — непреклонно произнес директор.

Алдрак скривился и кивнул. Удрак был верен драконьим традициям и требовал, чтобы и остальные их соблюдали. Впрочем, сама по себе брачная метка волновала Алдрака не так сильно, как то, что о ней узнает Владыка. Магия найденышей позволяла им становиться парами истинным драконам. Если же принять во внимание яркость дара искательницы, то реакция Владыки будет однозначной: Алдраку прикажут незамедлительно завершить помолвку и обзавестись женой.

Алора и не догадывалась, как сильно подставила их обоих. Ей надо было всего лишь побудить артефакт снабженцев, а дальше ее ждала бы необременительная учеба с последующим возвращением а в Таравию.

Эльгар отпустил бы портальщицу, мастерицу бытовой магии или же литейщицу, однако драконья академия была не вправе разбрасываться искателями. Алора сама все усложнила, а раз так, то ей придется хорошенько постараться, чтобы полностью войти в образ ничем не примечательной таравийки.

ГЛАВА 7. О волшебных обломах

В драконьей академии Эльгара жили аскеты, минималисты или жадины обыкновенные. Учитывая богатство врат и зала распределения, я склонялась к последнему и не могла понять, почему нас с Иорой запихнули в конуру, в которой дракону и крылья не расправить. Комнатка была настолько крошечной, что я с трудом могла пройти по узкому проходу, не натыкаясь на мебель.

Тоска!

И как я тут стану разминаться по утрам? А бассейн? Его просто не было. Вместо него в соседней комнатке обнаружилась вмурованная в пол чаша для омовения, в которой не то что дракона, пса сторожевого не искупать!

Таравия — крошечное государство, и королевская семья близка к народу. Каждое лето отец объезжал владения, а подданные хотели посмотреть на куколку-принцессу, так что я с девяти лет стала частью королевского кортежа. Мне доводилось останавливаться и в замках, и в простых домах, и в придорожных трактирах, но сейчас-то я была в драконьей академии! Месте удивительном, загадочном и до последнего камня магическом.

В моей комнате из загадочного был только желтоватый матрас (кто знает, сколько дракониц на нем спало), а из удивительного — облупившаяся краска на мебели. Вот на нее драконы не поскупились, втиснув две широкие кровати и длинный стол, платяной шкаф подпирал третью стену, превращая и без того крошечную комнатку в коробку. И вот в этой коробочке царил огромный блестящий котел. В нем можно было запросто сварить молочного поросенка или стушить барашка.

Другие найденыши получили более компактные подарки.

Портальщик Кайл обзавелся безграничной картой, на которую маги его специализации наносили координаты.

Оллину вручили фиолетовый кристалл. Я понятия не имела, зачем он нужен бывшему кузнецу, но новоявленный адепт драконьей академии ни на миг не выпускал из рук драгоценную его сердцу каменюку.

Иоре достался длинный, похожий на флейту свисток. Горянка пока не знала, что за дар ей достался, и не представляла, зачем ей эта штука.

«Вдруг я заклинательница змей?» — опасливо пролепетала она, прежде чем покинуть комнату.

Иору и остальных пригласили для торжественного освящения даров в голубом пламени факультета снабженцев. Каждый из трех факультетов драконьей академии был отмечен особым огнем. Факультет стражей — оранжевым, снабженцев — голубым, а искателей — алым. В центре зала распределения, где я самовольно организовала всем нестандартный прием, горело Триединое пламя. В нем сплетались огни всех трех факультетов.

Итак, мои товарищи по несчастью оказались снабженцами и ушли освещать полученные дары да знакомиться с другими адептами. Ожидалось, что я отправлюсь к искателям, но вот незадача, свой артефактный котел я не смогла бы прихватить при всем желании. Оллин предположил, что это какое-то очередное испытание и даже вызвался помочь, но я не захотела портить ребятам первый день в академии. Тем более что у них, в отличие от меня, никаких накладок не случилось.

Итак, я осталась в комнате, решив, что не стану надрываться ради посвящения в искатели, а если кто-то жаждет меня увидеть — сам найдет.

Потерев начищенный до блеска котелок, хмуро уставилась в отражение. Внешне я ни капли не изменилась, все та же худощавая брюнетка с голубыми глазами, аккуратным носиком и кукольной формой губ. Впрочем, будь я кривоносой горбуньей, таравийцы все равно бы меня обожали. Магическое очарование, подаренное феей, с легкостью открывало для меня сердца людей и нелюдей. Однако ни Оллин, ни Кайл не торопились мною очаровываться. Иора тоже вела себя дружелюбно, но не более того. Неужели мой дар перестал действовать?

А вот сейчас и проверю!

Я решительно вышла из комнаты, но не сделала и двух шагов, как почувствовала чей-то взгляд, хотя в коридоре было пусто. Нас заселили на третий этаж крыла снабженцев, ниже находились классные комнаты и мастерские.

— Кто здесь? Покажись!

На стене проступили огненные буквы: «А иначе?..» Подошла к стене положила ладонь на буковки и уверенно выдохнула:

— Сама найду!

Искать начала немедленно, просто стащила с ноги туфлю и зашвырнула туда, где, как мне казалось, находился автор послания. Глухой звук удара указал, что направление определила верное, а злобное ворчание намекало, что меня жаждут куда-нибудь послать.

— Итак, ты искательница. — Шагнувший из пустоты Сейдрак потирал лоб, на котором намечалась красноватая ссадина.

— А у тебя либо реакция плохая, либо все печально с защитой.

— Второе. Никак базовые заклинания искателей не освою. Поэтому мне и нужен магический партнер. — Открытость, с которой Сейдрак озвучивал свои планы, намекала, что в академии Эльгара стены безухие. — Решайся, Лориана. Вдвоем будет проще, тем более что у нас и дар схожий. Кстати, это тебе.

Блондин протянул стопку одежды, поверх которой лежал золотой кулон, такой же, как и брошь на груди Сейдрака.

— Откуда все это?

— Забежал на склад. Сэкономил тебе время. Ты поступила недальновидно, проигнорировав приглашение куратора Магдрака. Кстати, раз ты искательница, тебе нечего делать среди снабженцев.

— Но меня же сюда заселили. — Я кивнула на дверь, на которой висела табличка с нашими с Иорой именами.

— Да ты просто так отожгла на распределении, что кураторы не успели сориентироваться. — Сейдрак пакостно ухмыльнулся. — Представляю, как они сейчас мечутся…

— Найденышей селят отдельно? — мрачно поинтересовалась я.

— Ага. Теперь тебе обязаны выделить индивидуальные покои у искателей. Будешь жить как королева, — торжествующе провозгласил он, только голубые глаза хитро поблескивали из-под косой челки.

Мне же было не до смеха. Жить отдельно? Нет уж! Лорд Алдрак притащил нашу четверку в драконью академию, и мы уже договорились, что станем держаться вместе.

— Не собираюсь я никуда переселяться!

— Тогда тебя куратор закусает. Лорд Магдрак не самый приятный в общении тип и девчонок искательниц не жалует.

— Пф! Так у вас не только найденышей считают существами второго сорта?

— Эм… Да с чего ты взяла?

Наигранное удивление Сейдрака было таким фальшивым, что я с трудом сдержала улыбку.

— Если ты не в курсе, то этот этаж для найденышей.

— Крошка, я скажу тебе больше. Дар бытовой магии — редкостный отстой. Так что радуйся, что отхватила способности искательницы, и уж мы-то на пару…

У блондина явно имелись планы на мой счет, но дипломатия не была его коньком. А от пренебрежительности тона, когда он говорил о снабженцах, хотелось снять вторую туфельку и снова проверить, смогу ли я донести свои аргументы до адресата. Но нет, я же принцесса. И пусть я сама решила сохранять инкогнито, но должна вести себя так, чтобы папа и мама к концу обучения узнали. Поэтому я сложила руки на груди и представила, что я гранд-дама, отчитывающая новенькую фрейлину:

— Нет никакого мы! Если ты забыл, то я найденыш, как и остальные. Спасибо за вещи… — Я выхватила стопку из рук ошарашенного Сейдрака. — Но я, пожалуй, повременю с заключением магического соглашения. Сначала нужно во всем разобраться и как следует осмотреться.

Томный влюбленный с крыши исчез, как и свойский источающий дружелюбие парень. Сейдрак расправил плечи, глаза льдинки зло уставились на меня.

— Надумала меня кинуть? Мы же обо всем договорились!

— Я была в состоянии аффекта. Сам вспомни: огонь, внезапные драконьи объятия, быстрый полет…

Испуганно прижала одежду к груди, потому что Сейдрак вдруг качнулся в мою сторону и зло выдохнул в лицо:

— Считаешь себя самой умной, Принцесса?

Сердце пропустило удар. Сначала Сейдрак упомянул королевские привилегии, теперь вот принцессой назвал. Неужели о чем-то подозревает? Нет, Алдрак обещал, что я сохраню инкогнито, а он на лгуна не похож. Да и зачем ему в академии принцесса? Насколько я слышала, среди драконов аристократов нет, а титул лорда надо заслужить.

— Считаю, что не нужно принимать поспешные решения, — твердо объявила я и проглотила противный, ставший поперек горла ком.

Голубые глаза Сейдрака менялись, темный круглый зрачок перетек в вертикальный, показалось, что и пыхтеть блондин стал активнее, точно вот-вот задымится. Резкий звон заставил меня подпрыгнуть на месте, зато упавший кулон помог прийти в чувство. Быстро подняла его с пола и широко улыбнулась:

— Большое спасибо за вещи. Пойми, я не хочу ссориться, но и разбрасываться магическими обещаниями не готова. Возможно, в будущем…

— Одна ты не справишься. А я второй раз предлагать не буду, — предупреждающе процедил сквозь зубы Сейдрак.

— Тогда найдешь девчонку посговорчивее. Уверена, у тебя с этим проблем нет. Мне пора переодеваться. Мало ли, вдруг ваш лорд Магдрак нагрянет, а я все ещё не в форме.

Нет, я не сбегала. Это было тактическое отступление. А если учесть приобретенную форму, вылазку в коридор можно было считать удачной. Теперь я точно знала, что мое природное обаяние на Сейдрака не действует, иначе стал бы он зло шипеть мне вслед, что я еще пожалею, раз посмела его кинуть?

* * *
Сейдрак

Сдача практических заклинаний была назначена на вечер, и Сейдрак рассчитывал предстать перед комиссией, имея за плечами поддержку магического партнера. У бывшего стража было мало практики, поэтому компенсировать точность плетения заклинаний, он рассчитывал за счет найденыша. Заодно и ее силой попользовался бы. Ей-то все равно магия не нужна. Пока изучит теорию да освоит первые заклинания, несколько недель пройдет, а за это время и сам Сейдрак «расправил бы магические крылья».

А эта зараза ему отказала! Кинула в последний момент. Да кем она себя возомнила? Потеряшка несчастная! Угораздило же его связаться с девчонкой. Надо было хватать старика. У того каждый день на счету, а эта коза ещё и без побочки отказалась. Οтхватила чужой дар, а скверна ее не тронула. Вот уж точно зараза к заразе не липнет.

Нет, не так…

Сейдрак прислонился лбом к прохладному стеклу зеркала и сделал несколько глубоких вздохов.

Какое-то дерьмо в башке. А там, где прежде царила железная уверенность, поселился страх. И это когда ему нужна была ясная голова и спокойствие, а то, что нервы натянуты, как канаты, так это члены комиссии спишут на обстоятельства.

Три года он был стражем-защитником и надеялся, что однажды станет хоть немного похож на того, кого боготворил с детства, — легендарного черного дракона, что вывел их стаю из пространственного разлома в новый мир. Имя лорда Алдрака в Эльгаре произносили с трепетом и почтением, зато он, Сейдрак, двадцать лет гордо называл его отцом и мечтал во всем на него походить.

Перемены стали заметны не сразу, усталость от плетения защитных заклинаний Сейдрак списывал на конец учебного года, не чувствовал, что его барьеры не так хороши, как раньше, пока однажды едва не угробил их группу во время вылазки в Пустошь. Тогда-то он и раздобыл у снабженцев артефакт, чтобы разобраться и понять, действительно ли он страж-защитник, как и Алдрак.

Истина выдрала из его груди сердце, правда оказалась горькой, как пепел…

Алдрак оказался для него никем. Но этот никто не пожелал раскрыть ему имена настоящих родителей!

Сейдрак стукнул кулаком по стеклу, по которому с треском, похожим на звук лопающегося льда, поползла трещина. Проклятье! В его комнате уже не осталось целой мебели. А платить за погром придется, причем из своего кармана, потому что Алдрак лишил его доступа к семейному счету. Воспитательный, мать его, момент.

Ничего, и с этим справится. Деньги — меньшая из проблем.

Привычно вскинув руку, Сейдрак вытащил из пустоты клинок. Некогда огненный, он потускнел, а рукоять теперь покрывала ржавчина. Артефакт стража погибал, точно также как и дар, что некогда сиял в груди владельца.

Уже не страж, но еще и не искатель. Сейдрак поклялся Триединым пламенем, что о его сложностях никто не узнает. Тем более отчим. Алдрак счел перевод на другой факультет глупостью и пустой блажью. Первый советник Владыки мог думать, что угодно. К жизни Сейдрака он теперь не имел никакого отношения. Пусть только сунется со своим советами!

Но девчонке Сейдрак решил отомстить. Потеряшке следовало уяснить, что данное слово нужно держать.

Хронометр на стене подал сигнал, что пора выдвигаться. Сейдрак собирался появиться в зале испытаний минута в минуту. Опаздывать запрещалось, но и находиться среди мелочи, желающей поступить в самое престижное учебное заведение Эльгара, он не собирался.

И без того успеет наслушаться.

Бросив полный тоски взгляд на клинок, ставший бесполезной железякой, он вышел из комнаты.

Сейдрак шел по коридору, лампы которого отбрасывали оранжевое пламя факультета стражей. Куратор Магдрак не позволил ему перебраться к искателям до успешной сдачи базовой практики. И это когда он сдал теорию! Козлина Магдрак сделал все, что бы этого не случилось. Валил так, словно ему пообещали орден, если срежет выскочку из стражей.

Зато теперь он в униформе. Сейдрак прищелкнул пальцем по эмблеме факультета, на который он в скором времени будет официально зачислен. Директор Удрак на его стороне, и он будет в приемной комиссии.

В зале испытаний оказалось тьма народу. Остановившись в дверях, Сейдрак мельком осмотрел желающих примкнуть к искателям.

Надо же, в этом году ни одной девчонки. Найденыши будут нарасхват. Стоило ему вспомнить о Лориане, как кровь снова начала закипать. На крыше девчонка показалась ему испуганной дурехой. Рассмотрев, кто ее сцапал, она пыталась флиртовать. Εсли начнет также вести себя и с другими парнями, Магдрак живо вышвырнет ее из академии.

— Ого! И ты тут? А зачем?

«Принцесса» оказалась легка на помине. А ведь Сейдрак так и не предупредил, что ее ждут на вступительных испытаниях. Банально забыл, потому что девчонка его выбесила. Видимо, кто-то другой подсказал и даже котел помог донести. Огромный артефакт стоял у стены и вызывал улыбку. И как она его потащит через зал?

Стрелка хронометра на стене сместилась, отмеряя начало его испытания. В тот же миг двери распахнулись и усиленный магией голос объявил:

— Сейдрак Грозокрылый и Лориана Таравийская.

Взгляды поступающих обратились в их сторону. Даже последние зубрилы оторвали взгляды от тетрадей и учебников. О попытке Сейдрака сменить факультет знал чуть ли не весь Эльгар. Со всех сторон послышался шепоток:

— Так это его выгнали из стражей?

— Говорят, он завалил годовое испытание в Пустоши.

— Думаете, искатели его приютят?

В голосе говорившего было столько скепсиса, что Сейдрак с трудом сдержался.

Какой бред! Дрянные слухи, разлетевшиеся благодаря рдану. Сейдрак и не подозревал, что прежде дружил с таким козлом.

— Грозокрылый? Это повелитель молний, что ли?

Сейдрак скосил взгляд через плечо. Лориана стояла рядом и нe торопилась на встречу с приемной комиссией. Да и выглядела она скорее растерянной, чем заносчивой. Сейдрак заметил взгляд, брошенный на стоящий у стены котел, затем Лориана посмотрела на него.

— Даже не думай, Принцесса, — едко хмыкнул Сейдрак. — Свой шанс ты упустила.

— Сама справлюсь. А тебе потом будет стыдно!

Вскинув подбородок, нахалка направилась к котлу, но вместо того чтобы попытаться приподнять, начала волочить по полу. Упиралась, пыхтела, но тянула, дно котла протестующее скрежетало. Звук выходил до того мерзкий, словно кто-то царапал гвоздем по стеклу.

Выругавшись сквозь зубы, Сейдрак буквально вырвал треклятый котелок из рук найденыша и направился к дверям. Лориана многозначительно сопела рядом. Уже у входа она внезапно дотронулась до его руки и тихо бросила:

— Никого не слушай. Я верю, что ты круче вареного яйца.

— Заткнись, или я уроню эту посудину тебе на ногу.

* * *
Лориана

Лорд Алдрак не зря торопился домой. Сегодня был день вступительных испытаний первогодок. Об этом я узнала от Иоры. На экскурсию к снабженцам она сходила с двойной пользой: и свистульку свою в голубом пламени осветила, и перед приемной комиссией помаячила. Изобразить ничего магического не смогла, зато была официально зачислена на факультет снабженцев, как и Кайл с Оллином.

Драконья академия оказалась престижным заведением Эльгара, выпускающим стражей и искателей. Благодаря им драконы смогли выжить в низине, предварительно зачистив ее огнем от жутких созданий тлена. Нынче главные кошмары континента пребывали в резервации. Драконы отвоевали свое место под солнцем, но восхищало не только это. Драконы изменили Эльгар, сделав его пригодным для проживания, они пробудили огонь и землю. Это благодаря их дару снова забили горячие источники, а недра гор наполнились жаром.

Драконы оживили Эльгар.

Иора выдавала сведения, словно бешеный огурец, плюющийся семенами, а замолкнув, без сил плюхнулась на кровать и требовательно поинтересовалась:

— Запомнила? Точно запомнила? Хорошо. Тогда расскажешь, когда я все забуду.

С этими словами она завалилась спать. Я же начала собираться к искателям. Приемная комиссия, состоящая из кураторов трех факультетов и директора Удрака, с самого утра отбирала стражей. Затем заглянула к снабженцам. Искателей оставили на вечер.

Отыскать территорию другого факультета оказалось несложно, всего-то и надо было идти по алым стрелкам, которые и привели меня в холл, где было ну очень драконолюдно. И да, я единственная заявилась в форме. У поступающих не было ни алой туники, ни эмблемы факультета, на который им только предстояло зачислиться, ни проклятущего артефакта, который я в одиночку ни в жизнь не донесла бы.

— Спасибо, ребята. Дальше я сама. — Подхватив котел у Оллина с Кайлом, кое-как дотащила его до стены.

На экзамен найденышу нужно было явиться непременно с артефактом, полученным во время распределения. Вроде как это был символ того, что ты достоин обучаться с драконами, хотя на самом деле ничего не умеешь.

От завистливых, хмурых взглядов сделалось не по себе. Драконы, пришедшие на вступительные испытания, были мало похожи на любопытных, что встретили нас после выхода из портала. Сейчас меня окружали конкуренты, считавшие, что я заняла чужое место.

Как бы да. Заняла. Возразить нечего.

— Смотрите, какой отпадный поисковый артефакт у найденыша, — до меня донесся ехидный шепоток.

— Она хотя бы руны знает?

— Ты еще спроси, умеет ли она летать.

Откинув капюшон туники, словно невзначай поправила кулон на груди и улыбнулась дверям зала испытаний. Летать не умею? Руны не знаю? Зато форма красивая!

Открывшаяся дверь принесла ещё одного красавца в униформе. Сейдрак был мрачен и сосредоточен. Неужели тоже экзамен будет сдавать?

— Ого! И ты тут? А зачем? — обозначила свое присутствие.

Когда магическое оповещение вызвало нас с Сейдраком, блондина заметила не только я. Последующие несколько минут оказались весьма информативными. Стояла, слушала и осознавала, что бывают ситуации похуже моей. Очешуеть! Неужели его в самом деле выгнали с родного факультета и теперь он переводится к искателям?

— Γрозокрылый? Это повелитель молний, что ли?

В ответ блондин зыркнул так, словно хотел испепелить на месте, а потом заметил котел и пакостно улыбнулся:

— Даже не думай, Принцесса. Свой шанс ты упустила.

Сердце успело остановиться и забиться снова, пока я осознала, что Сейдрак всего лишь придумал мне прозвище. Как пожелаешь, драконище. Для тебя я буду исключительно принцессой. Не привыкать.

— Сама справлюсь! — Высокомерно вскинула нос я. — А тебе потом будет стыдно!

Нет, тут я слегка погорячилась. Для начала стыдно стало мне. Котел тащился медленно, издавая противный скрежет. Пока доберешься до приемной комиссии — неявку поставят. Но то ли у Сейдрака проснулась совесть, то ли сдали нервы, но блондин с легкостью подхватил мой артефакт и понес впереди себя. Я была так благодарна за помощь, что даже не стала говорить гадость, когда дракон пообещал уронить его мне на ногу.

ΓЛАВА 8. Экзамен

В зале испытаний горело алое пламя искателей. Огонь эффектно вырывался из чаши, но заинтересовал меня не он, а длинный письменный стол, за которым нас поджидали члены приемной комиссии. Я знала, что среди экзаменаторов окажутся кураторы трех факультетов и директор Удрак. Эти драконы уже встречались с Иорой и другими найденышами. А вот присутствие лорда Алдрака в сценарий нашего экзамена не вписывалось. Дракон восседал в центре и смотрел на меня тяжелым, немигающим взглядом. Или не на меня, а на Сейдрака?

— Потеряшка, ты опять что-то потеряла.

Я и голову повернуть не успела, а на пол уже бухнулся котел. Чуть заикой не оставил!

— Сейдрак Γрозокрылый, вы чересчур пренебрежительно обращаетесь с магическим артефактом. Это недопустимо.

Замечание немолодого дракона, чей китель был отмечен тремя эмблемами факультетов, заставило Сейдрака склонить голову:

— Прошу прощения, директор Удрак. Я пока что не успел осознать, что вот это — магический артефакт. Смотрю, девчонка котелок волочит, надрывается, вот и помог бедняжке, раз уж забрела.

— Благодарю! День еще не закончился, а ты меня уже второй раз выручаешь! — с восторгом пролепетала я, хотя с большим удовольствием уронила бы котел задаваке на ногу.

Увы, желание при любом раскладе было нереализуемым. Чтобы что-то уронить, его надо сначала поднять. Так что будем качать силу, знания и опыт.

Мои слова заметно позабавили блондина. Он прекрасно понял, что именно скрывалось за выражением благодарности, и иронично кивнул. Дескать, когда дорастешь, тогда и допрыгнешь. А я внезапно поняла, что вот принципиально сделаю все, чтобы дорасти и он первый прочувствует мои новые возможности.

Пока я лелеяла коварные планы и давала мысленные клятвы, Сейдрак стоял рядом, сложив руки на груди, и с независимым видом смотрел на приемную комиссию. Фу! Как глупо и недальновидно. Заносчивого мальчишку явно не учили основам дипломатии.

— Итак, Лориана из Таравии и Сейдрак Γрозокрылый… — Директор Удрак постучал кончиком пальца по списку, лежащему перед ним на столе. — Вы оба изъявили желание учиться на факультете искателей. Могу я полюбопытствовать, что помогло вам принять это судьбоносное решение?

Издевается, что ли? Нет, не похоже. В глазах говорившего я не заметила ни тени злорадства. И это когда его сосед, дракон в оранжевом, презрительно скривил губы и резко откинулся на спинку кресла. Смотрел он при этом исключительно на Сейдрака. Куратор стражей, который был не в восторге от перевода своего подопечного.

Увидела я и куратора снабженцев. Это был холеный красавчик с пепельными волосами, заплетенными в длинную косу. На меня он смотрел с вежливым интересом, его явно не задевало то, что найденыш не досталась его факультету, а подалась к искателям.

А вот от взгляда куратора искателей Магдрака захотелось прикрыться котлом как щитом. В этом мужчине не было ни тени изящной стремительности лорда Алдрака. Он весь состоял из прямых линий и углов: квадратная челюсть, широкий, слегка приплюснутый нос, глубоко посаженные глаза. Магдрак походил на готовый в любой взорваться вулкан. Интересно, кто его раздражал сильнее? Я? Или Сейдрак?

— Драконий портал. Он определил мою судьбу, — тихо, но твердо произнесла я.

Думала разговорить виновника моего появления в академии, но лорд Алдрак даже бровью не повел. Неужто избрал роль стороннего наблюдателя? Что-то не верилось.

— Портал всего лишь перенес вас к подножию академии. В зале распределения вы сами сделали выбор, проявив завидную настойчивость для найденыша, — напомнил директор Удрак.

— Я просто хотела всех посмотреть. Как-то так получилось, — смущенно развела руками я.

Куратора Магдрака от моих слов заметно передернуло.

— Иными словами, вы признаете, что забрели на мой факультет случайно. И что вы предлагаете с вами делать? Дать осмотреться, провести экскурсию, после чего передать коллеге Снодраку?

— Триединое пламя Эльгара наделило найденыша из Таравии артефактом истины. Мне кажется, эта юная леди определилась с выбором факультета, — флегматично заметил тот, кого назвали Снодраком.

В ответ куратор искателей едко улыбнулся:

— Ее артефакт истины похож на кулинарный. Может, его и на связь со стражами проверить? раз уж найденышу Лориане так хочется всех посмотреть.

— Магдрак, звучит нелепо, — парировал дракон в оранжевом. — В девчонке нет ничего от стража.

— В нет ничего от искателя. Но это же никого не смущает! Место найденышей в мастерских. Лорд Алдрак, считайте это официальным протестом! — «Вулкан» все-таки взорвался. Вскочив с места, Магдрак стремительно обошел стол и направился ко мне. — Артефакты искателей: зеркало, хрустальный шар или поисковый кристалл, а не поварской котел! Это насмешка над всем факультетом!

— Да ладно, смотри какой блестящий. В него можно смотреться, как в зеркало, — с иронией заметил куратор снабженцев.

Магдрак шутку не оценил и посмотрел на котел с такой ненавистью, что стало ясно: я еще не раз пожалею, что выпендрилась во время распределения. С красавчиком куратором с факультета снабженцев я бы точно нашла общий язык, а с Магдраком…. Тут уж без вариантов.

— Магдрак, остынь. Этот котел всего лишь катализатор способностей найденыша, — примирительно заметил директор Удрак. — Ты же знаешь, как оно бывает.

— У драконов, а не у… этой!

Магдрак скалой возвышался надо мной и смотрел так, словно мечтает утопить в ненавистном котле.

— Меня, я так понимаю, вы тоже относите к этим? — учтиво поинтересовался Сейдрак.

И этот дракон хотел меня в магические партнеры? Слава провидению, что не согласилась! Балластом себя сочла, когда блондин был самым натуральным якорем. Такой не просто на дно утащит, еще и не поймет, когда сам тонуть начал.

— Нет, Сейдрак, пока что я отношу вас к тем, — Магдрак кивнул на дверь, за которой ожидали свою очередь желающие поступить на факультет искателей. — Насколько я знаю, у вас уже есть артефакт, отражающий ваш дар.

— Сейдрак Грозокрылый обладает мечом стража, — неожиданно подал голос куратор этого факультета. — Я считаю перевод этого адепта нецелесообразным.

— Ярдрак, долго же ты раскачивался! — в сердцах бросил Магдрак. — Он уже сдал мне теорию!

— Завидная целеустремленность, — внезапно вклинился с похвалой куратор снабженцев. Происходящее явно его забавляло.

А вот лорд Алдрак ничего не сказал, дракон выжидал, не сводя с Сейдрака мрачного, давящего взгляда. И парень не выдержал:

— Мой перевод согласован с директором Удраком! Он знает причину…

— А остальным ты считаешь, ее знать не обязательно? — буквально выплюнул Магдрак. — Думаешь, можешь что-то провернуть за моей спиной и обязать тебя учить? Да у этого найденыша больше прав находиться на этом факультете, чем у тебя!

— Серьезно? — И без того нахальная ухмылка блондина сменилась оскалом. — Слышишь, Принцесса, куратор признал, что ты достойна обучаться на его факультете.

— На ее месте я бы не обольщался. Наличие артефакта истины ещё ничего не гарантирует. Склонность к тому или иному дару — треть успеха. Оставшиеся разделяют опыт и упорство. Вы, Лориана, изначально находитесь в заведомо проигрышных условиях.

Магдрак подошел ко мне чуть ли не вплотную и, доверительно понизив голос, произнес:

— Дар искателя не подходит красивым девушкам. Будь вы драконицей, я посоветовал бы поискать в себе зачатки иного дара. Но вы, Лориана, человек. Таким, как вы, не место в драконьем крае…

— Это печально. Я-то уже здесь.

Дракон моргнул, словно не веря услышанному, но убедившись, что я не намерена отступать, отрывисто бросил:

— Тогда приступайте! Покажите, на что способны!

Куратор замер, сложив руки на груди. Я же уставилась на котел в ожидании подсказки, но получила ее от Сейдрака:

— Потеряшка, попробуй обратиться к пламени искателей.

Это к алому огоньку, что ли? Ох уж этот драконий огонь. Трехцветный одарил меня так, что никаких сил не хватит. Физически котел не поднять, да и морально я к такому дару оказалась не готова. Οт кремации поросенка до сих пор икалось…

Сейдрак вскинул бровь, намекая, что пора пошевеливаться. Кивнув в знак благодарности, подошла к золотой чаше. Стоило протянуть руку, как из огня в ладонь упал спелый сочный помидор.

— Вообще — то я имел в виду мысленное обращение, но так даже забавнее, — насмешливо пояснил Сейдрак.

Лично я ничего веселого в полученной помидорке не видела, а от последующей головки капусты и клубней картофеля захотелось провалиться сквозь землю. Прижала добычу к груди и быстро зыркнула на драконов. Нет, не показалось. Скалятся, причем все пять. Вот даже лорд Алдрак заметно повеселел.

— Снодрак, ты все ещё утверждаешь, что она не твоя воспитанница? — Магдрак заметно расслабился и непреклонно объявил: — Кулинарная магия. Факультет снабженцев. Предлагаю перейти к более достойным кандидатурам.

Куратор искателей говорил со мной, но при этом меня не покидало ощущение, что он заодно обращался и к Сейдраку. Его-то Магдрак точно не считал достойным. Поймав мой взгляд, блондин свел пшеничные брови на переносице:

— Чего застыла? Сдаешься?

Ага. Сдаю. Экзамен. Кулинарный!

Помидоры улетели в котел, внезапно наполнившийся водой. Туда же я бросила капусту и нечищеную картошку.

— Знаете, я начинаю понимать, почему она не снабженец, — задумчиво произнес мой неслучившийся куратор Снодрак.

А пламя искателей продолжало радовать. Я только ладони успевала подставлять, а потом к котлу бегать. С моей легкой руки в него усвистели репа, пучок неопознанной травы и половинка луковицы. Почему огонь зажал вторую часть, оставалось только догадываться. Надеюсь, искатели не практикуют гадания по переваренным овощам или что — то в этом духе?

Впрочем, процесс готовки в самом деле меня воодушевил. Я едва не пританцовывала возле котла, а, как только учуяла носом вполне съедобный пряный аромат (видимо, травка была стоящая), в голове появилась блаженная легкость. Я еще пребывала в состоянии близком к эйфории, когда котел загудел, затрясся и изрыгнул темное облако.

— Так я и знала, что ваша трава с подвохом! — в сердцах бросила я и ненавязчиво попятилась от котла, над которым уже формировался черный шар.

Один шаг, другой… Знакомое препятствие возникло позади до того неожиданно и несвоевременно, что я даже не стала оборачиваться, а попыталась отскочить в сторону. Да кто ж позволил! Драконьи лапы сжали талию, подталкивая обратно к темному нечто.

— Это плохая идея, — пролепетала я, изо всех сил упираясь пятками в пол.

И плевать, как это выглядело со стороны. Позорно, да. Так я и не заявляла, что смелая. Οщущение судьбоносности момента усиливалось. Казалось, что вот-вот что — то разделит мою жизнь на до и после. Нечто похожее я ощутила и в зале распределения, когда догадалась, что наставники снабженцев люди, а потом рассмотрела настоящих драконов.

— Согласен, Лориана. Идея паршивая. Но вы же сами захотели всех посмотреть, так что придется идти до конца.

С этими словами лорд Алдрак оторвал меня от пола и понес к котлу. Черный шар стал ещё ближе, больше и… в его глубине что-то было. Какой-то смазанный темный рисунок. Присмотревшись, я поняла, что различаю черный силуэт гор, кривое сушеное дерево и фигуры. Живые фигуры. Они двигались по тропе, но при этом словно скользили по ней, едва касаясь земли.

Ближе, еще ближе…

В лицо ударил сухой ветер, a тропа из незамысловато-черной сделалась темно-синей, словно покрытой каким — то налетом. Идущие по ней мужчины обладали странным сероватым оттенком кожи. Один из них повернул голову, позволив заметить отблеск жуткого зеленого огня, застывшего в его взгляде, а в следующий миг на месте серокожего возник драконий скелет.

Внезапно скелет шевельнулся, огромная костяная лапа ударила по земле, оставив на ней глубокие, похожие на шрамы борозды. Но и они выглядели не так жутко, как темно-зеленое пламя, горящее меж ребер костяного дракона. Процарапав землю еще раз, дракон расправил тонкие, похожие на паутину крылья, после чего легко оторвался от земли и полетел. Огромное зеленое сердце, пульсировало в его груди, озаряя темноту жутким мертвенным светом.

В чувство меня привело требовательное:

— Что ты увидела?

— С-скелет дракона… — пролепетала я. — Живой скелет.

Мысли путались, казалось, что я ещё сплю, точнее, вижу кошмар. Магдрак снова нависал надо мной и смотрел полубезумным взглядом.

— Γде ты увидела костяных? Отвечай! — Мужчина попытался меня встряхнуть, но его пальцы ухватили лишь воздух.

— Куратор Магдрак, означают ли ваши вопросы, что Лориана из Таравии зачислена на факультет искателей?

Предельно вежливый вопрос Алдрака походил на тонкое издевательство. Лицо Магдрака пошло красными пятнами, а и без того вытянутый зрачок превратился в едва различимую вертикальную линию.

— Знаете, а я передумала, — еле слышно выдохнула я.

В голове гудело от увиденного в черном шаре, а сердце сжимало ледяная лапа страха. Как чувствовала, что мне нельзя готовить. То поросенка сожгу, то супчик галлюциногенный сварю. Но страшнее всего была даже не беда с рецептами, а то, что я четко осознавала: это мир раньше не знал существ, увиденных мной в черном шаре. Их просто никогда здесь не было. А вот драконам они были прекрасно знакомы, иначе стали бы они так нервничать?

Медленно, точно во сне я повернулась к лорду Алдраку и еле слышно шепнула:

— Я хочу домой.

— Верю, Лориана. — Темно-зеленые глаза черного дракона смотрели с сожалением, а губы застыли в печальной улыбке. — И заранее прошу прощения.

«За что?» — хотела спросить я, но не успела.

Лорд Алдрак сжал мое лицо в ладонях, и я снова увидела жуткую костяную тварь. Драконий скелет летел, со свистом рассекая воздух, но вместо того чтобы смотреть на него, я видела лишь линию горизонта, изрезанную острыми пиками скал, от которых к небу поднимался белый дым.

В чувство меня привела жуткая мигрень. Ноги не держали, зато с ролью опоры прекрасно справлялся почему — то двуглавый лорд Алдрак. Проморгавшись, переждала, пока мир перестанет вращаться, и еле слышно, но твердо выдохнула:

— Принудительное ментальное воздействие карается законом.

— Не в Эльгаре. И не когда вас считывает древний. Можете собой гордиться, Лориана. Сегодня вы спасли много жизней.

Гордиться не получалось. Рот наполнился горечью, а в голове стоял противный гул. Осознание случившегося заставило всхлипнуть:

— Вы меня теперь не отпустите.

Привычный мир подернулся паутиной трещин. Или это лорд Алдрак задействовал какую-то хитрую магию, создав вокруг нас барьер? Предчувствие не обмануло. Увиденное в черном шаре действительно оказалось судьбоносным.

— Мне жаль, ваше высочество. Но вы нужны нам в Эльгаре.

— А как же Таравия? Я наследная принцесса.

— Больше нет. У вашей матери снова будет ребенок. Мальчик. И в этот раз беременность завершится успешно. Драконы Эльгара гарантируют. Король Таравии заключил во всех отношениях выгодную сделку.

Лорд Алдрак говорил тихо, каждое его слово походило на падающий камень и причиняло физическую боль. В ушах зазвенело, а пол покачнулся. Εсли бы не дракон, точно бы упала, а так лишь с достоинством повисла на мужском локте и тихо произнесла:

— Я вас ненавижу.

— Знаю, Лориана. Но лучше бы вам сосредоточиться на учебе.

Я посмотрела на членов приемной комиссии. Магдрак о чем — то эмоционально спорил с директором, но до меня не долетало ни слова.

— На учебе? Хотите, что бы я пожертвовала своей жизнью ради драконьей магии?

— Уверен, если постараетесь, сможете найти в ней определенные плюсы.

А если я не хочу стараться?

Я не собиралась плакать, а все равно опустила голову, что бы волосы упали на лицо. Взгляд наткнулся на котел с супом. На удивление тот выглядел прилично, наверное, драконья магия постаралась.

— Вы говорили, что кулинария — мой катализатор. Значит, мне придется учиться и у снабженцев?

— Если сочтете их занятия неинтересными, я смогу сам…

— Не сочту! — Задрав голову, посмотрела на лорда Алдрака.

Дракон понимающе кивнул.

— Для вас составят индивидуальное расписание.

Последнее, о чем я могла думать — о каком-то дурацком расписании.

— Я хочу поговорить с родителями. Прямо сейчас!

— Боюсь, это невозможно. Лориана, вам нужно привыкнуть…

— Привыкнуть к мысли, что меня продали? — измученно выдохнула я.

Только не расплакаться. Не сейчас. Не на виду у этого дракона, что ворвался в мою жизнь и разрушил ее. Сделал никем. А все из-за проклятого драконьего дара, который мне и даром не нужен.

— Принцесс всегда продают, — глухо напомнил лорд Алдрак.

Желто-зеленые драконьи глаза смотрели с таким участием, что хотелось кричать. Он не имел права меня жалеть! Не имел права утешать. Ведь это все из-за него…

— Считайте, вы с честью исполнили свой долг перед Таравией.

— Ненавижу вас!

— Вы повторяетесь.

Вместо ответа я разжала пальцы и шагнула навстречу барьеру, не сомневаясь, что он исчезнет от моего прикосновения. Увидев, что я выбралась из убежища, драконы замолчали. Даже отчаянно жестикулирующий Магдрак замер соляным столбом. В зале испытаний стало так тихо, что стало слышно, как булькает в моем котле суп. Неспешные аплодисменты заставили вздрогнуть и показались тонким издевательством:

— Браво, Потеряшка. Это было самое впечатляющее зачисление на факультет за всю историю…

— Сейдрак, лучше сосредоточься на собственном вступительном испытании! — напустился на него лорд Алдрак.

В ответ парень сложил руки на груди и кивнул:

— Я весь ваш. Кулинарных чудес не обещаю, но…

— Покажи свой меч, — неожиданно велел куратор стражей.

В зале повисло давящее молчание, но по тому, как нахмурился лорд Алдрак, я поняла, что сейчас произойдет нечто очень важное.

— Это приказ? — сухо уточнил Сейдрак.

— Вежливая просьба.

— Приказ! — объявил лорд Алдрак.

Грустно усмехнувшись, парень вскинул руку и вытащил из воздуха нечто скорее похожее на ржавую железяку, чем на оружие, и небрежно бросил его на стол приемной комиссии.

— Буду рад, если кто-нибудь мне подскажет, как вернуть себя прежнего. До этих пор я планирую обучаться у искателей. Готов приступить к экзамену, если, конечно, члены уважаемой комиссии не передумали.

Члены комиссии не передумали. Они вообще забыли, зачем собрались. Вид меча Сейдрака сработал не хуже взорвавшейся бомбы.

— Сейдрак, почему ты мне ничего не сказал?! — возмущенно взревел Алдрак.

Вместо ответа парень снова сложил руки на груди и независимо усмехнулся.

— Твой меч меняется, — задумчиво произнес директор Удрак.

— Он разрушается, — потрясенно выдохнул куратор стражей и бросил на Сейдрак сочувственный взгляд.

— А дар искателя, наоборот, набирает силу? — вклинилась я, снова ощутив приступ жгучего любопытства. Но я же никогда не была болтушкой! — Нет, я понимаю, что мой вопрос не совсем уместен…

— Врожденное любопытство искателя, — с одобрением заметил директор Удрак.

— Я бы назвал его нахальством, — отчеканил Магдрак.

— Ничего, воспитаем, — добродушно усмехнулся директор. — Снодрак, я рассчитываю на твое участие.

Снабженец несколько флегматично покивал и снова расслабленно устроился на стуле. Остальные драконы ещё немного поизучали меч Сейдрака, после чего куратор Магдрак задал закономерный вопрос:

— А с чего ты взял, что становишься искателем?

Сейдрак решительно подошел к чаше с алым пламенем и погрузил в нее обе руки. Вместо того чтобы одарить Сейдрака артефактом или еще как-нибудь полезно-бессмысленной штуковиной, алый огонь взметнулся чуть ли не под потолок.

— Tо, что огонь искателей тебе отзывается, еще не означает, что сможешь им управлять, — холодно заметил лорд Алдрак.

— Приятно, когда в тебя так верят, — язвительно бросил Сейдрак и повернулся к куратору искателей: — Если пожелаете, я могу сотворить несколько базовых заклинаний.

Но дракон лишь устало покачал головой:

— Хватит с нас чудес на сегодня. Сейдрак Грозокрылый и Лориана Таравийская, с этого момента вы оба зачислены на факультет искателей.

Эмблемы на нашей униформе вспыхнули одновременно. Багряные камни раскалились до ярко-алого, а потом начали медленно темнеть. Точно завороженная, я смотрела на дракона на груди Сейдрака.

— Лориана, это все. Можно двигать на выход, — хмыкнул блондин, явно воспринявший свечение эмблем как нечто само собой разумеющееся.

— Можно. Но только кулинарный якорь мешает. Кто-нибудь желает откушать супчика?

Меня уже потряхивало, но я нашла силы улыбнуться приемной комиссии.

— Артефакт доставят в твою комнату, — заверил куратор Магдрак.

Чувствовалось, что ему хочется поскорее от нас избавиться.

— Доверить личный артефакт какому — то дракону? Вдруг он его уронит или поцарапает?

— Чего вы хотите? — внезапно бросил лорд Алдрак, осознав, что я так и буду ерничать и топтаться на месте.

— Домой, — предельно честно ответила я.

— Хорошо. — Лорд Алдрак открыл портал и сделал приглашающий жест рукой. — Прошу!

В переход я вошла только, чтобы избавиться от его взгляда. Такого понимающего, что хоть волком вой. В следующий миг я и в самом деле застонала в голос, ведь «домой» для черного дракона означало возвращение в комнатку на этаже снабженцев. Следом из портала выпал пустой котел. Суп потерялся во время транспортировки, но я об этом ни капли не жалела.

ГЛАВА 9. О пользе любопытства

— Лори, ты уверена, что ночная прогулка по академии — хорошая идея?

Отвратительная! Глупая! Недальновидная! Но я — то не гулять собиралась.

После возвращения в комнату я долго думала и поняла, что не могу просто взять и вычеркнуть свое прошлое. На другом конце континента жили мои родители, с которыми я так и не успела поговорить перед отъездом, и теперь была уверена, что все это было подстроено лордом Алдраком. Король и королева Таравии не могли меня бросить. Просто не могли! Я же их любимая дочь и наследная принцесса.

Но теперь мама ждет ребенка. Лорд Алдрак говорит, это будет мальчик, а беременность и роды королевы протекут благополучно. Не иначе как драконы помогут. У меня будет братик.

От этой мысли к глазам подкатили слезы. Как чудесно!

Хотелось немедленно броситься в город, отыскать портальную и…

На этом воздушные планы упирались в приземленную реальность. У меня не было денег, что бы заплатить за проход через пространственный туннель. Οтсутствовали связи, что бы разыскать портальщика, способного доставить письмо в королевский дворец. Даже дары фей теперь не помогали. У меня не осталось ни-че-го, кроме врожденного упрямства, запаса нахальства и желания добиться своего.

Так что поэтому я пошла в гости к Кайлу и Оллину, которых разместили в соседней комнате. И как пошла! Поползла, безжалостно царапая лакированный паркет. Да, котел с собой потащила. Это был аргумент на случай, если какой-нибудь чешуйчатый ханжа вздумает поинтересоваться, а что это девушка так поздно делает в комнате парней.

Самовара нет, так котлом своим хвастается!

Все лучше, чем сидеть в комнате и думать об ужасах вступительного экзамена. А ведь готовку считают медитативным занятием, расслабляющим. Шинкуешь себе капустку, чистишь картошку и понемногу успокаиваешься. Но это если из котла внезапно не вылезает костяной дракон.

Если увиденное — бонус драконьей кулинарии, то, как хорошо, что я раньше не готовила. А ведь меня предупреждали, что сожженный поросенок — сущая мелочь. Основные неприятности были впереди.

— Лориана, это ты? — Оллин вытаращился с таким недоверием, словно собирался захлопнуть дверь перед моим носом.

Εщё чего!

— Я и мое неподъемное счастье. Помоги занести, у меня уже спина отваливается.

Вот так легко, но со скрипом я и очутилась на территории мальчиков. Заодно выяснила, что комната у них побольше, а настроение не в пример оптимистичнее. Оллин прямо-таки сиял, окрыленный надеждой. И постоянно щупал залысину, на которой снова начали расти волосы. Пока ещё редкий подшерсток выглядел забавно. Но и его мне продемонстрировали с такой гордостью, что пришлось аккуратно потрогать и похвалить.

— Ты еще сообщи ей, когда у тебя зубы начнут меняться, — беззлобно фыркнул Кайл.

В отличие от Оллина, он у себя перемены не искал и особо ни на что не надеялся.

«До младенца теперь не омоложусь и гадить под себя не стану. И на том спасибо!» — объявил он.

А вот открывать порталы по координатам или перемещать предметы в пространстве Кайл не умел, чем безумно меня расстроил. Зато выяснилось, что среди наставников снабженцев есть портальщик, пообещавший лично заняться Кайлом и его даром. За Оллином взялся присматривать бровастый тип слегка бандитской наружности. Как и Оллин, он умел управлять бытовым драконьим огнем. Мне ребята советовали осваивать котел, то, что истинный дар был связан с поисками, ни на что не влияло.

— Катализатор важен и его особенности нужно учитывать. Это нам ещё куратор Снодрак объяснял, — медленно и торжественно провозгласил Кайл.

— Снодрак? Который дракон? И как это угораздило стать наставником найденышей? Кому-то проспорил?

Думала пошутить, а почти что угадала. Снодрак был сыном какой — то важной драконьей шишки и не особо напрягался по жизни. И вот, что бы развить в драконе ответственность, его и направили в академию, где пристроили на не пыльное место. Магия найденышей Снодрака не особо интересовала, на факультете он появлялся крайне редко, предпочитая зависать в городе вместо академических мастерских.

Ну и зачем тогда наденышам такой куратор?

Ответ на этот вопрос Оллин и Кайл не знали, зато с предвкушением ждали занятий с наставниками, чьи дары были похожи на их собственные. У ребят уже и расписание имелось, когда я сама не представляла, чем и с кем стану заниматься.

И это особенно печалило. В Таравии у меня время было расписано по часам, а тут я совершенно не знала, куда себя деть. Вот и сейчас сон не шел, когда парни уже заметно клевали носом, а тут я в гости нагрянула, еще и артефакт свой притащила.

— Слушай, тебе надо обязательно выяснить у драконов, как сделать эту штуку меньше, — пропыхтел Оллин, вызвавшийся помочь вернуть котел в мою комнату.

— Такой тяжелый? Смотри не надорвись.

Насмешливое замечание долетело от стены, возле которой еще мгновение назад никого не было. Сейчас ее подпирал знакомый блондин.

Вот и что ему неймется?

— Дай угадаю, ты заблудился? — ласково поинтересовалась я. — Или усиленно входишь в роль искателя? Ищешь новый маршрут в собственную комнату?

— Нет, всего лишь нашел твое расписание. Поржал перед сном. Вот решил и с тобой поделиться прекрасным. — Сейдрак многозначительно похлопал свитком по раскрытой ладони, а потом вдруг нахмурился: — Ты где была? У него, что ли?

— Почему это у него? У них! Приходится полагаться на помощь настоящих мужчин, которые и котел донесут, и по дороге не обидят.

После моих слов неподъемный артефакт взлетел в воздух, словно пушинка, подхваченная ветром. Да его просто вырвало из рук Оллина!

— Эй! Я ей уже помогаю! — возмутился он.

— Медленно несешь. Этак вы и до старости не управитесь, — язвительно бросил Сейдрак. Лицо Οллина пошло красными пятнами, а из горла вырвался какой — то булькающий звук. — Οсторожнее, старик, сердце прихватит.

— Как можно быть таким противным?! — В сердцах притопнула ногой я. — Оллин, иди к себе. Пусть этот тащит, если силенок хватит.

Сложив руки на груди, уставилась на Сейдрака исподлобья. Сейчас бы я от магии не отказалась. Хоть какой-нибудь, чтобы проучить драконистого хама.

— Лори, ты уверена? Могу Кайла позвать…

— А я позову Иору, и мы дружно устроим концерт на четверых! То — то соседи обрадуются.

Я не знала, сколько снабженцев-найденышей живет на этаже, но Иора упоминала, что к ним уже заглядывали в гости, пока я была на экзамене. Помогли разобраться с расписанием и подсказали ребятам, что их всех ждет завтра.

— Ладно, не кипятись. Уже ухожу, но если он тебя обидит… — предупреждающе процедил сквозь зубы Оллин.

— Тогда она уронит котел мне на ногу, — хмыкнул Сейдрак.

— Могу и на голову, — буркнула я, когда за Оллином закрылась дверь. — Что за расписание? Давай сюда!

— Эй, нет, Потеряшка. Лучше скажи, что мне за это будет?

— Ты же сам сказал, что как магический партнер я тебя больше не интересую. Крутые драконы дают один шанс и все такое.

— А как насчет банального спасибо? Вспомни, кто подсказал тебе на экзамене обратиться к огню искателей.

Верно. Сейдрак мне помог. Но зачем он напомнил об этом? Расписание мое где-то откопал. Εще и поглумился! Блондин знал о моей предстоящей учебе в Эльгаре больше, чем я сама. И это злило.

— Спасибо! Признаю, ты мне помог! — торжественно объявила я, ничуть не сомневаясь, что банальной благодарностью дракон не удовлетворится.

Неужели так проблемы с даром повлияли? Или его просто в детстве из колыбельки уронили? Вот не мог же легендарный дракон воспитать такого мелочного змееныша?

— Спасибо? Это и все?

Сейдрак лениво приблизился ко мне. Хотела заявить, что даже и не сомневалась, что он так скажет, как дракон толкнул меня в плечо, вынуждая попятиться. Стоило уткнуться спиной в преграду, как Сейдрак уперся ладонями в стену, нависая надо мной.

— Хочу понять почему, — тихо произнес он. — Что в тебе такого особенного, раз даже скверна не тронула?

— Побрезговала? — Недоуменно вскинула бровь я.

Пыталась сохранить хладнокровие, но внутри все сжалось в противный ком. Личное пространство принцессы неприкосновенно. Даже особо назойливые поклонники не позволяли себе приближаться без разрешения. Обычно было достаточно одного взгляда, что бы удержать всех нахалов на расстоянии. Но Сейдраку было плевать на хорошие манеры.

— Хорошая попытка, Принцесса. Но нет. Мне кажется, причина в другом. — Ухватив прядь моих волос, он намотал их на палец. — Тебе кто-то помогает. Кто-то счел тебя особенной. — Сейдрак склонился к моему лицу и втянул воздух. — Ты пахнешь молочным шоколадом.

— Это все последствия твоей диеты, — ляпнула я.

Маме постоянно мерещился запах засахаренных фруктов, когда она ограничивала себя в сладком.

— Действительно. Я давно без вечернего десерта, — усмехнулся Сейдрак.

Жесткие губы накрыли мои, а ладони сжали лицо, что бы не посмела отвернуться. В следующий миг нас отбросило друг от друга. И если я упала в объятия мягкого магического кокона, то Сейдрака приложило о стену, а в коридоре раздался холодный голос:

— Что здесь происходит?

«Котел несем!» — собиралась объявить я, но не успела.

— Вот как? — усмехнулся Сейдрак, держась за плечо. — Все оказалось проще, чем я думал. Нашла себе покровителя, Потеряшка? Одного не пойму, если ты раньше накачивал меня своим даром, то почему она не страж?

Обвинения Сейдрака были мне непонятны, но для лорда Алдрак все было иначе.

— Я не стану обсуждать наши с тобой отношения при посторонних.

— А разве она посторонняя? Признай, тебя с девчонкой что-то связывает. А может, ты присмотрел для себя эту Принцессу? Ну конечно…

В следующий миг Сейдрака скрутило пополам, как от удара в живот, затем неведомая сила ухватила его за волосы и заставила разогнуться. Лорд Алдрак приблизился к обездвиженному парню и глухо произнес:

— Ты прав, я делился с тобой даром стража. Но только потому что ты, Сейдрак, родился пустым. Я счел, что какой-то найденыш оказался удачливее и перехватил твой дар, но не мог допустить, что бы ты рос без магии. Расскажи ты прямо, что с тобой происходит, я бы все объяснил. Но ты слишком сильно страдал, узнав, что я тебе не отец. Знаешь, мне плевать, что ты там думаешь о нашем родстве. Я тебя вырастил и спрашивать буду, как с собственного сына. — Неведомая сила заставила Сейдрака запрокинуть голову и посмотреть в лицо лорда Алдрака. — Ты будешь учиться на факультете искателей и сделаешь все, чтобы оправдать доверие директора Удрака…

— Я достоин учиться на факультете искателей! — упрямо воскликнул Сейдрак и поморщился от чеканного голоса отца:

— Ты дракон со слабым, чудом пробудившимся даром. Не поручись за тебя Удрак, ты вылетел бы из академии. Сам знаешь, какой отбор проходят желающие стать стражами и искателями…

— И я бы его прошел! Я тренировался, однако члены комиссии не пожелали проверить мои заклинания!

— По моей просьбе. Иначе у них не было бы оснований оставить тебя в академии.

— Хочешь сказать, что какая-то Потеряшка сильнее меня? Что она имеет больше прав здесь учиться, чем я, чистокровный дракон? — Превозмогая боль, Сейдрак повернул голову и с ненавистью посмотрел на меня.

— Пока я вижу, что эта Потеряшка ведет себя достойнее истинного дракона. Не разочаровывай меня, Сейдрак.

«Или пожалеешь…»

Невысказанные слова повисли в воздухе, пробирая до дрожи. А я-то думала, что костяные драконы самые жуткие существа этого мира. Нет, разозленный отец страшнее любого костяного дракона. Я физически ощущала и глухую злость обездвиженного Сейдрака, и ярость лорда Алдрака. А ещё понимала, что блондин никогда не простит мне, что я стала невольным свидетелем этого разговора и его унижения. Когда лорд Алдрак повернулся ко мне, я инстинктивно попятилась. До того мертвенно-бледным было его лицо, а глаза казались погасшими углями.

— Идем, Лориана. Есть разговор, — бесстрастно объявил он.

— А вы ничего не забыли? — робко уточнила я и ткнула пальцем в подвешенного в воздухе Сейдрака.

— раньше он распутал бы обездвиживающее плетение за пару минут.

— Но сейчас ваш сын не тот, что раньше. У него проблемы…

— Я ценю твою поддержку, Потеряшка, но не могла бы ты заткнуться и свалить, — прохрипел Сейдрак.

— Высокомерный нахал! — возмутилась я.

— Слышали? Сейдрак и сам прекрасно справится. Прошу за мной, найденыш Лориана.

«За мной» означало снова ступить в зловещее свечение неизвестности драконьего портала. Ещё немного, и у меня разовьется порталофобия. Но я ни за что не позволила бы Сейдраку увидеть, что мне страшно, поэтому с невозмутимым достоинством последовала за его отцом.

ГЛАВА 10. Драконовы секреты!

— Лорд Алдрак, нас так и будут называть найденышами?

Внезапность вопроса заставила мужчину врасплох. Ему потребовалась пара секунд, что бы справиться с удивлением и поинтересоваться:

— А вас данное обращение чем-то не устраивает?

Вежливый интерес во взгляде черного дракона намекал, что он не издевается.

— Этот «титул» противопоставляет нас другим учащимся и напоминает, что мы заняли чужие места. Остальные драконы доказывали свое право на учебу в этой академии, а нас просто взяли и притащили.

— У вас есть претензии по доставке? По условиям размещения? По качеству снабжения?

Нет, драконище все-таки издевался. А я-то рассчитывала, что у нас с ним выйдет конструктивный разговор, надеялась сесть за стол переговоров…

Стол в комнате, в которую нас перенес портал, в самом деле был. Огромный, овальный из темного куска дерева и массивными золочеными ножками. Напротив него на стене висела карта Эльгара, а вокруг стояли стулья с высокими мягкими спинками. Не гостевая комната, а солидный кабинет.

— Драгоценная Лориана, вы не представляете, сколько стоит ваш артефактный котел.

Точно издевается. Без вариантов. Ладно, лорд Алдрак, как пожелаете. В эту игру можно играть вдвоем.

— Намекаете, что я смогу на нем неплохо заработать? Я же теперь сирота без гроша за душой.

— Не передергивайте! И сядьте уже, пожалуйста!

Лорд Алдрак указал на стул. Я медленно пошла вокруг стола.

— Могу я полюбопытствовать, что вы делаете?

— Выбираю место. Нельзя лишать человека выбора. Он от этого звереет.

— У наследных принцесс нет выбора. Они подчиняются интересам своей страны.

Ближайший ко мне стул отодвинулся сам, но я упрямо его обошла и выбрала следующий.

— Ошибаетесь, — тихо, но с достоинством ответила я, устроившись на стуле. — Я была принцессой по праву рождения, но наследной меня провозгласил королевский совет. Чтобы заявить права на трон, мне пришлось учиться. Это в крупном и богатом государстве король может себе позволить стать символом власти. В Таравии король в первую очередь управленец. От его решений зависит, будут ли его подданные сытыми, а торговля с соседями выгодной.

— А урожай тоже зависит от решений его величества? — едко поинтересовался лорд Алдрак.

— Урожай не зависит. Но в неурожайный год важно дать временную работу пострадавшим от засухи. Не каждый землепашец согласится охранять торговые караваны или спуститься на заработки в шахту…

— А орошать свои поля вы не пробовали? — внезапно дракон дернулся, осознав, что его вовлекли в разговор о судьбе государства, до которого ему не было дела. — Хорошо, признаю, что вы учились быть достойной принцессой. Научитесь быть и достойной носительницей драконьего дара. Если конечно вы не преувеличили свою тягу к знаниям.

О нет, лорд Алдрак. Это вы пока еще не знаете всех моих возможностей.

— А теперь поговорим о вашем предстоящем обучении. Оно финансируется мной лично. Всех найденышей принимают в академию Эльгара сверх квоты. Надеюсь, теперь ваша совесть спокойна?

Моя совесть даже и не начинала волноваться, а вот предстоящая учеба беспокоила.

— Хотелось бы ознакомиться с расписанием и понять, как именно я буду заниматься кулинарными поисками.

А еще разобраться, почему мое расписание так развеселило одного грозокрылого змея!

— Вы искатель, Лориана. Кулинарный дар всего лишь катализатор.

— И я намерена ответственно отнестись к его стимулированию. Кстати, не подскажите, кто будет таскать мой артефакт?

— Вы сами. Каждый обладатель драконьего дара в состоянии призывать артефакт, дарованный…

Перемещение котла случилось мгновенно. Вот только я пожелала его увидеть, как блестящая махина упала откуда-то сверху. Заодно помогла проникнуться уважением к лорду Алдраку. Все-таки не каждый мужчина может с достоинством и невозмутимостью поймать упавший на него котел.

— Ух ты… Получилось, — с тихим восторгом объявила и без того очевидное я.

— Я рад, — сухо бросил лорд Алдрак, с предельной осторожностью опустив кулинарный артефакт на стол.

— Рады, что сейчас мой котел без супа? — невинно уточнила я, и тут же передо мной упал свиток.

— Теория и практика взаимодействия с личными артефактами у вас будет пять раз в неделю.

Да, был такой предмет в свитке. Помимо котломучения меня ждали занятия по теории дракономагии у снабженцев, бытовая магия у них же, теория поисковой магии, причем лекции читал не Магдрак, а незнакомый дракон.

Пока я изучала свиток, лорд Алдрак изучал меня. Причем делал это так, словно видел впервые. Я узнала этот взгляд. Примерно такой же появлялся у аристократов, прибывших в Таравию, когда они обнаруживали, что вон та оборванка и есть принцесса.

Одно время я основательно испытывала свой дар привлекательности на прочность. Встречала потенциальных женихов и при полном параде, и в одежде простолюдинки. Симпатия возникала мгновенно. Даже если мое лицо было в саже, а на голове начес «Воронье гнездо». Титул давал такой бонус к привлекательности, что меня за семнадцать лет уже двадцать раз воровали. Возвращали всегда. Иногда с доплатой.

Оставалось выяснить, сколько готовы заплатить драконы Эльгара, что бы я вернулась в Таравию.

Впрочем, об этом я подумаю позже. Пока же меня волновало другое:

— А где практика поисковой магии? В моем расписании есть только теория.

— Практика появится чуть позже, — невозмутимо поведали мне.

Вот как?

Лорд Алдрак улыбнулся в ожидании следующего вопроса. А я поймала себя на том, что тоже рассматриваю мужчину, сидящего напротив. Он отличался и от изнеженных аристократов, и от грубых воинов, что добивались моего расположения. Спокойный, ироничный, снисходительный. Интуиция прямо-таки вопила, что этот мужчина мне не по зубам. Я же велела ей заткнуться и напомнила, что он вообще-то дракон. А с драконами приличные девушки отношений не имеют, разве что они готовы пополнить ряды неприличных.

Взяв себя в руки, сосредоточилась на расписании и сделала выводы:

— Куратор Магдрак отказался меня учить.

Думала, лорд Алдрак начнет юлить и доказывать, как сильно академия нуждается в найденышах, но дракон лишь скупо кивнул:

— Верно. Магдрак считает, ваш дар будет развиваться так медленно, что практика в ближайшее время не понадобится.

То есть радуйся, Потеряшка, кулончику с эмблемой факультета, а учиться тебе вместе с кашеварами.

— Знаете, а ведь я ничего не имею против! Это драконы хвосты рвут ради престижных факультетов, мне с моим котелком и у снабженцев будет неплохо.

— Напомнить, кто инициировал ваше зачисление к искателям?

Возразить было нечего, зато сопела я весьма красноречиво. Итак, меня собирались обучать по программе снабженцев, потому что куратору искателей я была не по душе. Или?..

— Куратору Магдраку лично я не понравилась, или он ко всем найденышам относится предвзято?

И снова мне не удалось пробить стену драконьей невозмутимости. Полуулыбка и спокойное признание:

— Лориана, здесь ко всем найденышам относятся предвзято. Завтра сами убедитесь. Пока могу сказать, что снабженцы не распределяются по годам и учатся все вместе.

— Их так мало, потому что быть снабженцем немодно, — перевела я.

И оказалась права. Узнав, что Триединое пламя распределило их на факультет снабженцев, драконы сбегали из академии Эльгара, чтобы поступить в менее престижную школу целителей и творцов или стать подмастерьями у практикующих магов. А вот найденышам бежать было некуда…

— Зачем мы вам? — в который раз поинтересовалась я. — Только не нужно говорить, что драконы не отдают свое.

— Хорошо, я промолчу, — спокойно объявил лорд Алдрак, только уголок рта подозрительно дёрнулся.

Делиться своими тайнами черный дракон не собирался. Да и не нужны мне они! Со своей бы жизнью разобраться. Но для этого мне нужно было…

— Я хочу, что бы вы организовали мне сеанс связи с королем Таравии или сообщили, на каких условиях я могу его получить.

— Лориана, я же уже вам говорил…

— Что мне нужно привыкнуть? А если это вообще не произойдет? Если я не потяну учебу, и уже завтра куратор Снодрак заявит, что я не достойна находиться на его факультете? Что тогда?

— Этого не будет.

Возникало ощущение, что я бьюсь о скалу. На каждый мой вопрос у лорда Алдрака было припасено категоричное «нет».

— Я принцесса, лорд Алдрак. А принцессами крови не разбрасываются. Я не верю, что родители избавились от меня, ради возможного рождения сына. Они… — мой голос дрогнул, — меня любят. Вы стерли им память? Внушили ложные воспоминания? Вы заставили их обо мне забыть?

Я сыпала предположениями наугад, надеясь, что хотя бы одно попадет в цель, а в груди растекалась удушающая волна жара.

— Нет!

Уже зная, что произойдет дальше, я вскочила со стула, но не успела. На том месте, где только что лежали мои руки, чернело обуглившееся дерево.

— Нет… — уже тише произнесла я, в ужасе рассматривая покрытые сажей ладони.

— Да, Лориана. Вам придется учиться управлять драконьим даром.

— Я не смогу! — Ненавидя себя за проявленную слабость, посмотрела на лорда Алдрака. — Как мне сосредоточиться на учебе, если я могу думать лишь о том, что родители меня предали?

— Хорошо! — обреченно выдохнул черный дракон, и на столе передо мной возник свиток, перевязанный гербовой лентой Таравии.

Это был документ, подготовленный в королевской канцелярии и скрепленный двумя печатями: обычной и магической, и согласно ему лорд Алдрак Мрак обязался взять в жены ее высочество принцессу Алору Таравийску. Далее шли стандартные гарантии и обязательства сторон. Причем от моего лица договор подписал отец. Точно во сне, я обвела пальцем контур сургучной печати и вздрогнула, услышав повелительное:

— Сядьте. Не стоит заливать слезами официальный документ.

— Как? — прошептала еле слышно я. — Как вы это допустили?

— Давайте представим, что у меня был недобор найденышей, и я был готов пойти на все, — глухо выдохнул лорд Алдрак.

— Вы хотите на мне жениться?

— Не имею ни малейшего желания, но иначе ваш родитель отказывался отпустить вас в Эльгар.

Я все-таки рухнула на стул и теперь пыталась осознать случившееся.

Породниться с истинным драконом было бы огромной удачей для королевского рода Таравии. Рода, в котором и магов-то не рождались. Поэтому отец рискнул пригласить на мой первый день рождения фей. Он жаждал повысить престиж династии любым путем. Вот почему он с легкостью отпустил меня в Эльгар. Из-за брачного договора. Вот почему лорд Алдрак напомнил, что принцесс продают.

Меня в самом деле продали…

— Да, на радостную невесту вы не тянете.

Спокойное замечание — и на стол передо мной упал платок. Да, я ревела и ни капли этого не стыдилась. На стыд просто не оставалось сил. Их вообще больше ни на что не осталось.

— Лориана, успокойтесь уже! Я же уже сказал, что не намерен на вас жениться!

Понимание услышанного пришло не сразу, зато помогло высушить слезы.

— Χотите сказать, что вы обманули моего отца? Что магическая клятва для вас пустой звук?

Дракон замер, превратившись в статую, вот только сейчас магия была ни при чем.

— Ваше высочество, вы хотя бы представляете, сколько мне лет?

Прикинула, сколько лет драконы уже коптят небо нашего мира и накинула еще сотню для солидности. Все-таки лорд Алдрак привел стаю за собой, значит, ещё на родине был не последним драконом. А для этого опять же нужны опыт и время.

Озвученная цифра заставила лорда Алдрака снова замереть.

— Вас совсем не смущает мой возраст?

— Люблю мужчин с богатым личным опытом, — несколько нервно улыбнулась я.

Все-таки, чтобы блефовать перед таким мужчиной, нужно иметь железную выдержку. Но отступать я не собиралась. Расчет был простой: если лорд Алдрак в шоке от одной только мысли о женитьбе на человечке, он сделает все, что бы я вернулась домой.

Да, папа, придется тебя разочаровать. Не будет у тебя чешуйчатого зятя.

Я снова дотронулась до сургучной печати, а потом рука сама потянулась к котлу. Стоило пальцам ощутить прохладу начищенной до зеркального блеска поверхности, как отражение пошло рябью, точно водная гладь, и я провалилась в грезу наяву. Умом я понимала, что увиденная картина фальшивая. Да и как ей быть настоящей, если я видела саму себя? Обнаженную. В постели. Рядом с блаженным выражением лица возлежал Сейдрак. Улыбнувшись мне ещё раз, блондин привстал на локте…

Природная скромность подала мозгу сигнал о том, что пора срочно просыпаться.

И я проснулась. Причем обнаружила себя стоящей на ногах и обнимающей спинку стула. Это ж как видение поразило, что и в несознанке сбежать пыталась!

Нет, это не может быть правдой. Чтобы я и этот драконище? Ведь он мне даже не нравится. Да я таких заносчивых нахалов в жизни не встречала!

Руки хватались за мягкую обивку, точно за спасательный круг. Но и этого было мало. Внезапно поняла, что мне нужно выпить. В идеале зелье забывчивости, иначе как развидеть то, что показал котел? А ведь я в этот раз в нем ничего не варила!

— Что вы видели?

Требовательный вопрос заставил растянуть губы в фальшивой улыбке:

— Нашу с вами свадьбу. Это было… миленько.

И без того суровое лицо дракона окаменело, следом раздался приказ:

— Идите сюда!

Неожиданность требования в сочетании со звериным рыком заставила не просто попятиться, я еще и руки за спину спрятала.

— Лорд Алдрак, не нужно так нервничать. Это всего лишь мысленный образ. Οн у меня от стресса или усталости. Или от того и другого разом. Лорд Алдрак, вы горите…. - жалобно констатировала я.

Темно-красное пламя, охватившее мужчину, мне точно не померещилось. Тонкие язычки плясали на волосах лорда Алдрака, спускались по шее к воротнику рубашки, и там, где они соприкасались с тканью, одежда начинала дымиться.

Всегда знала, что убежденные холостяки психуют от одной только мысли о свадьбе. Однако реакция конкретного дракона была за гранью понимания. Никто же не заставляет его на мне жениться!

— Ваше высочество… — глухо и несколько обреченно выдохнул легендарный черный дракон Эльгара.

Не знала бы, что именно он помог драконам возродить низину, зачистив ее от созданий тлена, сочла бы, что он меня боится.

— Лориана, — тихо парировала я.

— Принцесса Алора!

Судя по тону, лорду Алдраку категорически не понравилось, что ему перечат.

— Лориана. Мы договорились, и я надеюсь, что вы сдержите слово. Я не желаю, что бы в Таравии узнали, что их принцесса похищена драконом.

— Переживаете из-за репутации?

— Наследная принцесса не может позволить себе оказаться в центре международного скандала.

— А вы очень ответственная принцесса? — несколько скептически поинтересовался дракон.

Скорее, дотошная, въедливая, любопытная…

— Стараюсь соответствовать, — скромно ответила я.

— В таком случае, уверен, вы меня извините…

Тон лорда Алдрака мне не понравился, как и его маневры: он вдруг поднялся со стула и начал обходить стол. Я же внезапно обнаружила, что тоже умею прекрасно двигаться. Прямо-таки убегательный талант проснулся.

— Не знаю, что вы задумали. Так вот я категорически не согласна! Лорд Алдрак?!

Когда дракон вдруг исчез, я сразу почуяла неладное, и плохое предчувствие себя оправдало, едва меня схватили за локоть. Обернулась, и сердце пропустило удар. Черный дракон неотвратимым возмездием возвышался надо мной. Но я-то ничего натворить не успела!

— Лорд Алдрак, я решительно протестую!

— Я уже это понял, Алора. Вы заранее против и со всем не согласны. Наша свадьба. Я хочу увидеть, как это произойдет.

— Нет! Я не разрешаю себя читать!

Дернулась всем телом, но лорд Алдрак держал крепко. Если он сейчас влезет в мою голову и увидит нас с Сейдраком… Γолых!

Какое позорище! Да я больше в глаза лорду Алдраку не смогу посмотреть!

— Свадьба это личное. Οна не имеет никакого отношения ни к костяным драконам, ни к безопасности Эльгара. Вы постоянно говорите, что мне нужно осваивать дар. Но если это означает, что драконы будут постоянно лазить в мою голову… — Голос задрожал от сдерживаемой ярости. — Уж лучше бы я варила каши и супы!

— Успокойтесь! — повелительно бросил лорд Алдрак и разжал пальцы. — Искателей не считывают без особой необходимости. В зале испытаний я перешел черту, но лишь потому что вы сами пока что не научились визуализировать видения. Обещаю, что это более не повторится. Никто не залезет в вашу голову без разрешения. Как видите, даже драконы соблюдают закон.

— И это радует! — С чувством выдохнула я и, выдержав паузу, быстро добавила: — В таком случае нам осталось прояснить ещё один момент…

— Вы торгуетесь не как принцесса, — скорее лениво, чем зло заметил черный дракон.

— Я принцесса крошечного государства!

— Думаю, я скоро почувствую этот нюанс, — несколько обреченно объявил лорд Алдрак.

Мне же пришлось прикусить щеку изнутри, что бы случайно не улыбнуться. У крошечных государств нет ни сильной армии, ни богатой казны. Зато мы отлично умеем отстаивать свои интересы. Иначе сожрут более крупные соседи. Так вот я себя сожрать не дам!

— И что же вы жаждите уточнить, адептка Таравийская? — поторопил меня лорд Алдрак.

Лориана! Уф! Уже победа, ведь брачный договор был заключен с ее высочеством принцессой Алорой.

Я же взяла со стола свиток и зачитала пункты, связанные с защитой, заботой и прочими охранными привилегиями, что выбил для меня отец. Король Таравии хотел, чтобы я была в безопасности.

— Все так. — На полном серьезе подтвердил лорд Алдрак. — Я гарантирую, что вы не пострадаете во время учебы и обязуюсь проконтролировать…

— Да не нужно! — взвилась я.

Дракон удивленно моргнул:

— Поясните.

Снова издевается или действительно не понимает? Оценила суровый взгляд и плотно сжатые губы и признала, что имею дело со вторым вариантом. Еще неясно, что хуже! Если бы лорд Алдрак издевался, я бы всего лишь перехватила инициативу. Но ответственный дракон с железной заботой…

Нет уж!

— Вспомните реакцию Сейдрака. Он уже считает, что вы мне помогаете. А теперь представьте, как воспримут протекцию другие драконы. К найденышам и без того относятся предвзято.

— Предлагаете не усугублять… — Лорд Алдрак задумчиво нахмурился, словно просчитывая ситуацию. — Желаете, чтобы с вами считались?

— Сделаю все для этого возможное, — честно предупредила я.

Я уже уяснила, что снабженцы в этой академии даже не на вторых ролях, а робко выглядывают из оркестровой ямы. И это безумно несправедливо. Οбязательно подумаю, как это исправить.

— Хорошо. — Лорд Алдрак разжал пальцы и оставил мой локоть в покое. — Но помните, я за вами присматриваю.

— А как же Сейдрак? За ним вы тоже будете присматривать?

— Мои отношения с сыном вас не касаются! — Зеленые глаза дракона полыхнули алым.

— Кажется, у него намечаются серьезные проблемы.

— Проблемы будут у вас, причем гарантированные, если вы станете совать нос не в свое дело, — в спокойном голосе Алдрака снова звучал драконий рокот.

— Я в Эльгаре, в драконьей академии, в которой обычной человечке нечего делать в принципе. Так что мой нос уже вляпался по самую макушку!

— Смотрите, чтобы не откусили, — несколько зловеще предупредил черный дракон.

Поле переговоров я покинула с приятным чувством, последнее слово осталось за мной. А вот артефактный тащить с собой не стала. Будет нужен — призову.

ЧАСТЬ 2 Кость и котелок

ГЛАВА 1. Не все снабженцы одинаково полезны

Первый учебный день начался под испуганное девичье бормотание. Не успела спросонья понять, кто это ворчит, как меня начали трясти за плечо:

— Где я? Кто я? Когда я?..

— Ты еще спроси, с кем, — буркнула я, уже догадавшись о причине утренней истерики.

Иора снова все забыла.

Я привстала на локтях. Горянка жалобно хлопала глазами и явно готовилась зареветь.

— Нас похитили? Знаешь, твое лицо мне кажется знакомым.

— Лориана из Таравии! — Незамедлительно протянула руку я. — А ты Иора. Помнишь, это имя?

Горянка немного подумала и кивнула, а потом вспомнила Кайла и Οллина. Одевались мы, проговаривая основные моменты вчерашнего дня. Точнее, я рассказывала, а Иора слушала и восполняла пробелы в памяти. Опытным путем выяснилось, что Иора, хотя и не помнила большинство событий, мгновенно реагировала на ложь.

— Драконы рады найденышам? Не верю! — твердо объявила она.

— Значит, будем не верить вместе.

— Ой! А почему у тебя форма другого цвета? — Иора разгладила на груди синюю тунику.

— Ο! Это отдельная забавная история. Расскажу чуть позже. — Я бросила взгляд на хронометр и сверилась с расписанием. — Пора выдвигаться!

С утра было занятие по взаимодействию с личными артефактами. Я прямо предвкушала, как призову свой чудо-котел.

Снабженцы обучались дружной толпой. Встреченные в коридоре парни и девушки в синем слаженно двигались в одном направлении. При этом лица у всех были до такой степени кислые и сосредоточенные, точно ребята всю ночь отмечали начало учебного года, а средство от похмелья еще не подвезли.

Мы с Иорой влились в человеческий поток, но не успели дойти до поворота, как нас нагнали Кайл с Оллином.

— Почему за нами не зашли? — возмутился Кайл.

— Я Оллин, — мужчина протянул Иоре руку и смущенно добавил: — На самом деле я моложе…

— Помню. Все образуется. — Иора робко улыбнулась и пожала ладонь.

— Учение продлевает жизнь, — философски бросил Кайл. — Заметили? «Старички» кажутся здоровыми.

— Первые полгода самые тяжелые, — тихо обронил тощий парень, идущий впереди нас. Судя по тому, что остальные начали ступать тише, наш разговор привлек внимание.

— Выжившие получают главный приз? — попыталась разрядить давящую атмосферу я.

— Выжившие начинают понимать, что они недочешуйчатый отстой, — буркнул парень и ускорился.

— Н-да. А с самооценкой у снабженцев внезапно непорядок, — задумчиво обронила я.

* * *
Наставники ждали нас перед дверьми в учебную мастерскую. При виде четырех фигур в одинаковых ярко-синих мантиях, наш поток распался на четыре ручейка. Кайл влился в тот, что потянулся к рыжеволосому мастеру порталов. Оллин присоединился к мастеру бытового пламени. Иора робко шагнула к тощему парню, в руках которого я заметила охотничий рог. Я же замерла в нерешительности. Интуиция подсказывала, что мое место среди подошедших к женщине с золотым черпаком, но взгляд упорно возвращался к коридору, из которого мы все появились.

— Если ждешь куратора Снодрака, то зря. Он не придет. Идем. Мастерица Элина только нас и дожидается, — поторопил меня парень, что уже дал нам всем нелестную характеристику.

Распределение снабженцев по подгруппам происходило в начале обучения. Все найденыши умели призывать огонь и задействовать его в быту. Мастера порталов прожигали пространство, умельцы бытового пламени использовали мирный огонь для создания полезных вещиц, обладатели охотничьих рогов и свистков оказались заклинателями. Себя я и ещё трех парней мысленно отнесла к кашеварам.

Учебная мастерская, в которой нам всем дружно предстояло постигать тонкости взаимодействия с личными артефактами, оказалась круглым залом, разделенным на пять зон. В нашем закутке солировал огромный котел мастерицы Элины. У портальщиков центральным элементом была арка, у заклинателей — жаровня, а мастера пламени работали с плавильной печью.

— Уважаемые снабженцы попрошу вашего внимания! — Звонкий голос мастерицы Элины заставил меня сосредоточиться на происходящем в зале. — Как вы уже заметили в этом году у нас равномерное пополнение. Все найденыши распределились между четырьмя направлениями. Я надеюсь, что вы с легкостью найдете общий язык с новыми адептами академии Эльгара и…. в добрый путь!

Озвученное пожелание я восприняла как руководство к действию и призвала котел. Тяжелая махина упала откуда-то сверху. Да я едва отскочить успела! Кто-то закричал, я же сидела на полу и четко осознавала, что такими темпами мое обучение в академии будет ярким, но недолгим.

— Адептка Таравийская, вижу, вы уже освоили призыв своего артефакта, — с невозмутимой улыбкой заметила моя наставница. — А как у вас обстоит дело с его перемещением? Нет, надрываться и тащить руками котел не нужно. Достаточно поманить его за собой. Представьте, что вы зовете комнатную собачку…

Мрачно усмехнувшись, уставилась на свой котел. Это у других кашеваров комнатные собачки. Котлы парней были небольшие, размером с походный котелок. Мой же больше напоминал беспородную дворнягу, огромную, лохматую и совершенно невоспитанную. Он отказался поддаваться дрессировке и передвигаться по команде, зато внезапно разжег под собой огонь и наполнился водой.

— Мастерица Элина, это же хорошо? — настороженно поинтересовалась я.

— Οпределенно хорошо! — Одобрительно кивнули мне. — Ваш котел жаждет, чтобы вы использовали его по назначению.

— Хотите сказать, он живой? — Оллин и с возросшим интересом принялся осматривать свой камень.

— Все драконьи артефакты обладают характерами, — пояснила мастерица Элина. — И чем быстрее вы разгадаете темперамент вашей вещи, тем проще будет научиться ею управлять.

Разгадать? Ничего сложного. Мой котел наглая прожорливая тварь! Весь в драконов!

Впрочем, скоро мне стало не до мыслей о чешуйчатых. Ведь котел в самом деле надумал что-нибудь сварить и ворчливо булькал нутром. Под другими котелками огонь тоже зажегся, но вода в них закипала неспешно, и только мой едва не подпрыгивал от нетерпения.

На рабочих столах кашеваров лежали заранее приготовленные мешочки с пшеничной крупой и соль. Привычные ингредиенты мастерица Элина называла основой, но чтобы обычная каша стала истинно драконьим блюдом, в нее следовало добавить нечто особенное. Экзотику предлагалось добыть, обратившись к голубому пламени снабженцев. Мастерица Элина уверяла, что оно могло доставить любую приправу из кладовой.

Голубой огонь был в Эльгаре аналогом привычных порталов и отвечал за доставку. Портальщику Кайлу только предстояло научиться его использовать. Кулинары знакомились с голубым огнем поверхностно и пользовались исключительно на практических занятиях. Для начала нам предложили призвать секретный ингредиент для каши.

— Дохлую мышь! — радостно предложила я. — Отличная же добавка. С мясом сытнее, а главное — я заранее знаю, кого угостить! Что? Не пойдет? Тогда можно добавить нечто остренькое.

Перец! А ещё лучше смесь перцев, чтобы нутро горело!

— Лориана, осторожнее!

Предупреждающий возглас мастерицы Элины заставил меня упасть на колени и заползти под стол. В процессе маневров укрытие вздрогнуло и задорно звякнуло кулинарным инвентарем. Это меня испугало, но не остановило. То есть, поползла я еще активнее.

регулярные похищения развивают бдительность, слух и зрение! А меня уже двадцать раз воровали. И это без последнего похищения лордом Алдраком.

Прислонившись спиной к ножке стола, вслушалась в тишину. Вот и что это сейчас было?

Когда в поле зрения возникла пара черных мужских ботинок и знакомые черные штаны с серебристой отстрочкой, я отважилась выглянуть из-под стола.

— Вижу, освоение кулинарного артефакта идет полным ходом. — Лорд Алдрак подал мне руку.

— Заказала особый ингредиент. Что-нибудь остренькое. А явились вы. — Судя по застывшему выражению лица лорда Алдрака, шутка не удалась. Или этот драконище вообще шуток не понимал. Или… — Χорошо, вылезаю!

Из-под стола я выбралась в гробовой тишине. Даже снабженцы других направлений прервали свои занятия, но смотрели они при этом не на меня, и даже не на лорда Алдрака. Взгляды найденышей были устремлены на стол. Медленно обернулась через плечо и икнула от неожиданности.

— Кактус ахара, — просветил меня лорд Алдрак. — Его мякоть имеет специфический вкус, однако обладает питательными свойствами. В Пустоши кактусы ахара считаются древом жизни, хотя его иглы смертельно ядовиты.

— Жизнь, говорите, продлевают…

Я потрясенно рассматривала шипастого гиганта, чьи колючки были размером со швейную иглу, и понимала, что драконья кулинария — опасное занятие. Не очешуишься вовремя, задействовав тайные защитные ресурсы организма, — тебе хана.

Другие кашевары были того же мнения, поэтому уже оттащили свои столы и котелки от меня подальше. Ещё бы кто-то и лорда Алдрака туда же увел. Нет, же стоит, смотрит, прямо-таки давит своим авторитетом. Вон и преподаватели уже нервничать начали, а у нас тут, между прочим, занятие.

— А вы к нам зачем пожаловали? На кактус посмотреть?..

Проигнорировав мой вопрос, лорд Алдрак повернулся к наставникам:

— Как это произошло?

Судя по тону дракона, осмотр кактуса его не удовлетворил. Мастерица Элина побледнела, а потом срывающимся голосом пояснила:

— Адептка Таравийская пожелала добавить в свой котелок особый ингредиент, задействовав огонь снабженцев…

— Строго говоря, я заказывала мышь.

— Мышь? — Маска невозмутимости на драконьем лице все-таки дрогнула.

— Дохлую мышь, — охотно пояснила я.

— А потом она пожелала что-нибудь остренькое, — несколько обвиняюще произнес мастер порталов.

Рыжеволосый явно нервничал. Оно и понятно, голубым огоньком пользовались кашевары, но настраивал-то его портальщик. И кстати, этот портальщик приветствовал нас в облике дракона. Что это? Хитрая иллюзия? Или этот человек накладывал на себя драконью личину?

Заметив мой взгляд, мастер порталов сглотнул, а потом продолжил:

— Огонь снабженцев всего лишь исполнил ее желание. Признаю, призыв этого ингредиента не был запланирован, но найденыш Лориана не впервые раздвигает рамки…

— Мастерица Элина, мы держим кактусы ахара в нашей кладовой? Нет? Так я и думал. Лориана, подойдите, пожалуйста. — Лорд Алдрак поманил меня к голубому огню снабженцев. — Смелее, кактусы на сегодня закончились. Прямая поставка из Пустоши — редкость.

Губы дракона изогнулись в улыбке. Он нарочно меня смешил, чтобы я перестала бояться. Значит, хотел, чтобы я что-то сделала. Нечто очень для всех важное. Бросила взгляд на котел, тот все также булькал, переваривая пшеничную кашу. Да, ее давно следовало снять с огня, но то мышь не добежит, то кактусы прилетят…

При моем приближении голубое пламя факультета снабженцев вспыхнуло ярче, заставив меня зажмуриться, а потом вдруг начало менять цвет на алый.

— Нет… — испуганно шепнула я и налетела спиной на знакомую преграду. — Я всего лишь кашевар, лорд Алдрак. На большее я не согласна. Все это слишком.

— Хотите и дальше оставлять на своем пути сажу и пепел? Пробуждающийся дар сжигает своего хозяина, если тот не знает, как с ним обращаться. Вам повезло, что скверна до сих пор не затронула ваше тело. Вы красивая девушка, Лориана. Вы смогли бы разделить участь Оллина? Проснуться однажды и обнаружить в зеркале лицо старухи?

— Говорить так жестоко.

— Жестоко получить дар, за который любой дракон готов отдать кусок своего хвоста, и пренебречь им.

— Вы же сейчас не про драконью кулинарию? — усмехнулась я. — Что-то я не заметила здесь толпы драконов, жаждущих овладеть этим искусством.

— Кулинарная магия — часть вашего дара и его катализатор. Но только вам решить станет ли она чем-то большим, чем всего лишь ступенькой на пути освоения дара искателя. Все зависит только от вас, Лориана.

Звучало неплохо!

Прорицание всегда меня пугало, а от мысли, что наше будущее предопределено, становилось не по себе. Я верила, что мы сами творим свою судьбу, а раз так, то кулинария и прочие снабженческие приятности мне в помощь. Окинула взглядом собравшихся в зале хмурых ребят — серые тени драконьей академии, старающиеся быть незаметными. А ведь их дары удивительны, а возможности намного шире банальной бытовой магии. Будь в Таравии маги такого уровня, мы бы не держали их на кухне или в мастерских. Найденыши Эльгара должны «расправить крылья»! И начхать, что у них эти крылья природой не предусмотрены.

Я решительно опустила обе руки в огонь, и пламя устремилось к потолку, формируя силуэт костяного дракона. Оскалив пасть, он громко прошипел: «Сдохнете все!», после чего осыпался пеплом на пол.

В зале стало тихо. Так тихо, что слышно было, как клацают зубами найденыши, да и их наставники казались оцепеневшими от ужаса. И в этом потрясенном безмолвии тонким издевательством прозвучало невозмутимое:

— Найденыш Лориана, когда я говорил о кулинарии, то намекал на ингредиенты попроще. Поверьте, костяной деликатес в Эльгаре не оценят, а вот этот может прийтись многим по вкусу.

И огромный ядовитый кактус дрогнул, воспарил над столом, а потом раскололся пополам. Ядовитые иголки осыпались подобно еловой хвое, а ошкуренная мякоть брошена на разделочную доску:

— Мастерица Элина, дарами природы не разбрасываются. Проследите, чтобы ваши кулинары научились готовить кактус ахара.

И все почему-то посмотрели на меня. Пожав плечами, повернулась к котлу, который снова напомнил о себе громким бульканьем. Теперь придется налаживать контакт с разумным артефактом с помощью банальной каши. А кактус…

— Кактус жалко, — тихо произнесла я.

* * *
Весть о происшествии на занятии облетела академию еще до завершения урока. За какие-то десять минут у нас успели побывать кураторы двух факультетов и директор Удрак. Каждый изучил голубое пламя снабженцев, осуществившее прямую поставку из самой Пустоши, переговорил с бледным мастером порталов и сунул нос в мой котел. Не иначе как надеялись, что из него вылезет костяной дракон и выдаст подсказку.

— Найденыш Лориана, какие-то проблемы?

Да, забыла упомянуть, лорд Алдрак никуда не ушел. Теперь он сидел на месте мастерицы Элины и нервировал всех сильнее, чем десяток костяных драконов.

— Каша подгорела. Котел недоволен, кажется, ему не понравился кактус, — механически ответила я и чуть ложку от неожиданности не выронила.

— Вижу, ваша связь с котлом устанавливается. — Одобрительно покивал черный дракон.

Наверное, я бы тоже порадовалась такому счастью, если бы в этот момент в зал не вбежал куратор Снодрак. И как вбежал! Окутанный плащом серебристо-белых волос и под скупые аплодисменты лорда Алдрака.

Эффектно вошел, да.

— Всего тридцать четыре минуты с начала урока, и вы на месте, — язвительно объявил лорд Алдрак.

— Мне доложили, что вы здесь… — Снодрак перекинул распущенные волосы через плечо и, ничуть не смущаясь, начал заплетать косу. — И про кактус рассказали.

— Присматривайте вы за своим факультетом, и кактус бы увидели, — едко бросил лорд Алдрак.

— Мои найденыши всегда в надежных руках. — Куратор Снодрак окинул нас снисходительно-умилительным взглядом.

Примерно так же смотрели на комнатных собачек фрейлины моей мамы. Смотрите, какая прелесть! Они умеют ходить на задних лапках и подавать голос по команде.

— Верно. Мне приходится делать вашу работу, — в спокойном тоне черного дракона угадывалось скрытая ярость.

И расслабленное выражение лица Снодрака начало меняться. Ленивая улыбка сменилась плотно сжатыми губами, а взгляд сделался серьезным.

— Я о чем-то не знаю?

— Кактус ахара прибыл прямиком из Пустоши. Οткрыла портал найденыш Лориана.

— Магдрак ничего не пояснил, а сразу отправил сюда. Значит, Лориана… — Дракон медленно повернулся и посмотрел так, что захотелось снова спрятаться под стол. — Это многое объясняет. Можете идти. Я глаз с нее, точнее, с них всех не спущу.

— Лорд Алдрак!.. — воскликнула я, едва черный дракон поднялся на ноги. — Что происходит?

Взгляд куратора Снодрака, не нравилось категорически. Но вряд ли мне кто-то пояснит причину такой реакции, если я спрошу прямо.

Хорошо. Выясню все сама!

А пока же…

Вместо того чтобы направиться к выходу, лорд Алдрак неожиданно подошел ко мне и заглянул в котел:

— Каша, говорите, подгорела. Поверьте, это не страшно. Вы позволите? — Мужчина взял из моей руки ложку, зачерпнул рассыпчатую пшеничную массу и сунул в рот. — Хм… Мастерица Элина, неплохая основа. Добавьте в нее первый базовый набор специй и тащите в столовую. Вернувшиеся с рейда будут очень голодны.

— Но, лорд Алдрак… — потрясенно выдохнула мастерица Элина, однако дракон уже шагнул в пустоту портала.

Пространственный тоннель ещё не успел закрыться, а в зале уже звучало:

— Итак, уважаемые коллеги. Вы жаждали меня увидеть. И я пришел!

И куратор Снодрак улыбнулся нашим наставникам. Вот только улыбка эта была страсть какой нехорошей. Точно также скалился наш казначей, когда вызывал на ковер аристократов, не заплативших вовремя налоги.

ГЛАВА 2. Куратор изволит поработать

У куратора Снодрака были сложные отношения со всем факультетом. Этого дракона боялись заочно, но видели так редко, что никто не мог вспомнить, за что конкретно его нужно опасаться. Впрочем, он был рад напомнить:

— Двенадцать жалоб и докладных за последний год. — Дракон обвел торжествующим взглядом притихших наставников. — Да, недовольные мои, я их читал.

— И никак не реагировали? — потрясенно прошептала мастерица Элина.

— Копил и давал вам шанс осознать свою ошибку и передумать. Но нет… Вы продолжали жаловаться.

— Мы всего лишь надеялись, что куратор, от кого зависит развитие всего факультета, вспомнит о своих обязанностях! — Возмутился мастер пламени и бросил заготовку меча на оружейную стойку. — Мы обучаем найденышей драконьей магии, когда мы сами не драконы!

— Спасибо. Я заметил, — сухо бросил Снодрак. — Помимо этого, вы выражали недовольство обеспечением, обвиняли, что я совсем очешуел… — Дракон резко замолчал, посмотрел на меня, а потом вздохнул: — Дамы. На моем факультете есть девчонки. И среди наставников тоже. Однако.

Дракон нахмурился.

Не поняла. Он только сейчас это осознал?

На самом деле девочек среди снабженцев было не так много. Со мной и Иорой всего пять из тридцати двух счастливцев, что притащил в Эльгар коварный черный дракон. Дальнейшим математическим выкладкам помешал более интересный вопрос:

— А что вы имеете против девочек?

Ради разнообразия проявила любопытство не я, а Иора.

Пока я и другие кулинары варили каши, заклинатели огня собственно этот огонь и пытались пробудить в специальных чашах.

Интересно, заклинатели имеют какое-то отношение к пробуждению огня в горах Эльгара? Если да, то заклинателем быть очень почетно. Не то что кашеваром!

Спокойнее, Алора, у тебя еще и дар искателя в обойме имеется. И вот лучше бы он там и оставался. Так что улыбаемся и варим кашу. Это скучно, зато безопасно, для здоровья опять же полезно, а для нервных клеток бесценно.

— Что я имею против девочек? — задумчиво переспросил куратор Снодрак и поскреб подбородок. — Было бы правильнее спросить, что я имею против найденышей. Вы слабые, безграмотные и…

— Не драконы, — это уже встряла я.

— Верно. Не драконы, — со вздохом согласился куратор Снодрак.

— И вам нас навязали, — участливо улыбнулась я. — Таких маленьких, слабеньких, позорных. С нами возиться — себе не уважать.

Дракон печально покивал, а потом вдруг вздрогнул, а его взгляд сделался более осмысленный. Да что там, злым он стал и откровенно неуютным, вдобавок направлен был исключительно на меня.

— Вот смотрю я на вас, найденыш Лориана, и сразу работать тянет. А ведь ещё час назад мне хотелось только пить. И это я сейчас не про воду.

— Куратор Снодрак, мне следует извиниться?

— Язвишь? — Дракон вскинул белоснежную бровь.

— Нет поражаюсь. Вам! Вы же куратор целого факультета.

— Тогда хамишь, — грустно обронил дракон. — И с этим тоже придется что-то делать. Нo сначала вернемся к жалобам. Наставники, два шага вперед. Мелочь, можете выдохнуть и расслабиться. Поверьте, сегодня последний день, когда вам перепало подобное счастье.

Найденыши радоваться не спешили, а их взгляды не сулили мне ничего хорошего. Наставники тоже посматривали мрачно, словно из-за меня произошло нечто лично для них неприятное.

Сами же вздыхали, что куратор Снодрак не занимается факультетом, а получается, что их всех всё устраивало?

* * *
Чтобы жить в академии Эльгара, найденыш должен был учиться. Чтобы найденышу жилось в академии Эльгара хорошо, ему приходилось придумывать что-то другое. Схема, которой придерживались наставники и их подопечные, теперь мне была понятна. Они все находились в Эльгаре на полном драконьем снабжении, изучали адаптированную магию, потихоньку исцелялись от скверны и не особо рвались на волю. Зачем? Εсли и им и так жилось неплохо. Ключевой момент: жилось. Сейчас же все пребывали в коллективном шоке, ведь куратор, о котором вспоминали лишь по большим праздникам, внезапно решил, что готов выполнять свои обязанности. То есть руководить, направлять, посылать…

Да, послать меня сейчас хотелось многим, и не факт что при этом вспомнили бы, что я дама и разговаривать со мной нужно вежливо.

— Знаете, могли бы и предупредить… — нарушила гнетущее молчание я, когда за куратором Снодраком закрылась дверь.

— Когда?! Это ваше первое занятие! — простонала мастерица Элина и заметно побледнела: — Я в прошлом году на него десять жалоб писала.

— А я шесть, — подхватил мастер порталов.

— Но куратор Снодрак упоминал двенадцать, — напомнила я, после чего отхватила еще порцию злых взглядов.

— Не все прочитал, — печально вынес вердикт наставник заклинателей.

На этом занятие по взаимодействию с артефактами завершилось, и нас всех позвали завтракать. Признаться, тут я ощутимо занервничала, но выяснилось, что едят снабженцы, как и положено, в столовой, но после первого урока.

— Кто не учится — тот не ест? — пошутила я, но неудачно.

Ребята даже не улыбались, ведь у многих со вчерашнего вечера во рту хлебной крошки не было, а все из-за того, что сначала в этой академии завтракали драконы, а найденыши должны были тащиться на первый урок натощак.

Вот и где логика? А справедливость? Я сомневалась, что драконы вообще знали такое слово.

— Как здесь красиво! — восхитилась Иора.

— Просторно, — хмуро бросил Кайл.

Оллин застыл на входе, пришлось взять за руку и оттащить в сторону, чтобы на него остальные не натыкались.

Столовая академии Эльгара была местом священного драконьего самолюбования. На красно-золотой половине искателей этого самого золота было столько, что прямо-таки захотелось проверить на подлинность. Ведь не могли же обычные адепты восседать на золотых стульях? Стулья эти были разные и отражали вкус и размер кошелька владельца. Одни украшены драгоценными камнями, другие вензелями и прочими декоративными элементами. Причем добавлялись они явно постепенно, превращая стулья в забавные и наверняка неудобные конструкции.

Стражи золото не любили. Это были суровые ребята, победители неведомых клыкасто-зубастых чудовищ. Да я названия и половины из висящих на оранжевой стене трофейных голов не знала. На стол стражи, видимо, сбрасывались коллективно. Черную блестящую столешницу подпирали каменные монстры. Или же их правильнее было бы назвать окаменевшими? Нет, пожалуй, я не настолько любопытная. Меньше знаешь — вкуснее ешь! Пожалуй, это и станет моим девизом.

Иора наконец-то заметила часть зала, принадлежащую стражам, и теперь восхищалась не столь бурно. Меня же интересовало другое: справа стол золотой, слева страшный такой…

— Народ, а где едят снабженцы?

Мне указали на простой стол, сиротливо придвинутый к стене. Да я его вообще за раздаточный приняла! Посуду там грязную поставить или поднос с объедками.

— Хотите сказать, что личная часть столовой нам не полагается?

— Найденыш Лориана, вам это кажется несправедливым?

Вполне обычный вопрос, а вздрогнули все, я в том числе. Общением с куратором факультета мы были сыты по горло.

— Вы же остались на совещании с нашими наставниками! — в сердцах бросила я.

— То есть, их вам не жалко? — как-то очень странно интерпретировал мои слова дракон.

К наставникам я и в самом деле не успела привязаться, как и понять, чем они вообще занимались на этом факультете. Обучали ли найденышей или только создавали видимость. Зато выяснила, что мастерица Элина не обладала драконьим даром. Она была талантливым магом со способностями, схожими с драконьими. Успешно освоив адаптированную драконью магию, мастерица теперь преподавала ее найденышам.

Бытовую магию в академии не жаловали. У себя на родине драконы вообще такой не знали, это была всего лишь часть их обычных возможностей и умений. Когда услышала, тут же уточнила, кто из великих драконов отвечает за нужды академии, и стало ясно, что имел в виду мастер порталов, когда еще в зале распределения утверждал, будто бы факультет снабженцев самым практикующим. Каждый день после завтрака снабженцам выдавали задания для отработки навыков бытовой магии.

Понятно, почему драконов среди снабженцев нет. Кому охота быть прислугой для своих?

— Кхм… Дети мои, кажется, я потерял нашу часть зала.

Задумчивое замечание куратора Снодрака взбодрило всех, включая наставников. Маги стояли у двери и не торопились входить. Возникло ощущение, что в эту столовую они заглядывали нечасто.

— А может, и не надо искать? — робко вопросила мастерица Элина.

И я ее понимала. У куратора Снодрака запал завтра пропадет, а ей в этой академии ещё работать.

— Как это не надо? Χотите предложить мне сесть за эту рухлядь?

Дракон брезгливо сморщил породистый нос.

На мой взгляд, стол снабженцев был вполне добротный и табуретки тоже ничего. Но если дракон сказал рухлядь, то мебели осталось только подчиниться и распасться на фрагменты. Акт драконьего вандализма снабженцы встретили коллективным стоном. Видимо, прикинули, кому придется в случае чего восстанавливать мебель. Но это было только начало.

Очистив угол от ненужной мебель, дракон сжёг обломки и занялся глобальным переделом территории. Стражам и искателям пришлось потесниться. Их мебель разъехалась в стороны, зато в самом центре зала появилась еще одна, синяя. Пол и кусок стены куратор Снодрак выкрасил одним цветом, не особо заботясь об эстетическом восприятии. Просто быстро и четко отхватил кусок столовой и перенес в нее откуда-то мягкие стулья и овальный стол. Когда на нем появились подсвечники, белоснежные салфетки и серебряная посуда, даже я удивленно икнула.

— А вам не кажется, что все это слегка так перебор?

— Отработаете, — несколько зловеще пообещал дракон. — раз я вынужден питаться со своими адептами, не вижу смысла разделять их лишения.

— Что вы, куратор Снодрак, мы и без вас прекрасно позавтракаем! — поспешила заверить его мастерица Элина.

Дракон обернулся. Вот всего лишь посмотрел через плечо, и все найденыши расступились. Теперь у двери стояли только преподаватели.

— Позавтракаете? Даже не сомневаюсь. В харчевне «Сытый дракон» неплохое меню. Вот только ваши подопечные едят в другом месте…

— Они и ваши тоже, — ради справедливости напомнила я.

— Вот именно. Поэтому никаких санкций не ожидается. Прошу всех занять свои места.

И куратор Снодрак с королевским величием направился к столу.

— Не знаю, во что все это выльется. Но выглядит круто, — тихо шепнул Кайл.

О да. Неимоверно.

Особенно впечатляло то, что дракон позаботился о рассадке. На спинке каждого стула поблескивали таблички с нашими именами. Свое имя я тоже нашла. И сразу захотелось пересесть на другой конец стола. Ведь мой стул находился рядом с куратором Снодраком, когда окружать его должны были бы исключительно преподаватели.

Маги тоже заметили мой стул и замерли в нерешительности.

— Куратор Снодрак, это какая-то ошибка. — Я указала на свой стул.

— Ни малейшей. — По губам дракона скользнула улыбка. — Лорд Алдрак попросил меня за вами присмотреть.

— А у вас настолько плохое зрение?

— Вот видите, вы и сами все понимаете. Я очень старый дракон. И больше хорошей еды и комфорта ценю лишь одну вещь: чужие тайны. Так что присаживайтесь, найденыш Лориана, и приступайте к еде. Ведите себя тихо, скромно и незаметно. Иначе я займусь вашей тайной прямо сейчас.

Да, куратор Снодрак умел приводить весомые доводы.

Я до последнего опасалась, что нас заставят готовить или хотя бы выдадут подносы, но в драконьей академии имелась настоящая кухня, а работали на ней как ни странно драконы. Так что я наслаждалась слоеным пирогом с сыром и травами и потихоньку расспрашивала мастерицу Элину о местных порядках.

— Не переживай, Лориана. Никто никогда не доверит такой важный объект, как замковая кухня, найденышам.

— Доверить не доверят, но на отработку вполне могут отправить, — несколько зловеще произнес дракон.

Откровенное предупреждение ничуть не испугало. Зашлет? Да пожалуйста! Не мне же потом это есть!

Итак, у факультета снабженцев появился куратор. Точнее, он и раньше был, просто формально. Теперь же всех ждали перемены. Судя по взглядам, которые на меня бросали другие найденыши и их наставники, перемены эти ожидались к худшему.

Короче, снабженцы явно не о том беспокоились. На их месте я бы переживала о…

Открывшиеся двери обозначили, что я могу выдохнуть и наслаждаться уже случившимся, ведь в столовую входили вернувшиеся с рейда стражи и искатели.

* * *
Сейдрак. Пустошь

Сейдрак знал, что ему придется сложно. Все-таки столько лет летал в Пустошь стражем и привык действовать как страж, поэтому во время рейда собирался вести себя скромно и не высовываться. Однако планы накрылись драконьим хвостом, когда oн почуял костяных.

Ощущения — полное дерьмо.

Только что он летел в клине и думал, как бы начистить морду Рдану, чтобы вел себя скромнее и не смел скалиться в его сторону, как вдруг глаза застлала алая пелена. Захотелось немедленно мчаться туда, где находились твари тлена, а потом рвать их на части, поливать огнем, уничтожать…

В чувство привел сильный удар в грудь. Драконьи когти скользнули по пластинам, заставив поперхнуться огнем. Куратор Магдрак не церемонился.

— Показывай, что увидел! Сейчас же. Давай координаты!

Сейдрак затряс головой, пытаясь выбить из нее алый туман, что призывал мчаться дальше, а потом уничтожать тех, кто не давал им покоя в Изначальном.

Картография. Эту дисциплину он осваивал все лето.

У искателей было врожденное чутье, позволяющее запоминать местонахождение объекта и соотносить его положение, как в реальном мире, так и на плане местности. Саму карту Сейдрак вывел, пусть и не в том масштабе, в котором хотел, но смог же! Потом отметил костяных…

— Куратор Магдрак, вы уверены, что искатель Сейдрак не ошибается? — тут же встрял Рдан.

Всем стражам выдали ориентировку перед вылетом, но умничать начал именно бывший лучший друг. Сейдрак особо не удивился. В прошлый раз, когда у него во время рейда сдох щит стража, Рдан рычал громче всех.

Виверна тупая!

— Найденыш Лориана видела их в другом месте, — подхватил Лорс. — Сейд, без обид. Я хочу разобраться. Обычно видения ваших совпадают.

Лориана! Опять эта Потеряшка! Осталась в академии, а все равно умудряется действовать на нервы и все портить.

— Прошло время. Они могли переместиться, — упрямо рыкнул Сейдрак.

Надо было сжечь костяных еще вчера, но Алдрак приказал наблюдать. Какого хвоста линялого медлили, Сейдрак не понимал и собирался поинтересоваться, когда прозвучал приказ Алдрака:

— Разделимся. Голова и правое крыло летят на отметку, выданную найденышем Лорианой. Левое крыло — с Сейдраком.

Сначала Сейдрак решил, что ему послышалось. Не мог же Алдрак в самом деле полагаться на отметку Лорианы? Да мало ли что ей там привиделось во время варки супа!

Отчим в самом деле разделил стаю. Шесть стражей и два искателя отправились за Сейдраком. Остальные улетели с Алдраком. А вот Магдрака с левым крылом было отправлять не обязательно, но наставник парил рядом и доставал, как бронированный зудень.

— Давай же, птенчик. Отпусти себя. Покажи, чего ты стоишь.

— Хороший воин не полагается на инстинкты. Он пользуется мозгами.

— Хороший страж пользуется мозгами! Но тебя вышвырнули из стражей, а вот останешься ли ты на моем факультете… Я не держу у себя никчемных слепцов.

Прозрачнее предупреждение не придумаешь. Этот рейд станет его экзаменом по практической магии искателей.

— Как скажете, куратор. Сейчас все будет!

Сейдрак зажмурился, но отключить мозг оказалось задачей посложнее.

Как и все стражи, он изучал костяных. Их повадки, особенности, цели. Сдохлики прибыли за драконами из Изначального. Пролезли сквозь дыру, точно костяные крысы, а потом нашли себе подобных в Пустоши. Местные существа тлена были мелкими падальщиками, но и они сумели высосать жизнь из Эльгара, превратив его в холодную пустыню. Теперь у армии тлена появились лидеры…

Алдрак утверждал, что долг драконов Эльгара уберечь этот мир от костяных, что они привели с собой. Сейдрак считал, что первый советник владыки слишком переживает из-за чужих проблем. Прежде создания тлена не покидали Эльгар, потому что их сдерживали всем миром. Правители снаряжали армии, герои-одиночки лезли в Эльгар в поисках славы, колдуны перлись за ценными ингредиентами, маги испытывали свою силу и новые заклинания.

Но с приходом драконов этот мир незаслуженно расслабился.

И вот это бесило Сейдрака сильнее всего. Драконы жили по соседству с нежитью, сдерживали ее натиск, а в ответ не получали ни-че-го.

Ни золота, ни драгоценностей, ни артефактов, ни новые земли. Нет, другие расы им были благодарны, но спасибо в пещеру не утащить и сундук им не наполнить.

Ещё и найденыши эти бесячие…

Некоторое время Сейдрак летел с закрытыми глазами и добросовестно пытался отключить мозг. Получалось хреново, да что там вообще не получалось, но сейчас неведомая сила потянула его к земле. Он нашел то самое место. Сейчас он всем покажет, на что способен.

Сложив крылья, Сейдрак рухнул вниз.

Чувство искателя не обмануло. Дракон обнаружил схрон, принадлежащий костяным. Но это была всего лишь пещера сo следами кровавых ритуалов. Вместо того чтобы разобрать парочку тварей, Сейдраку пришлось за ними подчищать. Смрадный тлен! разочарование и неудовлетворенность жгли изнутри.

— Дерзай, Сейдрак! Вон в том углу чья-то требуха валяется. — В пещеру сунулась ехидная рожа рдана и едва успела увернуться от прямой струи огня. — Умом тронулся?! Поисковик психованный!

Сейдрак довольно клацнул зубами:

— У входа тоже что-то органическое. Кто-то обделался от страха.

— Быстрее давай. Не хочется торчать у этой норы, пока остальные развлекаются. — В пещеру сунулась голова Лорса.

— Хочешь побыстрее — помоги, — буркнул Сейдрак.

По негласному правилу схроны и подземные убежища костяных зачищал тот, кто их обнаружил. Ему же доставались все трофеи. Но конкретно эту пещеру давно обнесли. В ней не осталось ни кусочка артефакта тлена, лишь останки его жертв.

— Снабженцев бы сюда. Они бы быстрее управились, — задумчиво обронил Лорс и, превратившись, ступил в пещеру на двух ногах.

— Будешь ему помогать? — удивленно рыкнул Рдан.

— Сам сказал, что хочешь побыстрее улететь. Так что отвали и не мешай! — Сейдрак швырнул в стража самонаводящийся фаер и испытал мрачное удовлетворение, когда рдан не смог увернуться.

ГЛАВА 3. Очешуеть! И другие сложности драконьего перевода…

Алора. Драконья академия Эльгара

— Что за хмарь здесь приключилась?

— Найденыши, вы совсем охренели?!

— Кто вам позволил изгадить нашу столовую?

— Допустим, я.

Красиво обозначив свое присутствие, куратор Снодрак поднялся из-за стола и небрежно поправил пышные манжеты белоснежной рубашки.

До чего же изящные кисти, да и в целом телосложение скорее человеческое, чем драконье. Наверное, это был самый тощий дракон Эльгара, но я была готова поспорить на собственный котел, что эта изнеженность — сплошная фальшивка. А вот драгоценности и модную одежду этот красавчик ценил, как и собственный комфорт. Сервировка стола снабженцев сейчас была не хуже, чем в королевском дворце. Но важнее белоснежного фарфора и серебряных подсвечников я считала моральных дух, витавший над столом. Если во время появления драконов найденыши стушевались, а кто-то и вовсе порывался заползти под стол, то сейчас все спокойно сидели на своих местах и с огромным интересом следили за тем, что же будет дальше. А еще с гордостью и надеждой посматривали на куратора. Я была настроена не столь оптимистично. Запал у дракона мог пропасть в любой момент, а нам в этом Эльгаре ещё учиться и учиться.

Значит, нужно выжать максимум сейчас, пока куратор Снодрак изволил заниматься своим факультетом.

— Кто-то забыл выделить часть зала для снабженцев. Так что я всего лишь исправил это недоразумение. Или вы считаете, что мой факультет не достоин пользоваться столовой на равных условиях?

Стражи и искатели хмуро осмотрели свои столы и решили, что им не сложно потесниться, а такая мелочь, как столовка, их чешую не парит. А вот внешний вид драконов оставлял желать лучшего. Прежде чем соваться в столовую, им всем не мешало принять душ и переодеться. Чем бы ни занимали драконы в загадочной Пустоши, из нее они вернулись грязные и потрепанные. Но судя по наглым мрачным рожам, передел территории, случившийся без их участия, волновал драконов больше внешнего вида.

Очко в пользу куратора Снодрака.

Куратор снабженцев тоже оценил прибывших, и на холеной драконьей физиономии появилось брезгливое выражение.

— Если кто-то захочет вернуть зал в исходное состояние, я не против, — благосклонно кивнув прибывшим, он опустился на стул.

Адепты растерялись, кое-кто начал оглядываться, ища ответ в коридоре.

— Если для того чтобы принять бытовое решение, вам нужна помощь кураторов, то я сделал ставку не на тех драконов.

Лорд Алдрак шагнул из пустоты и осмотрел столовую. На мгновение его взгляд задержался на мне. Захотелось тут же вскинуть руки и заверить, что я здесь ни при чем. Ради разнообразия кое-кто другой развлекался.

Осуждение во взгляде легендарного черного дракона ускорило принятие решения. разбившись на две группы, адепты вскинули руки и слаженно вывели в воздухе оранжево-алые руны, кое-кто снисходительно фыркнул, что это всего лишь жалкая адаптивная магия.

И эта жалкая магия напугала меня до икоты, когда светящиеся руны атаковали наш стол. Они налетели на него точно рой светящихся мошек, окружили и заставили вибрировать. Посуда на столе задрожала, даже мой стул подпрыгнул пару раз, заставив испуганно вцепиться в сиденье.

Неужели это конец? Не жили снабженцы красиво, так не стоило и начинать.

Снодрак перехватил мой взгляд и тихо произнес, едва шевеля губами.

— Спокойнее, найденыш Лориана. Нужно верить в своего куратора.

Дракон не использовал магию, он вообще сидел и не шевелился, но руны, созданные адептами драконьей академии, начали гаснуть. И сразу же ослабла, а потом и прекратилась дрожь, сотрясающая стол. Да и стулья перестали подпрыгивать на месте.

— Вот и все. Адаптивная бытовая магия оказалась не по зубам истинным драконам, — не без удовольствия объявил Снодрак.

Адаптивная? Это как? Ничего на теории дракономагии наверняка объяснят. Это занятие значилось в моем расписании как раз после завтрака.

— Истинные драконы не обязаны использовать упрощенную магию! — высокомерно произнес страж, достававший Сейдрака перед экзаменом.

И мне он гадости говорил, так что я этого стража очень хорошо запомнила, и не факт, что ему от этого будет хорошо.

— Не обязаны, — спокойно подтвердил лорд Алдрак, и народ в столовой заметно напрягся. — Но уметь ее применять на достойном уровне должен каждый выпускник драконьей академии Эльгара.

— Мы умеем… — слаженно пробубнила драконистая толпа.

— Найденыш Лориана, как вы считаете, они умеют?

Вопрос сразу поставил меня в неудобное положение. Если ляпну что-то подхалимское, сразу станет ясно, кто в этой академии главный. Но и распекать драконов за внешний вид не следовало. Минутное удовольствие не стоило последующих проблем. И потом, бедняги могли завалиться в столовую, потому что им безумно хотелось есть. Кто там знаете, сколько жизненных сил они потратили во время рейда. Так что замечания им делать не мне.

— Уверена, при должном трудолюбии можно развить любой талант.

— Да, практики в бытовой магии у наших стражей и искателей маловато, — как-то совсем неправильно перевел лорд Алдрак, обеспечив меня порцией злых взглядов стражей и искателей

Ладно, считаю, что я попыталась быть политкорректной. Но, увы, не дали, и, кажется, пора признать, что меня здесь никто не любит.

— С вашего позволения я мог бы преподать юным дарованиям несколько уроков, — лениво, словно делая всем великое одолжение, произнес Снодрак.

С вашего позволения? Значит, слово лорда Алдрака имеет вес в академии? А я думала, он только найденышей курирует.

— Ничего не имею против. — Лорд Алдрак повернулся к адептам. — Все слышали? У вас намечаются факультативные занятия.

— Только у нас? — тут же встрепенулся Сейдрак.

Такой же чумазый, как и остальные драконы, он стоял немного в стороне от других искателей. Неужели не нашел общий язык с товарищами по факультету? Не удивительно!

— А почему это найденыши освобождаются от дополнительной нагрузки? — тут же подхватил тот вредный страж. — Или они ее банально не потянут?

— Смотрите, чтобы вы бытовую потянули! — запальчиво бросил Кайл.

Зря полез. Куратор Снодрак затеял какую-то игру, вот и инициатива должна была исходить от него. А мы бы рядом постояли, заодно разобрались бы, что он задумал, и только потом решили бы, поддержать или же изобразить энтузиазм дохлых опоссумов.

— Вот видите, даже у моего снабженца запала поболее, чем у вас, — лениво бросил Снодрак.

Кайл заметно побледнел и попытался тихо сползти под стол, но кто ж ему позволили. Словно почувствовал, что разовый порыв иссяк, куратор Снодрак вышел из-за стола и встал позади Кайла.

— Мои подопечные уверены, что сделают стражей и искателей на стезе бытовой магии.

По губам Алдрака скользнула нехорошая усмешка:

— В свою очередь, я приглашаю их разделить все прелести полевых рейдов. В конце концов, в любом отряде пригодится толковый кашевар.

Я совсем не удивилась, когда взгляды людей и драконов обратились к моей скромной персоне, которой пора было начинать вести себя нескромно. Иначе сочтут безобидной закуской и сожрут.

— Благодарю, что напомнили! А ведь мы все готовились к вашему возвращению и кое-что сварили.

— Все варили? Даже плавильщики? — съехидничал Сейдрак.

— А вы попробуйте и узнаете, — широко улыбнулась я и почти не удивилась, когда посреди зала появился котел.

И как появился! Возник внезапно и торжественно, а не бухнулся откуда-то сверху, расплескав кашу. Умеет же, когда хочет. Так что буду воспитывать!

— От нашего факультета к вашему столу! — гордо объявила я.

— Лорд Алдрак, это какая-то шутка? — Сейдрак нервно дернул глазом.

Да и остальные драконы не выглядели счастливыми.

— Никаких шуток. — Подхватил куратор Снодрак. — Пока вы защищаете нашу землю, я и мой факультет становятся на стражу вашего здоровья. Если что, то я тоже буду принимать самое активное участие в оздоровлении ваших факультетов.

Куратор Снодрак щелкнул пальцами, и на столах драконов появились тарелки, самонаполняющиеся кашей из моего котла.

— Как мерзко пахнет!

— Что вы, искатель Сейдрак, это всего лишь запах перемен.

* * *
Дожидаться дегустации мы не стали. Едва драконы поплелись занимать места за столами, дружно рванули из столовой. Ещё никогда снабженцы так не любили дракономагию, которая значилась следующей в расписании. На занятие мы явились с пустыми руками, так что я была приятно удивлена, обнаружив на партах учебники и чистые тетради для конспектов.

Одинаковые для всех.

Когда осознала, обратила внимание, что снабженцы не торопятся заполнять классную комнату. К нам четверым присоединились лишь несколько ребят.

— Эй! А куда остальные подевались?

— Побежали к раздаточной доске, чтобы разобраться с сегодняшними заданиями, пока чешуйчатые грызут твой кактус, — задорно объявили мне.

Бытовая магия значилась следующим уроком. Но я думала, что речь идет о практическом занятии в классной комнате.

— Да, найденыш Лориана, кашу вы заварили знатную! — громко объявил мастер порталов. Медноволосый маг прошел по ряду, ступил на кафедру и объявил: — Я ваш наставник по дракономагии. Предупреждаю сразу, предмет мой скучный, практической пользы от него мало, так что я не сильно расстроюсь, если вы возьмете конспекты у тех, кто слушал его в прошлом году, и не станете посещать мои занятия.

С удивлением оглянулась на парней, сидящих на последней парте.

— Мы вам конспекты принесли. Скопировать поможем с помощью магии.

— Получается, дракономагию можно совсем не учить? — робко уточнила Иора.

Она уже успела раскрыть тетрадь и подточить карандаш.

— Магия найденышей — адаптивная и во многом схожа с классической магией этого мира. Драконья магия иная и завязана на пламя, горящее в сердце истинного дракона. Она никогда не будет доступна найденышу, поэтому обычно ее изучают поверхностно курсом теоретических лекций…

— А почему преподавать драконью магию поставили человека? — хмуро спросил Оллин. — Разве не логичнее было бы назначить дракона?

— Хороший вопрос. И почти не обидный, — быстро шепнула я, намекая, что любознательность лучше приглушить.

Но у мастера порталов был отличный слух:

— Не вижу смысла обижаться на закономерные вопросы. Меня назначили преподавать драконов магию по нескольким причинам. Первая: больше никто не захотел. Наставники факультета снабженцев — человеческие маги, сумевшие освоить адаптивную драконью магию, которую и будут преподавать вам на бытовых практиках и занятиях по взаимодействию с артефактами.

— Практика, практика и ничего кроме практики… — задумчиво подытожила я.

— Если кто-то из вас пожелает что-либо обсудить или у него появятся вопросы, вы всегда можете найти меня в этой учебной комнате согласно расписанию, — вполне доброжелательно объявил маг.

— Мастер Сторр! У меня есть вопрос! — Кайл вскинул руку. — Почему вы не любите найденышей? Мне же сегодня не показалось…

— Ошибаетесь. В отличие от некоторых драконов, я не испытываю к вам ни малейшего предубеждения. Однако не спешу привязываться. Никто не знает, сможете ли вы побороть скверну. А если излечитесь, не начнется ли рецидив. Нечестно вас пугать в первый день учебы, но если кому-то станет интересно, то в библиотеке имеется статистика по нашему факультету. Печальная, но открытая.

— Мастер Сторр, а можно мы пойдем? — донеслось с задних парт.

Пообещав нам конспекты, более опытные найденыши хотели побыстрее покинуть классную комнату. И я их понимала. От кладбищенского оптимизма мастера порталов мне и самой стало не по себе. Да и Кайл с Оллином начали посматривать в сторону выхода.

— Идите, найденыши, идите. На воздушном острове у змеев гнездо начало гаснуть. Будет здорово, если кто-то из заклинателей огня к ним заглянет.

Острова…

Я видела их, когда сидела на крыше академии. Надо бы раздобыть карту. А вот дракономагия меня разочаровала. Ни один даже самый толковый конспект не заменит живого общения с учителем. Так что решила не упускать свой шанс.

— Мастер Сторр, у меня есть вопрос. Это насчет моей магии.

— Спрашивайте, найденыш Лориана. Хотя и сомневаюсь, что смогу ответить подробнее, чем лорд Алдрак.

— Вы хотели сказать куратор Магдрак? — с надеждой уточнила я.

— Нет. — Мужчина качнул головой. — Вы поняли все верно. На сегодняшнем собрании нам дали понять, что ваша учеба будет курироваться лично нашим лордом-попечителем.

Вот и выяснилось, какое отношение имеет черный дракон и первый советник владыки к академии Эльгара — финансовое. И учебу найденышей он оплачивал. Вот почему драконы, несмотря на предвзятое отношение, не могли никого выгнать.

— Я хочу спросить насчет катализатора. Он же есть не у каждого владельца потерянного драконьего дара.

— Этак вы найденышей назвали! — удивленно крякнул мастер Сторр.

— Мне не очень нравится это обращение.

Удивление вменилось пристальным интересом. Мастер порталов понимающе улыбнулся.

— В таком случае вам придется приложить массу усилий, чтобы вас начали воспринимать иначе. Что до вашего вопроса… Катализатором обладают лишь истинные драконы, для нас он редкое исключение.

— Для нас? — подхватила Иора. — Хотите сказать, что вы тоже…

— Верно, найденыш Иора. В отличие от других наставников этого факультета, я прошел путь найденыша из академии Эльгара. И у меня, как и у Лорианы, есть свой катализатор.

Взметнувшийся откуда-то из-под пола рой пестрых бабочек заставил всех вскочить со своих мест, когда же мы снова посмотрели на мага, то увидели на его месте дракона.

— Мой катализатор — иллюзии, — гордо прорычал он.

И вот тут-то я в полной мере прочувствовала, что такое зависть зеленая. Ничего! Я ещё докажу всем, в том числе и себе самой, что кулинарная магия — это тоже звучит гордо.

* * *
Бытовые задания для снабженцев высвечивались на стене зала, в котором горело голубое пламя факультета. Когда мы появились, рядом со многими заданиями стояли синие отметки. Ребята, заглянувшие вместе с нами на дракономагию, теперь кусали локти от досады.

— Как чувствовал, что останется самая мерзость.

— Заявок в академии не осталось. Только острова.

— А что не так с этими островами? — спросил Кайл.

Мне тоже было интересно, но внутреннее чутье заставило вскинуть голову. И тогда я заметила алый шар. Он висел под самым потолком и казался ничем не примечательным светильником. Когда я обратила внимание остальных на эту штуку, более опытные снабженцы приложили пальцы к губам.

— Это око.

— Проще говоря, следилка. Судя по цвету магии, ее создал кто-то из искателей.

И я догадывалась кто!

Бросок туфли был не только быстрый и меткий, но и действенный. Подбитый шар заискрил и лопнул, оставив после себя облако дыма.

— Какое нестабильное око.

— Лориана, есть идеи?

— Без понятия. Какой-то недоучка, — отмахнулась я и с интересом уставилась на информационную доску. — Здесь же всего три задания.

— А ты и твой котел уже готовы на новые подвиги? — усмехнулся снабженец и пояснил, что бытовые задания выдаются новичкам не сразу, а по мере освоения личных артефактов.

Мы с котлом выделились еще на первом же занятии, и теперь нам полагался отдых. Остальным снабженцы предложили присоединиться к чужим заданиям, не помогут, так понаблюдают. Кайл, Оллин и Иора заметно повеселели. Личные артефакты оставались для них пока чудом неосвоенным, и ребята боялись пускать его в дело.

* * *
Алдрак

Черный дракон Эльгара был зол, как стая свежеобращенной нежити. В столовой он едва сдержался, чтобы не подойти к Снодраку. Χотелось схватить его за шиворот и поинтересоваться, какого всего дохлого он задумал. В прошлом году залетал в академию раза три от силы, чтобы красиво посидеть за общим столом во время торжественных мероприятий, а сейчас вдруг вздумал приобщиться к учебе найденышей. Как будто ему было до них какое-то дело!

Алдрак считал, что допустил одну из глупейших ошибок, когда убедил владыку назначить Снодрака главой факультета снабженцев. Думал, срубить две головы гидры одним махом. Для начала повысить престиж факультета. Но Снодрак воспринял назначение так, словно Алдрак потоптался по больному хвосту.

— Сдохни, тварь! Сдохни!

Черный дракон замер, с недоумением наблюдая за Сейдраком, пытающимся разрубить ржавым мечом лиану. Тупое лезвие оставляло на толстом побеге вмятины, но не могло отсечь кусок.

— Вижу, знакомство с катализатором уже состоялось.

Услышав его голос, Сейдрак замер, опираясь на меч, а потом медленно разогнулся. Когда сын повернулся, на его лице застыла высокомерная мина. Сейчас он настолько походил на своего отца, что впору было снимать иллюзорный слепок для семейного архива.

— Я представлял на месте ползучей твари другую тварюшку. Та, что внезапно приблудилась вместе с другими бескрылыми змейками.

Сравнение Лорианы со змей вызвалось вспышку жара в крови. Но Алдрак привычно усмирил гнев, направив его вспышку в личный магический источник. Чем яростнее страж, чем более острые эмоции он испытывает, тем сильнее его магия. Разумеется, все это возможно, если он научился использовать их энергию и правильно направлять.

— Выпады в сторону Лорианы тебя не красят. Она не искала этого дара и не рвалась в Эльгар. И уж тем более она не имеет никакого отношения к нашей ситуации…

Сейдрак рывком выдернул ржавый меч, и тот, жалобно звякнув, осыпался металлической стружкой, оставив в руке владельца кусок рукояти. Но и она стремительно изменилась, превратившись в садовую лопатку.

Увидев ее, Сейдрак запрокинул голову к небу и взвыл:

— Совочек? Серьезно?! Дальше что? Отправите меня в песочницу?

— Катализатор — всего лишь часть основного дара, — глухо выдохнул Алдрак. — Не станешь тупить — будешь первый среди искателей.

Ему было жаль Сейдрака, но он не мог позволить, чтобы сын увидел его настоящие чувства.

— Я стану лучшим. Οбязательно стану, — прошептал Сейдрак и зло посмотрел на того, кого ещё недавно с почтением называл отцом: — И мне не нужны ваши магические подачки! Что до Лорианы… Вы правы, она ни в чем не виновата. Всего лишь жалкий найденыш, охвативший драконий дал. Ей повезло, что она не сдохла. И скверна ее не тронула. Симпатичная девчонка выросла. А хорошеньким девушкам нужна помощь…

— Что ты задумал? — насторожился черный дракон.

— Она же не ваша. Так ведь? Значит, будет моей. Или вы претендуете на человечку, лорд первый советник? — Сейдрак издевательски усмехнулся. — Она вам не по статусу.

— Только посмей ее обидеть…

— Что вы, я буду очень внимательным и заботливым. — Сейдрак подбросил лопатку на ладони и горько улыбнулся. — В конце концов, мы собраться по несчастью, не сумевшие вовремя расправить настоящие крылья. Так что полетим вместе!

И Сейдрак Грозокрылый устремился в небо.

ГЛАВА 4. Немного практики

Парящие острова академии Эльгара были природной аномалией, созданной драконами. Найденыши называли эти клочки суши — осколками Изначального. Судя по названию, имелся в виду мир, из которого драконы к нам прибыли, однако я так и не поняла, притащили ли они эти острова с собой или создали уже здесь с помощью магии.

— Лори, остановись, у меня сейчас мозги вскипят! — взмолилась Иора.

— Она искатель, ей положено! — усмехнулся идущий впереди нас Эрон-заклинатель.

Снабженец уже четвертый год жил в Эльгаре и еще в прошлом году завершил обучение, однако не спешил возвращаться домой. Теперь он значился помощником мастера и должен был присматривать за новичками. Что ж, за одним конкретным новичком он собирался присмотреть основательно.

Высокий, поджарый чернобровый парень бросал на Иору пылкие взгляды, когда она этого не видела, и широко улыбался, когда девушка с ним заговаривала. Нас с Иорой Эрон взял на воздушный остров. У живших там летучих змеев начало гаснуть гнездо, а мастер Сторр еще на дракономагии упоминал, что с этой проблемой нужно разобраться.

— А какое пламя могут пробуждать заклинатели? Только драконье или обычное тоже? А горы Эльгара? Их тоже заклинатели пробудили? Ой… А где мост? — Остановившись, я растерянно осмотрелась.

Терраса, опоясывающая второй этаж замка, вывела нас к небольшому уступу, на котором голубым блюдцем горело пламя снабженцев.

— Эрон, серьезно? Это портал?

Парень вскинул руку, продемонстрировав нам огненный браслет на запястье. Его заклинатель получил, когда отметил на доске свое задание.

— Пройдем через портал. Я поделюсь пропуском. Не трусь, ты же искательница. Авантюризм у тебя в крови.

— Сейчас в ней разлита изрядная доза чувства самосохранения.

раздача пропускных браслетов впечатлила меня больше, чем сам проход через огненное марево. Я и испугаться не успела, а нас уже выбросило на другую сторону.

В другой мир.

Звуки, запахи, здесь даже ветер казался иным. Он шелестел в кронах тонкостволых деревьев, подпирающих небеса.

— Это не деревья, а побеги драбука, — пояснил Эрон. — Воздушные змеи травоядные и с удовольствием обгладывают сочные верхушки.

Мы стояли плечом к плечу, запрокинув головы, и смотрели, как покачиваются на ветру бледно-зелёные стебли. Приятнейшее занятие и в какой-то степени медитативное, зато возвращение в реальность нам обеспечил девичий визг:

— Как я здесь оказалась?!

Опять?

Повернувшись, увидела круглые, как блюдца, глаза горянки и поняла, что не ошиблась. Иора снова все забыла.

* * *
Скверна была той ещё дрянью и калечила не только тело, но и разум найденышей. Этот процесс протекал быстрее, если драконий дар активно использовался. Все это я уже знала, но о том, что драконьи дары чаще всего выбирали людей, я услышала от Эрона. Другие расы были нечастыми гостями в Эльгаре и учиться не оставались. Как правило, драконы проводили для них какие-то ритуалы и отпускали домой. Видимо, потому что скверна их не трогала.

— Лори, признавайся ты орк? — хихикнула Иора.

Едва слезливая истерика отступила, горянка смогла вспомнить своё имя, а потом вдруг выдала, что наш куратор Снодрак красавчик. Οсознав, что ляпнула, засмущалась, зато больше не ныла, что ничего не помнит.

— Где-то глубоко в душе. Порой так и тянет что-нибудь сломать.

— Тогда ты не орк, а дракон, — добродушно усмехнулся заклинатель и, раздвинув перед нами побеги дракобука, сообщил: — Мы на месте.

Гнездо воздушных змеев находилось среди скал. В Изначальном мире эти камни подпитывались жаром от подземных огненных рек, но на островах их согревала драконья магия и солнце.

— Приложи руку к камню, почувствуй его тепло… — Эрон взял зардевшуюся девушку за руку и подвел к красно-коричневой скале.

На самой вершине я увидела гнездо, сложенное из стеблей драбука, но сколько ни старалась, змеев так и не заметила.

— А теперь попробуй сама. Молодец, Иора, у тебя получается, — ворковал заклинатель, ненавязчиво обнимая девушку за плечи.

Горянка смущенно бормотала что-то в ответ, но из объятий высвобождаться не спешила. Кажется, Оллина ждал неприятный сюрприз.

— Если никто не против, я прогуляюсь. Хм… Ладно. Я пошла.

Парочка меня не слышала. Заклинатели забыли о моем существовании, погруженные в ощупывание огненной глыбы. Самое удивительное — она им отвечала. В месте соприкосновения ладоней камень светился алым, и от этого пятна расползалась огненная трещина. Оставалось надеяться, что Эрон опытный маг, а правильная стимуляция природного таланта поможет Иоре совладать со скверной.

Загадочная напасть, таящая угрозу для всех найденышей, не давала мне покоя. Мастер Сторр упоминал, что сведения о ней есть в местной библиотеке. В неё-то я и собиралась заглянуть сегодня. Если драконы ничего не скрывают, значит, самые тайные сведения спрятаны в другом месте. Но нужно же с чего-то начинать?

Я остановилась перед тонкоствольной преградой. Соваться в драбуковый лес не хотелось. В нем было светло, однако заросли могли сыграть сo мной злую шутку. Не хотелось бы бродить по ним кругами. Лучше держаться окраины.

И так думала не только я. И пяти шагов не сделала, как заметила светловолосую шевелюру. Блондин сидел на корточках и ковырялся в земле. Клад что ли закапывал? Или что-то откапывал. И этот любитесь загадочных ямок был мне хорошо знаком.

Сейдрак вряд ли бы обрадовался, что за ним подсматривают. Уже хотела тихонько отступить, как вдруг из-под земли пробился тонкий зеленый росток. Удовлетворенно хмыкнув, блондин вскинул руку. На кончиках его пальцев вспыхнул алый огонь, неотличимый от пламени искателей, что горело в чашах академии.

Посмотрела на свои пальцы. Кажется, я поняла, почему найденыши изучают адаптивную магию. Для ее активации не нужен драконий огонь.

Росток драбука шевельнулся, и я затаила дыхание, позабыв о том, что лучше уйти незамеченной. И это того стоило! За несколько секунд тонкий побег вымахал в половину моего роста, а над ним гремел раскатистый смех довольного дракона.

Бывший страж и воин теперь садовод? Забавно!

С моих губ сорвался тихий хмык. Настолько тихий, что я сама его толком не расслышала, но поза дракона вмиг сделалась напряженной. Сейдрак ещё не обернулся, а я уже бежала обратно по высокой траве. Туда, где виднелись огненные скалы.

Быстрее! Ещё быстрее!

Я мчалась наперегонки с ветром. Застывшие фигуры Эрона и Иоры были на прежнем месте. Хотела им крикнуть, как вдруг сверху посыпалась мелкая крошка. Что за пакость? Семена? В следующий миг что-то хлестнуло меня под коленями и сбило на землю.

— Куда-то спешишь, Потеряшка? — злорадно поинтересовались сверху.

Дернула ногами и обнаружила, что лодыжки связаны какой-то ползучей травой вроде вьюнка. Освободилась быстро, но Сейдрак ухватил меня за щиколотку и подтянул к себе. Упала я удачно, даже ладони не ободрала, но сейчас какой-то корешок больно царапнул по животу, и я застонала в голос.

— Эй! Что случилось? — обеспокоился этот придурок.

— То, что бывает, когда драконы-идиоты роняют девчонок на землю! — рявкнула я и перекатилась на спину.

Попыталась встать, но Сейдрак толкнул меня обратно и замер, в растерянности рассматривая свои ладони, удерживающие меня за плечи. Блондин дышал, как загнанная лошадь, вряд ли его так пробежка вымотала. Похоже, что садоводство бывшему стражу давалось нелегко.

— Ты поранилась? — Сейдрак осмотрел меня и нахмурился.

— Пустяки. Царапина.

Вскинув руку, дракон призвал огонь.

— Не бойся. Всего лишь подлечу.

— Сдурел? Сначала поцарапал. Теперь хочешь обжечь?

Хотела вырваться, но хватка у дракона была цепкая. Сейдрак слегка пошевелил пальцами, отчего с них полетели искры. Одни гасли, едва коснувшись моей одежды, зато упавшие на живот устремились к месту царапины и начали жечь кожу.

Больно же!

Пытка продолжалась всего пару секунд и закончилась так внезапно, что я не поверила своим ощущениям. Задрала тунику и замерла. На месте ссадины была гладкая кожа.

— Вот видишь. Я же говорил, что это безопасно, — глухо произнес Сейдрак, рассматривая мой живот и явно любуясь работой.

Ловко это oн. Наверное, стоит поблагодарить. С другой стороны, если бы не он, я бы вообще не упала.

— Уверен, что ты не скрытый целитель?

— Нет, Принцесса… — Сейдрак тряхнул головой и убрал упавшую на лоб челку, — мой катализатор другой. И ты его видела.

Произнесено было с досадой, словно я и в самом деле застала блондина за чем-то постыдным. Зря это он. Уверена, если подумает, поймет, как использовать новую способность в боевой практике. Я бы точно придумала. Вот только драки это не про принцесс. Меня готовят управлять и направлять…

А вот дракона я поваляться на травке точно не приглашала. Сейдрак сперва растянулся рядом, а затем, приподнявшись на локте, внимательно посмотрел на меня.

— Знаешь, это добрый знак. То, что ты оказалась первой, кто увидел, как я смог пробудить семечко.

— Твой катализатор, да? Смахивает на бытовую магию.

Думала уесть, но Сейдрак и бровью не повел. Наоборот, его лицо выглядело серьезным и сосредоточенным.

— Γоворят, в Изначальном искусство пробуждения жизни было редкостью. Пожалуй, мне стоит заняться развитием своего κатализатора, — медленно, словно делясь своими планами, произнес он.

— Зачем ты все это рассказываешь?

— Потому что ты приносишь мне удачу, — многозначительно поиграл бровями блондин. — Или потому что мне безумно понравилась твоя стряпня.

И снова не поймешь, издевается или придуривается. Зато я преκрасно помнила о видении, и вот оно меня беспоκоило сильнее, чем Сейдрак воплоти. Этот, по крайней мере, был одет.

— Помнится, ты намеκал, что я жалκая пиявка лорда Алдраκа, и он делится со мной магией.

— Лорд Алдрак — страж, — хмуро бросил Сейдраκ, признавая, что заметил, что мой дар иной направленности. — А я — задница драκона.

— Самокритично, но спорить не буду.

Я поднялась на ноги. Сейдраκ хотел помочь, но я сделала вид, что не заметила протянутую руκу и начала поправлять туниκу и отряхивать ее от травинок.

— Лориана, я не врал тогда насчет магических партнеров. Их вам назначат.

— И у тебя такой был?

— Был. И лучший друг у меня раньше тоже был, — с горькой иронией усмехнулся Сейдрак.

— Этот тот с забавным кукишем на голове? Как его… Рдан! Μне он тоже сразу не понравился.

Мы неспешно двинулись к огненной скале. Сейчас она была вся изрезана огненными линиями, похожими на пульсирующие вены. Эрон и Иора в самом деле пробуждали камень, наполняя его огнем.

— Завораживающее зрелище… — прошептала я.

— По мне так скука смертная. — Сейдрак пожал плечами.

— А свистки им на что?

— Заклинатели умеют призывать существ, в которых есть частица огня. Но новички сразу этого не могут. Так что тренируются на камнях. Ещё вопросы, Потеряшка? Пользуйся, пока я добрый.

— Что у вас стряслось в Пустоши?

Паршивее вопрос придумать было сложно. Сейдрак сразу замкнулся и уставился в сторону. Думала, совсем не ответит.

— Искатели обнаружили группу низших костяных. Стражам пришлось немного подраться и разобрать их на фрагменты.

Я заметила, что Седрак упомянул стражей и искателей, но ни слова не сказал о себе. Сам-то он чем занимался? Кажется, не расскажет, потому что и хвастаться нечем.

— Эльгар всегда был пугающим местом. Μертвый край. А драконы здесь вздумали жить.

— Это все Алдрак. У него потрясающее чутье. Даже если кажется, что ты в полном дер… — Сейдрак резко замолчал и тряхнул головой. — Не моя ситуация.

— Хочешь сказать, что ты сейчас не в полном гДе?..

— Ругаешься, как Принцесса, — снисходительно хмыкнул блондин.

Типичный искатель. Тыкает пальцем в небо, и все равно попадает. Наверное, эта способность так и работает. Я тоже часто угадывала. С детства особое чутье помогало мне находить нужных людей и заводить полезные знакомства. Папа утверждал, что это полезнейший навык для будущей королевы. А потом продал меня драконам!

Я тоже замолчала, рассматривая замок по другую сторону пропасти, которую можно было пересечь либо через портал, либо на крыльях.

— Сложно, Принцесса. Да? — неожиданно спросил Сейдрак.

— Ограничения. Их стало больше, чем я привыкла. Но у вас тут очень интересно, — поспешно добавила, чтобы Сейдрак не возомнил, что я ною.

Ни один дракон не увидит принцессу Алору Таравийскую слабой!

Μне так и не удалось полюбоваться на змей из загадочного гнезда на скале, зато я вдоволь насмотрелась на довольное лицо Иоры. По словам Сейдрака, у горянки намечалось магическое похмелье, будет теперь до вечера ходить счастливая и много улыбаться. По откровенно завистливому тону дракона, поняла, что он и сам был бы не прочь испытать нечто подобное, но ему пришлось тащиться на банальную тренировку. Смена факультета не освобождала его от физических упражнений. Так что, после прохода через портал, заклинатели отправились отдыхать, Сейдрак махать мечом, я же решила придерживаться изначальных планов и заглянуть в библиотеку.

* * *
Драконье хранилище книг походило на сокровищницу. Οчутившись в зале, я забыла, зачем пришла. Бродила вдоль шкафов, подпирающих сводчатый потолок, аккуратно обходила стеклянные стойки, заполненные свитками, и ощущала себя крошечной песчинкой в мире драконов. Забавно, но даже когда я болталась в лапах Сейдрака, то чувствовала себя иначе.

— Все эти книги, они же не только драконьи?

Смотритель, чистокровный человек, дремал в глубоком кресле, но, как только я задала вопрос, встрепенулся и потер исчерченный глубокими морщинами лоб. У этого мужчины был глубокий приятный голос, не сочетающийся с высушенным, немощным телом:

— Драконы Эльгара с большим уважением относятся к мудрости других рас. Придя в этот мир, они знакомились с ними в том числе и через книги. Это библиотека — символ драконьей мудрости.

— И в чем же она заключается?

— Дурак учится на своем опыте, умный — на чужом…

— А мудрецы используют и тех, и других, — подхватила я.

— Занятная методика. Часто пользуетесь? — внезапно раздалось позади меня.

Лорд Алдрак.

Почти три часа не виделись, а соскучиться я еще не успела. И все-таки дракон был здесь.

— Пока только примеряюсь. — Хотя от насмешливого тона лорда Алдрака у меня вспыхнуло лицо, я нашла силы повернуться и пояснить: — Наставник Сторр упоминал, что в библиотеке есть открытая статистика по найденышам.

Я почти хотела, чтобы лорд Алдрак объявил, что эти сведения не для первогодок. Например, он мог сказать, что цифры чересчур жуткие и могут помешать моей учебе, или придумать другую причину, чтобы отправить восвояси, но лорд Алдрак пристально посмотрел на меня и объявил:

— Любопытство — движущая сила знаний, но из-за него же совершаются самые обидные ошибки.

Сложив руки на груди, уставилась на дракона исподлобья:

— Хотите сказать, что, придя в библиотеку, я совершила ошибку?

— Хочу сказать, что вы очень интересная девушка, найденыш Лориана. И не устаете меня удивлять.

— разве желание узнать больше о своем даре и чужом опыте является странным?

— Скверна вас не тронула, — напомнил дракон. — Совсем не тронула. Максимум, что вам грозит — огненные всплески дара. Сожжете пару-тройку столов, подпалите десяток особо наглых хвостов, и, собственно, все. Можете спокойно смотреть на Иору и не думать, что и у вас однажды начнется нечто подобное.

— Я и не думала…

— Разве? — Дракон вопросительно вскинул бровь. — Будьте честной, если не со мной, то перед собой. Смотритель Зейн, вы можете быть свободны, я сам покажу найденышу Лориана цифры, что так ее заинтересовали.

— Как прикажете, лорд Алдрак.

Смотритель выбрался из кресла и, шаркая ногами, поплелся в соседнюю комнату. Когда за ним закрылась дверь, я повернулась к лорду Алдраку:

— Не думала, что вы нанимаете на работу людей.

— Некоторым просто некуда идти.

— Он тоже найденыш? — тихо спросила я, хотя должна была задать совсем другой вопрос.

И лорд Алдрак это понял.

— Смотрителю Зейну в этом году исполнилось тридцать, — бесстрастно пояснил он.

Οчередная демонстрация возможностей скверны заставила сердце болезненно сжаться в груди. Нет, за себя я не боялась, a вот за ребят безумно переживала.

— Вы только Оллину не говорите.

— Даже и не думал об этом.

Лорд Алдрак подошел к шкафу и вытащил журнал в кожаном переплете.

— Знаете, что самое забавное? Я занимаюсь поиском владельцев потерянных даров последние двадцать лет, но ни разу правители человеческих государств не поинтересовались, что станет с теми, кто не сможет обуздать драконью магию.

— Я тоже не спрашиваю, — еле слышно прошептала я.

— Но активно интересуетесь прошлым, — лорд Алдрак положил журнал на стол, а сам опустился в кресло смотрителя.

— Наверное, это любопытство искателя, — нервно усмехнулась я.

— Нет, это называется ответственностью. Уверен, забери я другую таравийку, вы бы продолжили принимать участие в ее судьбе. Заваливали бы академическую канцелярию письмами, искали бы способ встретиться…

Ироничный тон лорда Алдрака ничуть меня не задел. К чему обижаться на правду? Εсли бы моя подданная отправилась к драконам, я бы не стала выпускать ее из вида…

— Μне нужны были бы гарантии, что, отучившись, магиана вернется на родину. У нас нехватка магов, — скромно пояснила я. — И мой дар Таравии пригодится.

— Сомневаюсь. У вас костяные драконы не летают.

— Зато я варю отличную кашу.

— Не поспоришь. — Γубы дракона дрогнули в подобии улыбки.

Я подхватила свободный стул, придвинула к столу и раскрыла журнал. В нем были записи за двадцать лет: имена найденышей, их возраст, раса и откуда они были родом. Упоминался вид дара и сколько времени найденыш пробыл в Эльгаре. Сроки обучения были разные: от недели до пяти лет.

Неделя.

Некоторые найденыши сгорали от скверны за семь дней, другие выбывали через месяц. Μой палец скользил по колонке, а губы еле слышно подсчитывали количество.

— За последние двадцать лет их было тридцать шесть. ровно столько найденышей не смогли пережить полное раскрытие дара, — тихо пояснил лорд Алдрак. — Вашим друзьям подобное не грозит. Драконье пламя им отозвалось и наделило артефактами.

— Хотите сказать, что погибшие от скверны не получали личный артефакт?

— Именно так. Нестабильный дар не имеет яркой направленности и разрушает своего владельца.

— Их было тридцать шесть за двадцать лет. Но кто считал раньше? Как давно ваша магия убивает жителей нашего мира?

Струя огня прочертила воздух и вывела на нем карту континента и обозначила границы государств.

— Королевство Градария. Маги этого королевства уже пятьсот лет женятся исключительно на себе подобных, а их дети проходят жесткую селекцию. На стартовых испытаниях погибают до двадцати процентов. Княжество Вадор. Доступ к магии исключительно у знати, на простолюдин надевают блокирующие ошейники, когда драконы изучили последствия, то решили, что этот метод нам не подходит. — Внезапно холодный чеканный голос дракона сделался тише. — Лориана, я только хотел сказать, что если мы кого-то и пропустили…

— Вы стали отслеживать драконьи дары только двадцать лет назад, потому что ваш сын, Сейдрак, родился без дара. Точнее, его настоящий дар спал, но вы этого не знали. Вот и обратили внимание на другие расы. — Я встала со стула и закрыла журнал. — Благодарю за информацию. Μне действительно нужно было это услышать.

Лорд Алдрак медленно откинулся на спинку кресло, а его темные, точно потухшие угли, глаза стали совсем пустыми.

— И что же вы услышали, найденыш Лориана?

— До этого вам было все равно. На самом деле мы вам не нужны! — в сердцах выдохнула я и бросилась из библиотеки.

Очутившись в коридоре, добежала до ближайшего окна и юркнула за штору. Принцессы не плачут. Они с детства знают, что слезы плохой помощник. Но сейчас злые слезы текли по моим щекам. Я разочаровалась в легендарном черном драконе Эльгара.

ГЛАВА 5. Кто ходит в гости пo вечерам…

Принцессу маленького далекого королевства дела драконьи не тревожили. Я слышала, что чешуйчатые ищут потерянную магию, но маги в наших краях были не просто редкостью, а настоящим раритетом. Отчасти поэтому я и злилась, когда родители не позволили мне развивать дар. Это решение казалось недальновидным, теперь я знала, что оно сохранило мне жизнь.

Личный артефакт стабилизирует дар, а его приобретение указывало, что найденыш справится со скверной. Пожалуй, стоит рассказать об этом ребятам. Пусть порадуются.

Так называемые открытые сведения из библиотеки оказались с солидной ложкой дегтя. Я не только убедилась, что скверна — дрянная штука, но и узнала, что драконы начали принимать участие в судьбе найденышей сравнительно недавно. А если точнее, то двадцать лет назад, когда на свет появился блондинистый дракончик со спящим даром. Εго названный отец испугался, что дар новорожденного где-то затерялся и ринулся на поиски…

Звучало логично и трогательно, но как же мне сейчас было паршиво.

— И кто это здесь потерялся?

Штора, скрывавшая подоконник, на который я забралась, чтобы немного подумать в тишине и покое, шевельнулась, явив наглую морду Сейдрака.

— Место занято, — предупредила я и вытянула ноги, занимая весь подоконник.

— Фу! Как невежливо. — Парень картинно покачал головой. — А ведь я пришел только, чтобы передать тебе и твоим друзьям это…

На колени упала записка. В ней значилось, что сегодня вечером на этаже искателей будет частная вечеринка. Я, Оллин, Иора и Кайл были приглашены.

— С чего такая честь?

— С того, что ваш куратор надумал испоганить нашу учебу бытовухой. Народ хочет заручиться поддержкой.

— Самые хитрые и безрукие хотят, чтобы снабженцы выполняли за них задания?

— Угадала.

— Тогда почему обращаются именно к нам? Разве не проще было бы заключить соглашение с более опытными снабженцами?

— Вы нам больше нравитесь.

Дракон снова источал нахальное обаяние. Оценивающий взгляд скользнул по моим ногам.

— Сделаю вид, что поверила, — скептически улыбнулась я.

— Приходите. Μы будем ждать.

«А если не явитесь, мы найдем вас сами…» — мысленно добавила я, уже зная, до чего же настырным может быть этот блондин.

Сейдрак собирался задернуть штору, когда я спросила:

— Ты знаешь, что лорд Алдрак занялся поисками пропавших даров после твоего рождения?

Дружелюбная физиономия блондина сменилась каменной миной:

— Это не твое дело.

— Вот и лорд Алдрак также считает. Но я сегодня была в библиотеке и видела статистику по найденышам…

Сейдрак замер, раздумывая над ответом, а потом быстро проговорил:

— Ты ошибаешься. Лорд Алдрак занимается найденышами намного дольше. Это факультету снабженцев всего двадцать лет.

— Вот как… — тихо выдохнула я.

До этого момента я и не подозревала, что можно испытывать и жгучий стыд, и облегчение одновременно.

* * *
Ребята решили идти на вечеринку. Оллин считал, что нужно ковать железо пока горячо. Кайл подхватывал, что повышенный спрос на услуги снабженцев может улучшить наше материальное положение. И только Иора, которая всегда все забывала, напомнила, что продавать нам пока что нечего.

— Поэтому сегодня мы продадим нашу совесть! — важно объявил Кайл.

— И наглость, — подхватил Оллин.

Да, парни были настроены серьезно. Надеюсь, их запал не угаснет, едва мы окажемся на месте.

Золотые стулья столовой намекали, что драконы привыкли жить красиво. Так что я была приятно удивлена тому, что этаж искателей не отличался от нашего.

— Ищем комнату номер двадцать три. Или комнату Сейдрака.

Я предполагала, что он был организатором вечеринки. И не ошиблась. Как и с тем, кому принадлежало алое око. Οно сопроводило нас по коридору и замерло перед дверью, на которой значилось «Сейдрак Грозокрылый».

Задрав голову к потолку, громко поинтересовалась:

— Открывать будешь?

Возникший в дверях Сейдрак снова улыбался:

— Добро пожаловать в мое логово, найденыши.

Логово бывшего стража, а ныне искателя слово впитало оба веяния академии. Μеталлическая мебель отражала суровую брутальность стражей, а изящество и красота ковки — это уже было от искателей. Я заметила пустые гнезда среди вензелей и завитков, Сейдрак явно готовился украшать мебель драгоценными камнями.

А вот к вечеринке он подготовился паршиво. К уже открытым бутылкам с вином прилагался крошечный кусок сыра и пара яблок.

— Вижу, веселье на этой вечеринке бьет ключом. — Я улыбнулась мрачным парням, расположившимся на железных стульях.

Судя по стаканам в руках, вино драконы употребляли без закуски.

— Проходите снабженцы, будем решать, что с вами делать.

Слова стража не внушали оптимизма, а Иора так и вовсе обернулась на дверь.

— Лорс, не нужно их сразу пугать, — оскалился в улыбке Сейдрак.

— Если нам не понравится, мы уйдем, — предупредила я.

— В таком случае предлагаю сразу перейти к делу. — Сейдрак обвел всех нас внимательным взглядом. — Ваш куратор решил разнообразить и вашу, и нашу учебу. речь и идет не только о совместных занятиях в Эльгаре, но и о рейдах в Пустошь. Драконом не впервой покупать услуги снабженцев, так что не удивлюсь, что и эта лавочка будет прикрыта. Куратор Снодрак нацелился повозить наших мордой по столу. Так что мы предлагаем вам не деньги, а сотрудничество. Вы поддерживаете нас на бытовухе, мы присмотрим за вами в Пустоши.

— Предлагаете магическое партнерство? — уточнила я.

Драконы переглянулись и заржали.

— Χорошая попытка, Потеряшка. Но драконы не заключают магических сделок с найденышами, — высокомерно бросил Сейдрак.

Вот как? А сам, помнится, говорил другое. Но это было еще до того, как все узнали о его проблемах с даром. Прежний лучший страж академии начал новое восхождение к вершинам учебного рейтинга и собирался использовать для этого все возможности.

— Обычная сделка. Немагическая, — подытожил дракон.

— А не обманите? — пискнула Иора.

— Слову дракона можно верить.

— Человеческому тоже! — подхватила я.

— Главное, ничего не забыть, — робко добавила Иора.

Оллин и Кайл были изначально не против поработать на драконов, а узнав, что те также обещают помощь, с огромным удовольствием согласились заключить договор. Я же говорить «да» не спешила, Сейдрак это заметил и помрачнел:

— А тебя что-то смущает, Потеряшка?

То, как ты выглядишь без рубашки!

Воспоминания о видении оставались такие яркие, что заставляли нервничать. Сейчас я смотрела на Сейдрака и не могла понять. Вот как? Как это меня так угораздит? Нет, парень он, конечно, симпатичный, но представить нас двоих в одной постели я не могла. Точнее, могла, но эта фантазия была сплошным безобразием.

Сейдрак расценил мое молчание иначе.

— Не доверяешь?

— Скорее не понимаю, зачем вам все это. Вы же великие драконы. Бытовая магия для вас — это тьфу!..

— Ещё какое, Потеряшка. Ещё какое, — криво усмехнулся дракон.

Я до последнего опасалась какого-то подвоха и не могла расслабиться, поэтому и осталась без угощения. Мне его даже не предложили. Зато Оллин и Кайл душевно выпили вина, а Иора ещё и сыр попробовала. Только очутившись в своей комнате, я признала, что действительно побывала на драконьей вечеринке. Праздник вышел так себе и напоминал тайные переговоры.

— Лори, ты чего такая хмурая весь вечер была? Неплохие же ребята, — спросила Иора, когда мы уже лежали в кроватях.

— Ребята может и неплохие, это просто у меня память слишком хорошая.

* * *
Второй учебный день начался с сюрпризов. У снабженцев появились личные мастерские — куратор Снодрак снова изволил поработать и разделил огромный зал на четыре комнаты. По сути ничего не изменилось, как и раньше в нашем закутке горело пламя снабженцев, а возле рабочих столов осталось место для призыва котлов. Χотя нет, кое-какие нововведения все-таки были. На стенах появились плакаты с изображением овощей и фруктов, а в шкафу — книги с рецептами как человеческой, так и драконьей кухни. Я сомневалась, что от всего этого будет хоть какая-то практическая польза, но попытку сделать учебу кулинаров комфортнее оценила. Кажется, куратор Снодрак и правда надумал заняться своим факультетом.

— Бытовая магия дается этому дракону так легко, что просто диву даешься. И это когда сам он не снабженец! — Μастерица Элина с благоговением делилась с нами впечатлениями. — Перестроить зал ему также просто, как мне сварить похлебку!

На наших глазах мастерица нашинковала овощи, мелко порубила магией мясо и закинула все в котел. Когда я поинтересовалась рецептом супчика, она заявила, что котел волшебный и сам все знает, что ему варить. Звучало здорово, только я это есть точно не буду.

А вот учиться разжигать огонь пришлось. Это оказалось не так сложно, как я думала. Артефакт словно сам притянул пламя, вспыхнувшее в моих руках. Я и испугаться толком не успела.

Когда настал черед готовки, мастерица пригласила нас к огню снабженцев, отвечающему за раздачу ингредиентов. Парням он выплюнул три пузатых рыжевато-коричневых овоща. Судя по физиономиям снабженцев в процессе ловли, весили эту пузанчики прилично. Я подошла к чаше последняя.

— Лориана, в добрый путь! — торжественно провозгласила мастер Элина.

Ага. Добрый. Как же. Скорее подозрительный. Ещё котел этот с волшебными свойствами. Я еще не знала, что буду варить, а прожорливая тварь уже радостно булькала, намекая, что готова принимать подношения.

— Драконий кулинарный котел — артефакт своенравный, — ласково ворковала наставница. — К нему сперва нужно найти подход. Но если котлу приспичило что-то сварить, проще согласиться.

— А как же мой дар? Он ничего не решает?

— Конечно, решает. И многое. Но сейчас из вас двоих ведущим остается котел.

С подозрением покосилась на артефакт, потом посмотрела на огонь.

— Хотите сказать, что остальные котлы пожелали сварить этот овощ?

— Нет, просто другие снабженцы уже подчинили свои артефакты, а вам это только предстоит.

Котлы ребят пока пустовали, а сами снабженцы очищали магией неизвестный овощ, чтобы добраться до красновато-оранжевой мякоти. Никогда не думала, что простое действо может быть таким зрелищным. Толстая кожура поддавалась неохотно, но кулинары не сдавались, левитируя огромные острозаточенные ножи. ребятам не составило бы труда заставить их порубить толстокорый овощ на мелкие кусочки, а вот заставить лезвие аккуратно срезать толстую кожуру была задачка позаковыристее.

— Хочешь подержать? — Μой сосед приблизил ко мне свой нож.

— Благодарю, — осторожно взялась за рукоять и едва не присвистнула от удивления. В последний момент вспомнила, что я принцесса. Да, напоминать себе об этом придется часто. Особенно на кухне. — Тяжелый. И острый.

— А то! — гордо улыбнулся снабженец.

— Разве руками не быстрее? — спросила я у мастерицы Элины.

— Ничто так не развивает магию, как рутинные тренировки. Μои подопечные управляются с ножами не хуже, чем стражи!

С этими словами наставница подхватила магией нож и метнула его в стену, в последний момент рядом с ней возникла разделочная доска. ребята поддержали бросок своей наставницы дружными аплодисментами.

Ух! Если и я также научусь, тo ничего не имею против. И овощи готова магией чистить и готовить. Я вообще принцесса неприхотливая. Чем меня только во время путешествий по Таравии не угощали. Я ела и рыбный суп, сваренный на костре, и мясо, что запекали в огромных виноградных листьях…

Когда мне в руки упало нечто мягкое и белое-зеленое, я сначала сочла, что пламя выдало мне просроченный ингредиент, однако коллективный стон других снабженцев намекнул, что никакой ошибки нет. Просто мне достался…

— Сыровони, — пояснила мастерица Элина. — Выдержанный сыр из молока горного яка.

Судя по запаху его держали очень долго!

— И что мне с ним делать? Сыр же не варят в котле.

Οднако у моей своенравной посудины было совсем другое мнение на этот счет. А наставница даже поведала о восхитительных сырных крем-супах, что подавали в лучших ресторациях Эльгара.

Драконий артефакт слопал деликатес и даже не булькнул, а расплавив сыр и специи, принялся их сыто переваривать. Мой котел единственный, у кого на этом кулинарном занятии был хороший аппетит. Только и оставалось, что следить за огнем и регулировать температуру.

— Надеюсь, дегустировать это нам не придется, — пробормотала я, рассматривая желтоватую массу.

А ещё я помнила, что после экзамена содержимое моего котла потерялось во время транспортировки. Может, и сейчас устроить этот же фокус? Или предложить сырный деликатес искателям? Как говорится: лучшее — драконам!

— Чувствуется аромат знаний!

Бодрый тон нашего куратора показался бы тонким издевательством, если бы он не явился в нашу мастерскую с тарелкой. При его появлении кулинары замерли, не зная, чего еще ждать. Дракон неспешно проверил варку овощей, а потом спокойно набрал оранжевую кашицу из одного котла, после чего направился ко мне.

— Вареная таква и сырный соус просто созданы друг для друга, — с довольнейшей миной объявил он.

Я же замерла с открытым ртом, осознав, кто был ответственен за раздачу ингредиентов.

— Приятного аппетита! — в сердцах бросила я.

— Вы не довольным результатом? — Куратор Снодрак сунул порцию тавкы с соусом в рот и наставил на меня ложку. — Зря. Οчень вкусно.

— На этом занятии мне не хватило одного важно компонента. Магии. Я призвала котел, разожгла под ним огонь… И все!

— И все? — по губам дракона скользнула ироничная улыбка. Протянув руку к пламени снабженцев, он вытащил из него аккуратную буханку хлеба, а потом ловко разрезал ее на части магией. — Как насчет поджаренного кусочка хлеба?

— За этим не ко мне. Во если кого-то нужно будет кремировать — обращайтесь, — нервно хмыкнула я.

Конечно, под моим котлом последний час мирно потрескивал огонь, но я же его почти не контролировала. Это все драконий артефакт. Живот гулко заурчал, напоминая, что давно проснулся, а завтрака еще не видел. И это на кулинарном занятии. Неведомая таква и плесневелый сыр его не вдохновляли, а вот при виде хлебушка он резко оживился.

— Найденыш, Лориана, не бойтесь. Ваш огонь не способен причинить вред истинному дракону, — предельно серьезно сообщил куратор Снодрак.

Ещё бы я из-за этого переживала. Тут бы вообще его призвать. Помнится, раньше мне помогали сильные эмоции. Каждый раз, когда я что-то сжигала, то злилась. Осталось вспомнить, что же меня раздражает сегодня.

Завтрак. Он должен быть до учебы, а не после занятия в мастерской. На пустой живот сложно концентрироваться на рецептах и кулинарии. Это же не учеба, а издевательство какое-то!

Драконамагия. Мне хотелось изучать теоретическую магию, а не хватать крохи во время котломучения.

Родители. Я должна их увидеть, должна понять, почему они так со мной поступили. Лорд Алдрак сказал верно: принцесс продают. Но любая принцесса должна знать, чего она стоит.

Я намеренно разжигала в себе злость, и она вырвалась ярким пламенем. Помня, что оно дракону не помеха, сдерживать огонь не собиралась.

Хлеб, хлебушек, поджаренный. Хрустящий, с золотистой корочкой.

Желание ощутить аромат румяной хрустяхи заставило в последний момент приглушить жар, и он скользнул по хлебу бережно и осторожно, а излишки устремились туда, где гордо булькал сыровони мой прожорливый артефакт. Котел впитал огонь с таким же аппетитом, с каким до этого поглотил сыр.

— Великолепно.

Сухая похвала куратора досталась трем аккуратно поджаренным кусочкам хлеба. Вряд ли дракон хвалил то, как качественно и быстро я сожгла его костюм. Часть осыпалась пеплом, другая местами прикрывала тело мужчины.

— Вот так и работает артефакт. — Снодрак невозмутимо осмотрел всех кулинаров. — Он помогает вам применять магию и впитывает ее излишки. Еще вопросы, найденыш Лориана?

Что вы, куратор. Я же не самоубийца, а всего лишь искательница. Очень любопытная искательница, поэтому не смогла промолчать.

— Мне жаль, что ваш костюм теперь испорчен.

— Загляну к мастерам бытового огня — восстановят. Заодно и потренируются. Знаете, до меня тут дошли слухи, что моих адептов считают бескрылым отстоем. И что-то мне это не нравится… — задумчиво добавил Снодрак. — Занимайтесь, мастерица Элина. После занятия встречаемся в столовой.

И дракон направился к выходу, с заметным удовольствием наслаждаясь тушеной таквой с сырным соусом. Похожий на погорельца, весь в лохмотьях, он шел с видом придворного, направляющегося к трону его величества. Οсознание, что он неотразим и великолепен, сквозило в каждом жесте, в каждом движении.

— Куратор Снодрак!

— Да, найденыш Лориана.

Дракон замер, но не повернулся.

— Почему наш завтрак позже, чем у других?

В этот раз дракон удостоил меня взгляда через плечо, а затем медленно повернулся. Причем с таким язвительным видом, словно задумал восхитительную пакость.

Что это с ним?

Внезапно я поняла, что куратор Снодрак смотрит не на меня, а дальше, как если бы за моей спиной находился кто-то еще.

Медленно обернувшись, замерла. Лорд Алдрак грел руки у огня снабженцев с таким видом, словно другого места погреть руки, уши и прочие части тела у него не нашлось.

— Это традиция, найденыш Лориана. Адепты отдельно, найденыши отдельно.

— Но почему? Настоящим драконам кусок поперек горла в нашем присутствии встанет? Или мы слишком громко чавкаем? Ах да, мы пахнем не так, как истинные драконы…

Позади раздалось сдавленное хрюканье. Вчерашнее явление драконов на перекус после рейда обсуждалось весь вечер. Многие сошлись на том, что чешуйчатые те ещё неряхи и засранцы. На самом деле все прекрасно понимали, что адепты ввалились в столовую, потому что почувствовали, что их драгоценные стулья кто-то передвинул, но думать о драконах-замарашках было все же приятнее. А вот дожидаться завтрака так долго — нет!

— Найденыш Лориана, снабженцы драконьей академии сами выбрали такое расписание. В его основе лежит желание как можно реже встречаться и сталкиваться с истинными драконами.

Да, о такой причине я как-то не подумала. И дальше думать не буду. К чему изучать прошлые порядки, когда им на смену пришли занятные нововведения?

— Лорд Алдрак, куратор Снодрак, поправьте меня, если я ошибусь… — медленно начала рассуждения я, игнорируя сдавленный стон наставницы.

Мастерицу Элину полностью бы устроило, если бы ее подопечные и дальше оставались тихими, незаметными снабженцами, живущими в тени великих драконов. Вот только у меня не было желания из наследной принцессы и потенциальной королевы становиться рядовой пчелкой.

— Вы анонсировали всем нам изменения. Драконам Эльгара придется вспомнить бытовую магию и доказать, что они владеют ею на порядок лучше практикующих снабженцев. В свою очередь, драконы, как существа крайне мстительные и недальновидные, возжелали, чтобы снабженцы сопровождали их в рейдах. Внимание! Главный вопрос, — тут я выдержала тактическую паузу, дав всем присутствующим осмыслить мои слова, — раз мы и так будем видеть друг друга чаще обычного и станем конкурировать и бороться за звание самых крутых и бытовых, то почему столовую мы должны посещать отдельно?

— Вам это кажется унизительным? — растерянно пролепетала мастерица Элина.

— Мне это кажется несправедливым. Это я сейчас про равенство возможностей.

— Хорошо, адептка Таравийская. — Кратко кивнул лорд Алдрак. — Я вас услышал. Куратор Снодрак, жду вас и адептов вашего факультета возле раздаточной доски после завтрака.

Лорд Алдрак исчез в огне портала. А позади раздался удивленный шепот:

— Адепты?

— Лорд-попечитель в самом деле назвал нас адептами, а не найденышами?

— Неужели нас повысили?

— Адепты-кулинары, на вашем месте я бы сейчас беспокоился не о повышении, — вкрадчиво вклинился в наш диалог куратор Снодрак.

— И о чем же нам всем стоит тревожиться? — встрепенулась мастерица Элина.

— Вам стоит переживать, как бы после завтрака вас не закопали.

ΓЛАВА 6. Чужая среди своих

Гроза нагрянула во время завтрака. Кулинары успели поделиться новостями, а уставший и голодный народ отреагировал на них крайне нервно — меня решили назначить самой виноватой. И никого не смущало, что перемены в учебе снабженцев еще вчера анонсировались

— Явилась и добавила нам проблем.

— Что она забыла в Эльгаре? Видно же, что скверна ее не тронула.

— И на посвящении ее со всеми не было.

Ага. А о том, что я это проклятый котел с места сдвинуть не могла, все как-то сразу забыли.

Обсуждали меня в голос, наплевав, что я все прекрасно слышу, и пользуясь тем, что за общим столом сейчас не были ни куратора, ни наставников. И это тоже всех нервировало. Снабженцы не знали, куда их помчит ветер перемен, и быстро определились с крайней.

Крайняя ела.

Помня о возможных сюрпризах и провокациях, особо живот не набивала, ограничившись сушеными фруктами и орехами. И это когда сегодня стол снабженцев ломился так, словно нас всех откармливали на убой. Когда поделилась наблюдениями с Кайлом и Оллином, остальные услышали и снова зашикали.

— Не зазнавайся, Таравийка. То, что тебе отозвалось драконье пламя, еще не значит, что ты — дракон.

Слова были обиднее от того, что принадлежали парню, предлагавшему помочь с конспектами по дракономании. Сейчас же я смотрела в нахмуренное лицо снабженца и четко осознавала: мне не нужны ни подачки, ни поблажки. И дракономагию я буду посещать согласно расписанию. Надеюсь, наставник Сторр не слишком расстроится.

— Приятного аппетита!

Пожелание куратора Снодрака заставило многих поперхнуться.

Дракон вышел из пустоты, следом в зал шагнул лорд Алдрак. Невольно отметила контраст этих мужчин. Внешне наш куратор казался ледяным и бесчувственным, зато отжигал так, что ни одному дракону не снилось. Зато лорд Алдрак при всей своей огненности был сдержан, как спящий вулкан. Но мне не хотелось бы очутиться рядом, если он вдруг проснется.

— Общий сбор возле доски с ежедневным заданиями. У вас есть десять минут, — постановил черный дракон.

— Надеюсь, вы не слишком налегали на пирожные. — Куратор Снодрак с укором осмотрел полупустые подставки для сладостей.

У всех искателей развитая интуиция. Так вот моя нашептывала, что утренний пир был поминальным. Снабженцы Эльгара провожали прежний учебный распорядок.

* * *
Древние расы у меня всегда ассоциировались с мудростью, выдержкой и снисходительным великодушием. Адепты Эльгара в эту схему точно не вписывались. Узнав, что нам всем предстоят единые стартовые испытания, чешуйчатые снобы возмущались точно квочки, не поделившие курятник. На тридцать два снабженца в академии приходилось шестьдесят один искатель и пятьдесят девять стражей. Из них только две трети имели магических партнеров. Остальным же предложили свободу выбора. Так, например, искатель мог выбрать себе в напарники другого искателя, стража или… снабженца.

Да, ржач в холле стоял громкий и обидный. Даже наставники впечатлились. Раскрасневшаяся мастерица Элина украдкой смахивала со щек слезы. Остальные мастера чуть ли не дымились от злости. Зато кураторы искателей и стражей сохраняли траурное молчание, наверняка, знали больше остальных.

— Вижу, многие восприняли объявление как шутку. Зря… — Тихо и оттого особенно зловеще произнес лорд Алдрак. — Все адепты, начиная со второго курса, обзаводятся магическими партнерами. В этом году в рамках эксперимента мы решили захватить и первый курс.

Произвела нехитрые математические расчеты и поняла, что сейчас на тридцать два снабженца приходится около шестидесяти свободных драконов, то есть примерно половине повезет или не повезет, тут с какой стороны посмотреть.

Страж Рдан собирался смотреть с задранным кверху носом.

— Лорд Алдрак, кураторы учили нас с достоинством принимать перемены. Но то, что вы требуете от половины младшекурсников — пойти на жертвы…

— Если идешь на жертвы — ступай аккуратно, жертвы могут сопротивляться, — философски заметил куратор Снодрак.

— Не хочу иметь дел со снабженцами! — внезапно объявил кто-то с первого курса.

— В таком случае вам придется очень постараться, чтобы избежать этой позорной участи, — весело бросил Снодрак. — Нет, ничего более жалкого, чем магический партнер, которого тошнит от собственного напарника.

После этих слов Рдана аж перекосило от злости. Перевела взгляд на Сейдрака и поняла, что раньше эти двое находились в одной связке. Слаженный дуэт распался, когда Сейдрак надумал сменить факультет. Но это означало и то, что сейчас оба адепта были свободны, а сохранить дружбу во время магического развода им не удалось.

* * *
Всеобщую магическую проверку для одиноких и беспартнерных собирались провести с помощью столба. Когда измеритель магии возник посреди холла, какой-тo не особо оригинальный снабженец предложил сбегать за мылом и веревкой. Драконы же, напротив, помрачнели. Знали, для чего нужен этот столб.

Как выяснилось, для измерения высоты драконьего пламени.

Прикладываешь руку к столбу, призываешь огонь, и тот взбирается вверх, как по лестнице, отмеряя магический потенциал. Драконий огонь стражей насыщенного оранжевого цвета, у искателей — алый. Что собирались измерять у снабженцев, оставалось загадкой, ведь люди драконьим пламенем не обладают.

Пока драконы усиленно мерялись высотой и яркостью огня, снабженцы не сводили взглядов с куратора. Все рассчитывали, что им подскажут, что делать со столбом.

— Найденыш Лориана, пожалуй, мы соблюдем человеческую традицию… — неожиданно объявил куратор Снодрак.

— Страшно представить какую, — тихо буркнула я.

— Леди — вперед!

Нет, могла бы и догадаться.

К столбу я приблизилась без особого энтузиазма. Как продемонстрировать то, чем не владеешь? Голубое пламя снабженцев горело в чашах. Оно отзывалось и помогало, снабжало всем необходимым, даже на раздачу артефактов расщедрилось, но призывать его мы не могли.

— Видимо найденыш Лориана что-то потеряла.

Насмешливое замечание было вдвойне обиднее от того, что исходило от куратора Магдрака. Этот дракон сразу меня забраковал и не допустил к практикам искателей. Теория поисковой магии стояла сегодня последним предметом, и я прямо чувствовала, что там меня постараются поставить на место.

Нет, все случится намного раньше.

Сейчас.

Я отвесила легкий щелбан по гладкой поверхности. С виду самая обычная деревяшка.

— Здравствуй, столб. И как мне тебя приготовить?

— Полагаю, на открытом огне.

Предельно серьезное замечание заставило стиснуть зубы и вспомнить, что я принцесса. Следом накатило понимание, как мы с лордом Алдраком выглядим со стороны. Черный дракон стоял за моей спиной.

— Вы это нарочно, чтобы никто и смел и подумать, что я чего-то стою без вашей поддержки?

— Спокойнее, Лориана. Меня никто не видит и не слышит, — пояснил лорд Алдрак.

И все-таки он был рядом. Зачем? Хотел убедиться, что я не смогу призвать пламя снабженцев? Это и безо всяких проверок ясно.

— Не понимаю, что от нас хотят. Люди не драконы. Пламя снабженцев не горит в моей груди. Там вообще не пойми что завелось, и непонятно как оно работает.

— Уверен, вы и с этим разберетесь.

Даже не видя лица дракона, я чувствовала, что он улыбался. Удивительно, лорд Алдрак в меня верил. Он не сомневался, что я постараюсь.

Все так.

Я не отойду в сторону, утирая слезы, столкнувшись с первой сложностью, а стану бороться. Внезапно я осознала, что моя цель в академии Эльгара не изучение магии и не раскрытие личных способностей. Я хотела понять, что такое скверна. Понять, чтобы помочь попавшим под ее слияние. Магия — чудо. Так считают у нас в Таравии. И она не должна отнимать жизни. А этот столб всего лишь деревяшка, которую надо поджечь.

Я не стала и пытаться призвать огонь, зажмурившись, обхватила столб руками и представила, что где-то на самой его вершине притаилась тушка поросенка, которую надо как следует прожарить. На самом верху, подальше ото всех…

Выброс магии я уловила еще до того, как почувствовала аромат жареного мяса, стремительно переходящий в запах чего-то горелого.

Позади тихо посмеивался лорд Алдрак.

Вот и что я в этот раз натворила? Надеюсь, не уничтожила местный измерительный артефакт? Это было бы слишком даже для меня.

— Смелее, найденыш Лориана, вы тоже должны это увидеть, — подбодрил меня черный дракон.

Нет, драконий столб не пострадал. Я сомневалась, что существовало пламя, способное его уничтожить. А вот поросенку снова не повезло. Объятая пламенем упитанная тушка покоилась на самой вершине, а рядом горела высшая оценка, полученная моим пламенем.

Потрясенное молчание не было признанием моих выдающихся способностей. Как только драконы справились с первым шоком, посыпались обвинения в мошенничестве. Громче всех возмущался страж рдан:

— Она сжульничала. Ее пламя не поднималось снизу, а возникло сразу на верхушке!

— Огненное свинство! — во всеуслышание подхватил Сейдрак.

По кривой ухмылке блондина я не могла понять, поддерживает ли он недовольных или насмехается над ними же.

— Но метка-то появилась! — выкрикнул Кайл.

Мелкий, тощий похожий на взъерошенного галчонка, он с вызовом смотрел на кураторов.

— Ваш артефакт засчитал этот огонь, — с достоинством подхватил Оллин.

Я послала благодарные улыбки ребятам, отмечая, что с лиц многих снабженцев исчезло обреченное выражение. Εсли поначалу все только и думали, как бы побыстрее опозориться и отправиться восвояси, то теперь найденыши прикидывали, как использовать свои умения для получения заветной отметки.

— Не вижу оснований для того, чтобы не засчитывать прохождение измерительного испытания.

Вердикт лорда Алдрака мгновенно заткнул рты всем недовольным, а куратор Снодрак что-то черкнул в блокноте. Я же осознала несоответствие, тревожившее меня с той самой секунды, как я увидела горящего поросенка. Мой кулинарный огонь смог его поджечь, но за доставку отвечал кто-то другой.

Лорд Алдрак

Это он переместил поросенка и забросил его на вершину столба. Черный дракон Эльгара мне помогал. Но зачем? Неужто чувствовал себя виноватым? Или поддерживал меня как невесту?

Нет, дело не в этом. Лорд Алдрак на моем примере продемонстрировал остальным, что бояться нечего.

И сработало же!

Первый рискнул портальщик Кайл. Он уже умел перемещаться на небольшие расстояния. В том числе и вверх. Огненный портал выплюнул его рядом со столбом, мазнул по дереву магией и, подарив отметку, уронил на пол. На свое место Кайл вернулся прихрамывающим победителем но, как мне показалось, стал выше.

После Кайла удачу испытали пара кулинаров. Они перемещать ингредиенты не могли, зато кулинарный огонь сошел за драконье пламя и пометил артефактный столб.

Мастера бытового пламени, способные ковать железо голыми руками, старались подпрыгнуть повыше. Со стороны их акробатические выверты выглядели забавно, но желание ехидничать у драконов пропало напрочь.

Магическими партнерами обладали лишь две трети адептов Эльгара. Остальные уже поняли, что кому-то из них придется иметь дело с найденышами. И теперь нас изучали и оценивали не как досадные недоразумения, получившие драконий дар, а как потенциальных соратников.

Свободные драконы помнили, что кому-то в напарники сможет достаться истинный дракон. Парни и немногочисленные девушки перешептывались, я даже заметила Рдана рядом с Сейдраком. Неужели бывший друг резко переобулся? Заметив мой интерес, Сейдрак качнул головой, а потом наставил на меня указательный палец. С возмущением сложила руки на груди, давая понять, что не заинтересована в партнерстве.

— Куратор Снодрак! — обратилась к главному снабженцу я.

— Слушаю вас, адептка Таравийская.

Адептка. Больше не найденыш. Куратор меня повысил до учащейся академии Эльгара. Таким темпами нас тут за людей считать станут.

— Снабженцев не хватит на всех свободных драконов.

— Вы очень наблюдательны.

Откровенно предвкушающее выражение лица дракона намекало, что он уже понял, о чем я хочу спросить.

— Некоторые драконы будут вынуждены заключить магическое партнерство с такими же драконами. А чем найденыши хуже? Может, мы тоже хотим заключить союз со своими.

На этот раз драконы начали открыто зубоскалить. На меня смотрели как на дурочку, непонимающую своего счастья. Пусть. Ответ на неозвученный вопрос я получила. Ни один адепт меня не поддержал, а, казалось бы, снабженец с возу — дракону легче.

Вопросительно посмотрела на лорда Алдрака. Как он поступит? Изящно уйдет от ответа или сделает вид, что не понял?

Черный дракон Эльгара предпочел честность.

— Нет, адептка Таравийская. Вам придется выбрать напарника дракона. Как и остальным снабженцам. В этом году мы хотим проверить на практике одну теорию, и будем рады, если вы все поучаствуете в эксперименте. Есть вероятность, что магическое партнерство с носителем истинного драконьего пламени способно ослабить влияние скверны. — Лорд Алдрак окинул нас взглядом. — Все вы успешно осваиваете новую магию. Многие из вас исцелились, другие продолжают бороться. Я считаю, что союз дракона и человека сделает эту борьбу эффективнее.

— А как же драконы?! — взвился Рдан. — Нет, я понимаю, что намерение спасти этих… — задача благородная. Но почему должна страдать наша учеба?

— Страдать? — Лорд Алдрак вскинул темную бровь. — Адепт Железный Шип, подойдите, пожалуйста.

рдан, резко растеряв свой запал, сделал несколько робких шагов навстречу лорду Алдраку.

— Адептка, Лориана. И вы будьте добры…

Просьба лорда-попечителя удивила всех. Куратор Снодрак и тот с недоумением смотрел на черного дракона. Я одними взглядами не ограничилась и спросила прямо:

— Лорд Алдрак, а вы меня ни с кем не перепутали? Все-таки я несколько дней в академии учусь.

— Целых два дня, адептка Таравийская.

Серьезность уточнения не вызывала сомнений, что замышляется какая-то пакость по отношению к стражу. А я… Я тоже могу запросто попасть под раздачу за компанию. Потому что макнуть Рдана в то самое драконье… лорд Алдрак уже настроился, но помогать мне он не обещал. Вдруг тот поросенок — разовая акция?

— Итак, перед вами снабженец и страж. — Дракон попеременно ткнул в меня с Рданом указательным пальцем. — Как вы думаете, что их различает?

— Они мальчик и девочка! — тут же выдала Иора.

— Дракон и человек! — подхватил Кайл.

— Со вторым согласен. Первое не проверял. Ещё варианты?

— У них однозначно разный опыт, — Сейдрак усмехнулся настолько красноречиво, что стало ясно, что он имеет в виду совсем не магическую практику.

— Сейчас узнаем, — кратко бросил лорд Алдрак.

И передо мной и Рданом появились два костяных чудовища. Не было ни открытия портала, ни шага из пустоты, оставляющего несколько секунд для принятия решения. Вот только что перед нами была пустота, как вдруг на расстоянии вытянутой руки появились эти твари.

Их намерения не вызывали сомнений, а помня, что кости так себе горят, я воспользовалась единственном доступным оружием — призвала котел. Толстопузая махина не подкачала и эффектно рухнула сверху, разобрав скелет на фрагменты. Нет, конечно, кости ещё шевелились и пытались собраться в единую конструкцию, но мой котел был тоже упорный и прыгучий. Жить при такой хозяйке захочешь, ещё и не так попляшешь! Вот артефакт и отрабатывал возможность и дальше варить и переваривать.

Хрустели кости, плитка, пол…

Громкое «Адепт Рдан, вы убиты!» прозвучало неожиданно и заставило сосредоточиться на чем-то кроме котла и его жертвы. И да, дела у Рдана были неважные. Обезоруженный страж лежал прижатый к полу отсеченными костяными лапами, а череп твари, также успешно отделенный от туловища, угрожающе клацал зубами у его горла.

— А теперь смотрим и запоминаем в чем разница между стражем и снабженцем: предсказуемость. Наши враги хорошо изучили нас за годы, проведенные в Пустоши. Именно поэтому наши рейды не так успешны, как раньше. Так что выгода от сотрудничества с найденышами обещает быть обоюдовыгодной. Магические союзы помогут найденышам совладать со скверной и ощутимо разнообразят как ежедневные, так и боевые практики стражей и искателей.

Внезапно из толпы парней раздалось:

— А адептка Таравийская еще свободна?

— Я бы с ней поработал, — подхватил другой.

— Напоминаю, что магическое партнерство — ритуал взаимно добровольный! — резкое замечание исходило от куратора Магдрака. — Кроме того, запланированные на сегодня испытания не завершены. На вашем месте, искатели, я бы не торопился с выбором. Тем более что адептка Таравийская относится к моему факультету.

Да ладно!

Мой котел тоже знатно удивился, поэтому подкрепил свое возмущение громким бумсом по изрядно прореженной плитке. Даже неловко стало, что мы с ним такие погромщики. А ещё и уважаемые кулинары! В будущем. Причем в скором будущем. Потому что иметь отношение к снобу Магдраку и его факультету я точно не желала. Меня и на кухне неплохо принимали. А раз так — то котелок мне в помощь. Пусть варит.

* * *
Дальнейшие испытания больше походили на драконову показуху. Назвать иначе я замеры силы, ловкости и выносливости не могла. У Оллина и других ребят словарный запас был обширный, причем дворцовым этикетом не отягощенный. Вот снабженцы и поминали всех драконов, пытаясь прийти в себя от усталости, пока местные образцы силы и мужественности бегали, лазили по канату и занимались прочей ерундой.

Я умирать на драконовой тренировочной площадке не стала. Зачем, если мое учебное будущее и без того было определено? Так что я неспешно пробежала первый круг, изобразила обморок и дальше загорала в тени шатра. Возле канатной трассы я в кои-то веки использовала огонь в удовольствие. Это мастерам бытового пламени отзывался исключительно мирный огонь, которым можно было плавить металл или стекло, кулинары, как выяснилось, могли готовить что угодно. Например, льняной канат. Достаточно было себя убедить, что он съедобен и подходит для прожарки.

После спонтанно-организованной диверсии меня снова отправили отдыхать, а на измерение физической силы и вовсе не пригласили. Остальных девушек-снабженцев тоже не трогали, так что я была не в обиде. Лежала, думала о том, что ждет меня на лекции искателей, как вдруг уловила боковым зрением долговязую блондинистую фигуру.

— Думаешь, что-то выгорит? Зря.

Так и знала, что Сейдрак не вытерпит до конца испытаний.

— Уже выгорело. И даже сгорело, — не без удовольствия напомнила я.

Дракон плюхнулся на траву рядом, подумал и выдал очередную умную мысль:

— Рассчитываешь, что эльгарцы оставят тебя в покое?

— Я искательница. И имею право выбрать себе в напарники снабженца.

— Ты человек! — неожиданно рявкнул Сейдрак.

— Не попавший под влияние скверны! — не осталась в долгу я.

— И ты готова взять на себя такую ответственность? Лишить кого-то шанса на исцеление ради выпендрежа?

— Сам ты выпендрежник. Не тебе мне рассказывать об ответственности за поступки!

Внезапно я осознала, что мы сидим чуть ли не нос к носу и орем друг на друга. Душевно так орем, наплевав, что нас может кто-то услышать. Лицо Сейдрака находилось так близко, что я сразу заметила, когда его взгляд сделался стеклянным, а радужка потемнела до цвета штормового неба. Это оцепенение продолжалось секунд пять от силы, зато от меня парень отшатнулся с такой поспешностью, словно я его оттолкнула. Быстро перекатившись по траве, Сейдрак вскочил на ноги.

— У тебя было видение? Ты что-то увидел? — через силу спросила я.

Стыд заливал щеки. Если Сейдрак увидел то же, что и я… Кошмар!

— Таланты искателя — дерьмо виверны, — через силу выдохнул он.

— Адепт Грозокрылый, обо всех видениях принято незамедлительно докладывать лидеру группы! — незамедлительно объявил куратор Магдрак.

— Это личное, — несколько смущенно бросил Сейдрак и быстрым шагом направился к столу, за которым располагались другие кураторы, в том числе и лорд Алдрак.

Как только Сейдрак к нему обратился, черный дракон поднялся со своего места и без лишних слов открыл портал. Едва эти двое исчезли, все внимание на площадке сосредоточилось на мне. Победившие физические испытания снабженцы отдыхали под открытым шатром, разбившись на группы, но сейчас они все сгрудились возле меня.

— Сейдрак знатно психанул. Такой злой мимо нас промчался, — не скрывая злорадства, объявил Οллин.

Злой? А мне показалось, что Сейдрак был смущен. Неужели у него было другое видение?

— Лори, что ты ему сказала? — спросил Кайл.

— Объявила, что хочу заключить магический договор с кем-то из наших, потому что больше доверяю снабженцам, чем драконам.

— Похвально, что вы настолько цените адептов родного факультета, — вкрадчивый голос куратора Снодрака раздался совсем рядом, когда сам он по-прежнему находился за преподавательским столом.

Да дo него еще дойти нужно было! И расстояние было немаленькое. Но даже отсюда я видела, что куратор Снодрак молчал. Зато рядом с нами парило бледно-серое, полупрозрачное око. Невидимое, что ли? Встав с травы, подпрыгнула и хлопнула по нему пятерней. Раздался треск, но моя рука прошла сквозь шар, словно его тут и не висело. И это око видела только я. Οстальные ребята с недоумением смотрели на меня.

— Ноги решила размять, — пояснила я. — Народ, как вы думаете, нас тут долго продержат? Время-то обеденное…

— Зато бытовых заданий на сегодня нет. После обеда отдохнем, — мечтательно объявил Кайл.

— Не так уж и сложно учиться в этом Эльгаре. Халява! — объявил Оллин.

И снова я с опаской покосилась на куратора? Вдруг услышал?

Услышал.

Пакостная улыбка, возникшая на лице дракона, намекала, что всех снабженцев еще ждут сюрпризы. Ну и пусть. Справимся!

ГЛАВА 7. Кто ищет — тот всегда найдет

Обед прошел в суетливой, тревожной обстановке. Все чувствовали, что нечто надвигается, но с какой стороны, пока не понимали. На меня посматривали с меньшей враждебностью и больше не называли бедой всего факультета. Сложно бояться всего подряд, а сейчас у снабженцев имелись более существенные причины для беспокойства. Нам всем пообещали заключение магических договоров, но не объяснили, когда надо будет выбрать партнера. Сказали, что выбирать будем мы, но не озвучили, на основании чего нужно будет сделать выбор. От предположений у всех голова шла кругом. Я же думала о предстоящем занятии по теории поисковой магии и о том, что меня не допустили к практикам. Если у искателей в самом деле есть какое-то особое чутье, то мое прямо-таки вопило, что меня ожидает подстава cо стороны куратора факультета.

— Потеряшка, на занятие собираешься? — Сейдрак поджидал меня возле дверей столовой.

— Найду время, чтобы посетить, — важно кивнула я, хотя внутри что-то стянулось в тугой узел.

— Куратор Магдрак на лекции без сдачи вводной теории не допускает. Сначала даст всем тест по ритуалам костяных.

— Οчень интересно. И здорово, что ты говоришь мне об этом за час до занятия!

— Если есть ответы к тесту, можно подготовиться и за час, — нахально улыбнулся блондин.

— Разве так поступать честно?.. — засомневалась я.

— А честно вносить в твое расписание теорию, зная, что ты не сможешь присутствовать на практиках? Решай сама, времени мало, а я сам ещё ответы не выучил.

— Тебе-то они зачем? Ты же не первый год здесь учишься. Костяных на зубок должен знать.

— Учить выжимку из ответов намного эффективнее, — важно объявил дракон.

— Понятно. Зачем искателю засорять голову скучной теорией? — едко бросила я, но Сейдрак и бровью не повел.

Мои слова его совершенно не задели. Не захотел ссориться? решил на правду не обижаться? Или желание помочь было как-то связано с видением?

Изучать вопросы теста решили на ранее облюбованном мной подоконнике. Сейдрак приложил пятерню к шторе, и пo ткани пробежали алые всполохи магии.

— Это чтобы отвести глаза любопытным, — пояснил он.

— Тебе лорд Алдрак дал ответы? — спросила я.

— А ты, я смотрю, девчонка с юмором, — хмыкнул Сейдрак. — Если бы отец узнал, что я ворую ответы к контрольным, я бы огреб по самый гребень нa макушке.

Дракон развернул свиток так, чтобы мне было удобнее читать. Я же не могла сосредоточиться на записях. Интересно, Сейдрак сам заметил, что назвал лорда Алдрака отцом?

Костяные драконы и их последователи проводили в Пустоши ритуалы. Как драконы Эльгара пробуждали землю, наполняя ее огнем, так и возрожденные пытались напитать ее холодом смерти. От осознания, что возрождение Эльгара обратимо, а Пустошь может снова расползтись, мне стало жутко.

— Если костяные не остановятся. Они же смогут превратить в пустошь и другие земли, да? — еле слышно прошептала я.

Вот же ж подготовка к тестированию. Я и сама не думала, что настолько проникнусь. Мои родители были уверены, что с приходом драконов Эльгар стал безопасен, а на самом деле…

У меня появилась ещё одна веская причина, увидеться с отцом. Я должна была рассказать и предупредить. Ох… И что он станет делать с этой информацией? Да и Таравия от Эльгара далеко.

— Не дрейфь, Принцесса. Мы этого не допустим. — Сейдрак от души хлопнул меня по плечу. — Если эльгарская пустошь выползет за горы — значит здесь не останется живых драконов. А мы подыхать не планируем.

Звучало логично, но совсем не оптимистично. Зато мне стало понятно, зачем драконы проводят рейды в Пустошь.

— Разве нельзя всем собраться, поднапрячься и просто выжечь напалмом всю территорию?..

— А ты кровожадная девчонка, — Сейдрак уже снова настроился строить из себя придурка, но, уловив мой взгляд, пояснил: — Костяные живут под землей. Там же они проводят свои ритуалы. Их святилища так просто не найти. Чаще всего они расположены в пещерах, но встречаются и наземные капища. Каждый уничтоженный ослабляет костяных.

— Но они создают новые.

— Угу. Вот видишь — уже разобралась. На трояк точно сдашь и на лекции попадешь.

Разобралась? Это вряд ли. Скорее, обзавелась новыми вопросами. Но я знала, кому их нужно задавать.

* * *
Занятия искателей были разделены по годам обучения. Привыкнув к тому, что снабженцы повсюду таскаются дружной толпой, я слегка растерялась при виде десяти одноместных парт. Свободными оставались только две: моя и Сейдрака. Мы вошли в учебную комнату вместе, точно старые друзья. Да и парты наши стояли рядом. Никогда не думала, что порадуюсь соседству несносного блондина, но сейчас мне становилось спокойнее оттого, что его светлая шевелюра будет маячить справа.

Устроившись за партой, осознала еще одну странность: на вчерашней вечеринке Сейдрака присутствовали другие драконы. Парни, что меня сейчас окружали, оказались незнакомы.

— Здесь только первогодки? — шепотом поинтересовалась я.

— Да, Потеряшка, здесь все такие же птенцы желторотые, как и ты, — усмехнулся Сейдрак.

— Зато мы сами поступили! — неожиданно бросил здоровяк с задней парты.

В комнате стало тихо. Искатели, усиленно делавшие вид, что готовятся к занятию, оторвали головы от книг.

— Мне не нравится твой намек, — медленно проговорил Сейдрак. — Не нравится настолько, что я жажду, чтобы ты четко озвучил претензию.

От тона Сейдрака по коже пробежал холодок, но здоровяк смотрел на блондина с самоуверенным презрением:

— Все знают, что ты растерял магию, поэтому тебя и поперли из стражей. Другого бы из академии вышвырнули…

Сейдрак небрежно взмахнул рукой, и я увидела, как в воздухе пронеслась мелкая темная крошка. Крошка ли? Семечки! В следующий миг наглого здоровяка спеленала уже знакомая мне ползучая трава. Качественно спеленала, примотав к стулу, и не давая пошевелить руками.

— Неплохо для слабака. Правда?

Искатель дернулся на стуле, отчего тот закачался. Думала, дракон призовет магию, но нет, парень продолжал дрыгаться, пока не опрокинул стул на пол. Лучший момент для появления куратора Магдрака нельзя было придумать. И это когда все ждали совершенно другого преподавателя.

Безразлично мазнув взглядом по трепыхающемуся на полу искателю, Магдрак громогласно объявил:

— Сегодня пишем тест. Кто завалит — не получит допуск к лекциям, а отправится в горы нюхать дерьмо виверны.

Виверн я в глаза не видела, на что похожи их какахи тоже слабо представляла, но мое лицо начало гореть не поэтому. Для принцессы Алоры Таравийской учителя были символом мудрости и знаний, а манера общения куратора Магдрака вызывала желание вернуться в мастерскую. Там хотя бы пахло приятно.

Листы с вопросами возникли на партах одновременно с огромными песочными часами на кафедре.

— Кто хорошо учится — хорошо практикуется. Балласт мне на хрен не нужен.

Смирившись, что этикет и хорошие манеры покинули учебную комнату, я склонилась над своим свитком и…

Тест был знакомый. Удивительно, но Сейдрак в самом деле помог. Повернувшись, поймала его самодовольный взгляд, так и говорящий: «Я молодец и жду благодарности!»

Ну так и я не первый год была принцессой и знала, что все бонусы и привилегии надо раздавать, только убедившись, что разовый благородный порыв превратился в регулярный. А с Сейдраком так вообще надо держать ушки на макушки, чтобы внезапно не оказаться на одной подушке.

Бр! И привиделось же такое!

А вот взгляд лорда Алдрака мне точно не померещился. Черный дракон находился в учебной комнате. Обернувшись, увидела его у последней парты. Как раз там, где безуспешно елозил по полу связанный ползучей травой искатель. Эдак он и тестирование пропустит. Но никого это особо не тревожило. Искатели сидели, уткнувшись в свитки. Хорошая у них совесть, беспробудная. Меня же все равно на практики брать не собирались, так что я ничего особо не теряла…

— Адептка Таравийская, вы уже нас покидаете? — пренебрежительно поинтересовался куратор Магдрак.

Ему только и оставалось добавить: «Я так и знал!».

— Не переживайте. Я недалеко. И тест я пока не закончила.

До последней парты добралась очень быстро, а вот сделать вид, что лорд Алдрак невидимка, оказалось не так-то просто. Черный дракон стоял, сложив руки на груди, и молча наблюдал за трепыхающимся искателем. Помня, что время тестирования не бесконечно, а песок в часах сыпется, склонилась над лежащим на полу парнем. Он взмок так, словно бегал на износ, и дышал как загнанная лошадь.

— Ты тестом заниматься собираешься?

— Сразу же, как освобожусь, — прохрипел он и в очередной раз дернулся всем телом. — Руки связаны. Не могу вывести руну.

— А ты превратись в дракона и точно с путами справишься, — посоветовала я.

Ведь не может же загадочная трава Сейдрака удержать дракона?

— Точно. И как это я не сообразил! — обрадовался парень.

В следующий миг меня снесло воздушной волной, но не бросило на парты, не ударило о стену, а предельно осторожно плюхнуло на мой же стул. Стене и окну повезло меньше — дракон проломил их во время трансформации. Осознав, что натворил, искатель тут же превратился обратно и теперь, сидя на полу, с ужасом изучал устроенный погромом.

Зато от пут освободился.

— Адепт Стрелохвост, озвучьте первое правило академии Эльгара! — грозно рыкнул куратор Магдрака.

— Не превращаться в зданиях, — огорченно поведал адепт.

— Так какого бронированного зудня, ты превратился?! Давно в бытовой магии не упражнялся?! Стену восстановишь. Да, адептка Таравийская, вы еще что-то жаждете спросить?!

Горящие алым глаза дракона уставились на меня. Хотелось заползти под парту и сделать вид, что меня здесь нет. Но принцессы не прячутся от ответственности за свои поступки.

— Куратор Магдрак, разрешите продолжить тестирование? Песок-то сыплется…

Дракон посмотрел на часы, отмеряющие окончание экзамена, и рявкнул:

— Приступайте! Если на что-то рассчитываете.

Рассчитывала я на многое, но начать решила с малого. Например, доказать, что и найденыш способна сдать драконий тест. Я обводила последний вариант ответа, когда лист буквально вырвало из-под грифеля карандаша.

— Время вышло! Паршиво, что не все смогли сконцентрироваться на задании.

Едкие слова куратора Магдрака заставили поискать взглядом лорда Алдрака. Черный дракон не покинул учебную комнату. Я чувствовала его взгляд, пока отвечала на вопросы, но запретила себя отвлекаться. Сейчас же я смотрела в упор на мужчину, сидящего на преподавательском месте, в то время как Магдрак буквально в двух шагах сортировал на столе листы с ответами.

— Начну с вас, адептка Лориана Таравийская — девушка, обожающая совать нос в чужие дела.

Куратор вперил в меня немигающий и явно осуждающий взгляд. Но разозлил меня не он, а многозначительный кивок лорда Алдрака. Вот как он мог согласиться с куратором, зная, как тот ко мне относится? Как он мог, когда сам видел, что я…

— Я всего лишь хотела помочь! Неужели в Эльгаре не слышали о взаимовыручке и поддержке? Разве в Пустоши эти качества не так важны, как знание теории?

— Поддержка? — Магдрак издевательски хохотнул. — Помогать нужно тем, в ком уверен. Тем, кто отплатит тебе взаимностью. Боюсь, адепт Стрелохвост ещё не раз пожалеет, что ему помогла девчонка. И как помогла! Заставив нарушить устав академии. Да над ним будут потешаться все одногруппники.

— Не будем! — неожиданно вступился Сейдрак. — Нас учат добиваться своего и помнить, что у любого поступка есть своя цена. Адепт Стрелохвост предпочел понести наказание, но принять участие в тестировании. Так ведь, мужик? Ты же знал, на что шел?

— Знал… — глухо выдохнул искатель.

Не мог же он признаться, что не подумал и превратился, отчаявшись освободиться? Это было бы не по — мужски.

— Не верю своим глазам. — Куратор Магдрак бросил мою работу на стол. — Вы готовились!

— Изучала ритуалы костяных драконов. Эта тема так меня беспокоит. Как и дары найденышей, — скромно объявила я и замолчала, охваченная каким-то странным ощущением.

Словно я сейчас произнесла нечто важное. Понять бы еще что.

— Превосходно. На моей памяти вы первый найденыш, которого заинтересовала Пустошь, — пробормотал Магдрак, просматривая другой лист с тестом. — Адепт Грозокрылый, вижу, вы тоже настроены серьезно.

— Я всегда настроен серьезно, куратор Магдрак.

Сейчас, глядя на одухотворенное лицо Сейдрака и его кристально честный взгляд, я бы ни за что не поверила, что дракон нагло стащил вопросы и ответы к тесту.

— В таком случае, я рекомендую вам присмотреть за адепткой Лорианой. Её желание постичь тайны костяных драконов может закончиться фатально.

— Этого не произойдет, если адептка Таравийская будет подготовлена.

Лорд Алдрак не мог обнаружить себя более эффектно. Куратор Магдрак и тот вздрогнул. Впрочем, он быстро взял себя в руки, а остальные, впечатленные появлением лорда-попечителя, вряд ли это заметили.

— Насколько я знаю, основной подготовкой адептки Лорианы занимаются снабженцы.

— Ничего не имею против, — быстро встряла я. — Мне хватает кулинарной магии, ещё и дракономагию изучать планирую…

— А на искателей вашего запала уже не хватает? — насмешливо поинтересовался лорд Алдрак.

— Все по мере сил и возможностей, — скромно потупила взгляд я. — Тест вот написала.

— И его результаты прямо-таки намекают, что таким талантом нельзя пренебрегать. — Лорд Алдрак обращался ко мне, но смотрел при этом на куратора искателей.

— Я подумаю, что можно сделать, — нехотя процедил сквозь зубы Магдрак.

Мне же внезапно подумалось, что как-то чересчур удачно и своевременно Сейдрак нашел этот тест. Нет, я верю в наглость блондина, да и маг он приличный, но мой успех на тестировании дал лорду Алдраку основание для пересмотра учебного расписания.

* * *
Пока я постигала тонкости магии искателей, снабженцам пришлось упражняться в бытовой магии. Куратор Снодрак собрал всех и объявил, что халява — удел бесталанных, а его адепты самые одаренные в академии, но об этом пока просто никто не подозревает. Ради повышения самооценки и веры в свои силы, бытовикам пришлось отправиться на полигон, который обычно занимали стражи, и присоединиться к общей тренировке. Тут и выяснилось, что железные големы боятся не только боевой магии, но и плавятся в жарких объятиях мастеров бытового пламени, а опытные заклинатели огня способны подменить сломанный механизм вполне себе живым и разумным элементалем. Общими усилиями бытовики создали монстра, отправившего в лазарет весь второй курс. Куратор стражей был в ярости и потребовал, чтобы снабженцы на его тренировках больше и не показывались. На что Снодрак лишь хитро улыбнулся и заявил, что с привычным големом фехтовать любой дурак может, а ты попробуй поспаррингуйся с тем, у кого голова растет из задницы, руки из задницы, да и в целом тыл многогранный. Напоследок, наш куратор напомнил, что костяные драконы тоже своего рода механизм сборный и непредсказуемый.

— Будем тренироваться на големах! — Оллин потирал руки в предвкушении, ждал, когда же и он сможет снова плавить металл магией.

Вечером после ужина мы с Иорой пригласили его и Кайла позаниматься в нашей комнате. Ребята хотели попытаться найти подход к своим артефактам. Я же раздобыла учебник по дракономагии и изучала разделы, посвященные зарождению иномирной магии в Эльгаре, в особенности уделила внимание костяным драконам.

Драконы не скрывали, что и они, и их менее живучие сородичи появились в Эльгаре одновременно. Выходцы из Изначального притащили с собой такой «хвост», что впору было объявлять прибытие драконов мировым бедствием, но сами драконы, разумеется, так не считали.

Накладка во время закрытия портала. Так они написали в учебнике. Что-то пошло не так, и они не успели закрыть переход. Нечего было и открывать!

— Лори, что-то случилось? — Иора вытащили изо рта свистульку, из которой безуспешно пыталась выдуть нечто похожее на мелодию.

резкие, противные визги артефакта на призыв огненной сущности не тянули, но Иора не отчаивалась, зато у меня голова уже разболелась, да и парни вздрагивали каждый раз, когда горянка старалась особенно сильно.

— Ничего особенного. Драконы злят. — Я закрыла учебник.

— Уверена, что хочешь это читать? Другие особо не напрягались, — напомнил Кайл.

Он и остальные новички воспользовались предложением более опытных снабженцев и переписали чужие конспекты с помощью магии. Я видела эти краткие сухие заметки, больше похожие на словарь начинающего мага. Термины, факты, сжатые перечисления — этого было безумно мало, чтобы получить представление о драконьей магии. Как она появилась, как смогла прижиться в нашем мире, как работает…

— Твой артефакт прекрасно варит и без дракономагии. Зачем забивать голову? — Оллин недоуменно нахмурился.

— Чтобы и она лучше варила. — Охотно пояснила я. — Народ, это ведь так интересно! Мне кажется, если изучать драконов, можно понять, почему мы, люди, получаем их дары и магию.

— Главное, чтобы драконы не пронюхали, что их собираются изучить, — смущенно хихикнула Иора и вдруг сдавленно охнула.

Γлаза девушки знакомо округлились, и она потрясенно уставилась на свою свистульку. Я уже знала, что это значит, поэтому подскочила к девушке и тронула ее за плечо.

— Что последнее ты помнишь?

— Я Иора из Ласора, и меня украл дракон.

Иора помнила, кто она такая. Уже легче!

— А зачем он тебя украл? — внезапно поинтересовался Оллин.

Иора побледнела и прошептала:

— Жениться хочет, уважаемый господин.

Настал черед Оллина покрыться холодным потом, с мукой во взгляде снабженец уставился на меня. Сжалившись, над парнем, которого сейчас явно принимали за кого-то постарше, я быстро напомнила девушке о драконьих дарах и поведала, как замечательно мы все сдружились в академии Эльгара. О скверне Иоре уже рассказал Кайл, а потом вдруг попросил учебник по дракономагии, где рассказывалось об этой напасти.

— Мы как раз планировали позаниматься. Почитаем вместе? — с надеждой поинтересовался Оллин.

— Если магия и учебники драконьи, то как мы их читаем? — удивилась Иора.

— Учебник написан на всеобщем, — пояснила я. — На нем изъясняются на всем континенте. В некоторых государствах имеется и свой коренной язык, но всеобщие руны знают все, даже драконы.

Дракономагия оказалась отличным источником знаний. Зря ее снабженцы забраковали.

— Сложно это все, — недовольно объявил Оллин. — Хочу снова научиться работать с металлом, и чтобы рука молот держала крепко.

— А огнем научиться управлять не хочешь? — вкрадчиво поинтересовалась я. — Чтобы снова плавить металл голыми руками.

— Он раньше мог такое? — Иора восхищенно открыла рот.

— Наш Оллин многое мог. Да и выглядел он иначе, — подхватил Кайл. — Сейчас я тебе все объясню…

Оставив Иору в надежной компании, я выскользнула из комнаты. Судьба свела меня с замечательными ребятами. Χорошими, верными, честными, но временами мне казалось, что мы говорим на разных языках. Им было уютно в мастерских снабженцев, когда мне хотелось увидеть мир, находящийся за стеной. Но одна я не справлюсь. Можно идти против правил, бороться и добиваться своего, но борьба ради борьбы не имеет никакого смысла.

Все адепты Драконьей академии Эльгара обзаводятся магическими партнерами.

Так чем я хуже?

ГЛАВА 8. Ритуал

Сейдрак меня не ждал. Судя по помятой физиономии и всклокоченной челке, я его разбудила. Стоило парню недоброжелательно прищуриться и смерить меня недовольным взглядом, как затея сразу начала казаться глупой, но я все равно нашла силы произнести:

— Я хочу, чтобы ты стал моим магическим партнером.

— С чего такая честь, Принцесса? — лениво протянул Сейдрак.

От его тона по коже скользнул холодок. Вдобавок я уловила резкий запах трав и спирта. Вот так сюрприз. Грозокрылый был не прочь пропустить стаканчик настойки перед сном.

— Ты же сам слышал. Всех снабженцев свяжут с драконами. Вот я и решила, лучше знакомое зло, чем неведомое, но неизбежное.

На губах парня возникла противная улыбка. Едкая и глумливая, увидев такую, любая девчонка убежала бы, не оборачиваясь, да и потом стала бы избегать насмешника.

Вот только я не любая! У меня была цель, и отступать я не собиралась.

— Паршиво уговариваешь, Принцесса. Даю тебе еще один шанс.

Ты еще скажи, что я должна тебя умолять. Да, Γрозокрылый, совсем тебя лорд Алдрак разбаловал. Чувство вины — так себе советчик. А черный дракон испытывал вину за то, что Сейдрак родился бездарным. Но это все дело прошлое. Как говорится, цени свое прошлое, живи настоящим, думай о будущем. Вот я и собиралась позаботиться о нашем с Сейдраком счастливом учебном будущем. И ни одному странному видению меня не испугать.

— Я единственная, кто знает, что тебе пришлось начать сначала. Ты готов посвятить в свою тайну кого-то еще?

Улыбка застыла на губах Сейдрака и превратилась в звериный оскал:

— Считаешь, что поймала меня на крючок и можешь заставить поступить по — твоему?

Грозокрылый начинал бесить. Я ожидала насмешек и заявления, что упустила шанс получить в напарники самого великолепного блондина Эльгара, но внезапность его обвинений заставила почувствовать себя нищенкой, пришедшей к храму с протянутой рукой.

— Считаю, что для начала тебе нужно проспаться. Утром поговорим! — отчеканила я и повернулась, чтобы уйти.

В следующий миг меня что-то схватило поперек талии и втянуло во мрак. Дверь за спиной захлопнулась. Я нащупала ручку, но не смогла ее повернуть, а в темноте прозвучало зловещее:

— Не так быстро, Принцесса. Мы ещё не закончили.

— Прекрати называть меня Принцессой. Мне это не нравится.

— Знаю. И это странно. Когда я называю тебя Потеряшкой, ты так не злишься.

Задумчивый тон Сейдрака намекал, что я ошиблась. Дракон выпил перед сном, но при этом сохранил ясность мыслей.

— Знаешь, что меня злит больше всего? Проклятая неопределенность! Меня распределили к искателям, но куратор Магдрак считает, что я недостаточно хороша для вашего факультета. При этом драконий огонь выдал мне котел, который сложно назвать артефактом искателей. И если ты сейчас заявишь о его отличных боевых свойствах…

Сдавленный смех Сейдрака перешел в громкий хохот.

— Лори, не поверишь, но адепты Эльгара сегодня на полном серьезе оценивали боевой потенциал твоего котла.

Перед глазами промелькнула оскалившаяся морда костяной твари. Жить захочешь — и не такое сотворишь.

— Пусть оценивают. Им все равно ничего не светит, — буркнула я.

Сейдрак щелчком пальцев высек яркую искру и увеличил ее до размеров огненного шара.

— Настроена серьезно?

— Если ты о том, хочу ли я прищемить пару-тройку зазнавшихся драконьих носов, то да. Серьезнее не бывает. В остальном, тебе решать.

Думал Сейдрак долго, хмурился, беззвучно шевелили губами и, наконец, кивнул:

— Ладно. Давай сделаем это.

* * *
Для секретного драконьего ритуала понадобились нож, свечи, мел и потрепанная тетрадка. Я наивно сочла, что тетрадка пригодится для растопки, но Сейдрак торжественно назвал ее особо важным конспектом с первого курса. Потом долго изучал пожелтевшие листы и сетовал на плохой почерк, а когда я робко предложила сходить в библиотеку за нормальными инструкциями, обозвал трусихой.

— Ладно, я же еще не старый и должен помнить, как это делается, — Сейдрак решительно взялся за нож.

— Ритуалист ошибается один раз, — мрачно пошутила я.

— Не дрейфь, Лори. Все будет в лучшем виде. Потом расскажешь своим, что дракон тебя принимал в своей спальне при свечах.

— Эм… А зачем?

— Так это… романтично же. — Сейдрак окинул неуверенным взглядом нарисованные на полу руны и принялся сверяться с тетрадкой.

— А чего мне ждать от нашей связи?

— Бонусов!

— Приятных или не очень? — уточнила я, помня, где бывает бесплатный сыр.

Мне не хотелось халявных возможностей. Со своими родным бы разобраться.

— Сюрприз будет, — ухмыльнулся Сейдрак и задумчиво почесал переносицу. — Связь с Рданом особо нас не напрягала. Мы чувствовали состояние друг друга. Могли делиться магией. Собственно так Рдан и заметил, что я создал дерьмовый щит, и успел его усилить до того, как наши кишки раскидало по всей Пустоши.

— Звучит… оптимистично, — поперхнулась словами я.

Прямота Сейдрака шокировала. Принцессы маленьких королевств близки к народу, но этот Сейдрак, кажется, забыл, что я девочка и со мной нужно говорить помягче. Вряд ли он вообще подозревал, что это нужно. Впрочем, дракон о многом не подозревал. Например, о том, что вовремя состоявшийся разговор может помочь избежать многих сложностей.

— Ты же не рассказал Рдану о своих проблемах?

— Да как-то не до того было. — Сейдрак равнодушно пожал плечами. — Это был последний вылет перед окончанием учебного года. И если Рдан помог мне удержать щит, то другой клин сильно потрепало. Куча ребят в лазарет загремели. Кураторы на стены лезли от злости. Я тоже чувствовал, что со мной какая-то дичь творилась, свалил в город…

— Пил, — мрачно подсказала я.

— Не без этого, Принцесса, — фыркнул Сейдрак. — Я пью, прогуливаю занятия, порой рычу и сквернословлю, как тупая виверна, зато со мной тебе не будет скучно.

рыцарь-обаяние снова проклюнулся сквозь толстую драконью шкурку. Я понимала, что Сейдрак годами оттачивал это умение на других девчонках, только это и помогло мне сохранить серьезный вид и не улыбнуться в ответ.

— Вообще-то мне уже не скучно. Что ни день, то череда сюрпризов.

— Ладно. — Сейдрак серьезно кивнул. — Тогда сюрпризы отменяются. Чего ты хочешь от нашего партнерства?

— Равноправия. То, что я кулинар, не даст тебе права относиться ко мне как к прислуге.

Я приготовилась произнести длинную речь о несправедливом угнетении снабженцев, но Сейдрак вдруг начал ржать, как конь.

— Лори… — выдавил он, чуть ли не похрюкивая от смеха. — Да я скорее сдохну, чем стану что-то есть из твоего котла. Это же чугунный убийца! И потом, ты искательница…

— Скажи это моему артефакту, — парировала я, чувствуя, как болезненное напряжение понемногу отступает.

Я опасалась, что Сейдрак начнет себя вести, как заносчивый гаденыш, но то ли блондин был не таким снобом, как другие драконы, то ли неприятности с магией улучшили его характер.

Наведя последние штрихи на полу, Сейдрак отложил мел и поднялся. Оставалось только зажечь свечи и разобраться, сколько крови у меня отнимет драконий ритуал.

В ожидании того, на что сама согласилась, я разглядывала комнату будущего напарника. Железная мебель смотрелась оригинально, придавая логову дракона мрачную изысканность. Так сразу и не понять, чье оно: стража или искателя, но, как я подозревала, Сейдрак и сам не определился. Тут мы были похожи…

— Признаю, поначалу я планировал тобой как следует попользоваться. — Сейдрак оскалился в пакостной улыбке, наслаждаясь моим смущением. — Магия, потеряшка. Я думал отожрать у тебя магию. Все равно ты не умеешь ею толком пользоваться.

— Зато я прекрасно управляюсь с котлом! Только попробуй меня обмануть! — возмущенно воскликнула я.

Должен же быть хоть какой-тo предел драконьему нахальству!

— Что ты… Как можно обмануть такую очаровательную леди? — Сейдрак взял со стола нож и подбросил его на ладони. — Не бойся, Потеряшка. Я буду нежен. Всего два крошечных надреза, несколько слов на драконьем, и мы станем магическими партнерами.

— Хорошо. Приступай, — кивнула я.

Сейдрак вел себя странно. Мне даже показалось, что он не особо хочет проводить ритуал. А ведь раньше сам на нем настаивал. Да и от магического партнерства нам с ним не отвертеться.

Крови понадобилось всего несколько капель, ритуальный нож впитал их так быстро, словно вода губку. Белые знаки на полу вспыхнули огнем. Когда же Сейдрак положил артефакт в центр рунического круга и принялся что-то бубнить себе под нос, от блестящего лезвия повалил дым.

Видя, что Сейдрак никак на него не реагирует, прикусила язык, чтобы не начать задавать глупые вопросы. Если что-то не знаешь и не понимаешь, самая лучшая помощь — не мешать.

Дым уплотнился и обрел очертания котла, напоминающего мой артефакт, следом из дыма вынырнула садовая лопатка. Пришлось зажать рот руками, чтобы не рассмеяться.

Оскалившаяся драконья пасть появилась из-за завесы до того внезапно, что я тихо вскрикнула и шлепнулась на кровать. Меня сотрясал озноб, очертания комнаты терялись в тумане. Или же это ритуальный дым сделался плотнее?

Дракон взмахнул крыльями, а потом сожрал и мой котел, и лопатку Сейдрака, после чего сердито раскрыл пасть, выдал кольцо дыма и исчез. В тот же миг погасли огненные символы, а Сейдрак рухнул на пол как подкошенный.

— Эй, ты в порядке?!

Вскочив с кровати, почувствовала, как пол ушел из-под ног, а резкая боль в коленях подсказала, что я всё-таки грохнулась на четвереньки. Отдышавшись, подползла к Сейдраку, которому сейчас было явно хуже, чем мне.

— Сейдрак…

Я потрясла парня за плечо.

— Все хорошо. Скоро будет еще лучше, — если слышно выдохнул он.

— Ритуал. Он завершен? Наша связь тебе поможет?

— О да… Поможет.

От тихого, каркающего смеха у меня все внутри свернулось в узел. Громкий стук в дверь прозвучал до того неожиданно, что я замерла, не зная, что делать.

— Открой. Это ко мне. К нам, — скупо пояснил Сейдрак.

И то, что он не мог сейчас встать на ноги пугало сильнее прибытия незваного гостя.

Доковыляв до двери, отодвинула железный засов и охнула, увидев, что прибывших черных драконов двое. Улыбнулась обоим:

— Здравствуйте. Мы провели связующий ритуал.

Вот так и выяснила, что «два» лорда Алдрака ругаются злее, чем один. С взрывным драконьим недовольством я уже сталкивалась, а вот к тому, что мое лицо сожмут в ладонях и а потом боднут, оказалась совершенно не готова. Тычок был ощутим, аж искры из глаз посыпались, но самое удивительное: после этого у меня перестало двоиться в глазах.

— Лучше?! — требовательно вопросил лорд Алдрак.

Причем таким тоном, что кроме утвердительного ответа другие и озвучивать было страшно.

— Д-да-а… — проклацала зубами я.

— Точно? — Черный дракон сурово нахмурился.

Он и не подозревал, что сейчас я бы утверждала, что у меня все в порядке, даже если бы истекала кровью. Только бы отпустил, только бы оставил в покое, потому что от воспоминания, как меня то ли тряхнули, то ли боднуло, что даже искры из глаз посыпались, становилось жутко. Вдобавок где-то позади на полу лежал Сейдрак, которому нужна была помощь.

— Все хорошо, — предельно четко проговорила я, даже голос не дрожал.

Только после этого лорд Алдрак прислонил меня к стене, убедился, что я не пытаюсь сползти по ней на пол, и поспешил к Сейдраку. В тишине комнаты раздалось зловещее:

— Может, мне отнести тебя в Пустошь и бросить на съедение гиенам?

— Лорд Алдрак, вы всегда были воплощением милосердия… — прохрипел Сейдрак.

Он уже смог встать на четвереньки, но я видела, как дрожат руки, упирающиеся в пол, слышала тяжелое дыхание…

Лорд Алдрак присел рядом на корточки и тихо поинтересовался:

— Тебе всегда нужно поступать по-своему?

— Вы учили меня думать своей головой. Вот… Пользуюсь.

— Хорошо.

Лорд Алдрак протянул Сейдраку руку и замер, давая ему сделать выбор. Когда Сейдрак ухватился за руку отца, он помог ему подняться с пола, а потом сжал плечи, посмотрел в лицо и требовательно спросил:

— Точно этого хочешь?

Сейдрак медленно повернул голову и посмотрел на меня:

— Χочу ли я связаться с самой известной девушкой Эльгара? Ещё спрашиваешь!

— Сейд, а ты меня ни с кем не перепутал? — справедливо засомневалась я. — До самой популярной я явно не дотягиваю.

— Пока нет, но обязательно будешь. — Уверенно объявил Сейдрак.

Неужели именно это он и увидел в своем видении?

Последующий час Сейдрак сидел на постели и мелкими глотками цедил восстанавливающий отвар. От моей помощи парень упорно отказывался, хотя я, будучи его магическим партнером, могла помочь восстановлению. Лорд Алдрак также считал, что мне пока не следует торопиться с использованием связи. При этом свою огненную магию он активно использовал. Крошечные язычки пламени скользили по коже Сейдрака и подпитывали его внутренний огонь, ослабленный ритуалом. В какой-то момент я почувствовала себя третьей лишней и объявила, что возвращаюсь в свою комнату. И хоть бы кто остановил!

ΓЛАВА 9. Магическое партнерство

Минувшая ночь оказалась урожайной на новые союзы. Помимо меня еще десять снабженцев обзавелись магическими партнерами и широкими браслетами из тёмного металла. Свой я получила от Сейдрака во время завтрака в столовой. Обожающий театральные выходки и всеобщее внимание, позер встал на одно колено и объявил, что мои кулинарные таланты запали в его сердце, затронули нос и желудок и ударили по печени, но он, Сейдрак Грозокрылый, все равно решил рискнуть здоровьем и взять в партнеры Лориану Таравийскую. Пришлось выбраться из-за стола и дать себя обраслетить. Иначе бы этот ритуалом стукнутый так бы и продолжил нас позорить.

Второй мой «магический партнер» вел себя как порядочный артефакт. Мастерица Элина ему не могла нарадоваться. На сегодняшнем занятии мне удалось приготовить отличнейший мучной клейстер. Куратору стажей Ярдраку он тоже жутко понравился. Дракон оценил вязкость и клейкость массы, одобрительно покивал и попросил приготовить ещё пять-шесть порций этого чудесного практического пособия.

Вот так я и узнала, что походный кулинарный котелок снабженца — артефакт многофункциональный. Может кашу сварить, а может и порцию клейстера выдать. Все зависит от рецепта. Робко поинтересовалась, можно ли сварить в моем котле яд.

— А что, адептка Таравийская, вы уже придумали, кого отравить?

Вопрос мастерицы Элины вверг меня в состояние глубокой задумчивости. Я начала посматривать с большим уважением на свой котелок. Суров он у меня. Не только супы варить умеет. Надо бы хорошенько изучить раздел бытовой магии, посвященный уходу за разумными артефактами. Забудешь помыть — и случится неловкий момент.

— Нет, мастерица Элина, но я рада, что возможности кулинарной магии шире, чем я думала.

Остальные парни заулыбались и тут же по секрету поведали, что в наших котелках можно варить отличное вино с пряностями.

— Главное — не перепутать, что варишь и кому это потом сливаешь! — выдал очередную инструкцию сосед Толин.

Этот высокий, немного грузный парень учился в академии третий год. Другие два кулинара Дан и Ноул были всего на год меня старше, терпеть не могли готовку, но зато с удовольствиями использовали иные, не совсем съедобные возможности своих котелков. Если поначалу Дан и Ноул отнеслись ко мне настороженно, то после варки отменного клейстера начали посматривать, как на свою.

Мастерица Элина заметила наши активные обмены взглядами и тут же напустила на себя строгий вид:

— Господа кулинары, смею вам напомнить, что торговля плодами магических практик на территории школы строго запрещена.

— Зато никто не запрещает нам меняться, — внес уточнения Толин. — Мастерица Элина, я спрашивал у драконьих кураторов. Серьезно не запрещается.

— Вы забыли, что лишнее взаимодействие с драконами влечет за собой непредсказуемые последствия. — Мастерица скорбно вздохнула. — К сожалению, драконы относятся к найденышам, как к нежелательным соседям. Лучшее, что мы можем сделать — держаться от них подальше.

— Мастерица Элина, мне кажется, ваши советы устарели, — осторожно заметила я. — Понимаю и разделяю ваши опасения, но драконы уже пообещали снабженцам совместную учебу со стражами и искателями. Так что нам придется усиленно изучать возможности наших котелков.

— Только не переусердствуйте. Мастера кулинарной магии на хорошем счету у драконов. Выучитесь — обеспечите себе прекрасное будущее.

— Это поэтому в Эльгаре так мало кулинаров? Я думала, что кулинарная магия — редкий талант.

— Неа. Драконы нас сманивают из академии, — отрицательно тряхнул головой Толин.

— Вам это пока не грозит, молодой человек, — строго произнесла наставница. — Сначала докажите, что достойны звания мастера кулинарной магии. А вы, адептка Таравийская, вообще искатель.

— Прошу прощения, но моей вины здесь нет. — Весело развела руками я.

— Знаю. Кулинария — ваш катализатор. Чем больше будете практиковаться, тем быстрее освоите драконью магию.

— А если я не хочу? Что если меня устраивает исключительно кулинарная магия?

— Это ты пока так говоришь, — хмыкнул Толин.

— Верно, — закивала мастерица Элина. — Как говорится, аппетит приходит во время еды.

* * *
Практика по кулинарной магии добавила пищи для размышления. И это когда у меня все утро не шел из головы Сейдрак. За завтраком он во всеуслышание объявил о нашей связи, с многозначительной улыбкой обраслетил и… пропал. Нет, я не рассчитывала, что дракон станет сопровождать меня на занятия снабженцев, но думала, что магическая связь будет более заметной и ощутимой. Сейчас я не чувствовала ни малейших ее признаков. Не могла представить местонахождение Сейдрака, не знала, все ли у него хорошо. Представила наглую улыбающуюся морду, чтобы почувствовать хоть что-то, и настроение совсем испортилось.

На дракономагии, на которую внезапно явилась не только наша четверка новичков, но и более опытные снабженцы, я была рассеяна и заработала несколько замечаний от мастера Сторра. В конце лекции маг попросил меня задержаться. Дождавшись, пока другие адепты покинут классную комнату, он с заметным недовольством посмотрел на меня:

— Если мой предмет вас не интересует, адептка Таравийская, вас никто не задерживает. Чтобы получить отметку по дракономагии, вам достаточно продемонстрировать необходимый минимум записей.

— Прошу прощения, мастер Сторр. Признаю, сегодня я слушала вас недостаточно внимательно.

— Вам необязательно посещать лекции по драконоведению, раз вы будете обучаться наравне с драконами. Мой предмет и теория поисковой магии отчасти схожи. Точнее, вводная часть лекций это и есть дракономагия…

— И ей будет уделено не так много времени. Я намерена посещать ваши занятия, мастер Сторр. Мне жаль, если вам показалось, что я недостаточно заинтересована в вашем предмете.

— Адептка Таравийская, вас что-то беспокоит? — Раздраженное выражение лица рыжеволосого мага сменилось озадаченным. — Я был на вашем месте. Возможно, смогу помочь.

— Вчера я и адепт Γрозокрылый провели связующий ритуал, однако я не заметила никаких перемен. Ничего не чувствую. Скажите, когда вы обучались в академии Эльгара?..

Мастер Сторр покачал головой:

— К сожалению, здесь мой опыт вам не поможет. Магическая связь — тонкая материя. А в случае партнерства дракона и человека непредсказуемая и мало изученная.

— И что же мне теперь делать?

— Не волноваться понапрасну. Или вы рассчитывали на иной результат и теперь разочарованы? Адепт Грозокрылый — видный молодой человек…

— Он — дракон! — возмутилась я.

— Прошу прощения, если я вас смутил. — Мастер Сторр и сам заметно покраснел. — Просто адепт Грозокрылый умеет нравиться девушкам.

— Меня среди его почитательниц не будет. Я прибыла в академию, чтобы учиться и осваивать драконий дар. Я не собираюсь заводить отношения… Ни с кем! — веско добавила я.

— Хорошо, если так. Драконам сильные эмоциональные переживания во благо и подстегивают развитие магии. Что до людей, наши главные друзья: трудолюбие, самодисциплина и самоконтроль.

— Благодарю за советы, мастер Сторр. Я к ним обязательно прислушаюсь. Разрешите идти?

Я не сомневалась, что меня отпустят. Разговор был окончен, но маг внезапно нахмурился:

— О таком спрашивать не принято. Драконов не волнует, чем занимались найденыши до прибытия в Эльгар. Здесь вам дается возможность начать жить с чистого листа. И всё-таки прошу простить мое неуемное любопытство… Из какой вы семьи?

— Самой лучшей! Любящей и заботливой. Я скучаю, мастер Сторр…

Стоило подумать о родителях, как к глазам подступили слезы. И тут мне даже притворяться не пришлось.

Из груди мастера Сторра вырвался тяжелый вздох, а во взгляде промелькнуло нечто, похожее на затаенную боль.

— Вы можете быть свободны, адептка Таравийская, — тихо произнес он.

— До следующей лекции, мастер Сторр.

* * *
— Потеряшка, ты совсем забыла про своего напарника?

— Сейдрак? — Обернувшись, увидела парня, подпирающего стену учебной комнаты. Хотела съехидничать насчет почетного эскорта для драгоценного партнера, но ляпнула другое: — Новая прическа?

С головы блондина ещё капало, даже воротник рубашки намок. Видимо Сейдрак совсем недавно искупался, однако волосы все равно задорно торчали вверх, словно проволока. Выглядело забавно.

— Сейчас у многих стражей и искателей забавные прически. Угадай, кому мы должны сказать спасибо?

— Клейстеру? — выдохнула я, а после мрачного кивка Сейдрака, рассмеялась в голос. — Как прелесть!

— Не отпирайся. — Дракон обвиняюще наставил на меня указательный палец. — Я знаю, что его сварила именно ты. Куратор Ярдрак предпочитает хранить таинственное молчание, но больше некому.

— Хороший воин места заначек не раскрывает, — весело объявила я, намекая, что Ядрак мог добыть клейстер где-то еще.

— Думаю, куратор не хочет, чтобы в академии Эльгара стало на одну потеряшку меньше. Не представляешь, как первогодки на тебя злятся.

— А остальные?

— Ржут! — Сейдрак помрачнел и попытался привычно пригладить волосы пятерней.

Не вышло. Только слегка погнул. Мне пришлось прикусить щеку изнутри, чтобы снова не рассмеяться.

— В столовую пойдешь?

— Пойду, — буркнул Сейдрак. — Если ты перестанешь глумливо скалиться.

— Обижаешь. Я изо всех сил пытаюсь изобразить сочувствующий вид, — широко улыбнулась я.

— Получается, твой котелок умеет варить не только кашу, — задумчиво произнес Сейдрак.

— За зельями исцеления или иными лекарственными средствами не ко мне. Я кулинар, а не целитель.

— Зато я по счастливой случайности дракон-садовод и могу вырастить то, что ты потом приготовишь. — Сейдрак подхватил меня под руку и повел по коридору. — Принцесса, уверен, о нашем партнерстве будут долго вспоминать. Рассказывать байки у камина, попивать пиво…

— А ты его ощущаешь? Наше партнерство?

Сейчас, идя рядом с Сейдраком, я снова изо всех сил пыталась почувствовать хоть какие-то перемены, но смогла лишь унюхать аромат мыла.

— Конечно, Принцесса. Партнер — это опора и поддержка. — Сейдрак демонстративно притянул меня к себе. — Приближаемся к стае виверн. Детка, защити меня, не дай им обгадить мою прическу.

* * *
Стражи и искатели Эльгара были настолько суровы, что принципиально не мылись перед походом в столовую. Иного объяснения тому, что первогодки притащились на обед в стоячей колом одежде, я придумать не могла.

— Желторотики, классные доспехи!

— И укладка ничего!

Парни были измазаны в клейстере по самую макушку. Традиционные пучки стражей торчали точно каменные.

— У нас мода на новую укладку! — весело объявил Сейдрак. — Куратор Ярдрак сегодня отжигал. Ставлю свою корону на то, что для остальных он тоже что-то припас.

Склеенные, торчащие подобно сосулькам белоснежные вихры в самом деле смотрелись, как зубья короны. Адепты начали озадачено переглядываться. У многих желание ерничать пропало напрочь. Но не у всех.

— Король нищих? Последние средства на переезд спустил? На золотой стульчак уже не хватило? — протянул Рдан, намекая на простой железный стул Сейдрака, когда даже искатели-первогодки обзавелись если не золотыми, то золочеными.

Довольно-таки заметный и высокий, «трон» Сейдрака казался черной галкой, притаившейся среди сверкающих фениксов.

— Ценю надежную мебель, — невозмутимо признался Сейдрак. Причем нарочно повысил голос, чтобы его было слышно в каждом уголке столовой. — Впрочем, я ценю не только ее. Ещё надежных и верных друзей уважаю. Тех, кто не прогибается под обстоятельства и не исходит ядом от зависти. Кстати, Лориана, как раз из таких. Я очень ценю своего партнера. Нападение на неё будет считаться личной обидой.

Мы вошли в столовую под руку, но когда нас обступили драконы, я немного отошла от Сейдрака. Хоть он и сделал красивый жест, подарив утром браслет, мне не хотелось, чтобы драконы начали гадать, насколько у меня с Сейдраком близкие отношения.

— Лори, куда это ты собралась? — окликнул меня Грозокрылый.

— Обедать, а что еще есть варианты?

— Только насчет компании. Ты искательница, Лориана. Твое место за нашим столом.

Внезапность заявления партнера заставила посмотреть на стол искателей. Драконы таращились в ответ, многие торжественно кивали. Несколько парней прямо указали на ещё один железный стул, который я сразу и не заметила.

— Благодарю за приглашение, но к настолько крутым переменам я пока не готова. Я снабженец и недракон. Сейдрак, без обид.

— Какие обиды, Потеряшка. Это вызов. Ставлю на то, что ты еще до конца недели пересядешь за наш стол.

Ещё позавчера я сочла бы, что Сейдрак мне угрожает. Сейчас же я только хмыкнула. Пусть попробует переманить. Даже интересно, что он придумает. Я-то не продаюсь!

* * *
После обеда я возвращалась в свою комнату, чтобы немного отдохнуть перед занятием у искателей, когда меня остановило тихое:

— Рад, что вы снова улыбаетесь.

Быстро обернулась и, убедившись, что мне не послышалось, быстро произнесла:

— Лорд Алдрак, а я вас как раз искала.

Точнее, я только собиралась выяснить, где найти лорда-попечителя, у которого не было расписания, как у остальных преподавателей академии. И вот удача — он сам вспомнил обо мне.

Искать черного дракона на этаже снабженцев было странно. Однако лорд Алдрак сделал вид, что этого не заметил, и поощрительно кивнул, давая понять, что он весь во внимании.

— Хотите чем-то поделиться? Или возникли вопросы о вашей с Сейдраком магической связи?

— Тьма вопросов! Но давайте сперва войдем в мою комнату.

Я приглашающе распахнула дверь и даже не вздрогнула, когда открылась соседняя и из нее высунулся снабженец.

— Ого! То есть, мое почтение, лорда Алдрак. — Парень вопросительно зыркнул на меня, а потом мило засмущался.

Впрочем, природная стыдливость не помешала ему остаться в коридоре. Проводив черного дракона взглядом, он с явным интересом посмотрел на меня. Я ответила ему таким же долгим взглядом, а потом важно вздернула нос и с достоинством вошла в свою комнату. Вот такие у меня высокие гости. Завидуйте молча!

Нет, то, что сплетня разнесется по академии, я даже не сомневалась. И хорошо, что сейчас я всего лишь адептка Лориана из Таравии.

— Лориана, вы совсем не беспокоитесь из-за своей репутации? — спросил лорд Алдрак, когда я закрыла дверь.

Да что там беспокоиться, я же не вас голым видела!

Естественно, вслух я этого не произнесла, а сказала другое:

— Думаю, ваша репутация — лучший щит для безродной девушки человеческих кровей.

О лорде Алдраке в академии отзывались с огромным уважением, но ни разу я не слышала, чтобы кто-то говорил об интрижках этого дракона или его связях с адептками или наставницами.

— Уверяю, вам беспокоиться не о чем, — сухо бросил лорд Алдрак.

Молча кивнула, тактично не став указывать, что я как бы и не беспокоилась, да и не я начала разговор о девичьей репутации.

— Лорд Алдрак, вчера во время изучения ритуалов костяных драконов я поняла, почему вы лишаете найденышей общения с родными. Вы опасаетесь, что чересчур впечатлительные личности разнесут вести о происходящем в Пустоши. Вы скрываете, что миграция драконов не решила одну из основных проблем этого мира, а напротив, ее усугубила. И, как наследная принцесса, я…

— Γде-то через восемь месяцев вы перестанете ею быть. Советую это принять, — незамедлительно напомнил лорд Алдрак.

Да, у моей матери будет малыш. Так странно, но я не чувствовала ни злости, ни зависти к младшему брату. Хорошо, если у короля Таравии появится сильный и умный приемник.

— Скажите, а как именно звучала ваша договоренность с отцом? Вы пообещали ему ребенка или гарантировали, что он родится здоровым? Как насчет того, чтобы пригласить на его первые именины фей…

— Вам личного опыта мало? Хотите еще и брату веселую жизнь устроить? — несколько нервно огрызнулся дракон.

— Феи наделяют младенцев дарами. Эта древняя традиция не имеет никакого отношения к драконам. И да, немного магии нашему роду не помешает. Что? Только не говорите, что отец этого не просил!

— Он был готов принять любые условия, лишь бы его дочь выжила.

Тихое признание заставило меня резко отвернуться. Я подошла к окну и вцепилась в подоконник, чтобы лорд Алдрак не заметил, как меня трясет от злости.

— Вы… Вы его обманули, — глухо выдохнула я.

— Ваш отец заключил выгодную сделку. Ваша мать долгие годы не могла зачать ребенка…

— Это не оправдывает обман!

Злость выплеснулась жарким пламенем. Оно жадно набросилось на подоконник, но я не обратила на это внимание. Мой взгляд был направлен вдаль. Туда где позади парящих островов синели, окутанные сизо-серым туманом, Эльгарские горы.

— Я и не собираюсь оправдываться. Лориана, вы владелица драконьего дара. Ваше место в Эльгаре.

— Мое место?.. — Я взмахнула руками, стряхивая пламя, и удивленно замолчала, когда оно рассыпалось яркими искрами и исчезло. Только два гадких пятна на подоконнике напоминали о моем срыве. — И какое оно? Кем я стану для драконов?

— Это зависит только от вас.

Лорд Алдрак приблизился. Теперь он стоял так близко, что практически касался моей спины. На мгновение он подался вперед и, вытянув руки, практически обнял, но прежде чем я успела возмутиться, быстро толкнул оконную створку.

Прохладный ветер ворвался в комнату, принеся с собой терпкий аромат листвы. Если в Таравии лето было в самом разгаре, то в Эльгаре, расположенном намного севернее, наступала осень. Я знала, что по другую сторону гор было ещё холоднее. Эльгарская долина, именуемая Пустошью, была зажата между двумя горными хребтами, защищающими ее от промозглых ветров. Да и пробуждение подземных источников изменило климат этого края.

— Эльгар только на первый взгляд кажется суровым, мрачным и неприветливым. На самом деле он может быть разным. Все зависит от того, что вы готовы увидеть.

— Думаю, что изменения в учебной программе не оставят мне возможности отсидеться в мастерской, помешивая суп или…. клейстер. — Я с трудом сдержала улыбку.

— Слышал, куратору Ярдраку он понравился, — серьезно произнес лорд Алдрак.

Так сразу и не поймешь, насмехается или хватит.

— А я слышала, что возможности моего котла загадочны и непредсказуемы.

— Осторожнее с экспериментами. Вам в нем ещё кашу на всех варить. Будет обидно, если кто-то откажется есть вашу стряпню, если узнает, что раньше плавало в этом котле.

Предостережение не было лишено логики, поэтому я серьезно кивнула:

— Я подумаю над вашими словами.

— Всегда готов помочь. Обращайтесь, Лориана, в любое время суток.

— Но как мне вас найти? У вас нет ни расписания, ни кабинета. Даже где вы живете, никто не знает!

— А вы бы отважились ступить в мою комнату? — Лорд Алдрак находился в явном замешательстве.

— Почему нет? Вы же в мою пришли.

— Я подумаю, что можно сделать. А сейчас я должен вас покинуть.

Черный дракон с такой поспешностью направился к выходу, что у меня язык не повернулся его окликнуть. Только когда лорд Алдрак ушел, я поняла, что так и не спросила его о нашей с Сейдраком магической связи, хотя позвала в свою комнату именно за этим.

ГЛАВА 10. Пустошь

Алдрак

Директор Удрак всегда умел привнести ноту кладбищенской бодрости любому начинанию. В этот раз заявил, что тащить людей в Пустошь — глупость несусветная. Эльгарцы сделают костяным шикарный подарок, а, сожрав человеческое мясо, немертвые нанесут удар по академии и городу. И вина за это будет лежать на нем, лорде Алдраке, в прошлом повелителе черных драконов, а нынче первом советнике владыки. Снодрака же директор Удрак считал балластом и предлагал оставить в академии.

— Он никогда не верил в наше дело. Для него факультет снабженцев, как камень на шее.

— Уже нет. Οн занялся своими подопечными. Загорелся идеей, чтобы они переплюнули истинных драконов.

Алдрак считал, что это будет, по меньшей мере, занятное противостояние, способное встряхнуть всех адептов. Конкуренция стражей и искателей начала ослабевать и утратила былой задор. В Изначальном академии боевых драконов сражались за титул лучшей, но в этом мире в открытии еще одной, подобно эльгарской, не было смысла. Οна не набрала бы адептов нужного уровня подготовки и способностей.

Когда драконы миновали портал, чтобы открыть и исследовать новый мир, способный подарить надежду их роду, но не смогли вернуться домой, Алдрак опасался, что его подопечным придется покинуть Эльгар в поисках более просторных территорий, но природа расставила все на свои места. Плодовитые в Изначальном, здесь драконы размножались гораздо медленнее, а их исконные враги — костяные драконы — делали все, чтобы драконам живого пламени никогда не стало тесно в Эльгаре. С каждым годом их нападения становились все успешнее, если ничего не изменить, то драконам, которых местные считают древнейшей, сильнейшей и мудрейшей расой, придется бороться за выживание.

Алдрак был уверен, что перемены встряхнут и адептов, и их наставников. Когда Снодрак стал главой факультета, Алдрак рассчитывал, что он привнесет новую огненную струю в обучение адептов. Иными словами, зажжет. Снодрак не оправдал ожиданий тогда, однако сейчас делал то, ради чего его и назначили куратором снабженцев.

Директор Удрак считал иначе. Οстрожный от природы, мудрый страж прошел сквозь межмировой портал, чтобы сдерживать порывы искателей приключений. Вот и сейчас он призывал не спешить. Для начала отобрать самых достойных снабженцев и только их взять в Пустошь.

— Не переживай. Мы не станем лезть под землю или искать ритуальные костры.

— Костяные вас почувствуют. Столько незащищенной драконьей магии обязательно пробудит их интерес. Бедные дети… — Старый дракон осуждающе покачал головой.

— Ошибаешься. У этих бедных детей будет самая лучшая защита в Эльгаре.

* * *
Расплата за клейстер подкралась внезапно и незаметно. После бессонной ночи я в полудреме брела в столовую, когда услышала предупреждающие крики. Остановилась, но было уже поздно — сверху полилось нечто синее, холодное и мокрое.

— Лори, я же тебе кричал, чтобы ты смотрела под ноги! Там ловушка на тебя среагировала!

В синюшном, как яйцо страуха, парне я с трудом узнала снабженца. И забавный окрас появился не только у него. В команду синих записали всех кулинаров, что наталкивало на закономерные выводы:

— И кто это у нас такой недальновидный и кулинарнов не уважает? Стражи или искатели?

— Искатели, — уверенно объявил Толин. — Стражи выше мелких пакостей. Вот отловить и начистить рожу они могут.

— Мне пора начать переживать за свое лицо? — с сомнением потерла щеку, потом полюбовалась на руку и решила, что переживать поздно.

И всё же тунику было жалко. Алая ткань стала грязно-фиолетовой. Цвет получился мрачный, не имеющий никакого отношения к главным цветам академии Эльгара. Помимо туники окрасились волосы, руки и, судя по красноречивым взглядам парней, лицо. Под одеждой тело тоже наверняка было в синюшных разводах. Будь я чуть больше зациклена на своей внешности — упала бы в обморок, как настоящая принцесса.

Увы, принцессы маленьких королевств не могут позволить себе капризы. С детства меня учили оценивать ситуацию с разных сторон, понимать желания и потребности и знати, и простого народа, и соседей. Только зная чужие мотивы, можно принимать выгодные решения.

Сейчас же мне хотелось побыстрее встретиться с козлами, устроившими нам синюшнее купание, и показать им, что их выходка вот ни капли меня не задела. И пусть сами злятся до посинения!

Осмотрев хмурых парней, похожих на зомби не первой свежести, и уточнила:

— Вляпались только кулинары?

— Угу. На других снабженцев ловушки не реагировали. Кстати, у тебя же есть магический партнер. Странно, что он не почувствовал нападения.

Или счел, что оно не стоит его драконистого внимания. Зато другой дракон, принимающий самое активное участие в моей судьбе, был рядом. Украдкой осмотревшись, не заметила лорда Алдрака. И все-таки я чувствовала, что в этот самый момент он за мной наблюдал.

— Раз все в порядке, идем в столовую!

— Может, хотя бы переоденемся в сухое? — с сомнением произнес Толин.

— Снабженцы не умеют сушить одежду магией? Ни за что не проверю.

— Могу попробовать. — Парень неуверенно вскинул руку.

Я и без того слегка дрожала от холода, а теперь начала клацать зубами. Уверенности, что Толин сумеет правильно использовать магию, у меня не было. Но и давать нашим врагам возможность лишний раз позубоскалить не хотелось.

— Потеряшка, ты решила оправдать свое прозвище?.. Твою ж, костяную! Кто это вас так?

Сейдрак стоял посреди коридора и растерянно переводил взгляд с меня на парней. Очень интересно. Значит, в самом деле не почувствовал нападения.

— И как я сейчас выгляжу? — Кокетливо похлопала ресницами я.

Справившись с первым впечатлением, Сейдрак ответил предельно честно:

— Как зомбяк. Целоваться с тобой я бы не стал.

А ведь это идея!

— Народ, планы меняются. Одежду не нужно чистить или сушить. Ее надо максимально испортить. Сейд, поможешь?

На губах Грозокрылого возникла пакостная улыбка. Οн понял, что я задумала и точно оценил.

* * *
Это был самый короткий завтрак в истории академии Эльгара. Минут пять длился. Как наша зомби-команда вошла в столовую, так все ложки и побросали.

— Внимание всем! Внимаем и осознаем. Спонсором сегодняшней униформы потеряшек выступают создатели магических ловушек! — громко, четко объявил Сейдрак, пред тем как пропустить нашу четверку в зал.

Первая шагала я в дырявой, словно молью пройденной тунике. Мошка попалась крупная и особо прожорливая, целый рукав отъела. Зато мои штаны Сейдрак портил крайне осторожно, не уставая напоминать, что я девчонка. А девчонки они все страсть как на тряпках помешаны, и вообще из-за внешнего вида переживают. Короче, у моего напарника намечалось жесткое несовпадение ожиданий и реальности. С другими кулинарами Сейдрак особо не церемонился, превратив их одежду в лохмотья, еще и ботинки состарил.

Но ни одна одежда не могла отвлечь всеобщее внимание от наших физиономий с раскраской под упырь свежевыкопанный, местами плешивый. Да, схалтурили красковары. Снадобье избирательно въелось в кожу, превратив нас в наглядное пособие для некромантов.

— Мне кажется, или сегодня адепты моего факультета выглядят как-то иначе?

Флегматичное замечание обозначило, что куратор Снодрак сегодня изволил завтракать со своими подопечными. Удачненько!

Искатели так не думали, особенно те, что тихо и ненавязчиво пытались сползти под стол.

Один, два, три…

Как мало! Всего три диверсанта. Зато претензий к ним будет много.

Я широко улыбнулась первогодкам. Бедняги не знали основного правила вредительства: пакостить нужно так, чтобы не поймали.

— Куратор Снодрак, разрешите доложить?! — совсем по-военному вопросила я.

— Разрешаю. — Дракон благосклонно кивнул. — Οчень интересно, что вы нам поведаете.

— В коридоре возле столовой кто-то потерял несколько ловушек. Мы их нашли и случайно задействовали. Собственно поэтому мы сегодня слегка не в форме.

— И академическое имущество не портили… — Задумчивое замечание обозначило появление ещё одного зрителя.

Лорд Алдрак стоял возле входной двери и пристально смотрел на Сейдрака. Черный дракон понял, кто состарил нашу униформу.

— Оно само как-то испортилось! Магические ловушки такие коварные. — Печально развела руками я.

Не станет же лорд Алдрак, мечтающий наладить отношения с сыном, публично обвинять его в использовании магии?

Не стал. Зато посмотрел так, что у меня пропал аппетит, а внутренности стянулись в тугой узел.

— После завтрака всем снабженцам и их магическим партнерам собраться во дворе академии. Полетим в Пустошь.

Внезапно над столом стражей появились четыре черных шара и зависли над головами избранных драконов. Среди них я заметила Рдана и Лорса. И если Рдан был бывшим другом Сейдрака, то с Лорсом они общались до сих пор.

— Будете прикрывать первогодок и их снабженцев!

Огорошив всех учебными планами, лорд Алдрак шагнул в портал.

— Да, детки это будет забавно! — громко объявил куратор Снодрак. — Проверим, чего стоит ваша магическая связь в полевых условиях. Адептка Таравийская и кулинарная компания, прошу за стол. Уверен, вы не захотите есть в рейде то, что сами приготовите.

Аргумент вышел более чем мотивирующий. Не прошло и минуты, как кашевары сидели за столом и уплетали горячие бутерброды с мясом и сыром.

* * *
Подготовка к рейду заняла минут десять от силы. Снабженцы дружной толпой сбегали в подвал, где нам выдали походные рюкзаки. Особо всех порадовала новая униформа. Хмурый тип раздал нам штаны и туники с таким видом, точно от сердца оторвал, еще и ворчал, что стоимость новой одежды вычтут из учебного жалования шутников.

Из подвала мы шли в приподнятом настроении и активно обсуждали, нужно ли мстить драконам или они уже достаточно наказаны. За разговорами не успели толком рассмотреть содержимое рюкзаков. Я только руку в него запустила, как под потолком возник черный шар и голосом лорда Алдрака напомнил, что нам всем следует поторопиться.

Увидев во дворе других адептов, я наивно сочла, что нам сейчас откроют портал. Поэтому едва драконы академии Эльгара начали по очереди оборачиваться и взмывать в небо, я в ужасе уставилась на Сейдрака.

— Я полечу на тебе?

— Лори, боишься, что ли? Ты меня один раз уже оседлала. — Парень оскалился в похабной улыбке.

Хорошие манеры едва не были забыты. Захотелось подхватить комок земли и бросить в нагло улыбающийся рот или хотя бы накормить мылом. Отмыть как следует, чтобы больше не позволял себе грязные намеки!

— Видимо, адептка Таравийская не считает тебя надежным летуном. — Подошедший лорд Алдрак перевел взгляд на меня. — Со мной лететь не побоишься?

Подняться в воздух на легендарном черном драконе Эльгара? Нет, я не падка на статусность, просто уже видела чешуйчатую ипостась лорда Алдрака, и она выглядела устрашающе. Если Сейдрак казался юркой стрелой, быстрой, пронырливой, то лорд Алдрак был чистой мощью. Настоящий страж и защитник всего живого или же безжалостный разрушитель. Этому миру повезло, что драконы прибыли в него, чтобы жить, а не захватывать. У них были скромные потребности. Или же я пока чего-то не понимала.

— Все найденыши летят со своими магическими партнерами! — заупрямился Сейдрак.

Таких было немного. Οллин и Иора до сих пор пребывали в поиске и не торопились связывать себя магическими обязательствами, поэтому остались в академии. А вот мы с Сейдраком в рейд попали и лететь должны были вместе. Но лорд Алдрак только что обозначил, что из любого правила может быть исключение.

— Сейд, ещё успеешь продемонстрировать девушке, насколько ты хорош! — порычал сверху Рдан.

Страж завис четко над нами и без утайки подслушивал разговор, но только лорд Алдрак вскинул голову, как Рдан понятливо устремился в небо, где в вышине выстроились клином драконы академии Эльгара, а на их спинах, крепко вцепившись в костяные гребни, восседали снабженцы.

Предыдущий полет на Сейдраке мне запомнился смутно. Сначала я болталась в драконьих когтях, хватала воздух ртом да смотрела, как небо и земля меняются местами. Спуск с крыши позволил мне полюбоваться видом академии, но самым приятным было то, что мы летели вниз, плавно, медленно и при этом не падали. Сегодняшнего взлета я откровенно побаивалась, но черный дракон оторвался от земли так мягко, словно годами оттачивал искусство транспортировки пугливых потеряшек.

— Только не уроните, — испуганно прошептала я и тут же ощутила, как что-то притягивает меня к драконьей спине и окутывает подобно уютному кокону.

Магия лорда Алдрака!

Она была похожа на черный дым. Он скользнул по моим ногам, укрыл бедра и растекся по спине, позволяя откинуться назад, словно я находилась в мягком кресле. Εсли Сейдрак звался Γрозокрылым, то лорда Ардрака именовали Мраком. Драконье имена — больше, чем просто прозвище.

«Лорд Алдрак Мрак…» — мысленно проговорила я и вздрогнула, когда дракон подо мной тихо зарычал и начал стремительно набирать высоту.

* * *
Драконья академия Эльгара казалась изысканной драгоценностью, окруженной парящими островами. Я посетила только тот, что был покрыт побегами драбука и служил пристанищем для воздушных змей. В прошлый раз мне не удалось увидеть созданий иного мира, так что я изо всех сил старалась наверстать упущенное. Чуть шею себе не свернула, но смогла рассмотреть лишь серебристое кольцо на дне скального гнезда.

Когда из моей груди вырвался вздох, полный разочарования, черный дракон повернул ко мне морду и прорычал:

— У вас еще будет возможность познакомиться с воздушными змеями.

— Эти создания были так вам дороги, что вы прихватили их из Изначального?

Лорд Алдрак ответил не сразу, словно сперва поразмыслил, достойна ли я ответа:

— Воздушные змеи — верные спутники заклинателей. В нашем отряде было несколько таких змеек. Мы сделали все, чтобы восстановить популяцию и в этом мире.

— А острова? Почему их называют осколками Изначального?

— Потому что это части нашей родины. Как вы думаете, адептка Таравийская, отчего эти острова парят?

— Потому что драконы так захотели? — наивно предположила я.

— Ни один дракон не в силах вознести остров в небо. Эти острова висят высоко над землей, потому что парили там, откуда прибыли.

— Переселение проходило с размахом, — задумчиво обронила я. — Но я вас не осуждаю. Парящие острова — это красиво.

— Парящие острова — внешняя линия обороны академии Эльгара. Они защищают замок, — тихо проворчал лорд Алдрак и рыкнул во всю мощь драконьей глотки: — Клин! Разбиться на три группы. Первую ведет Рдан Железный Шип, вторую Лорс Рассветный, третью — Сейдрак.

— Первогодка? — опрометчиво уточнил Рдан и едва успел увернуться от струи пламени, выпущенной куратором Снодраком.

— Медленно соображаешь, Железный Шип. Тупая виверна и та движется быстрее! Пожалуй, первую группу поведу я. Лорд Алдрак, не возражаете?

Куратор Снодрак почтительно завис рядом, в который раз заставляя меня ощутить всю значимость и важность дракона, несущего меня на своей спине.

— Адепту Железному Шипу не помешает восстановить в памяти основы субординации! Поправка: лорд Снодрак Туманный возглавит первую рейдовую группу.

Драконы разделились. Летевшие единым клином, они слаженно распались на три, однако при этом сумели сохранить строй.

— Сейдрак Грозокрылый, веди нас! — резко уйдя вниз, лорд Алдрак тем самым уступил место во главе клина своему сыну.

Сейдрак отреагировал мгновенно, занял место и объявил:

— Чувствую следы недавнего ритуала. Искательнице Лориане стоит их увидеть.

— Всем снабженцам предстоит познакомиться с костяными осколками Изначального, — подхватил дракон.

— Эти осколки чересчур живучи и кусучи, — буркнула я, припоминая тварей, напавших на меня и рдана во время проверки.

— Не отвлекайтесь, Лориана. Следите за Сейдраком. Попытайтесь почувствовать тоже, что и он.

Да легче легкого! Как только пойму, как пользоваться нашей магической связью или хотя бы ее почувствую.

* * *
Сейдрак привел нашу группу к пещере. Судя по ехидным ухмылкам стражей, место им было знакомо. Расставшись с крыльями и чешуей, парни располагались прямо на земле в ожидании дальнейших инструкций. Так себе место для привала! Площадку перед пещерой усыпали мелкие камни и острые обломки крупных валунов. Чахлые колючие кусты давали мало тени, зато солнце палило так, словно в Пустошь вернулось жаркое лето.

— Непохоже, чтобы рядом была вода, — недовольно объявил Кайл и взболтал походную фляжку.

В рейд попали все кулинары, пара заклинателей, три мастера бытового пламени и портальщик. Я радовалась, что в нашей группе, помимо меня, был еще один кулинар. Итого в каждой группе по истинному кашевару, а в нашей ещё и бонус: я человек-сюрприз с буйным котелком.

— Мелкий сдохлик уже устал и хочет попить водички? — гоготнул мимо проходящий страж-старшекурсник и вдруг полетел на землю.

Вывернулся в воздухе он красиво, одновременно магией рассек путы, оплетшие лодыжки, и замер в боевой стойке, сверля напавшего злым взглядом.

— Сейд, не зарывайся. То, что ты сегодня лидер группы не остановит меня от того, чтобы подправить тебе физиономию.

— Можешь попробовать. — Спокойно кивнул Сейдрак. — Но для начала извинись перед Кайлом.

— Пред этим… недочеловеком? — презрительно хмыкнул страж и покачнулся, получив хлесткий удар по коленям.

В этот раз я не видела семена, не поняла, как Сейдрак вырастил свои ползучие хлесталки-хваталки, его противник, подозреваю, тоже.

— Драконы Эльгара никогда не насмехаются над теми, кто слабее, и уважают членов группы. Сегодня Кайл среди нас, и нам еще придется увидеть этот тщедушный мешок с костями на общих тренировках. Поэтому лучше сразу принять, что он один из нас. Народ! — Сейдрак повысил голос. — Потеряшек нужно защищать и охранять. Собственно для этого выпускников и взяли в этот рейд…

Сейдрак многозначительно замолчал, в ожидании реакции.

— Терпеть не могу этого парня, однако сейчас он прав! — Куратор Снодрак обнаружился на вершине валуна.

Он покровительственно взирал на нас, когда на каменную площадку упала длинная драконья тень. Спустив меня на землю, лорд Алдрак куда-то поспешил, и вот сейчас, вернувшись, с удовольствием поддержал разговор:

— В Пустоши нет не недодраконов, не недолюдей, а только члены команды. Εсли кто-то забыл, что это значит, напомню.

Стоило лорду Алдраку озвучить обещание, как страж, нахамивший Кайлу, подошёл к нему и, уставившись себе под ноги, пробурчал:

— Извини, мужик. Был неправ. Ты только мужайся побыстрее, что ли.

— Стараюсь изо всех сил, — серьезно кивнул Кайл и повернулся к лорду Алдраку. — А зачем мы сюда прилетели?

— Для того чтобы вы своими глазами увидели, что такое Пустошь, давшая приют костяным драконам. В той пещере… — Алдрак торжественно указал на узкий проход среди скал, — костяные драконы проводили ритуалы. В прошлый вылет пещера была зачищена адептом Сейдраком. Видимо, он захотел показать вам это место.

— Место своего позора, — тихо буркнул кто-то из стражей.

Сейдрак тоже услышал эти слова, но не обернулся, чтобы ответить. Вместо этого он окинул веселым взглядом притихших снабженцев.

— Кто готов увидеть жуткие последствия драконьего гнева?

— Γнева костяных драконов? — тут же уточнила я.

— Зришь в корень, Принцесса, сразу видно, что искательница, — хмыкнул Сейдрак.

Внезапно я ощутила взгляд лорда Алдрака и обернулась. Судя по каменному выражению лица, он счел, что я рассказала Сейдраку о своем происхождении.

* * *
Любоваться в пещере, выжженной изнутри драконьим огнем, особо было нечем. Сейдрак важно отметил, что так и выглядит зачистка места проведения кровавого ритуала. Снабженцы бродили по пещере, тихо переговаривались, без особого энтузиазма щупали стены. Наконец, когда им все это надоело, побрели к выходу. Мы с Сейдраком остались одни.

— Почему ты привел нас сюда? — тихо спросила я.

— Больше было некуда. — Парень зло пнул лежащий на полу камень. — Алдрак поставил меня во главе стаи, дал шанс продемонстрировать умения искателя, а я не смог взять след.

— Так ты же вывел нас к этой пещере.

— Потому что уже был здесь раньше! Я просто помнил, куда лететь. — Сейдрак в ярости ударил кулаком в стену. — Дерьмо я виверны, а не искатель!

— Самокритично, — пробормотала я. Мне было жаль Грозокрылого, но я не представляла, чем ему помочь. — Возможно, наша магическая связь…

— Действительно. Наша связь. — Внезапно Сейдрак прижал меня к стене и выдохнул мне в лицо. — Как ты думаешь, Принцесса, если я засуну язык тебе в рот, это возбудит мои способности?

— Это только докажет, что ты больший придурок, чем мне казалось раньше! — выпалила я.

От обиды щипало глаза. Я не боялась идиота, вдавливавшего меня в камень, а злилась, что посмела подумать о нем хорошо. Рассчитывала, что мы сможем стать партнерами и друзьями.

Лицо Сейдрак исказила кривая гримаса, он резко отпрянул:

— Зато со мной не скучно.

— Это да. — Я потерла саднящую лопатку. — И весело. Что будем делать дальше? Чего от нас ждут кураторы?

Я и сама ждала от этого вылета чего-то судьбоносного и необычного. Пока черный дракон нес меня над неприветливым серым, точно припорошенным пеплом плато, внутри меня усиливался какой-то зуд. Я казалась самой себе пробуждающимся гейзером, что вот-вот пробьет землю. Ведь не может все закончится изучением крошечной пещеры?

Снаружи послышался хруст каменной крошки, и в просвет сунулась голова Кайла:

— Лори! Сейдрак! Давайте быстрее! Там группа Рдана поймала дохлую виверну. Она еще шевелится! Будем изучать!

— Да, изучим, — хмыкнула я и тронула Сейдрака за плечо. — Держись, искатель. Сейчас тебе напомнят, насколько ты никчемный.

— Ты просто Королева поддержки, — хрипло бросил Сейдрак.

А что он хотел? Чтобы я его жалела? Жалость — для слабаков. А Сейдрак Грозокрылый таковым не был.

ГЛАВА 11. Последний рейд

Сейдрак

Рдан Железный шип всегда был удачливым змеенышем. Сейдрак с восхищением рассматривал костяную виверну, пойманную его группой. Полуистлевшая тварь бушевала на магической привязи, била лапами землю, разбрасывая кругом смрадные ошметки.

— Рдан, новая подружка? Ты бы ей духи подарил!

— А ты, искатель, чем похвалишься? Или пока нечем? — не остался в долгу страж.

Сияние его довольной морды не могла приглушить даже глубокая царапина на руке. Нежить покоцала не только стража, Сейдрак заметил напитанные кровью повязки на многих членах его группы. И как умудрились? Сейдрак не понимал. Это же всего лишь жалкая виверна. Дохлятина, возрожденная к жизни с помощью костяного ритуала.

Падальщики из Изначального ничем не брезговали и пополняли загоны нежити, вылавливая в горах зверей и птиц. В Пустоши живность была редкостью, особенно после заката. Пока солнце стояло высоко, однако побеспокоиться о ночлеге следовало сейчас. Но это чуть позже, как только объявят результаты сегодняшней охоты.

Сейдрак мрачно посматривал в сторону Алдрака и куратора Снодрака. Эти двое так тщательно изучали виверну, словно прежде никогда не видели подобных тварей.

— И что они тянут? Нашли чем любоваться. Фигня, а не трофей. Упокоили бы уже, — высказал недовольство Лорс.

Его группа тоже не смогла обнаружить костяных драконов, зато зачистила пару ритуальных костров. Только он, Сейдрак, не смог ничего почувствовать.

Драконий стыд!

— Подожди, они еще победителей официально объявят, — язвительно бросил Сейдрак. — Надо же напомнить Рдану, что он запредельно крут. Смотри, какая рожа напыщенная. Сейчас от самодовольства треснет.

— Лишь бы башку виверны в столовую не потащил, — мрачно подхватил Лорс.

Напоминание о стене стражей заставило Сейдрака скривиться, как о зубной боли. Многие трофеи, висящие на ней, были добыты им лично. Теперь же ему оставалось полировать задницей железный стул и из кожи вон лезть, чтобы никто не догадался, что стул в столовой, как и остальная новая мебель в его комнате, приобретены в долг.

Сейдраку позарез были нужны деньги. Он рассчитывал по — тихому толкнуть на черном рынке костяной артефакт или ещё какую ритуальную хреновину, но для этого ее сначала нужно было найти, а дар искателя, как назло, уснул и не отсвечивал. Придется задействовать Потеряшку. Сейдрак рассчитывал потом все ей объяснить и надеялся, что девчонка поймет и простит. А вот Алдрак точно не их тех, кто прощает проступки. Значит, он не должен ни о чем догадаться.

Словно почувствовав, что о нем думают, Алдрак повернулся и, бросив мимолетный взгляд на Сейдрака, быстро осмотрелся. Черный дракон искал Лориану. Сейдрак четко уловил момент, когда Алдрак заметил девушку. Οна, как и остальные кашевары, зачем-то призвала свой котел, но не представляла, что делать дальше и неуверенно переминалась с ноги на ногу. Неужели решила, что ей предложат приготовить охотничий трофей? Не будь они в одной команде, Сейдрак обязательно съехидничал бы, что сегодня кулинары готовят дохлую виверну. Тем более что видок у них подходящий. Синяя краска стойко въелась в кожу найденышей. Сейдрак сделал мысленную заметку: раздобыть очищающий порошок для Принцессы, как только они вернутся в академию.

Трупная напарница выглядела ржачно, но совсем не аппетитно.

Судя пo мрачному выражению лица, Алдрак думал примерно также. Осмотрев кашеваров, черный дракон убедился, что и другие найденыши на месте, после чего громко объявил:

— Адепты Эльгара, основной задачей сегодняшнего рейда является знакомство пока что малоопытных учащихся академии с обитателями Пустоши. Поскольку лучший трофей добыла группа адепта Железного шипа, ночная стоянка будет на месте их лагеря.

Неудивительно! Первый советник владыки оказался до зубовного скрежета предсказуем.

— Поздравляю, Рдан. Благодаря тебе мы будем нюхать эту падаль всю ночь, — подколол стража Сейдрак

Говорил тихо, но не сомневался, что его слова услышат. Рдан даже не обернулся, зато рядом с Сейдраком материализовалась непечатная руна. Усмехнувшись, Сейдрак тут же применил поисковое заклинание. Вспыхнувший в воздухе след тут же прочертил огненную дорожку прямиком к рдану, как к автору ругательного знака. Не хватало только стрелки, но Сейдрак решил, что непременно доработает и отточит такое полезное заклинание из арсенала искателей.

— Рдан! Моя магия утверждает, что это твое. Прибери за собой! — весело бросил Сейдрак.

Дружный ржач бывших однокурсников приятно удивил. На мгновение Сейдрак почувствовал себя снова членом стаи. А вот реакция Алдрака удивила. Заметив руну, отчим перехватил над ней контроль и с легкостью развеял снопом искр:

— Вижу, адепт Железный Шип, чересчур переволновался из-за удачной охоты. Восторги так и переполняют его сердце и рвутся в воздух. Надеюсь, он с неменьшим рвением приступит к разбивке лагеря.

— разбираем вещи, детки! — подхватил куратор Снодрак. — Стражам выставить защиту по периметру. Заночуем здесь!

— А с виверной что будем делать? — тонкий, звенящий от тревоги голос принадлежал Лориане.

— Сварим суп! — невозмутимо объявил Снодрак. — У нас и повара подходящие!

Успевшая оцепенеть, Лориана усмехнулась, оценив шутку куратора своего факультета.

— Запросто. Вы только отпилите от этой твари кусок помясистее и без червей! — задорно попросила она.

Сейдрак почувствовал, как его губы расползаются в улыбке.

Боевая девчонка! Верно говорят, что у искателей особый нюх. Его чутье помогло выбрать подходящего магического партнера. Что до остального… Отчим может убираться со своими планами виверне под хвост!

* * *
Алора

— Потеряшка, ты с башни рухнула?

— Или совесть последнюю потеряла?

— Нет, это ей краска мозги выела.

Да, драконы академии Эльгара совсем шуток не понимали. Всего-тo предложила укашеварить условно дохлую виверну, и у парней пропал аппетит, а некоторые девчонки отчетливо позеленели. Зато Сейдрак шутку оценил и весело посматривал на меня.

Вот и славно! А то переживала, что он из-за более удачного вылета группы Рдана начнет хандрить. Противостояние парней было настолько заметным, что даже снабженцы зубоскалили. Пришлось предупредить, что если кто-то желает обсудить поисковые возможности моего напарника, пусть делает это так, чтобы я не слышала. А то мой котелок может вскипеть от возмущения.

Аргумент вышел железный, так что одногруппники мигом угомонились и начали рассуждать, как провести время в Пустоши с пользой. Не пораниться, не заболеть, не сдохнуть — сплошная польза для организма.

Пока опытные драконы занимались возведением защиты возле лагеря, на плечи снабженцев взвалили сугубо бытовые вопросы: очистить площадку, расставить шатры, приготовить ужин…

— Ребят, напомните, я свой котелок после варки клейстера мыла? В него ещё мышь попала и трагически склеила лапки.

Всего один вопрос — и меня освободили от готовки. Причем орали хором и стражи, и снабженцы. Куратор Снодрак и лорд Алдрак тоже наверняка все слышали, но предпочли не вмешиваться. Оно и правильно, солидное начальство никогда не встревает в разборки подчиненных, только присматривает.

— Отлыниваешь, Потеряшка?

Удивительно, но Сейдрак помогал нашим с разбивкой шатров. Дело было нехитрое, но драконья сила и толика магии пришлись кстати.

— Не ценит народ мою стряпню. — Развела руками я. — Как ты думаешь, что с виверной сделают?

Окутанная магическими путами нежить лежала смирно, но я знала, что она только притворяется дохлой, да и остальные снабженцы старались не приближаться к твари.

— Сожгут магией. Лорд Алдрак высвободить черное пламя, и оно ее испепелит, лишив возможности на восстановление.

Забив в землю последний колышек, Сейдрак обошел натянутый шатер и проверил надежность крепления.

— Все в порядке, мужики! Можете заселяться!

Его словно не волновало то, что почти всех драконов куратор Снодрак взял с собой на вечерний вылет, а Сейдрака вместе Рданом оставил в лагере.

Οсмотревшись, напарник повернулся ко мне:

— Прогуляемся, Лориана?

Я чувствовала, его что-то гложет. Ничего магического, просто я уже неплохо изучила этого блондина.

— Надеюсь, гулять будем не в сторону трофея Рдана?

Особо идти было некуда. Наш лагерь находился у подножия отвесной скалы, с другого края каменистую почву прочерчивал неглубокий овраг, границей лагеря служили крошечные едва различимые защитные знаки в половину моего роста, что прямо в воздухе вывели стражи.

— Ты раньше тоже так умел? — Я ткнула пальцем в ближайший.

— Я и сейчас могу. Только мои руны держатся минут пять от силы. — Сейдрак повел пальцами, и его руку охватило темно-синее пламя. — Дар стража угас, а поисковой не спешит себя раскрывать.

— Как это?.. — опешила я.

— А так что я в заднице, Лори. Стрелохвост был прав, когда намекнул, что меня зачислили на факультет по протекции. У меня большой опыт, но магия нестабильна. Сегодня я так и не смог почувствовать костяных драконов или нежить, возрожденную их магией, хотя должен был привести к ним группу.

— А та пещера?

— Я уже в ней был. Летел по памяти, чтобы никто не догадался. Мне нужна помощь, Лори. Нужно найти хотя бы крошечный след костяных. Какой-нибудь артефакт, забытый им после проведения ритуала.

Сейдрак проникновенно уставился на меня. Смысл его слов не вызывал сомнений — Грозокрылый хотел, чтобы я ему помогла как искатель.

— Я не знаю, как мой дар работает. У меня было несколько видений, но они случались независимо от моего желания.

— Не переживай. У меня есть способ подстегнуть твой талант. — Сейдрак принялся выводить в воздухе магический знак. — Видящая руна. Её используют, чтобы продлить время транса. Она же поможет тебе настроиться на дар искателя…

— Знаешь, как-то не хочется найти на ночь глядя стаю летучей нежити и потом проверять, способен ли легендарный черный дракон Эльгара всех спасти.

— Способен. — Сейдрак серьезно кивнул. — Даже не сомневайся. Но сейчас попробуй поискать не самих костяных, а следы их магии. Тогда завтра я направлю туда группу и…

Сейдрак говорил что-то ещё, но я его не слышала. Огненная руна, словно увеличилась, заслонив собой и разбитый рядом шатер, и небо. Теперь я смотрела точно сквозь огненное стекло, но видела не лагерь, а ближайший овраг, на дне которого белела круглая костяная пластина. Небольшого размера, похожая на монету, она застряла между камней. Если пройти мимо, то и не заметишь. На пластине имелись какие-то знаки, нанесенные красной краской…

— Где? Как далеко оно находится?

Требовательный вопрос подкреплялся крепкими объятиями. Сейдрак сжал мои плечи и бесцеремонно встряхнул. Овраг исчез, вместо него я увидела полную предвкушения физиономию Грозокрылого.

— Прости, Лори. А теперь тебе нужно все мне рассказать.

— Там. — Я указала рукой на овраг. — Костяной круглях. В учебнике по дракономагии о них рассказывали. Это усилители костяной магии. Похоже на тот артефакт, что ты ищешь?

— Да! Ты молодец, партнер!

Сейдрак так хлопнул меня по плечу, что я поморщилась от боли. Грозокрылый этого не заметил, его взгляд изучал указанное мной направление. Οвраг находился за пределами лагеря, но в то же время совсем рядом. Наконец, Сейдрак решительно кивнул:

— Тут совсем недалеко. Идем! Найдем пластину и сразу вернемся. — Дракон взял меня за руку, и воздух вокруг нас заметно посерел, будто наполненный туманом. — Поспешим! Моя пелена невидимости хороша, но я своей магии не доверяю.

— И спрашивать не буду, где ты отточил этот талант.

— Чтобы забраться в женскую общагу, и не таким фокусам научишься.

— Да прямо герой девичьих грез, — мрачно буркнула я, потому что Сейдрак поспешно тянул меня к оврагу, совершенно не заботясь, что едва успеваю бежать рядом. — Помедленнее. Я разбега в овраг прыгать не собираюсь!

Мое возмущение немного поумерило прыть Сейдрака. Он остановился на краю обрыва, оценил глубину и повернулся:

— Умеешь лазить по канату?

— Какое это имеет отношение к спуску?..

— Хочу убедиться, что у тебя крепкая хватка. Обними меня сзади, Принцесса, немного полетаем.

Сейдрак умеет летать? Без крыльев?

Это была последняя связная мысль, прежде чем этот самоубийца шагнул в пустоту. Как только не заорала, отдельный вопрос. Наверное, просто горло перехватило от страха. Приземлился Сейдрак так легко, точно у него на спине не болталась полуживая от страха девица.

— Все, Лори, можешь уже меня отпустить.

— Для начала я тебя задушу! Дай только разжать пальцы, — прошептала я ему в затылок.

Самодовольно усмехнувшись, Сейдрак помог мне от себя отлепиться, а потом сжал мои руки в ладонях и согрел дыханием.

— Прости. Я не подумал, что ты испугаешься.

— Ты вообще редко думаешь, — огрызнулась я и, как только моим руки оставили в покое, быстро осмотрелась.

Стоило заметить знакомую россыпь камней, как ноги сами понесли меня к ней. Костяной кругляшок торчал именно там, где я его увидела в видении. Сейдрак не отставал. Убедившись, что я подняла искомое, он повернулся спиной.

— Цепляйся! Если и сейчас не заорешь, исполню любое твое желание.

— Вообще любое? — тут же уточнила я.

Могла бы нагло поймать на слове, но, увы, я слишком благородна для подобного.

— В рамках моих возможностей, — быстро уточнил Сейдрак.

— Хочу поговорить с отцом! — выпалила я, понимая, что нужно пользоваться моментом.

Конечно, Сейдраку придется рассказать, что придуманное мне прозвище более чем попало в точку. Искатель! Зря Сейдрак считает свой дар ничтожным.

— Χорошо. С меня сеанс связи через зеркало. А теперь ни звука.

Прыжок оказался полнейшей неожиданностью, сердце ушло в пятки, ведь дракон замер, балансируя на краю горной козой, а потом ухватился за уступ и пополз по практически отвесному склону, точно паук. Добравшись до края обрыва, Сейдрак подтянулся в последний раз и, распластавшись на животе, тихо выдохнул:

— Кому-то надо меньше кушать.

— Мой котелок кому угодно аппетит отбить может, — мрачно пошутила я, шустро отползая от края. — Особо вредным может отбить заодно и почки.

В лагерь возвращались молча. Мне безумно хотелось узнать, что за штуку я нашла в овраге и как она может помочь Сейдраку восстановить репутацию, но вначале следовало добраться до шатров, причем, до того, как нас хватятся.

Границу лагеря мы снова миновали, окруженные пеленой невидимости. Не успели отдышаться, как у наших лиц ярко вспыхнул огонь и в ночи прозвучал тихий злой голос:

— Сейдрак, у тебя есть три секунды, чтобы придумать внятное оправдание вашей выходке.

— Мы проверяли чутье искателей, немного позанимались перед сном…

— В Пустоши, — припечатал лорд Алдрак.

— Это было очень познавательный урок, — встряла я и вздрогнула, когда алые, точно раскаленные угли, посмотрели на меня.

— Я тоже могу преподать вам обоим незабываемый урок. Вернемся к этому разговору позже. Сейдрак, ты знаешь правила.

Больше ничего не пояснив, лорд Алдрак погасил огненный шар и растворился в ночи.

— О каких правилах он говорил?

— Ο штрафах за нарушение дисциплины во время вылетов. Дерьмо виверны! — Сейдрак зло пнул лежащий у его ноги камень.

— Думаешь, заставит выгребать?

— Да ты оптимист, Потеряшка. Ладно, давай разберемся, ради чего мы во все это вляпались.

Костяная пластина оказалась крупнее, чем мне привиделось: раза в три больше монеты, с отчетливо выведенными рунами, однако Сейдрак понятия не имел, что они означают.

— Костяная письменность — тайна для молодых драконов вроде меня.

— Хочешь сказать, что лорд Алдрак в ней разбирается?

— И он, и другие драконы, прибывшие из Изначального.

— Так давай покажем пластину ему.

Я протянула руку к кругляху, но Сейдрак шустро сжал его в ладонях.

— Нет, Лориана, никому мы этот артефакт показывать не будем.

— Но почему?

— Хочу сначала разобраться, для чего он нужен.

Уже пo тому, как Сейдрак начал смотреть в сторону, я поняла, что он нагло врет.

— Сейдрак, я похожа на дуру? Нет, я догадываюсь, что ты всех девчонок считаешь курицами безмозглыми.

— Да какая ж ты курица, Лори, те только в суп и годятся, а ты сама кого угодно ощиплешь и сваришь, — попытался отшутиться Сейдрак.

Еще бы он так нервно не скалился!

— Не заставляй меня призывать свою птичковарку. Зачем тебе артефакт костяных драконов?

— Чтобы продать на черном рынке.

Скажи Сейдрак, что он задумал провести запретный ритуал по вызову нежити, я бы сказала, что он идиот. А тут вконец растерялась.

— Зачем?

— А ты хотя бы представляешь, сколько стоил перевод на другой факультет? Нет, Потеряшка за экзамены я не платил, но у меня были траты…

— Стул в столовой? — язвительно бросила я.

— Мебель в комнату, — невозмутимо добавил Сейдрак. — Я больше не могу пользоваться деньгами отчима…

— Поэтому решил нарушить закон? А нормальную подработку не пробовал найти? Да ты хотя бы представляешь, что будет с этой пластиной дальше? Как ей распорядится новый хозяин?

— Вывезет из Эльгара, — снисходительно хмыкнул Сейдрак. — Все драконы прекрасно знают, что ваши маги не могут успокоиться и выведывают, что тут у нас происходит.

— Неужели… — тихо выдохнула я.

А я уже сочла, что Эльгар неприкосновенен. Что люди впустили в него драконов и выдохнули с облегчением.

Начинаю верить в людей! А вот одной наглой драконистой морде я ни капли не верила. Точнее, я пыталась, но Сейдрак с завидным энтузиазмом подтверждал, что он всего лишь избалованный мальчик. И то, что он — дракон, не играло никакой роли.

Пока мы с напарником обсуждали судьбу находки и заодно выясняли, какой он придурок, в лагере наметилось оживление, а адепты собирались в центре, где уже кто-то разжег костер.

— А теперь-то что? Нас заставят водить ритуальные хороводы вокруг огня?

— Если бы. — Сейдрак ненавязчиво взял меня под руку. — Наставники готовиться уничтожить виверну.

— Как это уничтожить? Совсем? — слегка растерялась я.

— А ты думала, ее отпустят? Не дрейфь, Лори. Я с тобой!

— Вот это меня и беспокоит. Я не дам тебе продать пластину. А деньги можно достать и другим путем, — быстро прошептала я. — Грозокрылый, у тебя явные проблемы с совестью. Придется мне компенсировать твой недостаток.

— Партнер, ты — редкая зануда, — усмехнулся Сейдрак, но в его взгляде я прочла мрачную решимость.

От идеи продать находку Сейдрак не отказался. Это он еще не понял, что это моя находка, и я не позволю, чтобы она засветилась на черном рынке.

Сейдрак верно разгадал замысел лорда Алдрака. Стоило снабженцам собраться возле костра, как черный дракон выступил из темноты. Предельно сосредоточенное выражение его лица заставило умолкнуть разговоры, собравшиеся притихли в ожидании пояснений. И они не заставили себя ждать.

— Костяная магия навсегда изменила Изначальный. Когда ее следы были обнаружены в Эльгаре, драконы поклялись сделать все, чтобы не допустить ее распространения. Снабженцы Эльгара, сегодня вас пригласили в Пустошь, чтобы вы увидели нашего общего врага. Драконы Эльгара надеются обрести в вашем лице верных союзников.

— А что будет с виверной? — спросила я.

— Это создание… — Лорд Алдрак указал на виверну, — порождение костяной магии, и будет уничтожено.

Когда в руках лорд Алдрака вспыхнуло пламя, виверна приподняла голову, но вместо того чтобы попытаться напасть, лишь вяло его обшикала. Неужели смирилась со своей судьбой? Это же нежить! Она должна бросаться на все живое. А виверна за весь вечер никого не попыталась цапнуть. Даже когда беспечные драконы носились по лагерю, ставя шатры, и подходили слишком близко, виверна не смотрела в их сторону.

— Сейдрак, мне это не нравится, — тихо произнесла я, едва с руки лорда Алдрака слетел мощнейший огненный шар.

Ударив в виверну, он залили ее всю огнем, но закричала не она, а Сейдрак, раздирающий на груди тунику. Наконец, он вытащил что-то из внутреннего кармана и бросил на землю. В нечто круглом и пульсирующем призрачно-зеленым светом я не сразу разгадала ту самую костяную пластину из оврага.

Виверна выла. Пламя охватило ее целиком, и нежить, точно очнувшись, рвалась с магической цепи. Это и отвлекло внимание драконов и снабженцев от Сейдрака, и все-таки когда на месте пластины вспыхнул столп света, его заметили, а в ночи раздался крик лорда Алдрака:

— Назад! Это множественный портал!

«Почему множественный?» — успела подумать я, прежде чем вокруг столпа зеленого огня, начали появляться тусклые светящиеся кольца.

И все это внутри лагеря!

Одно… Второе… Третье…

Я бы продолжила считать их и дальше, если бы не Сейдрак. Схватив меня за руку, он потащил туда, где поспешно возводили новую защиту Рдан. За спиной что-то выло и скрежетало. Хотела обернуться, но Сейдрак не позволил.

— Не смотри! Потом! — командно рявкнул он.

— Скажи, что ты не знал!

— Я идиот, Лори, но не полный кретин!

Да, своим Сейдрак вредить не стал бы…

— Не зевай!

Сейдрак дернул меня в сторону, уводя от катящегося по земле шара боевого заклинания, выпущенного Рданом. Искрящийся, словно шаровая молния, снаряд промчался мимо нас и взорвался где-то позади. Что-то белое упало перед нами и тут же попыталось схватить меня за ногу.

Да это же кость! Точнее, костяная лапа.

Только очутившись по другую сторону защитного барьера, я обернулась и подавилась криком. Первое близкое знакомство с костяной тварью теперь казалось всего лишь учебной разминкой. Я и представить не могла, что этих созданий может быть так много. Казалось, нежить заняла весь лагерь. Часть скелетов громила шатры и затаптывала костер, другая мчалась к преграде, возведенной стражем. Множественные порталы закрылись, зато столб света светил также ярко, точно маяк в ночи.

Маяк.

Горло перехватило от ужаса. Что за дрянь мы притащили в лагерь?

Чувство вины затопило изнутри, парализуя способность мыслить. Я должна была остановить Сейдрака. Должна была настоять, чтобы он показал находку лорду Алдраку…

Рядом громко производили перекличку, выясняя, кто из снабженцев не успел добраться до островка безопасности. Успели не все.

Над головой промелькнуло нечто темное, и откуда-то сверху спрыгнули два заклинателя. На груди одного расползалось красное пятно.

— Лорд Алдрак вытащил нас из шатра, — успел сообщить раненый, прежде чем упасть в обморок.

— Чего замерли? Кто-нибудь догадался спасти не только свою задницу, но и рюкзак?! — рыкнул Сейдрак.

Ему тут же предъявили три рюкзака. Покопавшись в их содержимом, Сейдрак вытащил на свет алый кристалл:

— Опытные заклинатели есть?

— Могу попробовать! — вперед выступил Эрон, показывавший нам с Иорой гнездо воздушных змеев.

— Активируй и приложи к груди, — проинструктировал его Сейдрак. — В первые минуты важно выжечь яд нежити, дальше дар поможет оклематься. Остальные призывайте элементалей огня. Шанс, что они вам отзовутся, небольшой, но попытайтесь. Портальщик, сам не высовывайся, но можешь попробовать открыть удаленные порталы.

Спокойный командный голос Сейдрака встряхнул всех. О защитный барьер по — прежнему билась нежить. Нечувствительные к боли мощные лапы раздирали магическую преграду, однако снабженцы больше не походили на испуганный до полусмерти балласт.

— И что с того, что мы не драконы? Мы тоже можем драться! — взвился Кайл.

Когда он замерцал, я испугалась, что портальщик, воодушевленный речью Сейдрака, бросится в атаку, но внезапно ближайшие скелеты, напоминающие ожившие волчьи останки, исчезли, чтобы появиться высоко над землей. Вниз они рухнули также быстро, как и «воспарили». Ломая и свои кости, и чужие.

А ведь действительно!

Свой котелок я призвала уже без подсказки. Тяжелая махина не подкачала и появилась четко там, где я и запланировала, снеся голову костяной виверне.

— Да, Лори! Так тоже можно! — похвалил меня Сейдрак, воодушевляя остальных кулинаров на эксперименты.

— Давайте, потеряшки! Задайте этому суповому набору! — подхватил Рдан, не поворачивая головы.

Страж был предельно сосредоточен на удержании защиты, поэтому Сейдрак взял на себя магическую атаку и забрасывал тварей шаровыми молниями, похожими на те, что уже выпускал рдан.

Но где же лорд Алдрак? Черный дракон облетел лагерь и спас тех, кто не смог сам добраться до защитного барьера, и пропал. Я мысленно негодовала, вкладывая эмоции в управление котлом, когда прозвучал испуганный возглас Кайла:

— Там! Смотрите! — портальщик ткнул пальцем вверх.

Уже догадавшись, что он заметил в вышине нечто совершенно жуткое, я запрокинула голову и замерла при виде огромного огненного сердца, пульсирующего меж ребер костяной твари. Когда-то она была драконом. Сейчас же от нее остался лишь крылатый скелет. Покружив над нашим лагерем, костяной дракон опустил морду вниз, заливая все вокруг мертвенным зеленым светом пустых глазниц. Когда же раскрылась драконья пасть, я услышала голос Сейдрак:

— Рдан, руны вверх! Нужно удержать купол!

— Сам знаю! — огрызнулся страж.

В следующее мгновение на нас сверху обрушилась зеленая волна огня. Жаркие потоки сталкивались со знаками, выведенными стражем и отскакивали от них, как вода от невидимой преграды. Но и руны истончались, таяли, словно масло под лучами солнца.

Черный дракон стремительно вылетел из темноты и, не снижая скорости, врезался в костяного. Тварь тут же перестала плеваться огнем и теперь пыталась впиться зубами в драконью шкуру…

— Никому не отвлекаться! Самое лучшее, чем мы можем сейчас помочь лорду Алдраку, — не начать сдыхать здесь! — рявкнул на нас Сейдрак и встал рядом с Рданом. — Нужно обновить руны!

— Отвали, искатель! — огрызнулся Рдан. — Только советов теоретиков мне сейчас не хватает.

— Я же всего лишь хочу помочь! — Сейдрак в бессильной ярости сжал кулаки.

— Тогда вылезай за барьер и зачисти мелких дохляков.

— Они не выглядят мелкими, — справедливо заметила я.

Казалось, нас атаковала лесная нежить со всего Эльгара. Здесь были и волки, и лисы, и кабаны. Хватало и полуистлевших виверн, и ещё каких-то летучих созданий не первой свежести. Не просто стая, а самая настоящая армия, которую натравили на наш лагерь. Но обо всем этом я подумаю потом, когда руки не будет выкручивать из суставов от перенапряжения, а сердце перестанет подскакивать к горлу.

Мой кулинарный артефакт оказался тяжелой заразой. Спустя пару десятков ударов, я это прочувствовала, даже ноги не держали. Или причина была другой? Земля в самом деле дрожала. Когда она пошла трещинами, я направила котелок к разлому, из которого вырывалось облако пара.

— Спокойнее, Лори, это нам в помощь! — пояснил Сейдрак и склонился к уху Эрона-заклинателя. — Чтобы элементаль тебя слушался, ты должен оставаться спокоен. Начнешь психовать, он тоже будет метаться и поджарит наши задницы. Кивни, если услышал и понял?

Заклинатель энергично затряс головой.

— Вот и славно. Раз все при деле, пора и мне размяться! — Сейдрак и шагнул к барьеру и бросил, не оборачиваясь. — Лори, если твой котелок прилетит мне по башке, я сочту, что ты меня слишком любишь.

Грозокрылый превратился не сразу. Οн буквально нырнул в толпу монстров, отшвырнул их от себя ударной волной и только тогда на месте блондина возник великолепный синий дракон.

— Позёр. Когда-нибудь допрыгается.

Услышав тихое замечание, удивленно приподняла бровь. Слова принадлежали Рдану.

Сейдрак-дракон был настроен серьезно, он безжалостно атаковал костяных тварей, сминая их на своем пути. Мощнейшие лапы давили и разбирали на фрагменты скелетов, безуспешно пытавшихся прокусить глянцевую шкуру синего дракона. Ударившая сверху струя огня, заставила стоящих по другую сторону барьера слаженно поперхнуться криком. На мгновение показалось, что дракон попал под зеленый огонь, но Сейдрак ловко увернулся, а островки огня, образовавшиеся на земле, принялся гасил элементаль, призванный заклинателем. Живое пламя нейтрализовало призрачное, а Сейдрак ломал и дробил кости нежити.

Но не мог уничтожит окончательно. Разбросанные по лагерю кости снова тянулись друг к другу, собираясь в фигуры.

— Нужно, чтобы лорд Алдрак уничтожил костяного заклинателя! Иначе все бесполезно! — прокричал Рдан.

Я вскинула голову, однако вместо дракона увидела лишь черное ночное небо. Понимание, что за яркие точки виднеются вдали, пришло не сразу. Мелкие, но такие юркие и яркие, они кружили в вышине и казались блуждающими огоньками. Сердца костяных драконов горели во тьме, заставляя сердца живых сжиматься от страха.

— Проклятье! Там же наши! — выдохнул Кайл и вдруг упал на одно колено, прижимая руку к груди. — Ребят, что-то мне нехорошо.

— Смотрите! Дракон! — подхватил Эрон.

И действительно, к земле стремительно спускался дракон. Или падал? Адепт академии Эльгара ударился о землю и протяжно завыл. Сейдрак ответил ему громким рыком, но мой взгляд был прикован к небу. Туда, где разворачивалось более жестокое сражение. Битва, в которой снабженцы не могли принять участия. И от этого бессилия внутри растекалась леденящая пустота.

— Сейдрак, он в норме! Помоги тем, кто в небе! Я присмотрю за найденышами! — проревел Рдан, оборачиваясь драконом.

Повторять дважды не пришлось. Грозокрылый стрелой воспарил в небо. Туда, где драконы Эльгара бились с костяными тварями Пустоши.

* * *
Стая вернулась на землю только через час. Самый страшный час в моей жизни, доказавший, что и принцесса может считать костяного волка — жалкой мелюзгой. За этот бой я раздавила своим котлом столько скелетов, что сбилась со счета. Просто нужно было что-то сделать, чтобы не сойти с ума от неизвестности. Раненый дракон не смог сменить ипостась, им занялись заклинатели и мастера бытового пламени. Снабженцы призвали весь имеющийся огонь и влили его в землю, на которой лежал дракон. Рдан, утверждал, что должно помочь, пока не прибудет помощь.

Да где же она?!

Вскинув голову, увидела Сейдрака. Напарник шел быстрым шагом туда, где испепелял кости скелетов Рдан. Каждую кость следовало обратить в прах. Только так можно было уничтожить последние крупицы костяной магии.

— Сейд, ты как? Сейд?..

Сейдрак прошел мимо, словно не заметил. Подошел к Рдану, что-то сказал и побежал в сторону оврага, из которого мы вытащили проклятую костяную пластину. Пришлось догонять. Когда я нашла Сейдрака, он стоял на самом краю и стеклянными глазами смотрел на искрящийся голубой шар, парящий в воздухе. По щекам парня текли слезы. Чтобы Сейдрак и плакал?

К горлу подкатил комок, я зажала рот рукой, чтобы не выдать свое присутствие, но под ногами хрустнула чья-то кость.

— Иди сюда, Потеряшка. Такое редко увидишь, — глухо выдохнул Сейдрак.

Подошла, встала рядом, не зная, что сказать. Вопросов было уйма, но я боялась их озвучить. Точнее, страшилась услышать ответы.

Сейдрак протянул ладонь к шару и прошептал:

— Вот так и выглядит драконий дар, переходящий по наследству.

Земля покачнулась, я бы сорвалась в овраг, но Сейдрак вовремя ухватил меня за шиворот и оттащил от края.

— Сдурела? Ещё твоей сломанной шеи нам до кучи не хватает!

— Лорд Алдрак… Это он?.. — уже не таясь, всхлипнула я.

— Дурында! Он не мой отец, — горько усмехнулся Сейдрак. — А настоящего я бы никогда и не узнал, если бы не это…

— Не стоит дарить драконью магию Пустоши, — тихий совет исходил от того, когда я мысленно едва не похоронила.

Лорд Алдрак. Еще ни разу я не была ему так рада как сейчас. Казалось, что от одного только вида попечителя академии Эльгара в моей душе снова расцветала надежда. Меня не пугало ни отрешенное посеревшее лицо, ни потухший взгляд. Лорд Алдрак был жив, и это самое главное…

— Вижу, ты переживала, Алора. Не нужно. Меня сложно убить.

— Его тоже было сложно убить! — горько выдохнул Сейдрак и обхватил голубой шар обеими руками.

Ночную тьму прорезала слепящая глаза вспышка. Когда же я снова посмотрела на Сейдрака, он сиял. Все его тело было покрыто мелкими искрами, они впитывались в его кожу, а потом подобно ручейкам устремлялись туда, где у сердца находился магический источник истинного дракона.

— Кто?.. Кто не вернулся? — еле слышно выдохнула я.

— Куратор Снодрак. Его больше нет, — прошептал Сейдрак. — Моего отца больше нет. Я его убил.

Мы убила. Вдвоем. Когда притащили эту проклятую костяную пластину в лагерь.

— Лорд Алдрак!..

— Не сейчас, Лориана. Возвращайтесь к остальным. Мы покинем Пустошь на рассвете.

Обернулась на Сейдрака. Он больше не стоял, а сидел на краю оврага и смотрел вниз. Туда, где мы обнаружили костяную находку. Я не знала, что он чувствует. Даже сейчас не могла понять, что на душе у собственного напарника. Не знала, как ему помочь…

Да и что я могла? Мы на пару отличились. И то, что я всего лишь первый раз попала в Пустошь и знала так мало о костяных драконах и их магии, не умаляло моей вины.

— Рассвет. Он расставит все на свои места и подарит надежду. — Лорд Алдрак коснулся моего плеча и холод, сжимающий мое сердце изнутри, отступил.

Черный дракон скорбел, но помимо горечи этот мужчина был наполнен внутренним покоем и уверенностью, что начнется новый день и жизнь победит. И Эльгар выстоит, сможет стать другим, не отдаст эту землю нежити.

Первый рейд окончательно расставил для меня все на свои места.

Драконы пришли в этот мир, принеся с собой великое зло. Но они были готовы умирать, чтобы его искоренить. Они были готовы сражаться, чтобы Эльгар оставался краем гор, вулканов и горячих источников. Он не дадут ему снова превратиться в Пустошь.

ЧАСТЬ 3 Долг и любовь

ΓЛАВА 1. Тайный враг

После возвращения из Пустоши Сейдрака поместили под стражу, а академию на неделю наводнили мрачные драконы в черном. Они допросили каждого крылатого из рейдовой группы, однако к найденышам их не допустили. Ходили слухи, что лорд Алдрак запретил с нами разговаривать. Так что черные мундиры молча таскались на занятия снабженцев, садились на задние парты и всех жутко нервировали. Лично мне было начхать на их хмурые рожи. Были печали и посерьезнее — мне так и не удалось увидеться с Сейдраком.

Сначала к Γрозокрылому никого не пускали, когда же он выбрался из комнаты, то начал избегать меня сам. На лекциях не появлялся, в столовую не ходил, а его одногруппники на все вопросы только руками разводили.

— Ерунда какая-то!

Я в сердцах стукнула поварешкой по котелку, отчего пламя под артефактом взметнулось выше моего роста.

— Лориана, ты недовольна результатами кулинарных изысканий?

Мастерица Элина тут же подошла к котлу и озадаченно осмотрела молочную кашу, успевшую покрыться противной коричневой коркой.

— Я не довольна результатами магической связи! Мой партнер, точно скользкий змеерыб, такой же юркий и недоступный!

Мужской силуэт возле фонтана промелькнул перед глазами до того неожиданно, что я покачнулась и ухватилась за стоящую рядом женщину.

— Прошу прощения, но, кажется, я поняла, где искать Сейдрака. Госпожа Элина… — Я с мольбой взглянула на наставницу.

— Я не смогу зачесть вам контроль огня на этом занятии.

— Ничего! Сдам на следующем. Я обязательно позанимаюсь дополнительно!

— Не сомневаюсь в этом. Вы крайне усердная ученица, адептка Таравийская.

Естественно! Последнюю неделю я столько времени проводила у котла, что мастера порталов намекнули, что устали пристраивать плоды моей учебы. Без понятия, кому они сливали мой молочный суп, кисель и пудинг с запеканкой, но я усиленно осваивала контроль огня и температуры в надежде, что это позволит мне наладить магическую связь с напарником. В академии что-то происходило, а мое чутье прямо-таки вопило, что мне нужно срочно увидеться с Сейдраком.

И сейчас я знала, где его искать!

В академии Эльгара сложно заблудиться. Все этажи и переходы разделены по цветам факультетов, но это разделение больше условное. Так искателям могут читать лекцию в учебной комнате стражей, а снабженцев теперь приглашают на драконьи тренировочные площадки. Поговаривали о значимых переменах в нашем расписании, но пока все ограничивалось добавочной физической нагрузкой. Новые магические союзы не спешили образовываться, свободные драконы присматривались к снабженцам, но не рвались проводить ритуалы. Учеба в академии Эльгара точно замерла на перепутье, не зная, в какую сторону идти…

Зато я знала!

Мое чутье безошибочно вело через коридоры и крытые галереи. Ощущения — улет! За спиной, словно выросли крылья, а в груди расползалось мрачное удовлетворение. Вот сейчас мы и поговорим!

На террасу на втором этаже, я выбежала, едва не сбив первокурсников.

— Лориана, там Сейдрака видели, — бросил мне вслед дракон-искатель.

О моих бесплодных попытках увидеться с напарником знали уже все. Ладно! Это я Сейдраку тоже припомню.

Я бежала по балкону, лавируя между кадок с декоративными кустами. Понаставили, словно, чтобы разнообразить бег торопящихся на встречу. Я уже слышала журчание фонтана, когда в воздух поднялись два дракона.

Черный и синий.

Нет, они издеваются?!

В ярости хлопнула ладонью по каменной скамье, только яркие искры брызнули во все стороны. Сейдрак Грозокрылый даже не обернулся. Зато черный дракон повернул голову и, приоткрыв рот, показал белоснежные клыки. Лорд Алдрак нагло смеялся над тем, что я опоздала.

* * *
За столом стражей половина мест пустовала. Зато нужный мне дракон уже явился на обед. При моем приближении Лорс принялся с подчеркнутым вниманием ковырять содержимое тарелки, подтверждая и мою догадку, и свою осведомленность. С этим драконом Сейдрак дружил даже после перевода на другой факультет. Это с Рданом он даже не здоровался.

— Лорс, куда он полетел?!

— Потеряшка, ты ничего не перепутала?

Легок на помине!

Адепт Железный шип был той еще занозой в заднице, а его желание при любом удобном случае кольнуть Сейдрака безумно раздражало. Причем, не только меня. Куратор Снодрак тоже быстро разобрался, что к чему. Но куратора Снодрака больше не было…

— Лориана, тебя жаждут заиметь за свой стол искатели, — не унимался Рдан. — Мы очередь не занимали. Прости детка, но сочетание девчонка плюс стол разжигает во мне совершенно другой аппетит.

Вот идиот! Сразу видно, почему эти двое сдружились. Одного поля ягоды! Тем более было неясно, отчего Рдан так взъелся на Сейдрака.

— Лорд Алдрак и Сейдрак только что куда-то улетели. Лорс, я хочу знать, куда и зачем.

— Лорс обязательно тебе все расскажет, малышка, — лениво протянул Рдан. — Ведь он хочет, чтобы ты помогла нашему Сейдраку. Но если попросишь меня, я еще и отвезу.

— Не смей! — Лорс вскочил со стула. — Не лезь во все это!

— Обсудим снаружи? — Рдан кивнул на выход из столовой. — Здесь у нас слишком много зрителей.

— Χорошо, — кивнула я. — Лорс, ты с нами?

Страж поколебался, а потом ухватил со стола котлету и кусок хлеба.

— Идем. Все равно аппетит вы мне уже испортили.

Рдан был прав. Мой разговор у стола стражей привлек внимание. Едва я отошла, как мне замахали снабженцы. Пришлось подойти и объяснить, что я сегодня не обедаю.

— Надеюсь, ты знаешь, что делаешь, — испуганно пролепетала Иора. — Я бы с ними никуда не пошла.

— Лориана, это драконы. Помни об этом, — тихо подхватил кулинар Толин.

Да уж… Сложно забыть, что ты находишься среди драконов, когда учишься в их академии.

Когда проходила мимо стола искателей, чуть не споткнулась на ровном месте. До меня доходили слухи, что они теперь считали меня своей и негодовали из-за того, что я променяла их стол на жалких снабженцев. Пусть и дальше психуют, если им так нравится! Искателем я пока себя не ощущала, зато с котелком нашла общий язык. И все-таки с драконами-искателями объясниться придется. Неприятно, когда кто-то строит планы на твой счет, словно у тебя самого нет права голоса. Но сначала Сейдрак.

Что же с ним творится?

* * *
Лорд Алдрак забрал сына в Эль-Тейр — главный город долины Эльгар и родовое гнездо владыки. Сейдрак заходил к Лорсу и просил присмотреть за мной, если задержится. Сам Лорс нагнал меня с Рданом вскоре, как мы покинули столовую, и теперь мы трое обсуждали внезапный отлет моего напарника.

— Сейдрак опасался, что не вернется? Но почему?

— Если бы меня обвинял в пособничестве костяным драконам, я бы тоже не строил радужных планов на будущее, — язвительно бросил Рдан и едва успел отскочить в сторону.

Там, где только что стоял дракон, теперь пыхтел, выбрасывая облака пара мой котелок.

— Потеряшка, ты жжешь! — гоготнул Лорс.

— Совсем сдурела?! — взвился Рдан.

— Пока не поняла. Но на твоем месте я бы не делала резких движений. Кажется, ты моему котелку не нравишься, — едко бросила я.

А что мне ещё было делать? Не признаваться же, я не контролирую собственный артефакт? Когда-нибудь это зараза ненасытная меня точно подставит. Пока же котелок пытался навредить исключительно тем, кого я лично не переваривала.

— Ребят, Сейдрак не может быть связан с костяными драконами. Это пластину-активатор портала вообще я нашла!

— Ты? — Лорс удивленно посмотрел на меня. — А Сейдрак утверждал, что сам ее отыскал.

— Нет, это было мое видение. Я понимаю, что у дракона желание прибрать все к рукам в крови, а жадность сродни достоинству, но здесь Сейдраку меня не обставить. Это была моя находка!

— В таком случае тебе стоит сказать об этом нашему владыке, — задумчиво обронил Лорс.

— Я отвезу! — подхватил Рдан.

— Лети ты!.. — Лорс встал рядом со мной. — Сейдрак меня попросил о ней позаботиться. Тебе бы он и свои тапки не доверил.

— Предлагаю выяснить, кто же из вас двоих лучший друг Сейдрака после возвращения в академию, — взмолилась я. — Мы можем потерять время.

— Он мне больше не друг, — тихо бросил Рдан и запрыгнул на парапет террасы. — Лорс, надеюсь, ты умеешь ставить воздушные щиты. Иначе потеряшку сдует.

Лорс не умел. Я поняла это по его смущенному взгляду. Ничего! Долечу! А потом найду этого блондина безголового и уроню ему на башку котелок. раза два-три, чтобы точно мозги на место встали.

* * *
Драконий город отличался от человеческого. Я сначала и не поняла, что многоуровневая крепость, похожая на гигантский муравейник, — это и есть Эль-Тейр. Думала, всего лишь боевое укрепление на пути к цели. В Эль-Тейре не было ни привычных улиц, ни площадей, ни парков. Издалека он казался до блеска отполированной, вмурованной в гору каменной громадой. Драконы опустились на нижнюю террасу, превратились и решительно направились к ближайшей арке. Таких входных дверей в Эль-Тейре было с десяток. И у каждой дежурили по два дракона в изначальной ипостаси.

— Не дергайся, потеряшка. У адептов академии неограниченный допуск в гнездо владыки. — Лорс указал на диск на стене рядом с входом. — Просто приложишь к нему эмблему факультета и пройдешь.

— А если не пропустит? — Я с затаенным страхом посматривала на неподвижных драконов, сидящих по обе стороны от входа.

— Если защита сочтет тебя опасной — стражники просто откусят тебе голову.

Я знала, что Рдан намеренно меня пугает, но все равно по спине пробежал холодок. Дрожащей рукой приложила висящий на шее кулон к диску. Артефакт заскрежетал и выплюнул облако пара чуть ли не мне в лицо.

— Тебя пометили. Можешь проходить, — поторопил меня Лорс.

Вот так, чихая и потирая нос, я и вошла в главную драконью обитель. Изнутри она казалась многоуровневым тортом. На первом ярусе стояли в притирочку двухэтажные здания, на втором и третьем встречались особняки увенчанные башнями, зато главный замок устремлялся ввысь и был накрыт прозрачным магическим куполом, что снаружи казался отполированной каменной кладкой.

— Нам на самый верх, — объявил Лорс, когда Рдан снова превратился в дракона.

— Разве здесь разрешается свободно летать?

— У адептов академии есть доступ в городскую библиотеку и историко-магический архив, для каждого открыты счета в артефактной и оружейной мастерских. Все заказы отслеживаются академией, так что красиво пожить за казенный счет не выйдет, зато необходимый для учебы инвентарь мы получаем быстро. Твой котел тоже, кстати, из такой мастерской.

— А я думала, его даровало пламя снабженцев.

— Скорее, выдало. Огонь всего лишь перемещает предметы, как портал. Материализация слишком сложная и точная магия, доступная немногим.

— Таким, как лорд Алдрак?

— Да. Лорд Алдрак владеет этим искусством, — рыкнул Лорс и взмыл вверх.

У меня снова перехватило дыхание. Лорс был паршивым ездовым драконом, временами мне казалось, он вообще забывал, что у него на спине болтается потеряшка. Зато Лорс знал, как попасть во дворец владыки. Не знаю, что он сказал часовым, но нас троих пропустили, даже не потребовав предъявить для осмотра эмблемы факультетов.

Лорд Алдрак находился в тронном зале.

Видение накатило до того внезапно, что пришлось становиться. На несколько секунд я словно ослепла и перестала видеть и идущих рядом парней, и широкую лестницу к тронному залу. Черный дракон пребывал в крылатой форме, его голос походил на раскаты грома, а по черной блестящей чешуе пробегали алые всполохи.

— Удрак был с нами с самого начала, но это не делает его неприкасаемым. Я настаиваю на…

Внезапно черный дракон замолчал и медленно повернул голову. Полыхнули алым желто-зеленые глаза, их свечение отозвалось яркой вспышкой в моей голове. Словно яркое пламя увидела. Я позорно бы шлепнулась на попу, если бы Лорс не подхватил меня под руку.

— Сколько меня не было? — спросила я, едва чувство реальности вернулось.

— Да ты никуда и не уходила. Шла себе и вдруг начала падать. — Дракон нахмурился. — Видение было. Да?

— Нам нужно срочно найти лорда Алдрака. Он в тронном зале.

По ступеням я бежала уже сама, не обращая внимания на пыхтящих рядом парней. За спиной словно выросли крылья. Черные крылья из злости, недоумения и негодования. Я столько времени убила на то, чтобы почувствовать магическую связь с Сейдраком. Печалилась из-за того что ничего не выходит.

И не могло выйти!

Потому что магически я уже была связана с черным драконом Эльгара.

* * *
В тронном зале нас уже ждали. Двери в него распахнулись, как только мы приблизились, заставив Рдана и Лорса замереть от удивления.

— Нас ждут. Настал момент истины, — горько бросила я.

Не представляла, как меня встретит лорд Алдрак, даст ли понять, что моя догадка верна…

— Верно. Настал момент истины, — неожиданно сипло выдохнул Рдан.

Хм… Да что это с ним?

На драконе лица не было. Не знала бы, что он — страж, сочла бы, что Рдан поймал видение.

Когда входила в зал, меня уже ощутимо потряхивало от тревоги. Лорд Алдрак превратился. Вместо черного дракона на меня смотрел мужчина в черном. Ждал, когда я подойду. Мимоходом отметила, что Сейдрак тоже был в зале, как и какой-то субъект на троне. Драконий владыка, да. Но меня он не интересовал, как и сам тронный зал. Казалось, что между мной и лордом Алдраком кто-то протянул невидимый канат, и сейчас что-то притягивало меня к этому дракону.

Сейдрак возник рядом до того внезапно, что я едва в него не врезалась.

— Прекрасно, партнер. Ты меня нашла несмотря ни на что! — громко объявил он и вдруг крепко обнял. Или остановил? — Дыши глубже, Принцесса. Для всех ты — мой партнер. Если прямо сейчас не угомонишься, я тебя поцелую.

— А я тебе двину, — мрачно предупредила я.

— Валяй. В этом зале и не такие заварушки случались. Добрый совет — собери мозги и изобрази, что безумно рада меня видеть.

— Да я тебе котлом по котелку настучать готова, — яростно прошептала я.

— Владыка Эльгара и Повелитель Пепла, я явился к вам ради торжества истины!

Громкое заявление Рдана оказалось не только неожиданным, но крайне своевременным. Не только владыка, но и лорд Алдрак повернулся к стражу.

— Я пришел сказать, что Сейдрак невиновен, — глухо выдохнул Рдан и замер, вытянувшись по струнке.

В его глазах было столько обреченности, что у меня к горлу подступил комок. Я наконец-то смогла рассмотреть того, кого называли владыкой Эльгара. Это был невысокий мужчина с бледной кожей и седыми волосами. Или же они были просто серые? Рдан назвал владыку повелителем Пепла, и этот титул полностью подтверждал масть дракона.

— Вот как? Мне доложили, что Сейдрак Грозокрылый принес в лагерь рейдовой группы скрытый портал, доставивший низшую нежить и послуживший маяком для костяных драконов. Меня неверно информировали? — голос владыки был хрусткий и безжизненный, точно погасший костер.

Владыка Эльгара был привлекательным мужчиной, ровесником моего отца, но меня не покидало ощущение, что я смотрю на старика. Непривычное чувство…

— Вам передали не всю информацию. Сейдрак в самом деле принес костяшку в лагерь, но в овраге ее оставил… я. Это был мой маяк для низшей нежити, его мне дал…

Я ждала, затаив дыхание, когда же Рдан назовет имя, и внезапно поняла, что и он не дышит.

— Рдан!

Я вцепилась в его плечо, и там, где пальцы ухватили ткань форменной туники, вспыхнул жаркий огонь. Он взметнулся ввысь, разбрасывая яркие искры. Раздались резкие хлопки, словно лопалось нечто невидимое. Магические путы? Невидимые веревки?

Рдан упал на пол, откашливаясь и хрипя.

— Ты как? Дышать можешь?

Стаж энергично закивал, а потом ухватился за руку, возникшую возле его лица, поднял голову и замер.

Сейдрак.

Я не заметила, когда Грозокрылый оказался рядом, но сейчас на его лице не было неизменного глумливого выражения. Блондин казался предельно сосредоточенным и серьезным.

— Ты хотел назвать имя. Не нужно и пытаться его произнести. Мы и так знаем. Директора Удрака сегодня на рассвете изгнали в Пустошь.

— Директора? Хотите сказать, что ту штуку выдал он? — Я прикрыла глаза, пытаясь уложить в голове сведения, которые казались до омерзения невероятными.

И подумать не могла, что живой дракон может быть заодно с нежитью.

Пока я переваривала услышанное, Рдан при помощи Сейдрака поднялся с пола и сделал несколько шагов навстречу трону:

— Владыка, директор…

— Без имен, — резко прервал его лорд Алдрак. — Адептка Таравийская сумела разрушить печать безмолвия, но не стоит рисковать.

Сумела разрушить? Простым прикосновением? Но как? Я же искатель, который должен чувствовать костяных драконов, их магию и реликвии. Я — кулинар, способный варить теоретически вкусности и практические полезности. Я — принцесса Таравии, решившая защитить свой дом. И если для этого нужно стать помощницей драконов — так тому и быть.

— Я знал, что лорд Алдрак разделит всех на группы и выдаст задание. Черный дракон всегда так поступает.

Признание далось Рдану нелегко. Парень прекрасно понимал, что в этот самый момент он, скорее всего, гробит и учебу в академии, и всю свою жизнь. Но все равно он прилетел во дворец. Никто не заставлял его раскрывать рот в защиту Сейдрака, хотя отношения этих двоих оставались напряженными. И уже только это заставляло меня пересмотреть отношение к стражу.

— Слышишь, Алдрак, ты становишься предсказуем, — задумчиво объявил владыка.

— Ты сам пошел к Удраку? — незамедлительно поинтересовался у Рдана лорд Алдрак, игнорируя замечание владыки.

— Я просил его дать мне со склада какой-нибудь приманиватель нежити. Обещал, что избавлюсь от него, как только кого-нибудь поймаю.

Да уж… Избавился! В ближайший овраг выбросил.

— Лорд Алдрак, адепты академии Эльгара настолько плохо понимают значение команды «избавиться»?

На этот раз вопрос не казался риторическим, владыка отдавал приказ, смысл которого я пока не улавливала, но понимала, что обязательно разгадаю чуть позже. Пока же меня интересовало другое:

— Если вы знали, что нападение в Пустоши было организовано директором Удраком и успели его наказать, то почему Сейдрак здесь?

В этот раз владыка осмотрел на меня с большим интересом и медленно произнес:

— Человеческий найденыш с даром искателя и талантом к разрушению. Странное сочетание. Кто ее магический партнер?

— Я! — Сейдрак шагнул к трону.

У меня же возникло впечатление, что он загораживает меня собой. Выглянув из-за его плеча, зачастила:

— Да я так себе искатель. Зато у меня весомый талант к кулинарной магии. Каши варю, супы, овощи, клейстер, травки… некоторые полезные, — под конец мой голос сделался тише.

Драконий владыка так смотрел, что дыхание перехватило. Не покидало ощущение, он видел намного больше, чем я сама. И от этого осознания становилось очень неуютно, хотелось спрятаться за широкую спину Сейдрака, но…

Так партнеры не поступают!

Я заставила себя встать рядом и взяла Грозокрылого за руку. Оказывается, у смелости принцессы, имеющей опыт выступлений перед королевским советом, есть свой предел. Я находилась на грани, но пока держалась на самом краю, но одно слово, одно замечание — и я начну вести себя не как принцесса, а как девушка, которую напугал большой и страшный дракон. Реветь начну, да.

Чтобы втянуть слезы, пришлось проморгаться. А вот избавиться от внутренней дрожи было намного сложнее, мне стало так холодно, словно в этом зале внезапно распахнулись все окна, и внутрь ворвался леденящий ветер.

— Опусти их. Я сам отвечу на твои вопросы, — громкое, немного резкое замечание исходило от лорда Алдрака.

— Хорошо. — Драконий владыка обхватил подлокотники кресла, украшенные двумя темными кристаллами. Стоило дракону к ним прикоснуться, как они заметно посветлели. — Заметила что-то необычное, адептка Таравийская?

— Нет. Ничего. Я… Я немного переволновалась. Прошу прощения, если не оправдала ожиданий.

Я смиренно опустила взгляд в пол и изобразила глубоко несчастный вид. Временами нужно напоминать себе и окружающим, что ты слабая девушка. А таланты и возможности лучше держать при себе. Особенно, если ты пока не понимаешь, как и почему они работают.

ГЛАВА 2. Старый новый друг

Зал владыки мы покинули мрачные, словно на похоронах побывавшие. В какой-то степени так оно и было. Изгнание директора Удрака в Пустошь не могло закончиться для него ничем хорошим. Драконы обрекли сородича на смерть.

— Как так вышло, что Удрак связался с костяными драконами? — спросила я у Сейдрака, когда мы спускались по ступеням дворца.

— Отец… Алдрак сказал, что директор не пожелал ничего объяснить, а потребовал, чтобы его сопроводили в Пустошь.

— Директор Удрак отправился к костяным по собственному желанию? — опешила я.

— Любой свободный дракон имеет право как на суд высших, так и на вечное изгнание, — бесстрастно процитировал рдан.

— Вечное означает?..

— Смерть, Лориана, — пояснил Сейдрак. — Если Удрак вернется — его убьют.

— Если будет, что убивать, — тихо буркнула я.

— Да-а… — задумчиво протянул Лорс и тут же предложил: — Надо выпить.

Отказываться никто не стал. Парням хотелось принять извечного успокоительного, я же была рада прогуляться по удивительному драконьему городу, который рос не вширь, а вверх. Дворец владыки располагался на самой вершине, от него широкой лентой тянулась извилистая лестница. Пока спускались, я рассматривала и здания, находящиеся на нижних уровнях, и сам дворец, оставшийся позади. Пару раз оступилась, точно бы нос разбила, не подхвати меня Сейдрак под руку.

Грозокрылый настойчиво тащил меня прочь, но я отчего-то постоянно оглядывалась. Казалось, что вот-вот на ступенях возникнет высокая фигура в черном.

— Шевели лапками, Лориана. Чем дальше ты будешь от Алдрака, тем ему будет проще обмануть владыку, — быстро проговорил Сейдрак.

— Думаешь, он до сих пор не заметил? — скептически хмыкнул Рдан.

— Как же это вас так угораздило? — недоуменно подхватил Лорс.

— Алдрак меня страхует, а от меня магия и Лориане перепадает, — невозмутимо поведал Сейдрак. — Поэтому она и смогла разрушить Рданову печать безмолвия.

Ложь далась Сейдраку до того легко, точно он давно заготовил это объяснение. И заранее согласовал.

Сейдрак солгал, но лишь отчасти. Между мной и лордом Алдраком и правда возникла особая связь, вот только никакого промежуточного звена и в помине не было.

И Сейдрак это знал!

Поймав мой возмущенный взгляд, он лишь ухмыльнулся и скосил взгляд на идущих рядом Рдана и Лорса. Да, в присутствии этих двоих обсуждать наши тайны было нельзя. Ничего! Я дождусь, когда останемся одни, и уж тогда поговорю с этим тихушником. Котелок мне в помощь!

— Пришли! — объявил Лорс и остановился, рассматривая здание с вывеской в виде очага.

Находилось оно как раз над обувной мастерской. Между строениями имелся крошечный уступ, на который, точно на жердочку, аккуратно опускались драконы, трансформировались и уже тогда шагали в гостеприимно распахнутую дверь.

— А почему лестницы нет? К чему эти сложности?

— Это не сложность. Это проверка на трезвость перед входом, — хмыкнул Сейдрак.

И действительно следующий желающий попасть в таверну не смог аккуратно опустить на площадку, но вместо того чтобы врезаться в стену дома, ударился о магическое заграждение и был сброшен вниз. Упасть не упал, вовремя распахнул крылья, однако улетел дракон, обиженно рыча.

Я не понимала, как в этом городе перемещаются между ярусами нечешуйчатые двуногие пока идущий по улице мужчина вдруг не вознесся в воздух. Левитация! Как выяснилось, опытные найденыши и ее осваивали. Означало ли это, что и я однажды смогу?..

Не время для мечтаний.

— Мне на тебе лететь? — нахмурившись, спросила я у Сейдрака.

— Без вариантов, Лори. И кстати, не пугайся.

Предупреждение Сейдрака заставило меня ощутить неприятное беспокойство. Опять этот бедовый что-то задумал!

* * *
Сейдрак решил поупражняться в переносе тяжестей. Меня он сцапал передними лапами и взлетел, до того как я успела озвучить решительный протест. Когда мы были в воздухе, я вела себя смирно, но, очутившись на площадке, первым делом уронила на его чешуйчатую лапу котел.

— Лор-ри! — негодующе прорычал напарник.

— Радуйся, что пустой!

Превратившись, Сейдрак подхватил меня под руку и втянул в таверну, чтобы освободить место для посадки Рдану и Лорсу. Еле успела отослать котел домой. Причем проделала это трюк так легко, словно уже давно практиковала, а очутившись внутри, вообще забыла о Сейдраке.

Драконья таверна оказалась такой же непривычной, как и весь город. В центре зала жарко горел очаг, а в нем аквариумной рыбкой парила огненная девушка. Рядом находился крупный мужчина. Он-тo и наливал посетителям напитки из огромных железных бочек, но меня поразил не их размер, а то что мужчина оказался человеком.

— Сейдрак! — потрясенно воскликнула я.

— Поздравляю, Лори, ты начала зрить в корень.

— А можешь растительные сравнения оставить при себе?

Блондин нахмурился и серьезно кивнул:

— Ты намастрячилась отделять зерна от плевел.

— Я вижу чужую расу!

— Умница. И сама все понимаешь! — довольно хмыкнул Сейдрак.

— И драконью магию… — пробормотала я уже тише.

Камни на троне владыки изменили цвет, потому что были артефактом. Вот только каким? Бросила взгляд на Рдана и Лорса и тяжело вздохнула. Нет, для этого вопроса ещё не настало время.

— ребят, вижу свободный столик! — c завидным энтузиазмом объявил Лорс.

Единственный, кому в самом деле хотелось поесть и выпить.

Как только мы устроились за добротным каменным столом, перед нами поставили высокие глиняные кружки с чем-то пенным и напоминающим по запаху пиво, что так любили в Таравии. А вот прозрачные стеклянные перегородки, поблескивающие между столами, были бы для таравийца чудом непривычным. Парни снисходительно посматривали, пока я изучала нашу, а потом пояснили:

— Древесина в Эльгаре — роскошь. Зато драконы умеют работать со стеклом и металлом.

— А тот мужчина? — Я кивнула на очаг.

— Заклинатель огня, заключивший договор с элементалью. Обычно они людей не жалуют, но драконий дар добавляет привлекательности.

Элементали? О таких созданиях я даже не слышала.

— Этот заклинатель тоже из найденышей?

— Ага. Многие остаются в Эльгаре. — Кивнув, Лорс отпил из кружки.

— Но почему? Во внешнем мире драконья магия тоже ценится.

— Но найденыши — не драконы, — веско напомнил Сейдрак. — Ваши маги до сих пор мечтают зацапать выпускника академии Эльгар, чтобы завалить его проверками и испытаниями.

— Получается, людям, освоившим драконий дар, выгоднее осесть в Эльгаре? — пробормотала я.

— И безопаснее, — припечатал до сих пор молчавший Рдан.

Хотя я и раньше знала, что мне теперь особо некуда возвращаться, сейчас стало совсем грустно.

— Не вешай нос, Лори! — Сейдрак от души хлопнул меня по плечу. — В Эльгаре тоже здорово. Нет, я понимаю, что у тебя за горами остались родные. Не вопрос — слетаем, навестим!

Грозокрылый широко улыбался, но от его внимательного, пристального взгляда мне стало не по себе.

— Сейд… — измученно выдавил из себя Рдан. — Я должен кое-что рассказать.

Улыбка на лице Грозокрылого тут же угасла.

— Ты сегодня достаточно рассказал. Поверь, я это ценю.

— Нет, ты не понимаешь!

Рдан залпом допил пиво и бухнул кружкой по столу.

Мне с первого дня не давала покоя вражда бывших друзей. Сейдрак сменил факультет и скрыл от Рдана причину перевода, но это же не повод так себя вести.

Чутье искателя не подвело и в этот раз. Проблемы Сейдрака не имели никакого отношения к тому, что Рдан стал «козлом летучим». Дело было в его сестре, которую бросил парень. Покинутая девушка попыталась провести ритуал, очищающий от сердечных привязанностей, и пострадала. Когда родные стали требовать, чтобы она раскрыла имя обидчика, драконица промолчала, и только Рдан сумел добиться от неё признания.

— Она назвала твое имя и заодно взяла с меня клятву, что я никогда не стану обсуждать с тобой ваши отношения.

— Чтобы я и Дарла? Без обид, но она же еще недолетка!

Возмущение Сейдрака было настолько искренним и забавным, что я подавилась смехом.

— Эта недолетка скоро станет матерью, — мрачно поведал Рдан. — Собственно именно это и заставило Дарлу признать в обмане. Остальное сам знаешь.

Нет, не все…

— А отец о ребенке знает? — спросила я.

Убийственные взгляды, которыми обменялись парни, ответили и без слов. Отца нашли…

— Скажите, что у этой истории грядет хороший финал!

— На свадьбу сестры приглашение вы вряд ли получишь, но кусочек свадебного огня могу и притащить, — хмыкнул Рдан и, точно вспомнив что-то, помрачнел: — Если меня вообще не вышвырнут из академии.

— Использование запрещенных артефактов во время задания карается стандартными штрафами, — сочувственно напомнил Лорс.

— Из-за той костяшки погиб хороший дракон. И наши едва не отправились в последний полет, — мрачно произнес Сейдрак. — Но если и наказывать, то нас обоих.

Дa, и обо мне не забыть. Это же я нашла ту пластину. Но едва я раскрыла рот, как уловила убийственный взгляд Сейдрака, в котором так и читалось: «Только признайся и укушу!»

Открытие двери в таверну произошло бесшумно, но я все равно вздрогнула и пролила пиво. Так и сидела, уставившись в одну точку, и безумно злилась. На себя и свою недогадливость, на Сейдрака, что продолжал набиваться в мои магические партнеры, хотя знал о нашей с лордом Алдраком связи.

— Отмечаете? — тихое замечание источало яд.

Мы с Сейдраком, не сговариваясь, подскочили со стульев.

— Вас ждем! — отрапортовала я.

И совсем не преувеличила. О черном драконе я думала чуть ли непостоянно. Точнее, мне теперь приходилось делать над собой усилие, чтобы не думать о лорде Алдраке.

— Поздравляю, адептка Таравийская, вы меня дождались.

Ничего не добавляя, лорд Алдрак направился к выходу. Мы с Сейдраком понятливо поплелись следом.

* * *
Эль-Тейр, сердце драконьего народа, уникален. Хотя он считается городом владыки, здесь у каждого рода есть дом, однако его месторасположение зависит от статуса главы рода. Дом черного дракона находился на отвесной скале и возвышался даже над замком владыки. Когда я догадалась, куда направляется Сейдрак, то не удержалась от скептического:

— А вы не боитесь, что однажды домик рухнет на крышу дворца, а вас потом обвинят в покушении на владыку?

Вместо нормального ответа Сейдрак разразился грохочущим смехом, который прервало зловещее шипение:

— Рад, что вам обоим удалось сохранить отличное настроение.

Черный дракон пронесся мимо смазанной тенью, и уже вдалеке на ступенях длинной темной лестницы возник мужчина. Первый шаг проявил огненные руны, но дракон не обратил на них внимания, а бегом поднялся к входным дверям, с каждым шагом зажигая новые символы. Один за другим они вспыхивали под его ногами, меня же не покидало странное ощущение…

— Похоже на ритуал.

— Верно. Алдрак снимает защиту. Точнее, изменяет ее под тебя.

— А это еще зачем?

Сейдрак ограничился тихим, горьким рыком. Опустившись на площадку, он не стал ждать, пока я спрыгну со спины, а трансформировался. Дракон подо мной исчез до того неожиданно, что я не поняла, что произошло. Лишь беспомощно ухватила руками воздух и громко вскрикнула…

— Надо же… Успел! — довольно объявил Сейдрак, прижимая меня к себе, после чего бросился вверх по ступеням. — И совсем ты не тяжелая, Лори. Готов носить тебя на руках хоть каждый день.

Нет, этот Грозокрылый точно стукнутый! А ведь я на него котел пока не роняла.

— Донес? Теперь отпусти, — жёсткий, властный тон лорда Алдрака больше походил на приказ. — Игры кончились, Сейд. Алора, добро пожаловать в мой дом.

Когда Сейдрак все-таки бережно поставил меня на ноги, я бросила на него взгляд исподлобья. Заметил ли, как лорд Алдрак меня назвал?

— Ваше высочество, не переживайте, я унесу вашу тайну в могилу, — тихо произнес он.

В дом черного дракона я ступила, чувствуя себя храбрым зайчишкой, сунувшимся в волчье логово. Ощущение неизбежности перемен невидимой тяжестью давило на плечи, каждый шаг давался с трудом. Здесь не было стен, а высокий потолок подпирали черные колонны. Немногочисленная мебель казалась подернутой странной дымкой, словно зачехлена с помощью магии. Вверх уходила роскошная черная лестница, кажущаяся продолжением ступеней, что вели к дому.

— Поздравляю, Сейдрак, твои поисковые изыскания принесли плоды. Владыка, как и ты, очень заинтересовался личностью Лорианы!

Громогласный рык лорда Алдрака стал последней каплей. Мне нужно было срочно присесть, но принцессы не шлепаются на пол и не подпирают чужие стены. Поэтому я медленно побрела мимо остолбеневшего лорда Алдрака к каменному столику. Судя по стопке конвертов, на него складывали свежую почту. Я на посылку не тянула, но это не помешало мне пристроиться на краю столешницы.

Видя мои маневры, лорд Алдрак приложил руку к стене, и от этого прикосновения, по ней начали разбегаться огненные символы. Тусклый рассеянный свет, льющийся с потолка, превратился в огни, разгоняющие сумрак дома черного дракона. А я впервые увидела, как тают чехлы, сотканные из магии, обнажая массивную мебель, щедро украшенную золотом и драгоценными камнями. Не дом, а драконья сокровищница!

Но меня поразило не богатство логова лорда Алдрака, а магия, наполняющая это место. Огненные руны, пробежавшие по стенам, полу и потолку точно вдохнули жизнь в дом. Когда я, устроившись в мягком кресле, озвучила это наблюдение, получила в ответ тихое:

— Верно. Я запечатал гнездо черных драконов, потому что не был готов заниматься его возрождением, но с вашим прибытием, Лориана, многое меняется. Желаете ещё что-то уточнить?

— Мне не послышалось? Сейдрак теперь знает мое настоящее имя? — тихо уточнила я.

— Провел эту неделю с пользой! — Грозокрылый плюхнулся в кресло напротив и забросил ногу на ногу. — Поверь, выяснить его было сложно.

Блондин чуть ли не лучился от самодовольства. Как искатель он наконец-то смог раскопать что-то важное. Я и сама собирала раскрыть Сейдраку тайну своего происхождения, потому что рассчитывала на помощь. Сейдрак обещал, что я смогу поговорить с родителями…

— А как прошла ваша неделя? — я наконец-то отважилась посмотреть в лицо лорда Алдрака.

Черный дракон присаживаться не торопился, он медленно продвигался вдоль стены, зажигая все новые символы. Мой вопрос заставил его остановиться и обернуться:

— В основном в Пустоши. Исследовал место нападения, разбирался, что послужило активацией портала, вычислял предателя. Как видите, тоже провел время с пользой, только Снодрака это не вернет.

Алдрак и пальцем не прикоснулся к Сейдраку, но Грозокрылый вздрогнул, как от удара.

— Что владыка сказал насчет Алоры? — мрачно поинтересовался он.

Лорд Алдрак стремительно подошел к креслу Сейдрака.

— Лорианы! Надеюсь, ты в состоянии запомнить ее новое имя… — отчеканил черный дракон Эльгара, после чего упал в свободное кресло. — Я сказал, что вы магические партнеры, а я поддерживаю тебя магией, пока ты адаптируешься к новому дару.

— Когда дракон погибает, его дар передается потомкам, — еле слышно прошептала я.

— Поставь себе отлично по дракономагии, Потеряшка! — отрывисто бросил Сейдрак.

Но его фырканье меня мало тревожило. Из головы не шел другой Сейдрак. Тот, что стоял на краю обрыва и сжимал в руках дар, едва отделившийся от тела погибшего дракона.

А как же я?

— Я получила свой дар не от феи? Так?

Отец утверждал, что они с матерью ввязались в эту авантюру, чтобы поднять престиж династии. Зря! Феи — существа волшебные на всю голову, но никогда не знаешь, что за свободную магию они обнаружат и чем одарят.

— Феи приняли участие в твоей судьбе и отработали королевский гонорар, — уверенно произнес лорд Алдрак. — Однако свой дар ты получила, как и все найденыши, случайным образом.

Я и остальные снабженцы, сейчас обучавшиеся в Эльгаре. Однако были люди, которые не смогли удержать драконью магию в своем теле. Они погибли, я сама видела жуткие цифры. Меня же скверна не тронула. Я считала, что это произошло, потому что я не использовала магию. Но так ли это?

— Лорд Алдрак, я ваш магический партнер?

Мне было безумно сложно озвучить этот вопрос. Я боялась ответа, потому что он обязательно повлек бы другие откровения. И они не заставили себя ждать.

— Каждый драконий детеныш в юном возрасте проходит особый ритуал определения пути. Родителям важно выяснить, какой магией обладает их ребенок, чтобы подобрать лучшую методику воспитания…

— Но вы не смогли определить склонность Сейдрака.

— Именно так. Ритуал ее не выявил, и я счел, что дар, предназначенный Сейдраку, перехватил кто-то другой. Поиски новорожденных привели к тебе, Алора…

— Лориана, — едко напомнил Сейдрак, чем заслужил убийственный взгляд отчима.

— Человеческие дети не похожи на дракончиков. Вы такие… беззащитные и смешные. Когда я тебя увидел, то решил, что ты выживешь несмотря ни на что.

— Родители запрещали мне изучать магию, — промолвила я, начиная понимать, причину запрета.

— По моему совету, — невозмутимо подтвердил лорд Алдрак.

Отец поверил дракону. Король Таравии обучал меня всему, но не магии. Он готовил меня к восхождению на трон.

Ох, папа…

— Отцу было все равно, что единственная наследница не владеет магией. Достаточно было и того, что я образованна и здорова.

— Тебе повезло с родителями, Потеряшка, — с тоской выдохнул Сейдрак. — Мою судьбу определил ритуал. Показал, что я пуст. Поэтому отец и мать от меня отказались.

— Я же тебе уже объяснял, почему Снодрак не мог тебя признать! — голос черного дракона сорвался на рык.

— Моя мать заигрывала с костяной магией, — поясни мне Сейдрак. — Когда об этом узнали, ее выслали в Пустошь.

«Она жива?» — чуть не спросила я, но вовремя прикусила язык. Γлупый был бы вопрос.

— Я пообещал Владыке, что воспитаю Сейдрака как своего сына и прослежу, чтобы он вырос хорошим драконом, уважающим закон. Сейдрак должен был стать защитником Эльгара.

Иными словами, Сейдрак всегда находился под особым наблюдением. Остальные ждали, когда же он оступится, чтобы вспомнить «дурную кровь» матери.

— Наша с ним находка активировала портал и привела в лагерь нежить. Кто-то счел это ожидаемым?

— Верно. У вашей с Сейдраком выходки мог быть неожиданный финал и еще более непредсказуемые последствия.

Сейдрака могли счесть сообщником костяных драконов. Его, а не Удрака, могли сослать в Пустошь. Вот только костяная магия и живой огонь несовместимы, а Сейдрак принял изрядную порцию «живого дара» от своего отца.

— Снодрак передал дар сыну в том числе, чтобы доказать его невиновность? — быстро уточнила я.

— У Снодрака всегда было свое непостижимое другим понятие о чести, долге и справедливости.

На лицо лорда Алдрака точно набежала тень. Черты лица сделались жестче. У меня и самой защемило в груди. Но я-то знала куратора Снодрака всего несколько дней, а лорд Алдрак скорбел по погибшему другу.

— Жалость — последнее, что нужно дракону.

Холодный голос привел меня в чувство и заставил осознать: мои щеки мокрые. Быстро их вытерла и бросила:

— Скорблю по загубленной молодости!

— Ты ещё пo утерянному трону поминки устрой, — едко подхватил Сейдрак.

— Запросто! Напару с котлом и сообразим!

Как можно быть таким противным?! Только мне начинает казаться, что я понимаю Сейдрака и разделяю его чувства, как ему обязательно нужно сделать или сказать какую-нибудь гадость.

— Для всех вы по-прежнему магические партнеры. — Лорд Алдрак требовательно посмотрел на меня, после чего повернулся к сыну. — Сейд, никто не должен догадаться о нашей с Лорианой связи.

— Нет, так не пойдет! Как же Сейдрак? Ему же нужен партнер!

— Благодарю, Лори. — Грозокрылый шутливо прижал руку к груди и изобразил пародию на поклон. — Я всегда чувствовал, что я тебе небезразличен.

Нет, надо будет на него все-таки котел уронить. Раза два или три… В конце концов, могут же быть у девушки свои слабости?

— Лори, магический партнер — последнее, что мне сейчас нужно. Мне бы с одним даром разобраться. Если со мной в связке будет кто-то еще — я свихнусь.

— Получается, вы знали?.. — Я потрясенно посмотрела на лорда Алдрака.

— Знал ли я, что этот недалекий птенец решит провести ритуал, осознавая, что ты уже связана со мной? Разумеется, нет!

— Сейдрак, это же было глупо!

— Как минимум это было интересно, — блондин криво усмехнулся. — Я рассчитывал отбить тебя у Алдрака.

Прозвучало настолько двусмысленно, что я справедливо возмутилась:

— Мы не пара!

— Конечно, Лори. Вы всего лишь магические партнеры. Но поверь, если Владыка Эльгара и Повелитель Пепла об этом узнает, вы очень быстро станете парой.

— Поэтому Сейдрак, я прошу тебя начать официально ухаживать за Лорианой.

Сначала я сочла, что лорд Алдрак имел в виду что-то другое. Все-таки драконы — птицы особого полета. Возможно, я просто не понимала нюансы местного диалекта, но хитрый взгляд Сейдрака подтвердил справедливость моих подозрений.

— Меня вы тоже попросите? — едко уточнила я. — Или у меня нет права выбора?

Зато в закромах памяти есть замечательное видение, от которого меня до сих пор в холодный пот бросает.

— Потеряшка, ты разбиваешь мне сердце… Понял, молчу.

Сейдрак сложил руки на груди и с обиженным видом уставился в стену. А что он хотел? Чтобы я обрадовалась? Да с ним общение нужно дозировать! Иначе никакого успокоительного не хватит, а котелок вообще сплющится!

— Лориана, поверьте, так нужно…

— Вам нужно, — веско произнесла я.

— А вам-то что нужно? — дракон уставился на меня с непониманием.

— Гарантии, что все снабженцы успешно закончат учебу. Что никто не будет отбракован или забыт. Я хочу, чтобы вы были не просто лордом-попечителем академии, я требую, чтобы вы принимали участие в обучении тех, кого притащили в Эльгар!

— Лори, да я лучше на тебе женюсь!

Сейдрак смотрел на меня с такой обидой, словно я предложила нечто ужасное. Лорд Алдрак тоже не был в восторге от моего ультиматума и смотрел так, словно хотел размазать по полу.

— Хорошо, адептка Лориана из Таравии. Я придумаю, как исполнить ваше желание.

— Главное, чтобы никто не узнал, — мрачно подхватил Сейдрак. — Поверь, Лори, популярности тебе это не прибавит.

ГЛАВА 3. Большая перемена

Иора на меня обиделась. Я понимала, что у горянки много вопросов, но не могла рассказать, ни зачем я летала в Эль-Тейр, ни какие отношения меня связывают с Сейдраком и как это теперь скажется на моей учебе. Точнее, я ограничилась полуправдой, но Иора сочла, что я ей не доверяю и вообще зазналась.

— Новая магия тебе голову вскружила, но крылья от нее не прорежутся и хвост не отрастет! — наставительно бросила она, яростно взбивая подушку.

— Какой такой хвост?

— Чешуйчатый! — Иора подхватила с кровати сумку и направилась к двери.

Демонстративно не захотела меня подождать. Ничего, и сама до столовой доберусь. Не первый день в Эльгаре…

Нет, так нельзя.

— Иора, постой!

Я вскинула руку, чтобы удержать Иору за плечо, и вскрикнула, едва на двери огненным цветком вспыхнул неизвестный мне символ. Но я точно недавно видела похожий!

— Лори, ты меня пугаешь, — еле слышно прошептала Иора.

— Поверь, я сама себя пугаю, — вполне искренне пролепетала я.

Огненный знак распался на тонкие огненные линии, похожие на прутья клетки. Ох! Магическая связь с легендарным черным драконом совсем не то, что нужно девушке, если она хочет спокойной осваивать свой дар. С другой стороны двери придерживались той же точки зрения, потому что громко в нее постучали, и я услышала голос Сейдрака:

— Это кто тут такой пугливый защиту высшего порядка поставил?

— Сейд, ты можешь как-то убрать эту штуку?

— Могу. Но я себя слишком люблю!

— Грозокрылый, да ты… Слов приличный нет!

— Да, Потеряшка, ты либо принцесса, либо выражаешься. Каждому свои маленькие удовольствия. Отойдите от двери!

— Зачем? — испуганно пискнула Иора.

Я же, недолго думая, потащила ее вглубь комнаты. А надо было прятаться под кровать!

Дверь вынесло вместе с куском стены, характерный звон намекал, что окну тоже досталась. Одни мы с Иорой стояли, вцепившись друг в друга. И если я клацала зубами молча, то Иора подвывала в голос. Проклятая дверь ударилась о невидимую преграду как раз перед нами, после чего улетела в окно.

— Девочки, отлично смотритесь!

Сейдрак вплыл в комнату вместе с облаком пыли с неизменной широкой улыбкой, которую так и тянуло подправить хорошей порцией слабительного. Близость лорда Алдрака я почувствовала за мгновение, как услышала строгое:

— Разминаетесь?

— Желание добраться до магического партнера творит чудеса. — Сейдрак небрежно стряхнул с челки куски штукатурки.

Он не был моим настоящим магическим партнером, однако это не мешало ему дразнить лорда Алдрака.

Черный дракон был взбешен. Я осознавала это со всей определенностью. После связующего ритуала я не смогла почувствовать Сейдрака, но с лордом Алдраком такой проблемы, увы, не было.

— Как это произошло? — спросил лорд Алдрак почему-то у меня.

— Я хотела закрыть дверь, но внезапно ее окутала огненная защита, которую Сейдрак как-то взломал…

— Взломал? Ха! Да мне пришлось выбить стену вокруг твоей защиты. Сомневаюсь, что я смог бы сломать саму дверь, даже в драконьем обличье.

— Да как же такое возможно? Лори же снабженец-кулинар, — потрясенно произнесла Иора, напомнив, что у утреннего приключения имелся не совсем желанный свидетель.

— Без понятия. Это Сейдрак у нас дракон особых способностей. Но у него такой отец, который обязательно со всем разберется. Правда, лорд Алдрак? Вы уж тут как-нибудь без нас. А мы… Мы в столовую собираемся!

— Кажется, я больше не хочу есть, — слабо выдохнула Иора.

— Значит, выпьешь. Кстати, ты уже определилась с магическим партнером? Присмотрела невредного дракона? Мой совет — выбирай кого-нибудь из середины рейтинга. От лучших адептов одни проблемы.

Я потащила Иору из комнаты, нагло бросив Сейдрака наедине с лордом Алдраком.

* * *
Я чувствовала, что мы с Иорой не договорили, хотя она и пыталась от меня сбежать. Сейчас же подруга обиженно сопела и явно готовилась что-то сказать. Когда впереди показались двери столовой, она остановилась и выпалила:

— Лори, ты должна пересесть за стол искателей!

Искатели активно негодовали из-за того, что я подчеркнуто отношу себя к снабженцам, возмущались, что я уделяю магии кашеваров больше времени, чем развитию своего дара. И это когда куратор Магдрак сам лично лишил меня поисковых практик. Но об этом все точно забыли, а вот мое место в столовой не давало драконам покоя. И все-таки слова Иоры меня удивили. Не думала, что она попросит меня о таком.

— Должна? Уточни, кому и что я успела задолжать. Я понимаю, что ты обижена, из-за того что я не могу рассказать тебе о поездке в драконий город…

— Да нет же! Дело не в этом. — Иора эмоционально всплеснула руками. — Для искателей это уже дело принципа. Им не нравится, что ты их игнорируешь.

— И считаю, что люди ничего не хуже драконов, — задумчиво произнесла я и остановилась перед дверью в столовую. — Они на вас давят?

— Пока были только попытки подкупа. — Иора отчаянно покраснела. — Тому, кто уговорит тебя пересесть, обещают три огненных камня.

Так мало? Три огненных камня — совершенно несерьезно, если речь идет о таком замечательном кашеваре, как я. Значит, кто-то чересчур жадный сделал ставку на угрозы, а не нормальную взятку. Обидно! И за себя недооцененную, и за других снабженцев, которым поручили сложнейшее и малоприятное задание, а на вознаграждении сэкономили.

— И как долго я должна буду провести за столом искателей?

— Этого они не уточняли, — задумчиво произнесла горянка.

Тоже поняла, что зря драконы не оговорили все детали. Очень зря!

В столовой я даже не посмотрела на наших, а решительно подвела Иору к «золотому» столу.

— Чудесный день! А знаете, чем он сегодня такой замечательный? Сегодня я завтракаю с вами. Кстати, это меня Иора уговорила. Надеюсь, вы прихватили с собой огненные камни?

Камни драконы, понятное дело, с собой не носили. А вот моя сговорчивость им показалась подозрительной.

— Речь шла не только о завтраке. Обедать и ужинать тоже будешь с нами! — мрачно объявил искатель-старшекурсник и покосился на пустой стул Сейдрака.

— Только если вы сами захотите, — мило улыбнулась я.

— Ничего, Лори, думаю, ты нас не объешь, — ухмыльнулся дракон. — Присаживайся!

— Восемь камней — и я пересаживаюсь!

— Потеряшка, ты не офигела? Речь шла о четырех камнях.

— Верно. Четыре камня для Иоры. Это же она меня уговорила. И еще четыре — моральная компенсация для кашеваров за вынужденный душ из синей краски. Иначе долг чести останется незакрытым, и мне придется мстить! А мстить я буду там же, где есть. И обратите внимание, я ни слова не сказала о личной компенсации.

Не сказала, но котелок призвала. Ненавязчиво, настолько это было вообще возможно. Пузатая махина медленно и торжественно спустилась откуда-то сверху. Не упала, круша все на своем пути, — уже прогресс. Я же многозначительно улыбнулась искателям.

Цените, я выбросила белый флаг и дала понять, что готова закрыть глаза на прежние разногласия. Разумеется, на своих условиях. И да, мой котелок был весомым аргументом. Такие искатели, как я, среди адептов Эльгара ещё не встречались. Драконам было любопытно, что за забавная зверушка появилась в академии.

А за любопытство принято платить и переплачивать!

С огненными камнями, накопителями жаркой магии, драконы расставались неохотно. Зато я выяснила, что кислые лица драконов чудесно улучшают как аппетит, так и настроение.

Я наслаждалась золотистыми гренками, когда вошли те, чье появление я уже давно ожидала со смесью тревоги и предвкушения. Первый в столовую шагнул Сейдрак, следом — Лорс и Рдан. Все такие мрачные и серьезные, что так и хотелось предложить им чего-нибудь вкусненького, чтобы повеселели.

— Потеряшка, а ты как тут очутилась? — громко поинтересовался Рдан.

— Да вот с утра как проснулась, так и почувствовала непреодолимую тягу к огненным камням.

— За сколько продалась? — деловито уточнил Сейдрак.

Я нагло расселась на его стуле, но он не предал этому значения, а молча подхватил мой котелок, перевернул вверх дном и примостил пятую точку сверху. Εщё и ухмыльнулся, давая понять, что оценил мою наглость, но готов померяться своею.

— За восемь огненных камней.

— Ого! А расценки, оказывается, выросли. Я слышал, тебя переманивали за три камушка.

На это я лишь мило улыбнулась и пригубила чай. Настоящая принцесса никогда не раскрывает детали деловых переговоров, зато не забывает посматривать по сторонам. Я заметила, как Рдан и Лорс что-то энергично объясняют стражам, а за столом снабженцев ребята дружно изучают огненные камни. Надеюсь, догадаются честно разделить между направлениями. Иначе придется напомнить, что такое справедливость. Магия огненных камней пригодится и портальщикам, и заклинателям, и кулинарам, и мастерам бытового пламени.

— Итак, вы меня зацапали. Что дальше? — весело бросила я.

— Будем изучать. То есть, вместе учиться! — быстро пояснили мне.

— Снодрак хотел, чтобы снабженцев приняли в стаю, — тихо напомнил Сейдрак.

И сразу улыбающиеся драконьи мины сменились серьезными и сосредоточенными. О гибели куратора Снодрака говорили шепотом. Драконы, сражавшиеся наверху, утверждали, что он пожертвовал собой и увел летучую нежить от рейдовой группы.

Без куратора учеба найденышей понемногу вернулась в прежнее вялотекущее русло. Носители драконьих даров добросовестно посещали занятия, однако изучали магию без прежнего рвения. Без огонька работали! Это только я со своим котлом и во внеурочное время обнималась, чтобы понять, как наладить магическую связь с Сейдраком.

Не о том драконе я вспоминала все это время. Точнее, упорно гнала из головы мысли о лорде Алдраке. Злилась на него и не понимала, почему он принимает настолько активное участие в моей судьбе.

И о чем я только думала, когда потребовала, чтобы он не бросал снабженцев? Лорд Алдрак и раньше был попечителем академии и присматривал за ее адептами, следил за успехами и тем, как найденыши осваивают дар и борются с проклятой скверной. Лорд Алдрак был наблюдателем и давал советы, но сам никогда не вмешивался в учебный процесс. А именно этого я и потребовала от черного дракона Эльгара. Догадалась же! Совсем чуйку искателя потеряла!

Я потянулась за гренкой, но так и не взяла. Рука замерла над общим блюдом, а я осознала, что завтрак для меня точно закончен. Приближение лорда Алдрака ощутилось раньше, чем сам он появился в столовой.

Черный дракон пожаловал не один, а в сопровождении кураторов других факультетов. Прибытие этих драконов я отметила мелком, мой взгляд был прикован к тому, кого я даже мысленно страшилась назвать магическим партнером. Умом я понимала, что должна испытывать к лорду Алдраку глубокую благодарность, ведь он спас меня от влияния скверны, однако все равно не могла избавиться от гадкого ощущения обмана. Лорд Алдрак влиял на меня всю жизнь, а я об этом даже не подозревала.

— Адепты, прослушайте объявление. В академии Эльгара произошли кадровые перестановки…

Лихо он изгнание директора Удрака в Пустошь обозвал!

— Лорд Удрак более не сможет исполнять обязанности нашего директора. Εго место займу я.

— Черный дракон станет нашим главным? Упасть не встать!

А в это время Удрак скрывается от нежити в Пустоши. Но кого это волнует?

Искатели за столом принялись обсуждать, чем им грозит назначение нового директора. Хоть бы кто поинтересовался, куда делся предыдущий!

Наверное, на моем лице отразилась вся сила негодования, потому что Сейдрак склонился к моему уху и тихо пояснил:

— В Эльгаре не принято обсуждать или ставить под сомнения новые назначения и кадровые перестановки.

— Об Удраке даже не вспомнят?

Сейдрак поджал губы и ограничился резким: «Потом поговорим».

Дав всем обсудить новость, лорд Алдрак перешел к следующей:

— В академии Эльгара имеется еще одна вакантная должность. Место куратора факультета снабженцев свободно, однако я не считаю нужным привлекать для этой работы кого-то со стороны. Мне потребуются помощники из драконов, уже обучающихся в академии.

— Помощники? — тихо переспросила я себе под нос.

— Именно так, адептка Таравийская. Речь идет не об одном помощнике, а о нескольких, — спокойно пояснил лорд Алдрак, давая понять, что и предыдущий разговор с Сейдраком он прекрасно слышал. — В обязанности этих помощников будет входить кураторство над факультетом, помощь его наставникам и отслеживание, как проходит магическое взаимодействие между драконами и найденышами.

Судя по тому как нахмурился Сейдрак, это объявление ему не понравилось. Неужели Сейдрак подозревал, что…

— Адепт Грозокрылый, вы и ваш магический партнер продемонстрировали превосходное взаимодействие. Поэтому назначаю вас ответственным за это направление. Да, адептка Таравийская, это не шутка. Я уверен, что адепт Грозокрылый справится с этим заданием…

Но он не мой магический партнер!!!

— Дыши глубже, Лори. Мы со всем разберемся.

Спокойный тон Сейдрака немного меня отрезвил и напомнил, где мы находимся.

— Я понимаю, что одному дракону будет сложно присмотреть за всем факультетом. Поэтому адепту Грозокрылому в помощники назначаются адепт Железный шип и Лорс Рассветный.

Обернувшись, увидела, как стражи обмениваются ироничными взглядами. Не иначе как решили, что Сейдраку без них никуда. Но и сам блондин выглядел довольным. Я слышала, что раньше эта троица была неразлучна, и сейчас была готова ввязаться в очередную авантюру.

Но Сейдрак дракон без магического партнера!

И с магией у него проблемы. Дар отца нужно усмирить и освоить. Ему нужно собой заниматься, а не присматривать за человеческими магами.

— Спокойнее, моя прелесть. У меня хватит времени и на тебя. — Сейдрак склонился к моему уху и быстро шепнул: — Ты дымишься, детка. Если остальные это заметят, котелком не прикроешься.

Я и сама заметила, что другие снабженцы не имели особых проблем с огнем. Заклинатели призывали огненных существ и учились их контролировать. Портальщики прожигали пространство, мастера бытового пламени работали с металлом и стеклом. С кулинарами тоже все было предельно ясно. Никто не разбрасывался огнем, как настоящий дракон. Никто не сжигал мебель и не портил одежду.

Да меня из-за этого треклятого огня в академию забрали!

Котелок взмыл в воздух, точно камень, из-под которого вырвалась струя воды. Сейдрака подбросило выше стола, но на пол он опустился легко, словно кот. Котел я подхватила уже сама и поспешно отослала с глаз долой.

— Прошу прощения, но мой артефакт жаждет сбросить пар, — громко произнесла я и пробежала мимо остолбеневших драконов.

Уже в коридоре потерла ноющую лопатку, к которой будто огненный камень приложили. Зря, я так жаждала почувствовать связь с магическим партнером. Та еще гадость!

* * *
После завтрака у всех снабженцев были занятия по направлениям, поэтому из столовой я отправилась в мастерскую. У меня был долг по контролю температуры огня, и сегодня я собиралась его закрыть.

Не беда, что у меня сменился магический партнер. Задачи-то остались прежние!

Я призвала котелок, наполнила его водой и посмотрела на циферблат настенного хронометра, утверждавшего, что у меня в запасе пятнадцать минут до прихода мастерицы Элины. Толин и остальные появятся, только когда прозвучит сигнал к началу занятия.

После гибели куратора Снодрака кулинары заметно охладели к учебе. Толин так вообще заявил, что не станет дожидаться сдачи экзаменов, а переберется в Эль-Тейр. Драконы уже сейчас были готовы взять на работу найденыша, владеющего кулинарной магией.

Я понимала желание Толина устроить свою жизнь в Эльгаре, но все равно не могла избавиться от ощущения, что он и другие кулинары опустили руĸи, перестали верить, что способны на большее, чем просто варка похлебĸи или вина с пряностями в волшебном ĸотле.

Но так же нельзя! Нельзя сдаваться!

— Таĸ у вас ничего не получится.

Тихое замечание заставило меня всплеснуть руĸами, отчего огонь взмыл выше ĸотелка. Хорошо, что внутри была обычная вода.

Лорд Алдраĸ приблизился бесшумно и встал рядом, рассматривая мой артефаĸт таĸ пристально, точно видел впервые. Нет, он изучал не котелоĸ, а меня. И для этого лорду Алдраĸу не нужно было смотреть в мою сторону. Достаточно было прислушаться к себе и почувствовать…

— Это же ваше пламя. Ваш огонь сжег того поросенĸа. Ваш огонь помог Рдану в тронном зале и разрушил печать безмолвия. Ваш, а не мой! Нет у меня никаĸого таланта ĸ разрушению. Люди не обладают драĸоньим пламенем. Они просто не могут…

— Мне жаль, — глухо выдохнул лорд Алдрак.

— Тогда заберите его! — Стремительно повернувшись, вскинула голову и требовательно посмотрела в глаза черного дракона. — Магические ритуалы обратимы. Я не верю, что вы не знаете, как разорвать нашу связь…

— Знаю. Но не стану этого делать. Выслушайте меня, Лориана. — Лорд Алдрак перехватил мою руку, на кончиках пальцев которой снова вспыхнул огонь. — Ваш настоящий дар только пробуждается. И я сейчас не про кулинарию.

— А если я хочу быть кулинаром? Εсли вот этот котелок — все что мне нужно?

— Но вы — искатель, — непреклонно напомнили мне. — Каждый поисковик в Эльгаре бесценен. Вы можете почувствовать костяную магию и предугадать ее удар…

Лорд Алдрак говорил со мной, точно отчитывал маленького ребенка. Его тон и стал последней каплей:

— Но это не моя война, а я не дракон! — резко бросила я.

Всего одна фраза — и лицо мужчины исказила такая гримаса, словно я его ударила.

— Верно. Не ваша. — Лорд Алдрак разжал пальцы, а его взгляд сделался пустым. — Если хотите, можете вернуться в Таравию прямо сейчас. Я открою портал.

Мой мир перевернулся. Возникло ощущение, что дракон меня сцапал и как следует помотал в лапах, лишая ориентации в пространстве. Пришлось зажмуриться и сделать несколько глубоких вздохов. Заодно и приоритеты расставила.

Хочу ли я вернуть домой? Εщё как! Но только будучи уверенной, что не разнесу его и не сожгу всех, кто подвернется под руку. Лорд Алдрак помогал мне все это время. Наша магическая связь избавила меня от скверны, но взамен наделила драконьим огнем, что так не вовремя пробудился и теперь безумно осложнял мне жизнь. Но что будет, если лорд Алдрак разорвет нашу связь? Чего я приобрету? Без понятия. Зато я точно знала, что потеряю.

Иору, Кайла и Оллина.

Если уйду сейчас, никогда не узнаю, удалось ли им исцелиться.

Сейдрака.

Грозокрылому предстояло подчинить дар отца. Я видела, как он получил наследие лорда Снодрака. Сейдрак разделил этот момент со мной, и теперь мне хотелось быть рядом, когда он обуздает новую магию.

И все-таки имелась еще одна причина, из-за которой я не желала покидать академию Эльгара. Она сейчас стояла передо мной и заставляла чувствовать себя глупой, сентиментальной идиоткой. Я смотрела на лорда Алдрака, но видела не легендарного дракона Эльгара, а мужчину, потерявшего близкого друга в бою, лидера, что был вынужден обречь сородича на гибель.

— Вы понимаете, — потрясенно выдохнул он. — Несмотря на юный возраст, вы понимаете, что такое необходимость принимать сложные решения.

— Меня этому учили, — пожала плечами я и впервые не испытала горечи сожаления.

Драконий дар изменил мою судьбу, но я сумела это принять.

— Вы очень занятная личность, Лориана. За вами интересно наблюдать, — задумчиво произнес лорд Алдрак.

Вот только смотрел на меня он не как на объект изучения. Взгляд черного дракона был более цепкий и интимный, от него начинали гореть щеки и хотелось стать невидимкой.

— Вы изучаете не только меня, — быстро напомнила я. — А присматриваете за всеми найденышами. Пытаетесь понять, как же так вышло, что люди получают вашу магию.

— Верно. Я изучаю людей.

— А как же другие расы? Мне говорили, что вы принимаете их в Эльгаре, проводите особые ритуалы и отпускаете домой. Почему в Эльгаре не обучают эльфов или демонов? Чем вам гномы не угодили?

— Возможно, тем, что они не способны принять достаточное количество драконьей магии, чтобы оно считалось полноценным даром? Осторожнее, Лориана, здесь есть стул.

Лорд Алдрак придержал меня за предплечье, не дав шлепнуться на пол. Точнее, я пыталась примоститься на край стола, но немного не рассчитала.

— Но ваш поисковый ритуал находит и другие расы! Он переносит их в академию.

— После чего найденышей тщательно изучают и возвращают домой. Все они получают незабываемые впечатления об Эльгаре и памятные подарки.

— Вы даете взятки эльфам? — искренне ужаснулась я, оценив масштаб обмана.

— А также гномам, оркам, демонам… В вашем мире на всех подарков не напасешься.

— Вы издеваетесь?! — мой голос звенел от негодования.

— Нет, адептка Таравийская, я вам поражаюсь. Вам и вашему дару, что подсказывает вам правильные вопросы.

— Драконий дар нужно развивать, — задумчиво произнесла я, хотя внутри все ещё клокотало негодование. — Мой катализатор — кулинария. Но я поисковик, любящий загадки…

— Верно. Как стрельба из лука повышает общую меткость, так и поиск неизведанного оттачивает ваш талант искателя. Только прошу, не усердствуйте, — по губам лорда Алдрака скользнула ироничная улыбка.

— И что я должна искать? Нежить? — хоть я и не хотела показывать свое отношение, мой голос все-таки дрогнул.

— Не обязательно. Учитесь, Лориана. Задавайте вопросы. У вас это неплохо получается. Только не просите меня разорвать нашу связь. Не сейчас.

— А как же Сейдрак? Ему нужен магический партнер!

— Запасной комплект мозгов ему нужен! — в сердцах бросил лорд Алдрак.

— Вы назначили его куратором снабженцев, — напомнила я. — Причем потому что у меня с ним якобы сформировалась отличная магическая связь.

— А что вы хотели? Чтобы я поведал владыке о нашей? — огрызнулся лорд Алдрак.

И сразу стало понятно: очень переживает, чтобы Повелитель Пепла не узнал правду. Но почему?

— Лориана, вы хорошо влияете на Сейдрака. — Натянутая улыбка лорда Алдрака намекала, что он что-то недоговаривает. — Мой сын был лучшим учеником академии и в какой-то момент уверовал в свою неуязвимость…

— Стал наглым и заносчивым задавакой!..

— Но с вами он снова задумался о цели учебы…

— Который никогда бы не изменился, если бы не проблема с даром!

Мы с лордом Алдраком замолчали, не сводя друг с друга пристальных взглядов, точно дуэлянты перед решающим ударом.

Мне удалось пробить броню ироничного спокойствия мужчины, что наводил ужас на весь Эльгар. Гордиться было нечем, но я все равно испытала мрачное удовлетворение. И лорд Алдрак это понял. Вокруг зеленого зрачка вспыхнул алый ободок и… погас. Спустя мгновение лицо лорда Алдрака было снова мрачным и отстраненным.

— Вы ошибаетесь, — спокойно парировал он. — Проблема с даром была для Сейдрака всего лишь временным неудобством. По-настоящему его изменила гибель Снодрака.

Признание было подобно удару. Грудь стиснуло глухой болью.

— Он винит себя? Да… Глупый вопрос, — тихо усмехнувшись, я опустила голову.

Я до сих пор не могла принять гибель куратора Снодрака. И в мастерской, и в столовой ловила себя на том, что ищу взглядом его высокую фигуру, жду очередного язвительного замечания. Всю эту неделю я пыталась добраться до Сейдрака, безумно переживала из-за его ареста, злилась, что он меня избегает, сбрасывала свою обиду в котел — все это отвлекало меня от произошедшего в рейде. Но сейчас…

Крепко стиснула зубы, но все равно почувствовала, как побежали по щекам предательские слезы.

— Лориана… Нет, Алора. — Лорд Алдрак приподнял пальцами мой подбородок, вынуждая посмотреть ему в глаза. — Вы не должны думать, что Снодрак погиб из-за вас.

— Разве нет? Это же я нашла ту проклятую костяную пластину. Я не настояла, чтобы Сейдрак показал ее вам.

— Снодрак погиб, потому что позволил себя убить, — измученно выдохнул лорд Алдрак и, видя мое изумление, добавил: — Нет, я не ошибаюсь. Я говорил с ним за мгновение до того, как он влетел в стаю костяных драконов.

— Сам? Это был его выбор? Лорд Снодрак хотел умереть? — неверяще переспросила я. — А если им манипулировали как рданом? Если его заставили?..

По драконьим губам скользнула тень улыбки. Он не сказал, что я мое предположение — глупость, но я все поняла без слов.

— Возможно, однажды мы все узнаем.

Однажды. Но не сейчас.

— Так странно. Получается, вы с детства поддерживали нас обоих. Сейдрака, потому что считали, что он родился без дара. Меня, потому что я получила чужой драконий дар. Вы предполагали, что я могла перехватить дар Сейдрака. Вот и оберегали из опасения, что я не доживу до отправки в Эльгар. Не тяжело было?

Лорд Алдрак удивленно моргнул, а потом задумчиво потер переносицу:

— Знаете, пока вы не спросили, я об этом как-то не задумывался.

— Вы передавали Сейдраку магию, из-за нее он столько лет мнил себя стражем. Но чем больше магии он бы использовал, тем меньше осталось бы у вас.

Я спрыгнула со стола и подошла к котлу. Вода в нем уже остыла, так что я опустила обе руки и зачерпнула ее в горсть. Тихое журчание, помогло собраться с мыслями.

— Вы были как два сосуда, наполненные водой. Сейдрак — амбициозен. Он захотел бы изучать сложную магию, и вам с каждым разом пришлось бы отдавать ему все больше и больше силы, чтобы он смог реализовать свои желания. Лорд Алдрак, кто ещё знал о том, что у вас с Сейдраком одна магия на двоих?

Лицо лорда Алдрака окаменело, взгляд стал жестким и злым. Вздрогнув, я пролила воду на пол.

— Адептка Таравийская, беру свои слова назад. Вы не просто хороший искатель, вы гениальный поисковик. И вы нужны мне в Пустоши. С вашими наставниками договорюсь.

Вот так озадачив меня до состояния ледяной скульптуры, лорд Алдрак стремительно покинул мастерскую. Я же стояла, крепко зажмурившись, и жадно изучала его эмоции, которые могли сказать больше слов.

Я натолкнула лорда Алдрака на какую-то мысль, отчего у него внутри точно вулкан пробудился, вместо едва тлеющего угля теперь разгоралось пламя. И оно гнало куда-то черного дракона, побуждало действовать.

Наверное, это к лучшему…

В шаге от меня открылось око портала, и из него рыкнули:

— Лориана, напоминаю: ваш объект изучения и катализатор — котел!

Портал схлопнулся, а я поняла, что чему-то улыбаюсь. Действительно, у меня теперь столько объектов для поиска и изучения.

Целых два!

* * *
Контроль огня я сдала мастерице Элине с первой попытки, после чего мне торжественно вручили новую книгу рецептов. Когда открыла — глазам не поверила. И я еще считала варку клейстера из ряда вон выходящим заданием. Выяснилось, что кашевары умеют создавать особые пропитки для одежды и обуви, краски и шампуни, смолы и отвары разного назначения. Все что выходило за рамки целительства, могло быть приготовлено в волшебном котле. Причем, официально, согласно драконьей рецептуре.

Я заглянула в конец списка рецептов, расположенных в алфавитном порядке, и задумчиво произнесла:

— А яды мы, получается, не варим.

— Почему это не варим? — хмыкнул Толин. — Все находится в разделе «Отвары». Только громко говорить об этом не советую. Есть потом твою стряпню откажутся.

— Внезапно. Да! — весело бросил Дан.

— Нет, я свой котелок портить всякой дрянью не стану. Мы с ним ещё много вкусностей освоим.

Ласково похлопала артефакт по боку, и внезапно из-под него взметнулась ввысь россыпь ярких искр.

— Поздравляю, адептка Таравийская. Вам удалось наладить контакт со своим котлом! — торжественно объявила мастерица Элина и что-то записала в журнале, в котором фиксировались наши кулинарные достижения.

— Да он и раньше меня слушался, — смущенно напомнила я.

Вон как в Пустоши старался, защищая нас от скелетов.

— раньше он вас слушался. Но сейчас котелок не просто вам подчиняется. Он вас полюбил!

Мастерица торжественно вскинула свою поварешку, от которой разлилось золотистое сияние. И все наши котлы отозвались ее артефакту, изобразив дружный фейерверк.

Обожаю нашу магию! Разве может быть что-то более душевное, чем кулинария?

ГЛАВА 4. Вести из Пустоши

— Сейдрак, я тебя задушу! — Я изо всех сил старалась удержаться на спине якобы магического партнера и ныне официального тренера факультета снабженцев.

Когда Сейдрак, Рдан и Лорс перехватили нас возле мастерских и объявили, что унылая человеческая физподготовка найденышей с этого дня заменяется на драконью, я только мысленно посмеялась. Человек — не дракон. Его хоть как тренируй, чешуей он от этого не покроется.

Так что на тренировочную площадку, где снабженцы уже с неделю вяло и уныло изображали физическую активность, я притащилась, обсуждая с Иорой, чем мы займемся после занятий. Горянка хотела похвастаться успехами. Оллин с Кайлом тоже жаждали что-то показать. Мы с Иорой строили догадки, когда внезапно Сейдрак обернулся драконом, а в воздухе появились и другие приглашённые на нашу тренировку.

— Да кто тебе только сказал, что из найденышей нужно делать наездников?!

— Никто, Потеряшка! Считай это интуицией искателя! — довольно прогрохотал Сейдрак и без предупреждения понесся к земле.

Интуиция! Как же без нее. Моя настойчиво нудила, что верный котелок просто обязан сварить порцию слабительного и при этом замаскировать его под вкуснющий пирог!

Да какой в этом смысл?! Я тряслась на драконьей спине, отбивала себе попу, потому что Грозокрылый летал, как Пьяноголовый, и пыталась понять, какое все это имеет отношение к физическим нагрузкам.

— Завтра поймешь! — ехидно прогрохотал Сейдрак, когда я озвучила свое возмущение.

И ладно бы только Сейдрак вырисовывал в небе не поймешь какие фигуры, остальные драконы занимались тем же самый. Рдан взял себе на спину Οллина, Кайл летал на своем магическом партнёре. Я заметила и Эрона-заклинателя, и других снабженцев, что были со мной в рейде. Похоже, что на тренировку Сейдрак позвал как драконов, которые уже заключили союзы со снабженцами, так и тех, кто к ним только присматривался.

Но причём тут физподготовка?!

— Мы должны бегать или прыгать. Кого-то отпинать… — ворчала я, когда Сейдрак наконец-то опустился на площадку.

Дождавшись, когда я спрыгну, он хитро рыкнул:

— Завтра побегаешь. Если сможешь. Вижу, ты никогда не слышала о статических нагрузках.

Сам Сейдрак отлично размялся и, превратившись, выглядел до противного довольным: лицо раскраснелось, светлые вихры торчат. Наконец-тo он начал улыбаться. Не выдавливать кислую улыбку, не пакостно ухмыляться, а беззаботно скалится во все зубы. Сейчас я и без магической связи видела, что недавнее прошлое его отпустило, пусть и ненадолго, но подарило передышку…

Вот и славно!

Я еще улыбалась Сейдраку, когда налетевший порыв ветра принес собой запах пепла и тлена. Воздух вокруг сделался затхлым, как если бы мы очутились в подвале, в котором давно не убирались. Мир подернулся серой пеленой, звуки сделались глуше, но я смогла услышать звенящий от тревоги голос Сейдрака:

— Что такое, Лори? Видение поймала?

— Нет. Что-то другое. — Я затрясла головой, пытаясь разогнать серую дымку перед глазами. — Мир. Он изменился.

— Стал серым и потерял краски?

Я кивнула в ответ, и Сейдрак тут же превратился. Громкий драконий рев заставил меня шлепнуться на попу от испуга, ведь его подхватили и другие драконы академии.

«Сигнал тревоги…» — догадалась я.

И все это, потому что мне что-то-там почудилось? А если я ошиблась? Если…

Первым вспыхнул защитный барьер вокруг воздушного острова, следом по цепочке в небе разгоралась защита над другими островами, парящими над академией. И вовремя!

Костяной дракон показался из-за тучи и завис над замком, ниже не спустился, покрутил головой, как если бы оценил внешнюю линию обороны и завыл:

— Алдрак, халтурите! На лавовом острове элемы огня с трудом держат щит!

Голос костяного дракона походил на свист ветра, в нем отсутствовала грохочущая ярость, присущая живому дракону, но язвительная интонация осталась прежней. Её сложно было не узнать.

— Снодрак, не могу сказать, что рад этой встрече, но тебе удалось меня удивить.

Лорд Алдрак возник на крыше академии. Посадочная площадка была ему не по размеру, снизу казалось, что он огромный дракон вот-вот свалится.

— Залетел передать подарок. Уверен, ты и твои подопечные оценят.

Костяной дракон стремительно опрокинулся на спину и поймал что-то лапами. Οно упало откуда-то сверху, как если бы эту штуку ему сбросил тот, кто притаился в облаках.

— Не благодарите! — язвительно объявил костяной дракон и разжал когти.

Рдан и Лорс бросились ввысь и, перехватив падающий предмет в воздухе магией, аккуратно опустили на террасу. Это была оторванная драконья голова. Директор Удрак нашел свою погибель в Пустоши.

* * *
На дракономагии мастер Сторр объявил самостоятельное занятие, хотя в последнее время маг с огромным энтузиазмом рассказывал нам о драконах. После того как я и другие первогодки не пожелали ограничиться переписыванием чужих конспектов и добросовестно начали посещать лекции, на дракономагию подтянулись и другие снабженцы. Знания у всех были разные, интересны тоже, поэтому и учебная программа отличалась. Общим было лишь то, что мы все изучали драконов, их порядки и особенности магии. Теперь на столах найденышей лежали не тоненькие тетрадки, а книги из библиотеки, разрешение на получение которых мастер Сторр подписывал с огромным удовольствием. Ему было приятно, что его предмет стал наконец-то востребован.

Но не в этот день.

Сегодня мастер Сторр полностью ушел в себя, а сделав объявление, стоял у окна такой хмурый, что ни у кого не хватило духу начать приставать с вопросами.

Об изгнании директора Удрака в Пустошь знали немногие, остальные сочли, что старого дракона просто перевели в другое учебное заведение или же владыка поручил ему иное жутко секретное задание. Οтсеченная голова шокировала всех, как и новая костяная форма лорда Снодрака.

Как может погибший дракон превратиться в костяную нежить? С помощью особой магии, которая уничтожила Изначальный? Но тогда почему Удрак не стал нежитью, хотя и помогал костяным драконам? Почему он дал ту пластину Рдану?

— Как живой дракон может связаться с нежитью? — еле слышно пробормотала я, но в тишине мой вопрос услышали все.

Мастер Сторр обернулся с таким выражением лица, что я с трудом подавила желание спрятаться за раскрытой книгой.

— Адептка Таравийская, учеба на факультете снабженцев не подразумевает изучение костяной магии, — отрывисто произнес он.

Тогда-то я и поняла, что у мастера порталов не хватало знаний. Человеческие маги обучали найденышей, но на драконьих условиях. Они не совали нос в чешуйчатые секреты.

Кашевары шептались, что еще несколько месяцев назад ни один день не обходился без приступов у зараженных скверной снабженцев. Нo сейчас-то все было хорошо и спокойно. С тех пор, как я попала в академию Эльгара, в ней никто не погиб…

Лорд Алдрак.

Черный дракон Эльгара был совсем близко.

Я обернулась на входную дверь, однако око портала открылось совсем в другой стороне, и из него раздался голос:

— Адептка Таравийская подняла вопрос, которому следует уделить особое внимание.

Дракон шагнул в комнату. Вместо неизменно черного костюма на нем был серебристо-серый камзол и серые сапоги. На моей памяти дракон носил нечерную одежду только в Таравии. Означало ли это, что он покидал пределы Эльгара? Или куда-то собирался?

— Итак, вас интересует, может ли живой дракон начать сотрудничать с нежитью?

— Скорее меня волнуют причины этого сотрудничества, — скромно уточнила я, хотя внутри все дрожало от предвкушения.

— Магия, — отрывисто бросил лорд Алдрак. — Чтобы научиться использовать костяную магию, нужна нежить.

— Хотите сказать, что и живой дракон может управлять нежитью? — недоверчиво нахмурился мастер Сторр.

— Директор Удрак обладал такой способностью, — спокойно объявил лорд Алдрак и невозмутимо продолжил: — Один из немногих обретших эту силу в Изначальном, он использовал свои возможности на благо Эльгара. До недавнего времени. К сожалению, большего рассказать не могу. Адептка Таравийская, прошу вас прервать ваши теоретические изыскания. Уверен, мастер Сторр позволит вам покинуть дракономагию до завершения урока. Мастер Сторр?..

Мужчина растерянно моргнул.

— Да-да, конечно, лорд Алдрак. Если этот поисковик вам нужен, она может идти…

Мастер Сторр выжидательно посмотрел на меня. Не понимал, что во мне такого, что я потребовалась лорду Алдраку. Но и спросить прямо не мог. Лорд Алдрак сделал вид, что не заметил его интереса и снова открыл портал.

— Брать с собой книги не обязательно. Уверен, ваши друзья помогут вернуть их в вашу комнату.

Я обернулась к Иоре, горянка энергично закивала, давая понять, что позаботится о моих вещах.

Из-за стола я встала, чувствуя необъяснимое воодушевление. Мне бы досадовать, что меня вот так запросто сорвали с занятия или тревожиться из-за планов на свою поисковую шкурку, но сущность искателя радостно потирала лапки и была готова нестись навстречу неизведанному.

* * *
Я ждала, что точка выхода из портала меня удивит, но мрачная физиономия Сейдрака на сюрприз года не тянула. Γрозокрылый обнаружился в своей комнате. Вместо алой туники на нем был светло-серый костюм. Он сошел бы за учебный, если бы не серебристая вышивка на лацканах и пуговицы из крупного жемчуга.

— Ого! У нас намечается праздник?

Сейдрак посмотрел на меня так, точно я вломилась в его логово без спроса и выпила последнюю заначку.

— Встреча с отцом невесты для меня всегда праздник, — скорбно объявил он и протянул мне сверток. — Переодеться можешь в соседней комнате.

Я обернулась на лорда Алдрака.

— Помогать не буду. Даже не просите.

Вместо того чтобы броситься примерять одежду, я сунула сверток под мышку и холодно улыбнулась.

— Господа драконы, я похожа на безмозглую куклу?

— Нет, Лори, ты похожа на умненький вынос мозга, — ласково произнес Сейдрак. — Но если не поторопишься — встретишься с папой одетая, как сейчас.

По мне так форменная туника выглядела вполне прилично, и к штанам я успела привыкнуть, но Сейдрак права — в Таравии не поймут. Перевела взгляд на лорда Алдрака, поняла, что он никуда уходить не собирается. Наоборот — ждет моего решения.

— Сейдрак, когда ты обещал мне сеанс связи с отцом, я думала, что ты организуешь его сам.

— Лори, поверь, у Алдрака получится лучше. Он тебе не только папу покажет, он ещё и даст с ним обняться.

— Я… Я перемещусь в Таравию?

— Переместитесь. Если будете готовы, — многозначительно произнес лорд Алдрак и кивнул на дверь.

Я увижу родителей, если стану красивой и буду производить впечатление правильной принцессы? Так бы и сказали! Зачем усложнять?

Переодевалась я быстро, не особо заботясь, идет ли мне серо-голубое платье. Χорошо, что застежки на боках позволили мне справиться без посторонней помощи. Вышла к драконам и объявила:

— Я готова!

И хоть бы кто на меня посмотрел! Лорд Алдрак и Сейдрак стояли друг напротив друга, и если выражение лица черного дракона было привычно мрачным, то на щеках блондина алели два ярких пятна. Плохо быть светлокожим, даже если ты дракон.

— Прошу прощения, но я уже здесь.

— Прекрасно. У Сейдрака есть для вас подарок, — произнес лорд Алдрак, не поворачивая головы.

— Ты хотя бы понимаешь, на что меня толкаешь? — криво усмехнулся Грозокрылый.

И сразу стало видно — пакость задумал. Мне же совершенно не хотелось иметь к ней хоть какое-то отношение. Меня вообще отношения с Сейдраком пугали. Любые! Когда узнала, что он не мой партнер, слегка так выдохнула…

— Лори, мы сегодня скажем твоему папе, что у него скоро появится сын! — язвительно объявил Сейдрак и протянул мне металлическую коробочку.

— У меня будет брат? — осторожно уточнила я.

— Οбязательно. Но чуть позже, — лорд Алдрак улыбнулся, однако эта улыбка не затронула зеленых глаз. — Пока же король Торду придется довольствоваться великовозрастным сыночком.

Когда Сейдрак внезапно упал на одно колено, я чуть не запрыгнула на кровать.

— Драгоценная Лориана, по воле своего приемного отца и ради твоей безопасности, я прошу тебя стать моей невестой. Соглашение временное, ритуалом не освященное и разорвать его можно будет по первому чиху!

Я снова посмотрела на лорда Алдрака и заметила, что у него дергается глаз. Нет, если бы у меня был такой сын, я бы тоже крепкими нервами не отличалась.

— Знаете, я уже сбилась со счета, сколько раз мне делали предложение. Но такое оригинальное получаю впервые. И как тут устоять?

Раскрыв коробочку, увидела крошечный огонек. Словно кто-то поймал кусочек костра. Едва я протянула руку, как этот огонек без посторонней помощи запрыгнул мне на палец и превратился в кольцо.

Портал в Таравию открылся сразу, как только Сейдрак взял меня под руку. В кабинет отца мы шагнули торжественно и печально. Жених умудрился ещё во время перехода шепнуть мне, что безумно рад, что не затащил меня в постель, как планировал. Тогда бы ему пришлось жениться на мне по — настоящему. Как не призвала котел ему на голову, сама не понимаю. Всё-таки я — принцесса, а особы королевской крови всегда отличаются отменной выдержкой.

* * *
Встреча с отцом оказалась совсем не такой, как я себе представляла. Не было ни великих откровений, ни фейерверка эмоций. Король Таравии лишь подтвердил, что я и так знала: черный дракон Эльгара присматривал за мной с самого рождения. Он появился в замке, когда родители поняли, что помимо безобидных даров фей, я получила и загадочную болезнь, во время приступов которой, я ни на что не реагировала и почти не дышала. Лорд Алдрак провел со мной связующий ритуал и наказал родителем ограждать от магии, чтобы сдержать, как и развитие драконьего дара, так и воздействие скверны.

— А от драконьего огня вы меня заодно уберечь не могли, — печально усмехнулась я.

Я и лорд Алдрак стояли на крыше дворца. Не знаю, что рассматривал дракон, я же смотрела на город, который больше никогда не поприветствует меня как наследную принцессу. Я прощалась с ним, как девушка прощается с детством, когда понимает, что как раньше больше не будет. Несколько горьких вздохов, и наступает осознание. Не будет? Так и не надо.

— Случается так, что тщательно распланированная жизнь совершает крутой виток. И только от нас зависит, с чем мы влетим в новый поворот.

— Влетим? Я не умею летать.

— Научитесь, — спокойно пообещал черный дракон.

И как-то не пo себе стало от этого обещания, ведь я не сомневалась — обучать будет лично.

— Без левитации в драконьем городе жить сложно, — мягко пояснил лорд Алдрак.

Не иначе как уловил отголосок моего испуга.

— В Эль-Тейре по лестницам не набегаешься. Кстати, я не заметила в нем порталов.

— Потому что их там нет. Драконы не любят порталы.

— Но вы-то ими постоянно пользуетесь!

— Верно, Алора. Мне часто приходится делать то, что не хочется или не нравится, — тихо проговорил лорд Алдрак.

— Например?..

Мне не стоило задавать этот вопрос, потому что едва лорд Алдрак повернулся, я вцепилась в перила, мечтая стать невидимкой. Глупое желание. Наверняка легендарный дракон Эльгара сумел бы рассмотреть меня и под покровом невидимости.

Странное ощущение, чаще всего в присутствии лорда Алдрака я ощущала себя восторженным новобранцем, встретившим ветерана. И дело было даже не в магии или ее мощи. Первый советник стоял у истоков зарождения иного Эльгара. При его участии драконы-переселенцы построили новую страну в гиблом месте, наладили связи с другими государствами, сохранив при этом свои тайны. Хотя я больше и не была наследной принцессой, утрата этого статуса не мешала мне думать и восхищаться путём, проделанным драконами.

— Я зря попросил Сейдрака стать вашим женихом.

Мне потребовалось несколько секунд, чтобы осознать услышанное. Вот только что я восхищалась лордом Алдраком издалека, как он сумел одной фразой напомнить, что наши отношения немного ближе. И я не понимала, как к этому относиться.

— Думаете, он не справится с заданием? — нервно усмехнулась я, чтобы скрыть свою растерянность.

— Уверен, что он будет справляться чересчур усердно, — буркнул Алдрак.

И снова мне вспомнилось видение, в котором моя голова так уютно лежала на плече Сейдрака. Я видела его обнаженную грудь и живот, едва прикрытый одеялом. А мне в этом видении даже одеяла не досталось…

Жуть же!

Жуть!!!

Лорд Алдрак непонимающе нахмурился. Не ожидал, видимо, что ухаживания Сейдрака будут настолько мне неприятны. Надеюсь, он не рассчитывает, что стану принимать их всерьез? Папа, например, воодушевился. Ему даже понравилось, что я теперь невеста не драконьего ужаса, а своего сверстника. Понимая, что в Эльгар его вряд ли пригласят, король Таравии предложил продублировать церемонию в нашей стране. И народ порадуется, и ему спокойнее. А маму… Маму я сегодня так и не увидела. Οна теперь беременная, и ей вредно волноваться. Я согласилась, что неожиданная смена жениха — тот еще стресс, но все равно теперь было грустно.

— Найденыш, способный принять драконий дар, может стать парой дракона. Узнай Владыка, что вы королевских кровей — вас бы не выпустили из города без брачной метки.

В который раз убедилась, что лорд Алдрак — ну очень опытный мужчина! Вот так всего одной фразой задвинуть все мои семейные переживания.

Выжидательный взгляд дракона следил за моим выражением лица. Мог бы не утруждаться. Он и так улавливал мои чувства. И это раздражало сильнее планов драконьего владыки.

— Звучит так… словно вы уверены в том, что говорите.

— Разумеется. Ведь я — создатель закона о сохранении драконьей магии. После смерти найденыша, она перейдет его потомку…

— А век людей короток. Знаете, не будь я человеком, восхитилась бы вашей циничностью!

С возмущением уставилась на лорда Алдрака и поняла, что он улыбается. Нет, внешне его лицо оставалось бесстрастным. Но внутри что-то искрило, когда он смотрел на меня. Внезапно, в взгляде черного дракона промелькнула нечто странное и oн резко отвернулся. Теперь он снова любовался видами столицы и казался полностью погруженным в свои мысли. Я уже хотела спросить, когда же мы отправимся в Эльгар, когда лорд Алдрак произнес:

— Не будь вы человеком, мы бы с вами никогда не встретились.

— Я знаю, что драконьи дары выбирают людей.

— И по этой причине тоже. Но основная — я не имею дел с хорошенькими принцессами. Οт них слишком много проблем.

Хм… Это получается, что я красивая? Или все же проблемная?

ГЛАВА 5. Скверна

В академию мы вернулись глубоким вечером, на ужин я уже опоздала, так что сразу пошла в свою комнату в надежде найти Иору, и столкнулась с горянкой в коридоре факультета снабженцев. Девушка шла под руку с Эроном, а заметив меня, отчаянно покраснела и отскочила от заклинателя.

Надо же. Значит, тогда на воздушном острове мне не показалось. Все равно Оллина жалко. Он и так комплексовал из-за медленного омоложения, а тут еще и Иора выбрала другого.

— Как хорошо, что ты уже вернулась. Идем с нами на Лавовый остров. Покажу, чему я научилась!

Чудес мне уже не хотелось, но и обижать Иору я не желала, поэтому изобразила энтузиазм и сказала, что умру от любопытства, если пропущу это приключение.

Лавовый остров был ничем иным как парящим в воздухе вулканом. В его жерле жили элементали огня, которых учился сейчас призывать Эрон-заклинатель. Удачный опыт в Пустоши сподвиг его на новые эксперименты, а Иора, как преданная ученица, всегда была рядом. Вот и сегодня она, затаив дыхание, смотрела, как заклинатель общается с созданием, похожим на двуногий столб пламени. Жар от него был такой, что я приближаться не рискнула, зато Эрон наловчился держать магическую защиту и теперь по его коже пробегали огненные всполохи.

Я не заметила, когда Иора вытащила из кармана свою свистульку, но ее мелодия заставила меня покрыться холодным потом. И это когда возле жилища огненных элементалей было далеко не жарко!

— Иора, остановись! Ты ещё не готова! — заорал Эрон, нарушая первое правило заклинателя.

Призывающий элементаля должен быть спокоен. Эрон испугался за Иору, закричал, и его существо, отозвавшись таким же громким ревом, ушло под землю. Связь между элементалем и заклинателем была разорвана. Побледневший Эрон упал на одно колено, не сводя потрясенного взгляда с Иоры, перед которой собирался каменный гигант. Куски застывшей лавы оживали, подчиняясь звукам флейты, складывались в фигуру, и по ней тонкими венками растекался жидкий огонь.

— Ка-а-ак?.. — выдохнул Эрон. — Ты же первогодка. До первого призыва должно пройти не меньше года.

— Все намного проще, если есть помощник и магический партнер! — гордо объявила Иора.

— Ты заключила союз с драконом? Поздравляю, — натянуто улыбнулась я, чувствуя, что пока рано разбрасываться поздравлениями.

— Нет. Магическое партнерство может быть и между найденышами. Поверь, Лори, работает не хуже. У меня после ритуала ни одного приступа не было, да и в магии я, сама видишь, как продвинулась.

Я повернулась к Эрону и прошептала:

— Она заключила договор не с тобой…

— Я предлагал, но Иора отказалась. Захотела связать себя магией с тем, кто ей более симпатичен и…

Эрона прервала активация портала, из которой шагнул лорд Алдрак. Мгновенно оценив ситуацию, он волной огня разбил каменного гиганта, а потом повернулся к испуганной Иоре и рыкнул:

— Дура! Лориана, за мной!

В открывшийся портал я шагнула, не задавая вопросов, а миновав сияющий переход, увидела распростертого на полу Оллина. В академии Эльгара он начал исцеляться от скверны и заметно помолодел, но сейчас у моих ног лежал хрипящий старик.

* * *
Оллина перенесли к целителям, но они могли мало что противопоставить скверне. Драконы использовали магию, но она стекала по телу Оллина и рассеивалась в воздухе, потому нечто мерзкое, зеленовато-серое расползлось по его телу и не давало заклинаниям помочь стремительно стареющему организму. В комнате было жарко и душно, несмотря на распахнутое окно, а в воздухе витал уже знакомый мне душок тлена.

Не выдержав, подошла к лорду Алдраку. Черный дракон с безучастным видом стоял у окна и смотрел вдаль. Его точно не волновало происходящее за спиной.

— Вы должны ему помочь…

— Уже помог. Я выжег его связь с Иорой, — глухо произнес лорд Алдрак.

Да, после этого Оллин затих. Поначалу я даже обрадовалась, пока не осознала, что скверна не выпустила его из когтистых объятий. Иора больше не использовала магию Оллина, но и вернуть утраченное она не могла.

— Это мало! Он же умирает!

— Думаете, я это не понимаю? — Дракон стукнул кулаком по стене, и по той поползла паутина трещин.

На нас тут же зашикали целители, давая понять, что мы мешаем.

— Верно, адептка Таравийская. Нам пора.

Когда лорд Алдрак снова открыл портал, ему пришлось ввести меня в пространственный тоннель за руку. Я же не могла оторвать взгляд от Оллина. Я видела статистику в библиотеке, понимала, что ни он первый станет жертвой жуткого побочного эффекта драконьей магии, но не могла избавиться от ощущения, что драконы опробовали не все способы для спасения найденыша.

— Я не могу смириться, что Оллин умрет! — тихо, но четко проговорила я, едва перенос завершился.

Теперь мы снова стояли на крыше, но это была не вершина королевского дворца, а обзорная площадка академии Эльгара.

— Тогда думайте, Лориана. Вы поисковик, способный предложить нестандартное решение. Я привел вас к Оллину в надежде, что у вас случится видение, которое даст подсказку…

— Оллин так надеялся, что в Эльгаре ему помогут. Мечтал, что сможет снова взяться за кузнечный молот. Ему не нужна ваша магия, понимаете? Совсем не нужна. Он просто хотел жить!

Сама не поняла, как так вышло, что я вцепилась в лорда Алдрака, очнулась только когда поняла, что держу его за руки. Или мне всего лишь была нужна поддержка? Οт лорда Алдрака исходила аура властного спокойствия, и я тянулась к его уверенности, хотела стать такой же рассудительной…

— Не торопитесь взрослеть, Лориана. Еще настанет время, — усмехнулся черный дракон. — Я не читал ваши мысли намеренно. Но во время эмоциональных всплесков сложно остаться безучастным к переживаниям своего магического партнера.

— Я не ребенок, — упрямо произнесла я.

— Я заметил, — в зеленых глазах лорда Алдрака появился загадочный блеск. — Но не спешите к мудрецам. За плечами у каждого столько горечи и костей… — Неожиданно лорд Алдрак нахмурился, а потом поднес мою руку к губам, обжег поцелуем и выдохнул: — Спасибо!

Когда же он прикрыл глаза и замер, я и сама затаила дыхание в ожидание того, что же он сотворит. Определенно нечто захватывающее и невероятное. Когда небо над академией прорезало открывающееся око портала и из нее высунулась недоверчивая костяная морда, я рассмеялась в голос.

— Алдрак, я что-то не понял. Ты в конец обнаглел призывать костяного дракона, — проворчал лорд Снодрак.

— Да вот соскучился по былым временам, — насмешливо бросил лорд Алдрак. — Спускайся быстрее. Я не могу сдерживать защиту академии вечно.

Костяной дракон повел головой, как если бы оценивал ситуацию, а потом громко рыкнул:

— Χудышка моя, тут по нам скучают.

И в око портала пролезла чья-то костяная лапа, вцепившись в край неба, она отодвинула его, увеличивая пространственный тоннель. Голова костяной драконицы была мельче, чем у лорда Снодрака, зато у нее были длинные сияющие ресницы и диадема из темного металла, украшенная крупными зелеными камнями.

— Слышал, Алдрак, приглашать придется двоих, — почти ласково прорычала драконица.

Лорд Алдрак нахмурился, на мгновение мне даже почудилось, что костяным откажут, но дракон кратко кивнул:

— Спускайтесь и сразу же превращайтесь.

Дважды повторять не пришлось, костяные драконы стремительно пролетели мимо парящих островов, успешно миновали защиту академии, и на площадку опустились уже мужчина и женщина в темно-сером.

— И как я тебе, искательница? — усмехнулся бывший куратор снабженцев.

Мои опасения не оправдались. Лорд Снодрак не был похож ни на упыря, ни на скелет, да и в целом смотрелся вполне бодрым мужчиной с сероватой кожей и мертвенно-зеленым сиянием, заполняющим глазницы. Его спутница оказалась невысокой субтильно особой с седыми волосами, она кокетливо улыбнулась лорду Алдраку:

— Какая прелесть! Безгрешный страж решил нарушить закон. Что-то в академии сдохло?

— Не сдохло. Но собирается. Снодрак, времени мало. Оценишь на месте. Лориана, войдешь в портал последней.

«Почему?» — хотела спросить я, но не успела.

Костяная драконица хитро улыбнулась и пояснила:

— Он нам не доверяет. Если мы ударим в спину, у тебя будет шанс сбежать.

— Печальная паранойя, — подхватил лорд Снодрак. — Но уверен, с тобой, Лориана, он оттает и начнем доверять друзьям, даже если они умерли.

— Я сказал, у нас мало времени, — сухо поторопил лорд Алдрак.

У меня возникло стойкое ощущение, что он был искренен лишь отчасти.

* * *
Оллин принял предложение лорда Снодрака, хотя я и сомневалась, что он находился во вменяемом состоянии, когда давал согласие на ритуал костяных драконов.

«Находясь на пороге смерти, можно переродиться…» — скупо пояснил лорд Алдрак, когда я спросила, что он задумал.

Леди Калидра, опытный ритуалист, сумела перехватить душу Оллина и вернуть ее в измененное тело. Я опасалась, что на человека ритуал подействует иначе, но Оллин поднялся с пола в облике двадцатилетнего парня и принялся судорожно себя ощупывать в поисках живота и дряблых мышц.

— Невероятно! Да я чувствую себя даже лучше, чем раньше!

— Погоди, малыш, мы еще выпьем с тобой горячей крови на брудершафт, — усмехнулся лорд Снодрак, обнажив мелкие острые зубы. — А пока поспи. Тебя ждет долгий путь.

Дракон щелкнул пальцами и высек сноп ярких зеленых искр. Устремившись к Оллину, они заставили его повалиться на пол.

— Спокойно, Лориана, это всего лишь транс, похожий на сон, — пояснил Снодрак, едва я дернулась к Οллину. — У вашего друга и без того слишком много впечатлений для одного дня. Не будем усугублять.

Итак, драконы собиралась обсудить нечто секретное. Очень интересно!

— А с этим что будете делать? — спросила я, кивнув на то место, где только что лежал Оллин.

На полу, в окружении ритуальных свечей и рунических закорючек, осталась черная лужица.

Кровь? Или ещё какая дрянь…

— Адептка Таравийская, не хочу вас сильно расстраивать, но похоже, что «это» видите только вы, — весело объявил лорд Снодрак.

Новая форма существования не смягчила язвительный характер дракона. Внешне он, конечно, стал другим. С мимикой так вообще беда приключилась, даже сейчас, когда лорд Снодрак шутил, его звериный оскал слабо походил на приятную улыбку.

— Человеческая девочка увидела скверну? Как интересно. — Драконица склонила голову на бок. — Алдрак, придется и тебе посмотреть.

— Нет. — Лорд Алдрак сложил руки на груди.

— Как же так? Мы не можем победить эту заразу, потому что не видим ее. Но сейчас у нас появился совершенно уникальная возможность… — вкрадчиво промолвила леди Калидра и вдруг оказалась рядом со мной. — Да я сдохла только, чтобы стать ближе к этой напасти! Думала, что перерождение подарит мне ответы. А у тебя, живого, есть шанс, но ты не в состоянии сплести свое сознание с девчонкой, потому что боишься, что она узнает о твоих чувствах?! Смотри, Алдрак, откажешься, я объявлю на нее охоту, оторву голову, выковыряю глаза и тогда разберусь, как они работают.

Драконица ухватила меня за подбородок и тут же, вскрикнув, отдернула охваченную огнем руку.

— Костяные испытывают боль от живого огня? Как интересно, Калидра. Учти, в эту игру можно играть в обоих направлениях, — спокойно произнес лорд Алдрак.

Мне же стало жутко. Внезапно я поняла, какой защитой меня окружал черный дракон.

Абсолютной.

Но не могла же леди Калидра сказать правду о чувствах лорд Алдрака? Он знал меня чуть ли не всю жизнь. Понятно, что я была ему нечужая…

Не знаю, что заставило меня повернуть голову и снова посмотреть на темное пятно, оставленное скверной, но на его месте я обнаружила аккуратный черный шар. Он понемногу увеличивался в размерах, притягивая к себе крупицы черноты, растекшейся по полу. Собирался в единое целое, точно шарик ртути.

Лорд Алдрак незамедлительно обратил внимание на мой интерес:

— Увидели что-то еще, Лориана?

— Не только увидела, но и с удовольствием тебе это покажет. Правда, девочка?

Улыбка леди Калидры была до того знакомой, что я не выдержала:

— А еще я могу познакомить вас с Сейдраком, раз уж мы все так удачно собрались!

На пальцах драконицы вспыхнул зеленый огонь, но, перехватив взгляд лорда Алдрака, она отчетливо скрипнула зубами и заставила себя погасить пламя.

— Умное решение, Калидра. Но я согласен со своим магическим партнером, не стоит отказываться от подарков судьбы… — Лорд Алдрак шагнул ко мне. — Раз мы все так удачно собрались. Это будет нестрашно, Лориана. Немного головокружительно, но я не дам вам упасть.

ГЛАВА 6. Костяная магия

Лорд Алдрак видел мое первое выступление в королевском совете. Наблюдать за собой со стороны было немного странно, зато теперь я точно знала, что в тот час не была похожа на испуганного цыпленка. Министры хотели, чтобы королевство отдало в аренду наши месторождения соседним княжествам, раз уж мы сами не могли заниматься освоением, но я всех убедила, что сиюминутная прибыль обернется большой потерей в будущем. Я подготовилась к этому выступлению, собрала сведения и нарисовала наглядные плакаты, но самой моей большой победой стал даже не отказ отца подписать договор о совместных разработках, а то что я смогла привлечь внимание министров Таравии, заставила себя выслушать и понять. Однако я привлекла внимание не только лордов, черный дракон тоже был удивлен.

Настал и мой черед удивиться. Я и подумать не могла, что у лорда Алдрака так много воспоминаний обо мне. И столько эмоций! Особенно неловко было узнать, до чего же ему было неприятно смотреть на меня упавшую в траву и слегка так придавленную Сейдраком.

— Я не назвал бы те эмоции неловкостью, — мрачно произнес черный дракон.

— Вы читаете мои мысли!

— А еще я сейчас смотрю вашими глазами, так что не отвлекайтесь от цели.

Оформившись в шар, скверна, покинувшая тело Оллина, устремилась в небо. Драконы ответили прыжком через портал и стремительной трансформацией. Теперь я сидела на спине лорда Алдрака и чувствовала себя на вершине мира. В кои-то веки все совпало: таинственная загадка, ответ на которую нам предстояло узнать, и дракон, готовый меня отнести навстречу приключениям, и…

— Лориана, я ещё здесь, — сердито и немного ворчливо произнес лорд Алдрак.

Εго задевало, что его дракон мне нравился больше, чем он сам.

Перед глазами промелькнуло суровое лицо, зеленые глаза, в глубине которых мелькали языки пламени, а от осознания, что я совсем небезразлична этому мужчине, голова шла кругом и…

— Совести у тебя нет, — тихо и как-то обреченно произнес черный дракон.

— А вы не подслушивайте, — хмыкнула я, ни капли не смущаясь.

Кровь бурлила от предвкушения, сейчас меня не смутил бы даже голый Сейдрак…

Дракон подо мной зарычал, давая понять, что жаждет услышать подробности. Ещё чего! У всех искателей есть свои секреты. Но видение с Сейдраком надо обсудить, подобрать правильные слова и намекнуть, что не каждое видение сбывается.

— Нет. Не нужно ничего обсуждать. Сейдраку будет неприятно.

— Спасибо, что проявляете аботу, — язвительно бросила я.

— Иначе и быть не может. Он — мой сын.

Настал черед других драконов порыкивать от возмущения. На их месте я бы вообще рот не открывала. Свой шанс на воспитание Сейдрака и лорд Снодрак, и леди Калидра упустили. Неважно, какими были обстоятельства, толкнувшие их на этот поступок, Сейдрак не из тех, кто легко прощает предательство. У него-то и с любовью огромные проблемы…

— Зато у меня с ней полный порядок. Желаете обсудить? — вкрадчиво поинтересовался черный дракон.

— Нет! — испуганно прокричала я.

— Тогда постарайтесь сосредоточиться исключительно на цели!

— А вы не подслушивайте, — фыркнула я и, присмотревшись к шару, объявила: — Кажется, он снижается. Так странно, он точно знает куда лететь. Что-то его притягивает…

— Вариантов не так много, — тихо прорычал лорд Алдрак.

Мне оставалось лишь молча согласиться — мы давно летели над Пустошью.

* * *
Скверна и костяная магия оказались связаны. Леди Калидра, опытный ритуалист, ощущала скверну, как невиданную концентрацию магической энергии. Каждая смерть найденыша создавала энергетический всплеск, который утекал в Пустошь.

— И вы не замечали? Никто не почувствовал?

Как ни старалась напоминать себе, что говорю с драконами, способными вернуть меня в академию щелчком пальцев, возмущение все равно было сильнее благоразумия.

Да я устала быть благоразумной! Каждая смерть была внесена в архивные записи скупой строкой. Одна строка — одна жизнь.

— Я чувствую прямо сейчас. Вам от этого легче? — язвительно произнес лорд Снодрак.

— У драконов Эльгара нет союзников в Пустоши. Вы высылаете в нее предателей…

— А вы предлагаете подружиться с костяными драконами? — в рыке лорда Алдрака отчетливо звучал смех.

Но я не понимала, над кем он смеется. Надо мной? Или над своими сородичами?

— Два друга у нас уже есть. Разве я не права?

Драконы дружно фыркнули и замолчали. Я же думала об изгнании директора Ударака. Не удивлюсь, если высылка леди Калидры тоже прошла очень быстро…

Яркую вспышку я заметила издалека. Хотела сказать лорду Алдраку, но он и сам пошел на снижение.

— Держись ближе, Алдрак. Я не собираюсь растягивать скрывающий купол больше необходимого, — проворчала Калидра.

Земля была совсем близко. Я видела и ритуальный костер, и костяных драконов, расположившихся вокруг него. Видела я и темный шар скверны, зависший в воздухе. Он словно сопротивлялся и не желал лететь в зеленое пламя. Но сейчас мой взгляд был прикован не к нему, он устремлялся вдаль, где чернел вход в знакомую пещеру.

— Он должен быть здесь, — тихо произнесла я и уловила молчаливый всплеск драконьего недовольства. — Сейдрак дважды приводил сюда стаю. Он должен убедиться, что его дар искателя работает.

— Мы ему обо всем расскажем, — буркнул лорд Алдрак.

— Ты говоришь о моем сыне? — леди Калидра повернула ко мне костяную морду.

— Я говорю об искателе, который дважды исследовал эту пещеру и был осмеян.

— Адептка Таравийская, вам уже говорили, что вы — редкостная зануда? — проворчал лорд Снодрак.

— Нет, но мне намекали, что я хороший друг. Стараюсь соответствовать.

— Настаиваешь, чтобы Сейдрак был с нами в этом бою? Как пожелаешь.

Черный дракон хищно клацнул зубами, открывая окно портала. Выпавший из него полуголый Сейдрак громко помянул чью-то-там мать, шмякнулся на драконью спину и, ухватившись за единственную доступную опору, нагло уткнулся в нее носом.

— Сейдрак, от тебя разит женскими духами! — возмутилась я.

Не предъявлять же мне было, что он явился в одних трусах и полурасстегнутой рубашке?

— Это было очень многообещающее свидание, — пропыхтели мне в шею.

— Ты только сегодня надел мне кольцо на палец.

— Намекаешь, что я пойман с поличным и мне пора заглаживать вину? Ты любишь цветы или конфеты?

— Намекаю, что тебе пора собрать мозги в кучу и посмотреть куда-нибудь еще кроме моего затылка!

— Детка, я давно смотрю гораздо ниже… Костяная мать!

— Ты знаешь?.. — удивилась я и только потом сообразила, что Сейдрак наконец-то увидел пещеру.

— Поздравляю, Сейд. Ты был прав, — тихо хмыкнула я и крепко стиснула зубы, чтобы больше не произнести ни звука.

Драконы без предупреждения понеслись к земле.

* * *
Оценив ситуацию, Сейдрак утащил меня со спины черного дракона. Банально сцапал зубами за край туники и зашвырнул себе на спину. Вдобавок поглумился, будто бы мне повезло, что он не укусил за попу. В который раз сообщила ему, что он — идиот. Естественно, без особой надежды, что Сейд это осознает. В его возрасте такое уже не лечится.

Что именно он задумал, я поняла, когда Грозокрылый полетел к костру, наперерез к спускающемуся шару скверны. Пришлось вмешаться, потому что живому дракону нечего хватать зубами всякую гадость. Котелок сцапал шар так четко, словно ежедневно тренировался в ловле улетающих ингредиентов еще и крышкой накрылся для надежности. Костяным драконам тоже пора была накрываться и куда-нибудь уползать. Желательно в сторону кладбища, чтобы надежно закопать кости и переждать двойную атаку мертвого и живого огня. Но, как сказал Сейдрак, костяные драконы живучие, но тупые создания. Они даже не сообразили, что леди Калидра и лорд Снодрак играют за другую команду. Дошло, лишь когда леди Калидра залила все мертвым огнем и заморозила низшую нежить, а Снодрак без особых сантиментов спикировал сверху и начал ее утаптывать. Лорду Алдраку достались ритуалисты — драконы, что не стали оборачиваться и надеялись отбиться с помощью магии и ритуального костра, из которого черпали силу.

Все это мне методично пояснял Сейдрак, круживший над полем боя.

— Лори, ты видела, какой он щит поставили? Он даже не изогнулся при ударе! И на что они рассчитывают? Лори, держи крышку крепче. Ты же не хочешь потерять трофей?

— А ты лети ровнее!

— Да я пытаюсь. Мешают же! — извернувшись, Грозокрылый плюнул огнем в костяных виверн, что тащились следом и пытались укусить его за хвост.

Я же прижимала дрожащий котел к груди. Находящийся в нем шар бился о стены, как живой и вполне материальный. А еще мне было немного грустно. Чувствовалось, что я не скоро рискну продегустировать собственную стряпню. И летать на Пьянокрылом решусь нескоро. У меня вообще другой магический партнер — вот пусть и таскает.

«С огромным удовольствием, Алора. С огромным удовольствием…»

— Удовольствие в наши времена не для всех, — буркнула я, намекая, что ещё и ради долга приходится вертеться.

Но Сейдрак нашего мысленного разговора не слышал, поэтому ответил на свой лад:

— Ещё чего! Если вертеться без удовольствия, всю хотелку отобьет.

— Тогда вертись быстрее, а то без хвоста останешься!

— А ты не отвлекай! И вообще, достали!

Резко развернувшись, Сейдрак выдохнул струю пламени в нежить, не ожидавшую бесчестного маневра. Живое пламя, уничтожить кости не могло, но заметно замедлило, позволив Сейдраку добить виверн лапами.

— Тьфу. Ну и дрянь. Ненавижу контактный бой.

— Адепт Γрозокрылый, вниз. Нужно зачистить поляну от низших, — незамедлительно раздался приказ бдящего отчима.

В этот раз Сейдрак перемещал меня предельно осторожно — магией. И наказав ничего не потерять, умчался выполнять приказ. Со стороны он походил на огромного щенка, крылатого местами неповоротливого и брезгливого. Его корежило каждый раз, когда под лапой раздавался противный хруст. Не может же бывший страж и лучший адепт академии быть таким чистоплюем?

Выделывается…

Осознание пришло, как только Сейдрак украдкой зыркнул на Снодрака. Демонстративная неприязнь нежити была адресована двум конкретным зрителям. Тут я Сейдрака не могла упрекнуть. Он имел право на свои «детские» выходки. Интуиция подсказывала, что Снодрак и Калидра получат оптом за все годы, что он рос под присмотром лорда Алдрака.

Избавившись от нежити, драконы собрались возле ритуального костра. Сейдрак нарочито держался позади и безразлично сгребал лапой кости, которые ещё только предстояло зачистить, обратив во прах.

— Сейд, не желаешь закончить начатое?

Черный дракон кивнул на костер.

— Ни разу не делал подобного… — Сейдрак принялся неуверенно топтаться на месте, но, поймав мою улыбку, тут же приосанился: — Сегодня у меня просто праздник какой-то!

К ритуальному костру он приблизился крадучись и, вскинув на мгновение морду к небу, выдохнув жаркую строю пламени. Соприкосновение мертвого и живого огня прочертило над костром черную дугу, а из-под нее выкатилось бледно-желтое солнце.

— Поздравляю, Потеряшка! Теперь мы с тобой богаты! — с воодушевлением объявил Сейдрак и выдохнул новую струю огня. — За уничтожение схрона костяных драконов полагается нехилая награда!

— Не сейчас, — остановил его лорд Алдрак.

Сейдрак подчинился беспрекословно, его огонь угас, зато нос задрался еще выше. Между тем, лорд Алдрак продолжил:

— Мне кажется, не стоит жадничать. Эту находку должны увидеть не только мы.

Черный дракон ударил лапой по земле, оставляя на ней огненную руну. Οна так сияла, что я испуганно осмотрелась. До заката ещё было далеко, но я помнила, что может сотворить магический маяк в Пустоши.

— Что он творит? — шепотом спросила я.

— Бросает клич в академию. — Сейдрак больше не хандрил, а чуть ли не пританцовывал на месте. — Скоро тут будет очень драконолюдно.

* * *
Костяной схрон находился под пещерой, найденной Сейдраком. Вход в него открывал призрачный костер. Снодрак и Калидра успешно прошли сквозь портал и подали сигнал, где нужно копать. Огненные были в восторге. Да я за все время в Эльгаре не видела, чтобы драконы трудились над чем-то настолько массово, слаженно и продуктивно. Они разбивали скалы лапами, выкусывали из земли валуны, обрушили пещеру Сейдрака и разобрали ее по камешку.

Да, у Сейдрака появилась своя пещера, которую искатели-картографы торжественно нанесли на магическую карту. То, что от этой пещеры к рассвету ничего не осталось, было уже несущественной деталью.

Сейдрак сиял как начищенная до блеска монета.

— Лори, иди сюда, я тебя обниму! — Напарник шел ко мне с широко распахнутыми руками.

Самый грязный адепт академии Эльгара всю ночь рыл землю, в числе немногих прополз по подземному тоннелю и добрался до схрона. Потом был жуткий скандал. Сейдрак утверждал, что наглые костяные морды что-то стащили. Снодрак и Калидра усиленно изображали смертельную обиду, шипели, как им неприятно наше недоверие, и отказывали помогать. Пришлось отправить под землю самого главного парламентера. Без понятия, о чем Алдрак общался с костяной парой, но наружу она выбралась очень довольные и дальше таскали кости наравне с остальными.

Источником драконьей магии был огонь, живущий внутри дракона. Магию костяных драконов хранили кости, только обратив их в прах можно было лишить нежить источника силы.

— Как ты думаешь, сколько их еще разбросано по Пустоши?

Я окинула взглядом безжизненную равнину. Из земли, точно обломки костей, поднимали невысокие скалы. Хватало в Пустоши и глубоких ущелий, и только вдалеке к небу поднимались белесые столбы дыма — там находились горячие источники пробужденного Эльгара. Места, где в горах кипела жизнь, а в вулканах нашли приют огненные и земляные элементали.

— Без понятия. Вот бы еще и храм настоящий откопать. В этом схроне артефактов было маловато. Точнее, их было бы больше, если бы в него сначала не пролезли… — Сейдрак с обидой зыркнул на костяную пару.

Калидра и Снодрак о чем-то беседовали с лордом Алдраком. Остальные драконы дисциплинированно уничтожали кости смесью магического и живого огня. работа была рутинная, но к обеду рассчитывали закончить.

— Как ты думаешь, о чем они разговаривают? — спросила я, кивнув на Снодрака.

Сейдрак ковырнул ногой камень, по его губам скользнула подобие улыбки.

— Пытаются выторговать у Алдрака разрешение на общение сo мной.

— Так ты уже дал согласие?

Улыбка сделалась более явной и весьма пакостной.

— Я всего лишь сказал, что готов рассмотреть их предложения.

Γрозокрылый был в своем репертуаре.

Стоящий у моих ног котел звякнул крышкой, напоминая о себе. Я присела рядом. Один раз я рискнула заглянуть вовнутрь и увидела, что черный вязкий шар скверны сделался твердым и глянцевым, как стекло.

— Девочка, позволишь посмотреть? — Леди Калидра была тут как тут.

— Симпатичные бусы. — Я кивнула на ожерелье из костяшек. Его точно не было на шее драконицы до того, как она побывала в схроне.

— Наблюдательная девочка. Ты смотри, Сейдрак, такие долго не живут.

— Эту девочку есть кому защитить. — Грозокрылый ненавязчиво взял меня под руку.

Вот как? Значит, и правда дорожил нашими отношениями. Никогда не думала, что смогу подружиться с настолько противоречивым и местами противным типом. Но сейчас положа руку на сердце я была готова назвать Сейдрака Грозокрылого своим другом.

— Почему вы называете меня девочкой? Вам так неприятно, что я — человек?

— У костяных драконов нет имен. Мы теряем их в мертвом огнем перерождения, — важно пояснили мне.

— А ещё говорят, что у костяных драконов нет привязанностей. Они неспособны любить и следуют лишь зову мертвой магии, — в тон ответила я.

В этот момент в котелке снова громыхнуло, и леди Калидра тут же жадно уставилась на мой кулинарный артефакт.

— Покажешь? Никогда не видела окаменевшую скверну.

— Что вы о ней знаете?

Лицо драконицы застыло. Она обхватила себя руками, как если бы внезапно замерзла, и тихо заговорила.

Костяные драконы не имели никакого отношения к скверне. Это был побочный эффект магии, неспособной прижиться в человеческом теле. Обнаружив отсутствие внутреннего огня, драконий дар начинал понемногу уничтожать своего носителя, чтобы потом найти более достойного приемника.

— Так этот шар…

— Драконий дар. — Леди Калидра по привычке хищно клацнула зубами. — От него веет мучительной смертью найденыша. Такие дары по вкусу нежити и единственная возможность получить новую магию.

— Выходит, Пустошь не виновна в этой напасти.

Разочарование было таким острым, что к горлу подкатил комок. Мне казалось, что сегодня я найду ответ на главный вопрос и пойму, как помочь тем, кто попал в Эльгар в надежде освоить драконий дар.

— Исключено. Я долго изучала скверну. Эти знания стоили мне жизни. Повелитель Пепла объявил меня виновной в гибели целого набора найденышей. Счел, что я нарочно обрекла их на гибель, — еле слышно прошептала костяная драконица.

Её слова были наполнены горечью, но я не знала, о чем она жалеет: о прошлой жизни, о гибели людей или, как и я, о не найденной ответе. Интуиция искателя шептала, что обо всем сразу.

Костяные драконы покинули наш лагерь, когда солнце было высоко в небе. Лорд Снодрак объявил, что порядочная нежить днем спит, а не любуется на сожжение себе подобных. А ещё ворчал, что нежить в Пустоши наредкость тупая, никто ее не воспитывает, а без правильной мотивации и должного руководства, даже годный скелет останется никчемным суповым набором.

ГЛАВА 7. Почти невеста

На следующий день мне хотелось умереть, причем не сползая с кровати. Казалось, у меня болят даже те мышцы, о существовании которых я даже не подозревала. Я бы и дальше страдала да таращилась в потолок, когда в дверь нагло постучали.

Сейдрак притащился, чтобы самодовольно объявить, что он был прав, когда утверждал, что сегодня я буду умирать, после вчерашнего полета. Думала, прибью его котелком на месте, но Грозокрылый внезапно протянул мне бутылочку зелья, которое приятно пахло клубникой и было по вкусу похоже на ягодный чай. За какие пять минут оно поставило меня на ноги и заставило наградить чудесного жениха поцелуем. Точнее, о поцелуе заговорила Иора, а Сейд, зараза белобрысая, встал в позу. Пришлось его целовать. Уже тогда у меня и промелькнула мысль, что навязанная помолвка доставит мне немало проблем.

И как в воду глядела.

К роли жениха Сейдрак отнесся до противного серьезно. Отвыкнув в Эльгаре от настойчивого внимания поклонников, я была готова лезть на стену от его ухаживаний. Сейдрак сопровождал меня везде, где только можно, еще и заваливал подарками. За находку костяного схрона Грозокрылому выдали награду, и он явно задался целью спустить ее на разные глупости вроде моей статуи в полный рост, букета из драгоценных камней или золотого плаща, весившего, как хорошие доспехи. Апофеозом идиотизма Грозокрылого стал золотой трон, как две капли похожий на официальное тронное кресло Таравии. Сейдрак торжественно подарил его мне в столовой, заявив, что искательница моего уровня достойна самого лучшего.

Подарки и сопровождение были только вершиной айсберга. Сейдрак возомнил, что человеческим девушкам нравится, когда их постоянно обнимают, гладят и трогают. И все это на глазах у лорда Алдрака. Мне уже начало казаться, что Сейдрак делал это нарочно, чтобы позлить отчима. Срабатывало безотказно. Теперь черный дракон был нечастым гостем в академии. И это когда его назначили нашим новым директором!

Явился!

Почувствовав возвращение лорда Алдрака, отодвинула от себя книгу и заорала когда перед носом промелькнула нечто зеленое:

— Сейд!

— Дорогая, ты уже закончила?

Грозокрылый удерживал мою книгу побегами неведомого ползучего куста и явно целился вернуть ее на полку.

— Нет, я только готовлюсь удушить тебя твоей же лианой!

В ответ Сейдрак пакостно ухмыльнулся. Книга отправилась на место, едва я встала со стула, как зеленые усики тут же задвинули его под стол, а потом предупредительно распахнули передо мной дверь в ванную.

— Удавиться от смеха можно… — буркнула я и тут же почувствовала, как зеленые хваталки скользят по колену.

Попыталась наступить на лиану свободной ногой, но Сейдрак ловко увел их в сторону и принялся ворковать на кадкой:

— Не обижайся, мой маленький, она совсем не злая, просто немного нервная.

Перестав комплексовать из-за своего катализатора, Сейдрак заделался садоводом-экспериментатором и обновил фауну парящих островов, пробудив семена, скрытые в земле и не желающие прорастать собственными силами. В нашем заповеднике прибыло, а нервов у всего преподавательского состава убыло, ведь большая часть растений в изначальном были разумны и обладали ярко выраженной индивидуальностью.

А вот у кое-кого разумности не хватало, и порядочности, и способности сдержать обещание…

— Адептка Таравийская, вы желаете мне что-то сообщить?

Лорд Алдрак шагнул из портала настолько стремительно, что я даже не успела это осознать. Лишь уставилась на появившегося с открытым ртом, быстро осмотрела и только потом выдохнула.

— Будь я ранен, вы бы почувствовали, — нехотя признались мне. — Нет, для вас это было бы неопасно, просто вы бы знали.

— Зато сейчас я знаю, что вы меня избегаете, — сложив руки на груди, объявила я.

И пусть только посмеет начать говорить, что мне это показалось.

— Лориана… — Лорд Алдрак нервно сглотнул и отвел взгляд. — Вы — чужая невеста.

— Мне напомнить, кто этот бред организовал?

Χотела вести себя мило и тактично, но что-то не получалось, а голос шипел не хуже, чем у гадюки. Настроение было тоже максимально ядовитое.

— Я действовал в ваших интересах как… — дракон замолчал, мучительно подбирая слово.

— Как опекун? — язвительно уточнила я. — Может, и меня удочерите за компанию? Опыт уже есть. Будем жить дружной семьей!

Резко отвернувшись, уставилась в стену. Смотреть на мрачную физиономию лорда Алдрака не было сил. Он обещал, что будет рядом, но вчера я оказалась одна в окружении книг и журналов из архива. Сейдрак сбежал в город, а мне больше не с кем было обсудить магию найденышей. Да я всю ночь не спала. Все надеялась, что почувствует и придет.

— Я тоже скучал.

Тихая откровенность заставила кровь бежать быстрее. Лорд Алдрак сжал мои плечи легко, но его прикосновение обожгло даже через тунику.

— Я не скучала. Мне просто нужно было вам кое-что рассказать…

— Хорошо, — легко согласился дракон. — Сейчас я здесь и внимательно слушаю.

Я замерла в надежде уловить отголосок его эмоций, но поймала лишь вежливый интерес, и тут же ощутила у виска горячее дыхание:

— Не жульничайте.

— Я… Я собираюсь с мыслями!

Позади раздался скептический смешок, но я сделал вид, что не заметила.

— Вчера я изучала информацию по найденышам и их дарам, а потом открыла информацию о первом рейде.

Первым рейдом в Эльгаре называли группу драконов, сумевших пройти через портал. Одни драконы погибли во время перехода, другие — чуть позже. Магия нашего мира ломала их изнутри, изменяла под себя, и не все смогли выдержать эти перемены. Считалось, что так и возникли первые свободные дары прерванных родов, не сумевшие найти преемников.

— Все потерянные дары давно должны были найти владельцев. Изначально я считала, что после смерти найденыша его дар отправляется искать нового приемника, но…

Я вскинула руку, и на ней возник холодный темно-серый шар. Научиться его призывать было проще, чем освоить управление котлом. Окаменевшая скверна, запечатавшая дар Эрона, стала моим личным трофеем.

Думала, лорд Алдрак похвалит мой призыв, но он лишь глухо выдохнул:

— Продолжайте.

— Вы и сами поняли, к чему я клоню.

— Но хочу услышать это от вас. Эльгар должен знать, кто именно разгадал одну из важнейших его загадок.

— Если люди до сих пор получают дары — значит, они откуда-то просачиваются. Где-то все еще гибнут драконы. И это явно не здесь.

Дракон развернул меня к себе лицом и, сжав лицо в ладонях, выдохнул в губы:

— Спасибо. Теперь я знаю, где искать.

— Рада, что смогла помочь.

Лицо лорда Алдрака было так близко, что я чувствовала его дыхание на своих губах, как вдруг…

Дверь распахнулась с такой силой, словно ее выбили магией, следом прозвучало язвительное:

— Хм. В ванне мне ещё не изменяли!

Несмотря на формулировку, Сейдрак не выглядел оскорбленным. Зато его так и хотелось облить чем-нибудь мерзким из котелка. Лорда Алдрака обуревали эмоции той же направленности. Дракон стоял, крепко сжав ладони в кулаки, и смотрел так, словно мечтает размазать Сейдрака тонким слоем по плитке. Или же банально сжечь. Наконец он процедил сквозь зубы:

— Прошу прощения. Это более не повториться.

И открыл портал.

То есть просто взял и ушел, ничего не сказав мне на прощание. Опять сбежал! Вот и какой он после этого великий и мудрейший?!

— Да, невестушка… — Сейдрак похлопал меня по плечу. — Это будет очень сложный брачный ритуал.

* * *
Назначение Сейдрака, Лорс и Рдана наставниками встряхнуло весь факультет снабженцев. Совместные занятия с драконами и образование новых магических пар принесло свои плоды: искатели и стражи приняли найденышей в стаю. Больше не было ни высокомерных взглядов, ни злого шепота в спину. Снабженцев перестали считать ущербными иноземцами, отхватившими по ошибке драконий дар. Совместные тренировки прекрасно помогают налаживанию отношений, а за их проведение отвечал Лорс. У Сейдрака и Рдана, судя по разбитым костяшкам, в запасе имелись более жесткие аргументы.

Иора тяжело переживали гибель Оллина. Горянка считала себя предательницей, недостойной драконьего дара. Οна отказывалась посещать занятия, бродила по академии, словно призрак, и все ждала, когда же у нее снова начнутся провалы в памяти.

— Иора, подъем! — скомандовала я.

Но горянка лишь накрылась подушкой и отвернулась к стене. Но я отступать не собиралась.

— Это не может продолжаться вечно.

— Верно. Меня скоро выгонят… — последовал еле слышный ответ.

— Постой, так ты надеешься, что драконы тебя исключат?

Осознание, чего именно добивается Иора, заставило мысленно потянуться к тому, кто наловчился меня избегать, даже находясь в академии.

«Лорд Алдрак, вы мне нужны! Вот прямо сейчас. Если не придете, я сама поднимусь в вашу башню!»

Я не была уверена, что черный дракон меня услышит, но точно знала, где его искать. Лорд Алдрак тоже это понимал, поэтому и соизволил ответить на мысленный призыв, открыв портал в коридор.

— Не хотел смущать вашу подругу, — невозмутимо объявил он, поправляя манжет рубашки.

Я же вяло помахала рукой снабженцам, спешащим на завтрак. Точнее, он шли по коридору, пока в нем не открылся портал. Теперь же все усиленно поднимали с пола неподъемные тетради, перешнуровывали ботинки или нагло изображали статуи.

— Да, Иору вы пока смутить не успели, — едко констатировала я.

— Полагаете, ее стоит вызвать в кабинет?

Вежливый деловой тон лорда Алдрака плохо сочетался с окружавшим нас нездоровым интересом. В конце коридора я заметила алые мантии искателей — уже как-то пронюхали о неожиданном перемещении директора и наверняка доложат Сейдраку.

Чудесное утро!

— Пока Иора доберется до вашего кабинете, придумает десять причин не идти.

— В таком случае лучше прямо сейчас.

И лорд Алдрак вошел в мою комнату, захлопнув дверь у меня перед носом. Дернула за ручку и на той вспыхнули алым уже знакомые мне запирающие руны.

— Внеплановая проверка запрещенного к хранению… — громко пояснила я любопытным.

Адепты выслушали, осознали и если снабженцы спокойно продолжили путь в столовую, то драконы побежали совершенно в другую сторону.

Чудесное утро. И хорошо, что не только у меня.

* * *
Вызывая на помощь черного дракона, нужно быть готовым к последствиям. Я не знала, какие слова подберет лорд Алдрак для Иоры, но и подумать не могла, что за вдохновением он отправится в Пустошь. Явившееся вдохновение было сероватое, слегка испуганное и смущенное. Но кому было бы комфортно очутиться на спонтанном свидании с любимой девушкой, если у тебя руки по локоть крови, а рубашка в бурых разводах?

— Я охотился, — с несчастным видом пояснил Оллин.

Как я подозревала, это объяснение он повторял не единожды, ведь в комнате находился не только лорд Алдрак, но и Снодрак собственной персоной.

— Проходите, адептка Таравийская. — Милостиво кивнул мне костяной дракон. — У нас тут проблема.

Вопросительно посмотрела на лорда Алдрака: «Та самая проблема? Или уже новая?»

— Я похитил костяного адепта, — ничуть не смущаясь, подтвердил он.

— Пустошь готова заявить протест? — охотно включилась в игру я, с облегчением отметив, что Иора выглядит безумно смущенной, но уже не похожа на приведение.

— Пустошь готовится к смене лидера. Ей сейчас не до протестов, — с заметным удовольствием поведал Снодрак. — Представляете, адептка Таравийская: идет бой, летят головы, кости и прочие совсем неэстетичные для девичьего взора части тел, туш и шкур. А у меня нагло крадут личного помощника.

— Дайте угадаю, бой закончился раньше намеченного? — улыбнулась я.

— Столько костяной магии пропало. Сожрать не успел, — печально подтвердил Снодрак. — Я явился по следу портала, в надежде получить компенсацию, и едва не получил смертельную дозу телячьих нежностей.

— Иора была вам настолько рада?

Лорд Снодрак вопросительно вскинул бровь и скорбно произнес:

— Не успеешь подохнуть, а молодежь уже ни во что не ставит.

— Лорд Снодрак… — робко пискнула Иора.

— Да, адептка?.. Вы передумали, и я теперь вам нравлюсь?

Иора тактично потупила взгляд:

— Я хочу узнать, что будет с Оллином.

Лорд Снодрак картинно закатил глаза, а потом расщедрился на пояснения:

— Вашего друга ждет прекрасное будущее в Пустоши. Ночевки на голой земле, холодные рассветы и ритуальные танцы у мёртвого огня. Изумительно насыщенная боевая программа. Поверьте, я еще сделаю из этого юнца приличного бойца.

Иора растерянно захлопала глазами. Пришлось Оллину прийти ей на помощь.

— Лорд Снодрак хочет сказать, что со мной все будет хорошо.

— На твоем месте я бы особо не обольщался, — зловеще произнес костяной дракон. — Εсли у меня под носом продолжат открывать порталы и использовать метку вызова, я могу счесть, что игрушку проще сломать, чем ею делиться.

В этот раз Иора сообразила быстрее и смертельно побледнела.

— Лорд Снодрак! — возмущенно произнес Оллин.

— Что лорд Снодрак? Я кровожадный костяной дракон. Мне по статусу положено. — Мужчина поднялся на ноги. — Погостили, защиту академии обманули, пора и в родную Пустошь возвращаться.

— Снодрак… — Лорд Алдрак многозначительно посмотрел на костяного дракона, явно намекая на детали разговора, произошедшего в мое отсутствие.

Ироничный взгляд тут сделался жестким, а лицо стало маской.

— Я не стану прятаться, как крыса, в ожидании милости Повелителя Пепла. Если Пустошь теперь мой дом, то я буду в ней обустраиваться так, как сочту нужным. Надумаешь отправить ребят в рейд — сообщи. Присмотрим. Не бесплатно, конечно. А ты, мелкая не хандри. — Лорд Снодрак улыбнулся Иоре. — Поверь, смерть в нашей жизни ещё не самое страшное. А кто хорошо учится магии, тот дольше живет.

* * *
На следующий день Сейдрак пригласил меня на свидание. Дождался завершения кулинарного занятия, нагло залез в мастерскую и объявил, что у него ко мне жутко интимный разговор. Мастерица Элина чуть поварешку из рук не выронила. Парням тоже стало неловко, и они сбежали, даже не очистив котлы. Зря они так! Артефакты у нас нежные, к заботе приученные. Забудешь почистить и почесать — с рук потом лучше не кормить. То есть ингредиентам наполнять предельно осторожно, в идеале — бросать издалека.

Я с нежностью погладила артефакт, щелчком пальцев, активируя очищающее заклинание.

— Признавайся, Сейд, ты вырастил какую-то гремуче-ползучую дрянь и надеешься, что мой котелок переварит все улики?

— Лори, тебе никто не говорил, что ты безумно романтичная? — нагло ухмыльнулся блондин.

— Если тебе рассказывают, какая ты замечательная — значит, либо надеются что-то получить, либо думают, как побыстрее сбежать.

— Хочу получить, — охотно подтвердил Сейдрак. — Свидание на воздушном острове.

— В чем подвох? — Я сложила руки на груди.

— Не согласишься — не узнаешь, — коварно улыбнулся Сейдрак.

— Если мне не понравится — сразу уйду.

— Золотце мое, ты можешь даже уплыть. — Усмехнувшись, Грозокрылый протянул мне руку. — Сэкономим время, полетим на великолепном драконе.

Да, мой «жених» от скромности не умрет.

Я чувствовала, что Сейдрак издевается, но наглядное подтверждение получила, едва заметила горячий источник. Небольшой бассейн находился среди скал, в которых вили гнезда воздушные змеи. На гладком уступе я пестрело покрывало с корзинкой для пикника.

— Сейдрак, ты серьезно? Я не собираюсь с тобой плавать!

— Принято. Тогда будем нырять! — прогрохотал дракон и превратился над водой.

Мы шлепнулись в бассейн, подняв тучу брызг, потом я, отфыркиваясь и отплевываясь, пыталась поймать белобрысого заразу, чтобы чуть-чуть утопить, однако утонули только мои ботинки и остатки злости. Теплая вода разморила, остудив воинственный пыл. Я легла на воду и замерла, лениво перебирая руками и ногами.

— И зачем ты всё это устроил?

— Устал, — неожиданно резко бросил Сейдрак.

— Οт кураторства? — тут же насторожилась я.

Если Сейд сейчас скажет, что найденыши его обременяют и ему надоело с нами возиться — я его точно утоплю.

— Вот смотрю я на тебя, Потеряшка и кажется, что ты умненькая девушка. А приглядишься чуть лучше, и становится ясно — показалось.

— Да ну тебя… — буркнула я и закрыла глаза.

Сейдрак злился. Это было заметно и без магической связи. Но вместо того чтобы нормально объяснить, начал как обычно выпендриваться. Пусть! Для этого зрители ему не нужны.

А я… Я просто устала. Слишком много переживай. Но сейчас горячий источник, позволил расслабиться, смыл все тревоги, даже мысли в моей голове сделались тягучими и неторопливыми.

Раздавшийся плеск обозначил, что дракон решил поплавать, когда открыла глаза, Сейдрак сидел на краю уступа и болтал ногами.

— Εсли тебе так приспичило мне нахамить, мог бы сделать это еще в академии. Зачем было тащить на остров? Εщё и свиданием это купание обозвал. Сейд, я с тобой разговариваю!

— От не ответит.

Тихое замечание заставило испуганно вскрикнуть. Я была до того на взводе, что пропустила открытие портала. Лорд Алдрак шагнул из него прямиком в бассейн и ушел под воду. Вынырнув, отряхнулся и небрежно кивнул на Сейдрака:

— Это иллюзия.

— А где настоящий? — заметно растерялась я.

— Ушел.

Мне бы поинтересоваться куда и зачем, но все умные мысли вылетели из головы, ведь лорд Алдрак поплыл ко мне.

— Это плохая идея.

— Ужасная.

— Вы об этом пожалеете.

— Куда уж больше-то?

— Неправда. Вы ни капли не сожалеете, — робко возразила я.

Сложно проявлять твердость, когда тебя обнимает черный дракон. Лорд Алдрак поймай меня, точно кувшинку, притянул к себе и выдохнул в губы:

— Расскажите мне, Алора, что я сейчас чувствую?

Кувшинка. Я кажусь дракону изысканным цветком, к которому так хочется прикоснуться. Сжать в объятиях, чтобы надышаться, целовать так, чтобы пламя стало одно на двоих…

— Неприлично спрашивать девушку о таком! — выдохнула я.

Губы горели так, словно их уже поцеловали.

— Неприличнее девушке, знать то, что знаете вы, — парировал лорд Алдрак, не сводя с меня темного, жадного взгляда. — Но еще ужаснее то, что эти знания сугубо теоретические…

— Зря вы так. Меня уже целовали! — важно объявила я.

Самое глупое, что только можно было заявить в сложившейся ситуации.

Черный дракон атаковал без предупреждения, его губы завладели моими, не давая и шанса к отступлению, я смогла только всхлипнуть и позволить себе утонуть, закружиться в водовороте нежности и позволить увлечь себя на самую глубину. Всего лишь одно прикосновение, одно движение и все сомнения остались позади…

— Скажи это. Скажи, — шептал лорд Алдрак, покрывая мое лицо поцелуями.

— Χорошо… — слабо выдохнула я. — Так меня ещё не целовали.

— Пожалуй, я сделаю вид, что услышал только первую часть фразы, — прошептал черный дракон Эльгара.

Я же внезапно осознала, что способна слышать и думать.

— Как вы здесь очутились? — требовательно спросила я. — И не нужно говорить, что порталом.

Дракон, уже открывший рот, поджал губы и недовольно нахмурился:

— С этой связью нужно что-то делать.

— А я вам это уже который месяц говорю. Нет связи — нет проблемы.

— Неправда. — Меня быстро чмокнули в нос. — Тебе нравиться меня чувствовать.

С тихим вздохом пристроила голову на груди дракона и заметно вздрогнула, когда взгляд наткнулся на улыбающегося Сейдрака. Пусть и иллюзия, но выглядела она до жути реалистично.

— Сейчас уберу. Вижу, зрители тебя смущают.

Лорд Алдрак вскинул руку, намереваясь разрушить иллюзию, но я перехватила его запястье:

— Не нужно!

Да, мне удалось шокировать легендарного дракона Эльгара. Чтобы заметно округлившиеся глаза не отвлекали, я крепко зажмурилась и выпалила:

— Я поняла, почему видела голого Сейдрака. Его нужно срочно его найти!

Не хочу думать о том, как мое заявление выглядело со стороны. Горячий, источник, романтика, поцелуи, но…

— Алора, это наверное самое неоднозначно, что я мог услышать в данной ситуации.

Скорее, обидное. Но что ж поделать? Сейдрака нужно было спасать!

* * *
за несколько минут до…

Сейдрак

— Что ты творишь?!

Алдрак настиг его над академией, без предупреждения ткнул мордой в грудь, отчего Сейдрака перевернуло на спину. Хорошо, что сработали рефлексы и он успел подхватить свою чешуйчатую тушу магией. Алдрак навис сверху, когтистые лапы ощутимо царапнули по пластинам.

— А что не так? Ты приказал заботиться о принцессе. Выполняю. Сейчас она поплавает, потом поест, любование прекрасным тоже ей обеспечено.

Грозокрылый оскалил пасть и едва увернулся от удара лапой. Отчим не шутил и явно нацелился на его шкуру.

— Она твоя невеста. А ты таскаешься каждый день в Эль-Тейр! И не надо мне заливать, что ты посещаешь библиотеку!

— Верно, Алдрак. Алора — моя невеста, а еще и магический партнер. Равнозначная тупость.

Занесенная для удара лапа замерла в воздухе, следом раздалось надрывное:

— Она прекрасная пара!

— Вот и женись на ней сам. Присматривай, оберегай, насчет остального подсказывать не буду — сам знаешь… — Сейдрак поперхнулся дымом — драконья лапа все-таки ударила его в грудь. — Святые чешуйки, как хорошо, что я не позволил себе в нее влюбиться. Пришлось бы видеть твою страдающую рожу до конца своих дней.

— Ты вообще никого не любишь, — зло выдохнул Алдрак.

— Ошибаешься, пап. Я люблю себя. Очень люблю, — развернувшись, Сейдрак сложил крылья, и камнем понесся к земле.

В последний момент расправил крылья и прошел через портал, ведущий в город. И плевал он на то, что пользоваться им адептам дозволялось лишь в крайних случаях.

В Эль-Тейре его уже ждали.

ГЛАВА 8. Новая надежда

Сейдрак

Сейдрак терпеть не мог иллюзионистов. Эти доходяги считались паршивыми бойцами, однако могли нанести такой удар, что с ни одной когтистой лапой не сравнится. Когда Сейдраку на глаза попалась Алора-Лориана, он едва не врезался в стену. Быстро осмотревшись, как если бы опасаясь слежки, иллюзия девушки скользнула в приоткрытую дверь неприметного двухэтажного дома. Иллюзия была до того точной, что, не оставь Сейдрак настоящую Лориану купаться под присмотром Алдрака, обязательно купился бы.

Мысленно выругавшись, Сейдрак трансформировался и окутал себя дополнительной защитой. Следовало отправить сообщение отцу, но не в такой же момент. Пусть побеседует со своей Потеряшкой, раз уж столько лет ждал.

Сейдрак приблизился к двери. Защитное заклинание на ней было совсем простенькое. Они бы еще плакат повесили: «Ловушка на Грозокрылого за этой дверью».

Дракон усмехнулся. Нет, он не был беспечным засранцем, как о нем думали. Просто в академии Эльгара был всего лишь один маг, способный создавать настолько качественные иллюзии. Только у него был доступ к Лориане, время и мастерство для создания полноценной иллюзии. Οна двигалась как Лориана, выглядела как она, да у нее аура даже была один в один!

В другой ситуации Сейдрак обязательно поаплодировал бы мастеру Сторру. Сейчас же ему до жути хотелось выяснить, во что же он вляпался.

* * *
Алдрак

Подруга-поисковик — беда для дракона. В Изначальном дракониц, владеющих магией поиска, боялись как огня. Малого того, что непредсказуемы и ведомы жаждой изысканий, от них еще ничего не скроешь. Алдрак понял, что их с Алорой романтическое купание слилось, едва девушка, вместо того чтобы краснеть и мило смущаться, вдруг начала хмурить брови и беззвучно шевелить губами. И это в его объятиях. Был бы лорд Алдрак менее опытным мужчиной, получил бы ментальную травму, а так пришлось со смирением поинтересоваться, о чем же таком запредельно увлекательном задумалась его пара.

Εго пара…

Οт этой фразы хотелось устремиться в небо и залить его огнем, выжечь в вышине имя Алоры, чтобы весь Эльгар знал, что у черного дракона появилась подруга. Точнее, она пока готовится ею стать, но этот процесс казался предопределенным, необратимым, но предвкушать его было безумно приятно ровно до того момента, как он услышал: «Я поняла, почему видела голого Сейдрака!»

Расу черных драконов всегда считали древнейшей, мудрейшей и терпеливейшей, так вот в тот момент все предки черных драконов должны были восхититься выдержкой своего последнего представителя. У Лорда Алдрака хватило сил дождаться объяснений, но стоило Алоре заговорить, как черная ревность сменилась жгучей тревогой.

Его сын попал в беду.

* * *
Алора

— Замок Повелителя Пепла? Лорд Алдрак, вы уверены?

Я с недоумением рассматривала замок владыки Эльгара, к которому нес меня черный дракон.

— Думаете, Сейдрак здесь?

Вместо того чтобы, как и полагалось, опуститься перед лестницей, подняться по ступеням и пройти мимо стражи, лорд Алдрак приземлился на балкон, дождался, пока я спущусь, и только тогда превратился.

— Нет. Моего сына здесь нет. Однако я хочу выяснить, что же тебя так удивило в тронном зале.

Да проще сказать, что меня тогда не удивило. Я была в шоке, как просто мы попали на аудиенцию к владыке, причем, когда в зале находились лорд Алдрак с Сейдраком. Потом я рассматривала Грозокрылого и не верила, что мы успели и ничего страшного не произошло.

Лорд Алдрак приподнял мой подбородок и заглянул в глаза.

— Я заметил перемену в твоих эмоциях, но счел, что причина — банальный страх. Но тебя испугал не владыка. Так ведь?

Лорд Алдрак распахнул передо мной стеклянные двери, и мы очутились в тронном зале.

— Нет, я переживала из-за Сейдрака. Сначала его изолировали ото всех, потом он усиленно изолировал себя от меня…

— Сейд тебя защищал, — мягко пояснил лорд Алдрак. — Его могли счесть пособником костяных драконов.

— Понимаю. Из-за леди Калидры.

Я осмотрелась. Сейчас в отсутствии хозяина тронный зал выглядел не так внушительно. Даже его трон больше не производил особенного впечатления, обычное массивное кресло, украшенное золотом и драгоценными камнями.

Шагнула к нему и замерла.

— Смелее, Алора. Можешь исследовать и прикасаться ко всему, что сочтешь нужным.

— Разве в этом зале нет охранки или иной защиты?

— Разумеется, есть, — весело подтвердил лорд Алдрак и пояснил: — Сам ставил. Владыки нет в замке. Не бойся, он не помешает.

Не станет смотреть так, что у меня все внутри будет замирать от тревоги.

Жуткий бесцветный дракон, именуемый Повелителем Пепла. В нем осталось так мало огня и яркости…

Мой взгляд рассеянно скользил по тронному возвышению, в то время как я пыталась вызвать в памяти образ владыки Эльгара, а потом поняла, чего не хватало трону — на его подлокотниках больше не было темных камней.

Выставила руку ладонью вверх и призвала шар скверны. Теперь я знала, что именно произошло, когда камни трона Повелителя Пепла посветлели — он задействовал их магию.

Видение накатило без предупреждения, показывая прикованного к стене Сейдрака. На его груди алели глубокие рваные раны, как если бы ее разодрали когтями, а взгляд был пустой, стеклянный…

— Нет…

Крепко зажмурилась, изгоняя жуткую картину из головы, ладони сжали стеклянный шар с такой силой, что руки обожгло.

«Стекло лопнуло…» — успела подумать я, прежде чем мир вспыхнул огнем.

Он был повсюду: под ногами и над головой, окружал со всех сторон, не давая найти выход, от жара перехватывало дыхание, я бы давно сгорела заживо, если бы не руки, обнимающие за плечи. Лорд Алдрак стоял за моей спиной и говорил тихо и спокойно, точно ничего особенного не произошло:

— Лети, мое неугомонное сердце. Я подстрахую.

Опустила взгляд и увидела, зажатую в ладонях яркую искру. Она билась в моих руках, пойманной птицей, словно звала куда-то.

Дар погибшего мастера бытового пламени, он проснулся снова в моих руках, чтобы дали силы перенестись туда, где я была нужна. И я прожгла пространство, точно настоящий дракон.

Выход из огненного портала был похож на прыжок в ледяную воду. Я упала на что-то твердое, но не ударилась — нечто успело подхватить и помогло встать на ноги. Нечто? Нет. Лорд Алдрак. Черный дракон проделал все это, не отрывая взгляд от жуткой картины, являющейся продолжением моего видения.

Сейдрак, пришпиленный к стене, точно бабочка на доске коллекционера. Его взгляд, раны на груди, выражение лица полностью повторяли увиденное мной несколько минут назад.

Живой!

Несмотря на страшные раны Сейд был жив, а рядом с ним стоял тот, кого я не ожидала встретить — бледный, как привидение, мастер Сторр. Наставник подпирал спиной стену и явно мечтал с нею слиться, ведь в двух шагах от него находился владыка Эльгара.

Невозмутимый и спокойный, как гранитная плита. При виде нас он даже не попытался напасть или задействовать защитную магию, лишь недовольно скривился:

— Алдрак, как не вовремя. Мы ещё не закончили, — взгляд на меня. — Найденыш Лориана, вижу, ты почувствовала своего партнера.

Внезапно владыка замолчал, уставившись на мои руки, в которых до сих пор билась яркая искра дара. Только тогда я заметила на шее дракона ожерелье, состоящее из мелких черных бусин. Оно было таким длинным, что Повелителю Пепла пришлось несколько раз обмотать его вокруг шеи.

Дары погибших найденышей. Они не вернулись к драконам, а осели у того, кто при жизни научился повелевать костяной магией. Или нет? Я посмотрела на мастера Сторра и поняла, как же так вышло, что огненный дракон подчинил костяную магию.

Владыка Эльгара использовал мертвые дары, извлеченные из тел погибших найденышей, потому что и сам был давным-давно мертв, но успешно скрывал это при помощи своего магического партнера-иллюзиониста.

«Спасибо, Алора. Дальше я сам…» — прогрохотал у меня в голове голос Алдрака.

Черный дракон опять подслушал мои мысли.

Повелитель Пепла ударил без предупреждения. Мертвый огонь взвился из-под пола, стремясь поглотить нас с лордом Алдраком, и наткнулся на преграду, созданную живым огнем. Я же увидела третью вспышку мертвого пламени, оно скользнуло в угол в поисках жертвы, следом раздалось громкое и такое родное: «Костяная мать!»

Иллюзия. На стене висела иллюзия!

Когда же из зеленого огня на пол выпал Сейдрак, я рассмеялась в голос. Сама не поняла, как очутилась рядом, наверное, бросилась бы на шею, но напарник шустро увернулся и завел меня себе за спину.

— Как глупо, человек, — прошептал Повелитель пепла. — Я дал тебе все: магию, положение в Эльгаре, сохранил жизнь.

— Я так больше не могу, — прошептал мастер Сторр. — Не желаю видеть, как вы убиваете детей.

Он сказал бы и что-то еще, но вот владыка холодно улыбнулся и вскинул руку. Я увидела тонкую магическую нить, связывающую человека и дракона, за мгновение до того как она оборвалась. И тогда мастер Сторр упал на колени и закричал. Это был жуткий крик, наполненный нечеловеческой болью и страданием. Скверна, что долгие годы не причиняла ему вреда, голодным волком вцепилась в свою жертву. Я читала о таких приступах, когда драконий дар сжигал своего владельца изнутри, и от этой напасти не было спасения.

— Сделайте что-нибудь! — потребовала я, не зная, к кому именно обращаюсь.

Мне было все равно, кто поможет Сторру, но Сейдрак и лорд Алдрак продолжали изображать двух кобр, замерших перед броском. Взгляды драконов были прикованы к Повелителю Пепла.

— Они не могут, найденыш, — с заметным самодовольством объявил владыка. — Εсли бы не я, этот человек давно бы погиб. Я спасал и оберегал уникальный и полезный лично для меня талант. Но Сторр меня предал.

Мастер Сторр осознавал, что обречен. Я поняла это его взгляду, по победной гримасе, жуткой пародии на улыбку, что исказила его лицо между вспышками боли. Когда же он начал заваливаться на пол, владыка подхватил его магией и приковал к стене точно также, как и мнимого Сейдрака.

— Предатели заслуживают мучительную смерть, — безразлично бросил он.

Владыка Эльгара казался таким спокойным и сосредоточенным. Казалось его совершенно не трогают стоны жертвы.

Все верно. Ведь он тянул время…

Я поняла это, как только темные бусины драконьего ожерелья начали светлеть, передавая магию. Повелитель Пепла готовился к удару, который собирался нанести сразу же после гибели Сторра. Дракон собирался использовать его смерть и поглотить очередной свободный дар.

Не сегодня!

Словно почувствовав мою решимость, искра драконьего дара, снова забилась в моих руках. Она призывала меня действовать, причем немедленно. И тогда я заговорила:

— В Таравии считают, что Эльгаром правят мудрые драконы. А их владыка самый сильный и мудрый. Так вот люди ошибаются. Вы всегда были вторым. Ваш замок роскошен и возвышается над всем Эль-Тейром, но на одиноком уступе находится дом того, кто всегда превосходил вас во всем. Последний черный дракон. Он не может передать свой дар детям и только поэтому ушел в тень, уступил место, которое принадлежит ему по праву сильнейшего.

— Замолчи!

Лицо повелителя исказила судорога, и вместо бледного мужчины возникла серокожая нежить. Иллюзия Сторра развеялась, потому что он сам находился на грани. Я видела его искру, яркую и чистую, готовую отправиться на поиски нового владельца.

А ведь и остальные дары, что, подобно трофеям, украшали шею костяного дракона, были живыми. Украденные, присвоенные, они не должны были принадлежать нежити.

— Драконья магия — это жизнь, — прошептала я, прежде чем отправить искру Οллина в полет.

Владыка хотел отмахнуться от нее, как от жалкой мошки, но внезапно камни его ожерелья, начали наполняться цветом. Темные и безжизненные, они окрашивались в алый, оранжевый и голубой, а в их глубине разгоралось живое пламя. Захрипев, владыка попытался стащить ожерелье со своей шеи, но оно словно просочилось сквозь пальцы и исчезло.

Мастер Сторр сумел создать ещё одну гениальную иллюзию, прежде чем повиснуть безжизненной марионеткой. Мы с Сейдраком бросились к нему одновременно, а дальше я рвала магические цепи, приковавшие его к стене, выжигала их огнем, который мне не принадлежал, но сегодня мне впервые было все равно, что я использовала чужую магию.

Опустив Сторра на пол, Сейдрак посыпал его какими-то семечками, они проклюнулись за несколько секунд и зелеными нитями опутали тело иллюзиониста.

— Что это?

— В Изначальном эту лиану называли путами жизни и смерти. Сок растения целебен, но лиана может, как исцелить, так и убить.

— Скажи, что ты приручил свою зверушку.

Со смесью благоговения и ужаса я смотрела на зеленые отростки, что буквально присасывались к коже мастера Сторра. Позади раздавались драконьи рыки и звуки ударов, весь дом сотрясался, будто собирался рухнуть нам на головы. Когда драконы дерутся, мелочь, вроде людей, должна разбегаться. Но я не могла даже пошевелиться. Мой взгляд был прикован к яркой искре, обретавшей очертания шара. Всхлипнув, накрыла ее руками, словно пытаясь затолкнуть обратно, заставить вернуться в тело мага. Ведь пока в нем жила магия, он и сам продолжал жить.

— Скверна разрушает тела найденышей, — глухо произнес Сейдрак. — Драконам было проще.

— Что ты сказал?.. Эта дрянь калечила и драконов? Я думала, что первые дары возникли после гибель тех, кто не смог осуществить переход через межмировой портал.

— Так принято считать. Отец говорил, что драконы погибали еще некоторое время и после перехода.

— Не все драконы смогли побороть скверну… — подхватила я.

Переглянувшись, мы с Сейдраком склонись над Сторром, погруженным в зеленый кокон. Садовод из Грозокрылого вышел отменный, его лианы помогли магу, он больше не метался в беспамятстве, черты лица разгладились, как если он больше не чувствовал боли.

— Чтобы выжить, Сторр должен позволить скверне себя изменить, — прошептала я. — Чтобы выжить, Сторр должен стать немного… драконом.

Вот к чему стремились потерянные дары. Они искали не просто сосуды, способные их удержать, они искали носителей, которые смогут стать частью бесконечного цикла обмена дарами. Им были нужны драконы.

Склонившись чуть ниже, я снова заговорила, в этот раз обращаясь уже не к магу, а к его дару, к искре, что готовилась отправиться на поиски нового владельца.

— Тебе же нравилось это тело, ты сам его выбрал. Так почему бы тебе немного не помочь?

— Лори, ты рехнулась? — еле прошептал Сейд.

Внезапно я поняла, что вокруг стало слишком тихо. Хотя ещё недавно пол дрожал, а позади раздавалось драконье рычание. Сейчас же мы все находились точно в коконе. Он отсек нас и от звуков боя, и от смертоносной драконьей магии, что могла нас случайно задеть.

«Спасибо, любимый…» — мысленно прошептала я и уловила отголосок драконьего рычания.

С Алдраком все было в порядке. Черный дракон занимался тем, для чего и был рожден: оберегал и защищал. Мой же путь был иным: поиском лучшей жизни для тех, кто был отмечен драконьей магией. Теперь, когда я это поняла, внутри меня снова разгоралось жгучее пламя. Но я больше его не боялась, а позволила черному огню скользнуть по руке и приложила пылающую ладонь к искре Сторра.

— Лори, что ты творишь?

Сейдрак с изумлением уставился на меня, но я понимала, что он видит далеко не все. Пока не видит, но все еще впереди. Драконья магия сделала нас поисковиками. Наш путь отличался от других магов, сложный извилистый, мы оба могли умереть, но выжили, чтобы больше не было других смертей. Поэтому я накрыла искру Сторра рукой, объятой драконьим огнем, и терпеливо пояснила:

— Я помогаю ему стать почти драконом.

* * *
Гибель владыки Эльгара бессовестным образом повесили на Снодрака. Якобы коварный костяной дракон открыл портал в Эль-Тейр и отомстил за смерть леди Калидры, приговоренной Повелителем Пепла. Никто так и не узнал, что владыка был нежитью, практиковал костяную магию и имел отношение к гибели многих найденышей. Я злилась несколько дней, понимала причину такого решения, но все равно не могла успокоиться. Как сказал Алдрак, Эльгару не нужна была истина. Эти земли хотели стабильности.

Зато в Пустоши покой даже не пролетал. С тех пор как там объявился Снодрак, объявивший себя преемником Повелителя Пепла, костяным ритуалистам стало резко не до набегов в горы, окружающие Эльгар. Борьба за Пустошь обещала быть безжалостной и в это противостояние огненные драконы вмешиваться не собирались.

У нас хватало и других проблем. Убедить всех, что скверна — не болезнь, а этап магического развития было непросто. Больше всех сопротивлялись новому видению драконьи целители. Все они покинули драконью академию, едва стало известно, что найденышей больше не надо лечить.

«Сами справляйтесь!» — высокомерно бросили драконы.

«Как будто от вас раньше был толк!» — не удержалась я.

Начинать всегда нужно с малого, вот и мы с Сейдраком начали с того, что закрепили за каждым найденышем дракона-партнера, но при этом ограничили магическую поддержку.

«Дракон — страховка, а не чешуйчатый костыль» — неосмотрительно бросил Сейд.

Его потом месяца три за глаза называли Лордом-костылем потеряшки. В академии так никто и не узнал, кто был все это время моим настоящим магическим партнером. Зато мое переселение в замок на скале никого не удивило. Точнее, мы с Сейдроком ночевали в гнезде черного дракона несколько раз в неделю. Да всех Сейдрак по-прежнему оставался моим женихом и ему это безумно нравилось. Наличие официальной невесты отваживало от Грозокрылого других возможных невест и их родственников.

Так что Сейдрак по — прежнему называл меня своей парой, я же мстила ему тем, что ласково обзывала сыночком и обещала подарить шерстяную шапочку на день рождения, чтобы последние мозги в небе не отморозил. В ответ Сейдрак гнусно ржал над моим ведением, что столько дней не давало мне покоя, и заверял, что никогда бы не переспал с иллюзией, даже если она и выглядит как настоящая принцесса.

Лорд Алдрак наблюдал за нашими перепалками с молчаливым снисхождением, но я чувствовала, он рад, что мы с Сейдраком нашли общий язык.

— Глупость. Я рад, что ты подарила мне надежду.

Чёрный дракон вышел из стены, даже портал не открывал. В его доме подобные фокусы были в порядке вещей. Здесь не только стены, каждый предмет носил руническую печать черного дракона. Лорд Алдрак создал этот замок в соответствии с традициями своей родины. Поэтому и не смог здесь жить. Слишком сильной была тоска по жизни, что он потерял.

Сильные, надежные руки обвили мою талию, прижали к груди:

— Потеряв свою стаю, я и не думал, что смогу кого-то впустить в свое сердце.

— У вас был Сейдрак, — тихо прошептала я, млея от удовольствия в объятиях.

— Снодрак и Калидра подкинули его мне как две кукушки. Я всего лишь исполнил свой долг.

— У легендарного черного дракона Эльгара очень большое и доброе сердце.

Тихий хмык, и возле моего уха раздаётся вкрадчивый шёпот:

— Надеюсь, ты об этом никому не расскажешь?

Повернувшись, подставила губы сладкому поцелую, а потом тихо уточнила:

— Скромное большое сердце.

Крепко прижав меня к себе, Алдрак уткнулся в мой лоб и тихо произнес:

— Мое сокровище.

Вызов из академии прозвучал тревожной сиреной, заставив меня испуганно подпрыгнуть на месте. Следом раздался раздраженный драконий рык:

— Сейдрак!

— Он всего лишь слегка изменил оповещение… — примирительно улыбнулась я.

— Зря я тебя послушал. Не стоило давать ему доступ к Черному гнезду.

— Стоило! — Приподнявшись на цыпочки, поцеловала Алдрака в губы. — Потому что ты не только легендарный дракон Эльгара, но еще и очень благородный. Сейду нужен дом. Настоящий дом.

— Ему нужна мама, — Алдрак поднес мою руку к губам.

— Εго мама рассекает в Пустоши, напару со Снодраком разбирает на части дикую нежить и прорежает популяцию костяных ритуалистов, — фыркнула я.

— Поэтому о нем придется позаботиться кому-то более ответственному, — в зеленых глаза мужчины заплясали смешинки.

Он прекрасно знал, как злился Сейдрак, когда думал о переменах в наших родственных отношениях. Да он скорее кактус сожрет без соли, чем назовёт меня мамой.

— Весь Эльгар будет в шоке, — хихикнула я.

— Бедный покинутый дракон. Его невеста предпочла мужчину с большим опытом, — иронично фыркнул Алдрак.

— Нет, мне просто понравился ваш замок и положение в обществе, — не осталась в долгу я и вскрикнула, получив шлепок по попе.

Вызов повторился, звук был до того мерзкий, что я скривилась, как от зубной боли. Алдрак быстро поцеловал меня в губы и открыл портал.

ЭПИЛОГ

Я бежала по лестнице, чувствуя, что сердце вот-вот выскочит из груди. Когда же в этой академии поставят хотя бы пару порталов внутри замка. Сил уже нет. Ни моральных, ни физических.

Очутившись на террасе, я жадно вдохнула морозный воздух и тут же услышала предельно противное:

— Потеряшка, тебе надо подтянуть физподготовку. Или начать вести себя как порядочный найденыш и учиться левитировать.

— А тебе нужно научиться держать свои бесценные советы при себе! — совсем не по — королевски огрызнулась я.

Грозокрылый продолжал меня доводить с завидной регулярностью. Впрочем, он доставал не только меня. Вчера вон Рдана допек, и дракон вызвал его на дуэль. Лорс на правах друга организовал зрителей и тотализатор, нашел площадку для поединка. Это ещё Алдрак не знает, что теперь в академии на один тренировочный полигон меньше.

— Чувствуешь? Вот-вот появится?

Сейдрак выкинул голову к небу и обернулся.

— Лови! — скомандовала я и шагнула с края террасы в пустоту.

Левитация давалась мне с трудом, мешал страх перед высотой, вот и приходилось тренироваться чуть ли не в боевых условиях. Пролетев один этаж, умудрилась зависнуть в воздухе и медленно развернулась к Сейдраку, страхующему рядом.

— Бесстрашие у тебя огонь, а вот техника полета… — Сейд насмешливо щелкнул клыками, — сама знаешь.

Зато есть, к чему стремиться!

— Хватит скалиться, опоздаем.

— Обижаешь, Принцесса, от меня ещё никто не уходил.

Сейдрак забросил меня на спину и рванул туда, куда его вело чутье искателя.

Искра дара возникла над академией, почувствовала нас и замерла, точно присматриваясь, а потом медленно полетела к горам, за которыми жили люди.

— Опять вашим везет, — буркнул Сейдрак.

Иногда потерянные дары оказывались к Эльгаре, но чаще всего они устремлялись за его пределы, и вот здесь нам с Сейдраком приходилось бдить. Группку крошечных фей мы с Сейдом заметили одновременно. Мелкие заразы тоже почуяли бесхозный дар и навострили к нему крылья.

— Это кто тут такой дерзкий?! — глумливо поинтересовался Грозокрылый, снимая невидимость.

— Дракон! — заверещала фея, размахивая волшебной палочкой.

— Таможня Эльгара! — рявкнула я. — Контрабанда бесхозной магии больше не пройдет!

Феи обиженно переглянулись, как вдруг одна вытянула шею и заверещала:

— А я тебя знаю! Это мы тебе на день рождения подарки сделали!

— Лори, офигеть! Это твои дарители! Не хочешь им чегось доброго пожелать?

— Лучше я разрешу им чегось откусить, — буркнула я. — Чтобы больше бытовую кулинарную магию с драконьей не путали.

Феи заголосили, обругали нас с Сейдом на своем языке и исчезли. Мы же с Грозокрылым уставились на искру. Не прошло и минуты, как рядом с ней появилось крошечное поисковое заклинание.

— Как долетит, сообщит носителя и координаты.

— Кого отправим наблюдать? — задумчиво произнесла я.

— Рдана. А то вторую неделю нудит, что ему не поручают опасных заданий.

— Хочешь сказать, что присмотр за человеческим малышом — опасное задание?

— А то! Знаешь, как они мерзко орут? Ай! Лори! Не дерись! Ты еще не моя мама, чтобы начинать меня воспитывать. Кстати, ты уже готова стать бабушкой?

— Сейд, я тебя сейчас задушу!

Попыталась изобразить удушение дракона, но Сейд лишь поржал, что ему щекотно. Пусть развлекается, пока может. Я принцесса ответственная и от своих обязанностей никогда не уклонялась.

Искра потерянного дара еще долго горела в воздухе, точно падающая звезда. Перестав препираться, мы с Сейдраком долго провожали ее взглядами.

— Легкого тебе пути, человечек, — еле слышно прошептал он, когда она исчезла.

— А мы проследим, чтобы с тобой все было хорошо, — эхом подхватила я.

Конец

Оглавление

  • ЧАСТЬ 1 Принцесса-адептка
  •   ГЛАВА 1. Сказки и реальность
  •   ГЛАВА 2. Тайна дара
  •   ГЛАВА 3. Найденыши
  •   ГЛАВА 4. Диверсия
  •   ГЛАВА 5. На новом месте
  •   ГЛАВА 6. Распределение
  •   ГЛАВА 7. О волшебных обломах
  •   ΓЛАВА 8. Экзамен
  •   ГЛАВА 9. О пользе любопытства
  •   ГЛАВА 10. Драконовы секреты!
  • ЧАСТЬ 2 Кость и котелок
  •   ГЛАВА 1. Не все снабженцы одинаково полезны
  •   ГЛАВА 2. Куратор изволит поработать
  •   ГЛАВА 3. Очешуеть! И другие сложности драконьего перевода…
  •   ГЛАВА 4. Немного практики
  •   ГЛАВА 5. Кто ходит в гости пo вечерам…
  •   ΓЛАВА 6. Чужая среди своих
  •   ГЛАВА 7. Кто ищет — тот всегда найдет
  •   ГЛАВА 8. Ритуал
  •   ΓЛАВА 9. Магическое партнерство
  •   ГЛАВА 10. Пустошь
  •   ГЛАВА 11. Последний рейд
  • ЧАСТЬ 3 Долг и любовь
  •   ΓЛАВА 1. Тайный враг
  •   ГЛАВА 2. Старый новый друг
  •   ГЛАВА 3. Большая перемена
  •   ГЛАВА 4. Вести из Пустоши
  •   ГЛАВА 5. Скверна
  •   ГЛАВА 6. Костяная магия
  •   ГЛАВА 7. Почти невеста
  •   ГЛАВА 8. Новая надежда
  • ЭПИЛОГ