КулЛиб электронная библиотека 

Мой мир боевых искусств 2 [Фея Луны] (fb2) читать онлайн


Настройки текста:



Глава 1

Город Алой Дымки смог отбиться от самого крупного и наверно единственного в своей истории вторжения. Погибли сотни, а может даже тысячи людей, были разрушены целые кварталы.

Правитель города пустил много денег и сил в ход, чтобы ночью оказать людям первую помощь, а также начать работы по очищению развалин и постепенному восстановлению разрушенных кварталов.

Выбранные старейшины всех кланов покинули город и отправились на все четыре стороны искать следы неизвестной группы демонологов, в то время как люди правителя города принялись исследовать городские катакомбы.

Семья Уэйк приняла меньшее участие в поиске врагов, поскольку у них были свои заботы. Некоторые старейшины засели в сокровищнице и принялись сравнивать списки с тем, что было в наличии. Другие занимались организацией похорон погибших, а третьи усиливали защиту клана.

В каждом филиале клана города, в каждой резиденции, глава потребовал обновить барьер и усовершенствовать.

Старейшина Джек лично остался в резиденции Джона для охраны, он решил провести здесь следующие несколько дней, чтобы убедиться, что с раненным наследником клана ничего не случится.

В битве с Томом Джон получил довольно серьёзные раны, но, к счастью, не смертельные. Целительные пилюли сделали своё дело, но парню придётся всё равно отдохнуть несколько дней, прежде чем возвращаться к привычному образу жизни.

Успокоив семью, выслушав вместе с ними рассказ Джека о произошедшем и добавив интересной информации от себя лично, юноша вернулся себе в комнату. Казалось бы, скоро рассвет, стоит отдохнуть, но ему не спалось.

Сначала необходимо разобраться с системными сообщениями. Юноша открыл статус и обнаружил их все.

[Обнаружена незарегистрированная системой техника]

[Желаете добавить её в статус?]

«Да!»

[Техника доминирующего меча (земной класс, высшее качество) — начальный этап освоения]

«Нельзя усовершенствовать. Жаль» — Джон испытывал разочарование, но в общем и целом был доволен.

Ему всё ещё не хватало навыков на полную использовать способности области «единение с мечом», но этот навык решал проблему. Теперь Джон имел полный доступ к Ци меча, что выводило смертоносность его атак на новый уровень.

«Так. Следующее»

[Поздравляем! Вы убили демона, превосходящего вас на целую стадию развития. +35550 очков опыта]

«Хм. И сколько у меня теперь опыта?»

[Очки опыта:640110/1500000]

Эта цифра состояла из оставшихся после прокачки очков опыта, награда за победу над Марком Хесс, очки опыта, полученные за повышение понимания техник, которые приобретаются в процессе сражения, ну и награда за убийство Тома.

Эти очки опыта можно было потратить на усовершенствование боевых техник, поднять свою мощь ещё на один уровень, но Джон решил этого не делать. Теперь его целью было достижение девятого уровня и получение задания на повышение стадии.

В любом случае, задание на повышение наверняка будет не из коротких. Ему придётся задержаться на девятом уровне, вот тогда-то можно будет скопить очки опыта и потратить их на техники.

«Пойдёт. Ну и — самое интересное» — в глазах Джона появилось предвкушение, когда он перевёл свой взгляд на сообщения о новом задании.

[Доступно сюжетное задание!]

[Тьма сгущается (1).

Описание:

История циклична. То, что происходит сегодня, в иной форме проходило несколько тысяч лет назад. Вы, как преемник бога войны, не можете пройти мимо надвигающейся угрозы.

Выясните происхождение кристалла, который обращает людей в демонов.

Это первое задание из квестовой цепочки. Для её полного завершения необходима база развития минимум стадии духовного ядра.

Награда: 600000 очков опыта.

Дополнительная награда: жетон усовершенствования техники]

[Внимание!]

[От этого задания невозможно отказаться!]

Читая все эти строки, Джон реагировал двояко. С одной стороны, он возбуждался, с другой — возбуждение быстро угасало, так как задание не из лёгких, а цепочка длинная и опасная.

«Но выбора у меня нет, так что и ругаться нет смысла. Надо думать… Награда стоит, чтобы ради неё пошевелиться…хм…единственное, что я могу сходу придумать — это поговорить с дедушкой, может он чего сможет рассказать, либо напроситься в секретную комнату сокровищницы. Там, вроде как, содержатся важные исторические записи. Может там можно найти что-нибудь интересное»

* * *
Прошло четыре дня.

За это время Ли и Мия, наконец-то, совершили прорыв и перешли на шестой ранг стадии формирования основы. Также монах смог перед прорывом достичь медного уровня техники металлического тела.

—Хочешь начать осваивать серебряный?

—Нет! — довольно резко ответил Ли.

Достижение медного уровня уже извело его, ибо это был медленный и крайне мучительный процесс, хотя, справедливости ради, стоит сказать, что результат стоил усилий.

Монах уже понял принцип освоения этой техники. Серебряный уровень будет ещё тяжелее, ему хотелось отдохнуть, прежде чем двигаться дальше.

Джон не стал настаивать.

В эти дни всё свое свободное время он тратил на составление свитка, содержащего информацию о шаге фантома. Сделанных юношей описаний хватит, чтобы достичь начального этапа освоения техники. Собственно, большего он дать не мог, да и в этом не было необходимости. Клану будет более чем достаточно начального этапа техники, захотят — сами усовершенствуют.

«Я итак делаю большой вклад в семью»

Изначально парень был довольно холоден по отношению к клану, но его мнение постепенно менялось из-за взаимодействия с определенными людьми, которые оказывали ему помощь и поддерживали.

Конечно, это не значит, что Джон теперь решил стать следующим главой клана. Этот вопрос был решен изначально. Когда настанет время, он без сожалений покинет семью и отправится в путешествие, но до тех пор необходимо иметь хорошие отношения с семьёй, чтобы она продолжала снабжать его ресурсами.

Джон решил сегодня продать начальный этап шага фантома клану, чтобы получить больше ресурсов для развития и достичь своих целей.

Когда парень сообщил старейшине Джеку, что хочет увидеться с дедушкой, он узнал, что дедушка также хочет с ним встретиться.

—Ну, тогда организуй нам встречу, — заинтересовался юноша.

* * *
—Джон, — улыбнулся Джим Уэйк, сидевший на своём стуле в окружении старейшин.

Джек сообщил главе о желании Джона увидеться с ним, и тот отложил все дела, чтобы с ним встретиться. Он даже созвал старейшин, поскольку вопрос, который будет поднят в их разговоре, действительно важен не только для него, но и для всей семьи.

—Дедушка, — улыбнулся парень.

—Я слышал, ты хотел со мной встретиться. Что-то важное?

—Не совсем. Я приготовил свиток своей техники движения и готов продать его клану.

—О, — удивился старик, который во всей этой суете успел подзабыть о своем желании заполучить для клана Шаг Фантома, — это важно, но у меня есть вопрос более насущный. Давай сначала разберемся с ним.

—Внимательно слушаю, — кивнул Юноша.

—Последнюю неделю нам постоянно поступают предложения о браке. Ты многих заинтересовал. Наш выбор пал на семью Бейл. Ты возможно слышал о них, аукционный дом нашего города принадлежит им. Это клан, специализирующийся на торговле. Их сеть покрывает всю империю, включая столицу. Они предлагают тебе в жены шестую дочь нынешнего главы. Говорят, она обладает неплохим талантом, а также внешне довольно хороша.

—Дед, — серьёзно посмотрел на него Джон, — но я пока что не хочу жениться.

—А тебя никто не заставляет сейчас жениться. Пока что только помолвка. Свадьба — дело тонкое, не требующее спешки. Вы успеете познакомиться и наладить отношения в секте, прежде чем поженитесь. Кстати, эта девушка также вступит в секту пурпурного тумана, из-за тебя.

Джон ничего не ответил, но на его лице виделось нескрываемое недовольство. Видя это, старик вздохнул:

—Этот союз нужен нашей семье. Ты должен понять. Не спеши препираться, возможно у вас действительно возникнут чувства.

Джон, понимая, что его мнением не особо-то интересуются, потерял настроение.

«Ладно, раз уж вы решили продать меня подороже, то я тоже стесняться не буду»

—Сколько вы готовы предложить мне за мой Шаг Фантома? — резко сменил он тему, достав из пространственного мешка свиток.

Взгляды всех переместились на бумагу в его руке, на ней была описана техника движения небесного класса.

Глаза стариков жадно загорелись.

—Думаю, — заговорил третий старейшина, который всегда был враждебно настроен к Джону, — двух ядер третьего ранга будет достаточно.

—Что-то как-то неискренне, — фыркнул юноша в ответ и сунул свиток обратно в пространственный мешок.

Он собирался торговаться в наглую.

«Надо было позвать с собой Ли»

Глава 2

Два ядра третьего ранга.

В специальных магазинах за ядро подобного качества придётся вывалить немалую сумму. По сути, неплохая цена, но не за технику небесного класса, хоть и неполную.

Клан в первую очередь был организацией, ставившей выгоду на первое место. И хоть другие старейшины были согласны с третьим, считая цену заниженной, они не собирались её сильно увеличивать.

С другой стороны, Джон не собирался им уступать задаром.

—Высокомерный мальчишка, — повысил голос третий старейшина, возмущенный ответом парня, — собираешься ободрать клан до нитки?

—Да пошёл ты! — фыркнул Джон, не собираясь церемониться с негодяем.

Раньше, может быть, парень и стерпел бы предвзятое отношение к себе, но не теперь, когда клан нуждался в нём, а не он в клане.

—Змей! — вскочил разъяренный старейшина, — где твоё уважение к старшим!?

—Да пошёл Вы!

—…

Джим Уэйк глянул на их перепалку и вздохнул. Он не мог винить третьего старейшину, старик в последние дни был на нервах. Мало того, что принадлежащее ему предприятие в городе алой дымки пострадало, так ещё и выяснилось, что его сын стал демоном. Среди старейшин даже ходили слухи, что это Том Уэйк убивал ночами детей клана, а также что именно он рассказал неизвестным о сокровищнице клана.

Третий старейшина смотрел на Джона как на человека, не только убившего его сына, но и из-за которого с Томом случилась вся эта трагедия.

Вряд ли их конфликт можно просто так урегулировать.

—Третий старейшина, — холодно посмотрел на него Джим Уэйк, — хватит ругаться.

—И ты, — перевёл он взгляд на Джона, — хватит препираться.

Разгневанной паре пришлось умолкнуть. Видя это, глава клана ещё раз вздохнул и решил поскорее завершить переговоры:

—Джон, вот моё предложение: одна пилюля истинного духа небесного класса, двадцать пилюль истинного духа земного класса и пять духовных ядер третьего ранга.

Старейшины посмотрели на главу. По их мнению, старик решил выдать слишком много. Конечно, на аукционе техника могла уйти гораздо дороже, но Джон всё же продавал технику клану, семье, тем, кто его вырастил, обучил и снабжал и продолжает снабжать ресурсами. По их мнению, Джон должен был постыдиться брать слишком много, но у юноши было свое мнение.

Предложенная стариком сумма показалась ему приятной. Джон не был из тех жадных торгашей, кто готов торговать до последнего. Ему даже было немного лень заморачиваться. Для этой сделки действительно нужен был Ли.

Он был готов согласиться на это предложение, но хотел всё же немного его улучшить:

—Есть пара вещей, которые я хочу получить дополнительно, — произнёс он после небольшого вздоха.

На лицах старейшин отразилось возмущение, Джим внешне никак не отреагировал, лишь кивнул, позволив тому высказаться.

—Я хочу несколько камней истинной сущности, а также доступ в секретную секцию сокровищницы.

Камень истинной сущности представлял из себя затвердевшую энергию. Их добывают в шахтах, открытых возле духовных жил. Концентрация энергии в таких камнях намного выше, чем в пилюлях или ядрах, она чиста и обильна. Камни истинной сущности также использовались в качестве валюты среди практиков.

Джон хотел поближе познакомиться с ними, увидеть количество опыта, которые можно получить за их поглощение.

Его запрос не мог не возмутить старейшин. Все они как один вскочили на ноги и яростно уставились на него. Камни истинной сущности были слишком ценны для клана, их выдавали только старейшинам в качестве зарплаты.

Прежде чем возмущенные старики смогли издать хотя бы звук, Джим Уэйк выпустил свою энергию и заставил всех сесть обратно.

—Интересный запрос у тебя, дорогой внук. Я могу его удовлетворить, дать тебе два камня истинной сущности из своих личных запасов, но ты должен для начала мне ответить — что тебе нужно в секретной секции?

—Я готов ответить, — кивну юноша и пренебрежительно посмотрел на возмущенных старейшин, — но наедине.

—Договорились, — кивнул в ответ старик, — если у тебя действительно будет причина посетить секретную секцию, ты её посетишь.

Произнеся это, он взмахнул рукой. Из пространственного кольца вылетел мешочек и названные стариком вещи, которые поплыли в этот самый мешок. Завязав силой телекинеза узел, старик взмахом руки толкнул его по воздуху пареньку.

—Вот, держи.

Джон поймал свою награду, кивнул, убрал в свой пространственный мешок и достал оттуда свиток, который передал дедушке. Сделка была проведена.

—Когда я смогу посетить секретную секцию? — не мог он не задать вопрос, ведь это дело было связано с сюжетным заданием.

Когда они останутся наедине, юноша сможет задать интересующие его вопросы и, если нужных ответов не будет, проследует в секретную секцию и исследует исторические записи. Джон верил, что для завершения первого задания этого будет достаточно.

—Ты поди уже слышал от отца, что во время недавних событий в нашу сокровищницу было совершено проникновение. Неизвестные пробрались в секретную секцию и что-то забрали оттуда. Сейчас старейшины пытаются выявить пропажу. Они должны закончить в течение двух дней. Я сообщу тебе.

—Хорошо. Я могу идти? — кивнул Джон.

—Да, жди меня сегодня вечером дома. Как ты и хотел, поговорим наедине.

На этом их разговор закончился, и юноша покинул главную резиденцию клана, став намного богаче.

В его пространственном мешке лежали миллионы очков опыта, а точную сумму сходу даже было невозможно посчитать.

Вернувшись в резиденцию, сопровожденный старейшиной Джеком, Джон встретил своих товарищей на тренировочной площадке.

Ли, как обычно, давал уроки своего виденья буддизма «братишке» волку, а Мия оттачивала боевые техники.

—Эй, — окликнул его монах, когда Джон собрался войти в дом, — разве ты недавно не предлагал взять задание клана и рвануть куда-нибудь? Передумал?

Вопрос Ли заставил его задуматься. На данный момент ресурсов у него было предостаточно. Более того, сегодня ночью он собирался перейти на девятый ранг и получить задание на повышение стадии.

Все дальнейшие планы будут исходить от требований задания, поэтому в данный момент он не мог дать нормального ответа.

—Пока не уверен, — нахмурился он, — завтра отвечу точно, но скорее всего да, передумал.

—Мне тут как бы скучно, — продолжил недовольный монах, — когда там этот турнир для поступления в секту?

—Вроде как в конце недели, точный день отец назовёт позже.

—Ну наконец-то, — хлопнул в ладоши Ли, на лице которого показалась улыбка, — а то я уже заскучал. Повеселимся там!

—Уж ты-то точно повеселишься, — усмехнулся Джон, — на тебя половина города зуб точит.

—Пускай точит, — фыркнул тот в ответ, — любого, кто оскалится на этого благородного монаха, ждёт лишь один исход.

«А у него прибавилось уверенности» — улыбнулся шире Джон и решил немного остудить его пыл.

—Медный уровень техники металлического тела, конечно, даст тебе огромное преимущество, но это не гарант победы. Думаю, Лейла Руссо или Марк Хесс всё ещё могут надавать тебе, и последний, можно сказать, видит в тебе заклятого врага. Могу сказать лишь одно: удачи.

Рассмеявшись, Джон вошел в дом, оставив монаха с испорченным настроением. Поднявшись себе в комнату, он закрылся, сел на пол и достал мешочек, полученный от главы клана. Как обычно рассыпав ресурсы перед собой, он задумал все их поглотить, конвертировать в очки опыта, а затем грамотно распределить.

—Итак, с чего бы мне начать? — спросил он сам себя, зная ответ на вопрос.

Огромное любопытство вызывали камни истинной сущности. Взгляд юноши упал на один из них: чёрный, словно настоящий камень, размером с шар для большого тенниса, имеющий неровную поверхность, он испускал довольно мощную энергию, лишённую каких-либо примесей.

Джон взял его в руку и оценил. Перед глазами выскочило сообщение от системы:

[Малый камень истинной сущности:

Опыт +246000]

[Желаете поглотить?]

Увидев эффект от камня, а также приставку «малый» в названии, парень понял, что его немного надули. Сам по себе камень имел неплохой эффект, имел абсолютно чистую энергию, но этих очков опыта для него было слишком мало.

«Да» — в итоге он стиснул зубы и дал команду системе, злясь на собственную наивность. Лучше бы он попросил ещё одно ядро третьего ранга.

Поглотив первый камень, который быстро обратился в пыль, парень повторил процесс, взяв второй камень истинной сущности. С него было получено 249000 опыта.

«Ну ладно, пофигу. Даже так — уже неплохо. Что у нас там дальше? Пилюля истинного духа небесного класса? О, давай, не разочаруй меня хотя бы ты»

Глава 3

Джон быстро подхватил маленькую голубую пилюлю. От неё исходила различимая в куче ресурсов энергия, которая в чистоте немного уступала энергии камней истинной сущности.

Взяв её в руки, юноша почувствовал приятный запах трав. Перед глазами появилось системное сообщение.

[Пилюля истинного духа небесного класса:

Качество: Низкое

Чистота: 78 %

Эффект: +350000 опыта]

И всё-таки она его разочаровала.

«Ушлый дед…надурил меня, накинул пелену на глаза красивыми названиями, а на деле…» — ворчал Джон, когда особых причин на это не было.

Алхимический павильон семьи Уэйк в крайне редких случаях, больше похожих на удачу, производит пилюли небесного класса. Глава клана отдал Джону пилюлю, не созданную кланом.

Она могла бы помочь совершить Ли или Мии насильный прорыв с последствиями для основы, но для Джона была лишь каплей в море требующихся ему очков опыта.

Полностью потеряв настроение, парень поглотил эту пилюлю, а потом приступил к пожиранию двадцати пилюль земного класса. Благо, все они имели высокое качество и давали от пятидесяти четырёх до шестидесяти пяти тысяч очков опыта.

Его организм пожрал их все и даже не заметил. Глянув на прирост очков опыта, Джон почувствовал прирост настроения и потянулся к духовным ядрам.

«Всё же, неплохая получилась сделка»

[Ядро мутировавшей пламенной лисицы третьего ранга.

Чистота 81 %

Опыт + 880000]

[Желаете поглотить?]

«Да»

Ядра давали от 830000 до 890000 очков опыта. Джон поглотил их все последовательно без передышек. Прикончив последнее, юноша посмотрел на текущий показатель очков опыта.

[Очки опыта:6999110/1500000. Желаете перейти на следующий уровень?]

«Нет. Пока что нет» — довольно решительно он ответил системе и вздохнул.

Ему действительно хотелось совершить прорыв прямо сейчас, но скоро к нему придёт дедушка. Старик сразу же заметит, что он перешёл на следующий уровень, из-за этого последуют ненужные вопросы.

Сказанная им чушь на арене, про то, что до сих пор его сила лишь восстанавливалась, пока что работала. Если в этом будет необходимость, он раскроет свой уровень на арене через неделю, во время поступления в секту пурпурного тумана. К этому дню уже пройдёт хоть какое-то время с его предыдущего прорыва.

Думать о распределении очков опыта в техники Джон также не стал, поскольку не знал сколько очков опыта ему придётся оставить в запасе для прорыва на стадию формирования ядра после выполнения задания.

На этом моменте его прокачка, занявшая не более сорока минут, закончилась. Вздохнув, он встал, потянулся и вышел на улицу к своим товарищам.

Мия так и продолжала тренироваться, а вот Ли, к удивлению, держал в руках свиток и оставлял там какие-то записи. Заинтересовавшись, Джон незаметно зашел ему за спину и подсмотрел.

Написано было совсем чуть-чуть, взгляд парня поймал слова вверху: «Искушение бессмертной. Запретная связь. Пролог».

—…

Ли обернулся. На его казалось бы бесстыдном лице появилось небольшое смущение. Резко убрав свиток, он кашлянул в кулак и порицательно посмотрел на друга:

—Тебе не стыдно вот так вот подкрадываться и подглядывать?

—Я в шоке, — лишь ответил Джон с улыбкой на лице.

Его друг каждый день находил способы удивить его.

—Кхм, это часть моей тренировки.

—Ну-ну, лучше бы начал наконец осваивать серебряный уровень металлического тела.

—Знаешь, один великий однажды сказал: если струну перетянуть, она лопнет, а если слабо — не будет звучать. Всё должно быть в меру. Даже волк это понимает, а ты…

—А я скоро собираюсь сделать ещё один прорыв.

—…Пошёл ты.

Взбесив монаха, Джон поднял себе настроение и переключил внимание на свою милую служанку, которая своим усердием вызывала у него восхищение:

—Мия, — сделал он несколько шагов в её направлении, — в одиночку тренироваться скучно.

—Джон? — остановилась она, вопросительно посмотрела на него и вытерла пот со лба.

Идя в её направлении, он достал меч смертного класса из пространственного мешка. Сделал он это потому, что у Мии кинжалы также были смертного класса. Его основное оружие разрежет их как масло.

—Нападай на меня, — остановился он и принял боевую стойку, — используй все, что у тебя есть, не сдерживайся.

Мия с благодарностью приняла это предложение. Джон своей аурой мог оказать на неё давление, его тело могло выдержать любое её нападение, поскольку оружие смертного класса от более слабого противника для него всё равно что зубочистка. В бою против него можно было выложиться на максимум и выйти за свои пределы.

На тренировку с ней он потратил оставшуюся часть дня.

* * *
Ночь.

Джон сидел на балконе в свете луны. Его ноги были скрещены, руки расставлены в стороны, глаза закрыты, а ум спокоен. Мысли в голове протекали подобно медленному, спокойному течению реки.

Перед глазами юноши время от времени появлялись системные сообщения:

[+25 опыта.]

[+25 опыта.]

В минуту с такой скорость Джон мог накапливать сто пятьдесят очков опыта, девять тысяч в час, если заниматься этим непрерывно. Если умудриться непрерывно медитировать неделю, можно накопить очки опыта и совершить прорыв.

Его такая скорость не устраивала и сам по себе процесс был довольно скучен, поэтому Джон отказывался наращивать силу таким образом. В медитацию его погрузило собственное любопытство.

Он поглощал энергию, которая входила в тело и бесследно исчезала, а его очки опыта продолжали расти в условиях того, что он может совершить прорыв одной командной. Это было интересно, но всё же утомляюще.

В какой-то момент он уже собирался прекратить тренировку, как вдруг на балконе появился тот, кого он ждал.

Джим Уэйк.

—Джон, — обратился он к нему тихим голосом.

—Дед? — юноша открыл глаза.

Старик кивнул, сел напротив него и произнёс:

—Итак, ты хотел со мной поговорить. Я тебя внимательно слушаю.

—Да, у меня есть волнующий меня вопрос. Дед, я хочу узнать больше о кристалле, который превратил Тома в демона.

Джим сильно удивился.

—Это кристалл демонической скверны. Страшная вещь. Содержит в себе концентрированную демоническую энергию, которая при вживлении в организм человека вызывает необратимые последствия.

—Откуда могла появиться столь зловещая вещь?

—Хм… — старик немного задумался, — слышал об оскверненных землях?

—Нет, — честно ответил Джон, глаза которого уже горели от возбуждения. Похоже, разговором с дедушкой он сможет завершить первое задание цепочки.

—Ну, в этом нет ничего удивительного, — покачал головой дедушка и продолжил, — они находятся в восточной части континента. Говорят, несколько тысяч лет назад там располагалась Империя, созданная демоном. Никто не знает, откуда пришёл тот страшный монстр, но он построил империю, обращая всех живых в слуг со своей родословной. В конце концов он был побежден в Зубах Кандара. Его империя распалась, но земля так и не исцелилась от скверны.

Джим сделал паузу, прежде чем продолжить рассказ:

—Оскверненные земли — земли мёртвые, безжизненные, в которых до сих пор можно встретить те или иные формы демонической жизни. Попавший туда смертный без защиты духовной энергии либо деградирует во что-то неприятное, либо умрёт. Это лишь моё предположение, но, думается мне, эти кристаллы добываются там. Каким образом — чёрт его знает.

Как только старик договорил, перед глазами Джона появилось системное сообщение:

[Полученной информации достаточно, чтобы завершить задание. Желаете завершить?]

[Внимание. Награда будет повышена, если вы разузнаете больше деталей]

Края его губ приподнялись в довольной улыбке, но он быстро сдержал её и спросил:

—А глава города об этом в курсе? Неужели мы ничего не можем сделать, чтобы им помешать?

Дедушка в ответ вздохнул:

—Я уже передал Нику свои мысли, он скорее всего передаст их в столицу. Предпримут ли там что-нибудь — мне неизвестно. Мы можем лишь исследовать наши территории и искать вражеское логово.

—Понял, — кивнул Джон и добавил, — это всё, что я хотел узнать.

—Действительно? — вновь удивился старик.

Джон кивнул:

—Да, мне больше не нужно в сокровищницу клана.

На этом их разговор закончился. Старик высказал несколько своих мыслей о предстоящем турнире и покинул комнату Джона, оставив того с собственными мыслями.

Как только Джим Уэйк ушёл, юноша первым делом мысленно крикнул:

«Завершить задание!»

Его глаза горели, поскольку он не только завершил первое задание сюжетной цепочки, которое оказалось на удивление легким, но и собирался перейти на новый уровень культивирования и получить задание на повышение стадии.

Глава 4

[Задание Тьма Сгущается (1) завершено.

Оценка: хорошо

Опыт +600000]

[Дополнительная награда: жетон усовершенствования техники. Желаете получить?]

«Да!»

В ладони Джона упал металлический жетон, перед глазами сразу же высветилось его описание.

[Жетон усовершенствования техники. Можно улучшить технику в качестве, применимо как к изученным, так и к свиткам.

Жетон можно использовать только на боевые техники]

Юноша читал описание и в его глазах отражалось разочарование. Он без задней мысли потратил бы этот жетон на технику металлического тела, но, чёрт возьми, система сделала неприятное ограничение.

«Если вы хотите, чтобы я стал богом войны как можно скорее, то зачем вставляете такие палки в колёса?» — возмущался мысленно он, пока что убирая жетон в сумку. Эти мысли перебиты следующими системными сообщениями о новом задании.

[Доступно сюжетное задание!]

[Тьма сгущается (2).

Описание:

Вы получили информацию о том, что кристаллы демонической скверны, с наибольшей вероятностью, добываются в оскверненных землях. Отправляйтесь туда и обнаружьте места добычи, либо добудьте иные зацепки по поводу мест их добычи.

Награда: 4000000 очков опыта.

Дополнительная награда: Очищение тела]

[Внимание!]

[От этого задания невозможно отказаться!]

[Рекомендуемый уровень для выполнения задания — средний этап стадии формирования ядра]

Читая описание задания, Джон вернул часть настроения. Награда была довольно приятной, хотя, вероятно, четыре миллиона очков опыта на пятом уровне стадии формирования ядра станут не таким уж и большим количеством.

Больше его интересовало очищение тела, так как юноша чувствовал, что эффект предыдущего очищения был исчерпан его бесконечным потреблением ресурсов. Это то, в чём он сейчас нуждался. Очень жаль, что придётся подождать с получением столь приятной награды.

«Как будет возможность — так сразу»

Разобравшись с заданием, Джон переключил свое внимание на показатель опыта.

[Очки опыта 7599860/1500000. Желаете перейти на следующий уровень?]

«Да!»

По команде в тело юноши потекла мировая энергия, которая без каких-либо последствий для основы расширила источник. Очередной прорыв занял минут десять.

Открыв глаза, Джон сделал глубокий вдох. Чувство силы, кажущейся безграничной, немного пьянило. Его желания требовали выйти на улицу и набить кому-нибудь морду, дать выход силе.

Юноша успешно подавил порыв, ещё раз вздохнул и закрыл глаза. В этот момент перед его глазами появились новые системные сообщения.

[Поздравляем! Вы достигли 9-го ранга стадии формирования основы.]

[Переход на следующую стадию возможен при выполнении нескольких условий:

Достигнут высший этап освоения трех техник: 1/3Выполнено задание системы: 0/1]

[Доступно задание на повышение стадии развития! Желаете получить его сейчас?]

Джон удивился первому условию. Что-то похожее было и в прошлый раз, но теперь придётся потратить гораздо больше очков опыта. Чисто теоретически, он мог легко выполнить это условие, потратив очки опыта на слабые техники, но Джон всё же хотел заложить хорошую основу на будущее, поэтому собирался хорошенько подумать, прежде чем тратиться.

Вздохнув, он дал команду системе:

«Получить задание»

[Задание на повышение стадии:

Описание:

Путь настоящего практика начинается со стадии формирования ядра. Чтобы идти по этой дороге с высоко поднятой головой, необходимо иметь достойную технику культивирования. Те, что может предложить вам клан, не подходят. Чтобы получить хорошую технику, вы должны стать внутренним учеником секты.

Станьте внутренним учеником любой секты.

Награда: неизвестно]

Тяжелый вздох сорвался с уст юноши, когда он прочитал описание нового задания. С одной стороны, в нём вообще не было ничего сложного. Казалось, самой системой оно было придумано лишь для того, чтобы он задержался на стадии формирования основы. Это раздражало, но парень ничего не мог с этим поделать, поэтому ему оставалось лишь смириться.

«Ну, зато будет больше времени на прокачку боевых техник и накопления очков опыта…» — успокоил он сам себя и решил открыть статус.

[Хозяин: Джон Уэйк

Ранг: 9-й уровень Формирования Основы

Очки опыта: 6099860/1750000

Техника совершенствования: Секретная техника закалки тела семьи Уэйк

Техника укрепления тела: Металлическое тело (серебряный уровень)

Боевые техники:

Одинокий меч (земной класс) — начальный этап.

Шаг фантома (Небесный класс) — начальный этап.

Призрачная ладонь (смертный класс, возможно усовершенствовать) — высший этап.

Иллюзорный меч (небесный класс, возможно усовершенствовать) — средний этап.

Холодный меч (земной класс, возможно усовершенствовать) — начальный этап.

Железный кулак (земной класс, возможно усовершенствовать) — начальный этап.

Доминирующий меч (земной класс) — начальный этап.

Монеты системы: Недоступно]

Учитывая имеющеюся у него для прорыва время, Джон задумался о том, чтобы все боевые техники. Некоторые, а может даже и все, можно даже усовершенствовать.

Усовершенствование иллюзорного меча подождёт, поскольку на него требовалось пять миллионов очков опыта, лучше начать с более слабых техник.

Сразу же взгляд притянула недавно открытая техника доминирующего меча, которая отлично показала себя в бою с Томом. Она итак уже высшего качества и её больше нельзя усовершенствовать. Поднять её на высший этап освоения будет крайне полезно, ведь это также увеличит собственное понимание области единения с мечом.

[Желаете освоить средний этап? Стоимость — 175000 очков опыта.]

Перед глазами вылезло соответствующее системное сообщение, когда Джон в статусе ткнул в нужное место пальцем. Как для техники земного класса, стоимость освоения была несколько высоковата, но цена нисколько не поколебала его.

«Да. Освоить средний этап техники доминирующего меча»

Следом за командой в голову юноши потекла соответствующая информация, воспоминания тренировок неизвестных людей, которые он словно переживал лично. Опыт применения техники в её различных видах впитывался телом.

На получение этих знаний ушло около семи минут. В это время в воздухе витала слабая Ци меча, которая была подконтрольна Джону. Именно такого эффекта он и добивался.

[Желаете освоить высший этап? Стоимость — 550000 очков опыта]

Вызвал он следующее сообщение немедля, вытерев пот со лба. Нельзя было останавливаться на достигнутом, нужно двигаться дальше.

[Освоить высший этап техники доминирующего меча!]

Только он дал эту команду, как невероятная острая энергия, принимающая форму множества клинков, окружила его тело. Парень почувствовал сильную головную боль от хлынувшего потока информации.

Данные очки опыта тратились не столько на саму технику, сколько на область единения с мечом, которая насильно ему прививалась. Отдав около семи ста тысяч очков опыта, парень получил эффект, за который не жалко было отдать и пяти миллионов.

Джон, наконец, полноценно освоился в области единения с мечом, теперь Ци Меча свободно им контролировалась.

Открыв глаза, он издал вздох облегчения, поскольку нагрузка на разум оказалась невероятной, и рухнул на спину.

«Я наверно наделал много шуму своей энергией. Надеюсь, никого не разбудил» — на его лице показалась довольная улыбка.

Очков опыта было ещё много, их было куда потратить, но освоение техники Доминирующего Меча слишком вымотало его. К тому же, нужно решить, что делать с жетоном совершенствования техники.

Юноша решил отдохнуть и продолжить завтра.

Закрыв глаза, менее чем через минуту он погрузился в глубокий сон прямо на полу.

* * *
В сотне километров от города Алой Дымки.

Кажущиеся бесконечными джунгли покрывали огромную территорию. С неба можно было увидеть необычный участок, где густые кроны множества деревьев практически слились друг с другом, образовав непрерывное зеленое полотно, растянувшееся на километр.

Именно в этом месте, замаскированном множеством формаций, находился вход в подземное логово, где расположились последователи Кандара, сообщество людей, принявших демоническую скверну.

Практики стадии духовного ядра и духовные короли сегодня собрались в зале заседаний, чтобы обсудить их дальнейшие планы.

На столе перед ними лежал тот самый свиток, выкраденный из сокровищницы Уэйк. Это был успех спланированной операции, о которой они задумывались уже давно.

Их организация не в первый раз проявляет такую активность, но в прошлый раз, десятки лет назад, они начали действовать слишком рано и неосмотрительно, за что поплатились. В то время Джим Уэйк принимал активное участие в их уничтожении как старейшина.

Предыдущий лидер клана Уэйк, дедушка Джима, который ныне мертв, потратил много времени на исследование демонических практиков. Свиток, который они выкрали, содержал исследования предыдущего главы, которые после дополнил Джим.

Последователей Кандара не интересовали сами исследования, они искали информацию.

Многим известно, что на одном из пиков Зубов Кандара был побежден великий демон, но никто не знает, куда делось его тело и меч. Оружие было второстепенным, последователи хотели найти останки.

Свиток содержал намеки на их местонахождение.

—Итак, — нарушил тишину лидер, — как я понимаю, на склоне одной из гор стоит буддийский храм, основанный тем, кто уничтожил великого. Скорее всего, то, что мы ищем, находится там.

—Я много раз исследовал эти горы, — вставил слово практик стадии духовного ядра, — но никакого храма я там не видел.

—Плохо исследовал.

—Предлагаю направить туда все наши силы… — вставил слово практик стадии боевого короля, но был перебит лидером:

—Нет. Если мои предположения верны, мы можем столкнуться там с огромной проблемой. Для начала нужно незаметно обнаружить сам храм. Скорее всего, его скрывают древние формации, — произнеся эти мысли, скрытый черным плащом лидер перевёл взгляд на второго боевого короля:

—Горн, ты лучший среди нас, когда дело касается духовных формаций. Поручаю эту задачу тебе.

—Ваша воля, лидер, моими руками.

Глава 5

—Ох.

Следующим утром Джон вышел на улицу и вдохнул полную грудь свежего воздуха. У него было прекрасное настроение.

После ночной тренировки, его мощь вышла на новый уровень. Он имел более высокое культивирование, что можно отправить на задний план в сравнении с его владением мечом.

Если бы Джон был в области единения с мечом, имея разрушенные духовные каналы, ему не было бы равных на стадии закалки тела. В определенных условиях он мог бы даже угрожать практикам стадии формирования основы.

Эта область была слишком невероятна.

Стоя на тренировочной площадке, он лениво потянулся, а после обнажил меч и встал в стойку.

Закрыв глаза, он позволил всем своим чувствам обостриться. Энергия меча, острая и подавляющая, наполнила окружающее пространство.

Юноше казалось, что он может сражаться даже с закрытыми глазами — настолько остры были его чувства.

—Что за чёрт? — грубый знакомый голос разрушил всю его концентрацию.

Открыв глаза, Джон обнаружил монаха, сидевшего на крыше дома. Ли убирал свой подозрительный свиток, который содержал творчество для ценителей, в свой пространственный мешок.

—Ты всё-таки прорвался? А это что? Намерение меча? С каких пор оно стало таким сильным? Ты чем занимался этой ночью? — полным недовольства и неверия голосом спрашивал он.

—Ну, тренировался, — пожал плечами Джон в ответ и убрал меч в ножны.

Монах спрыгнул с крыши, подошёл к нему вплотную и принялся внимательно осматривать.

«Что опять взбрело ему в голову?»

В какой-то момент Ли достал из-за пазухи чётки, приложил их к груди Джона и во весь голос закричал:

—Изыди!

Слабая духовная энергия, наполненная элементом света, вырвалась из красных жемчужин и прошла сквозь тело Джона. Ему пришлось зажмуриться, поскольку этот не вредоносный людям свет слепил.

—Хм… — нахмурился Ли, увидев, что никакого эффекта не было:

—Может они сломались?

—Мозг у тебя сломался, придурок, — Джон отмахнул ладонью руку Ли и сделал от него несколько шагов в сторону:

—Не делай больше так.

Ли продолжил бурчать:

—Но это же ненормально. С тобой точно что-то не так…

—Я всего лишь обычный гений, вот и всё.

—…

—Не моя ведь вина в том, что ты вместо тренировок вино пьёшь и всякую бульварную похабщину сочиняешь.

—Это творчество.

—Это вульгарная хрень.

—…

На этом их очередная перепалка могла закончиться, но Джон всё же добился своего. Он смог спровоцировать монаха и мотивировать. Немного помолчав, обиженный Ли в итоге пробурчал:

—Я хочу сегодня начать осваивать серебряный уровень металлического тела.

—Так-то лучше.

—Только вот, — взгляд монаха наполнился праведным гневом, — ты покусился на святое. Сегодня ты меня учишь, а уже завтра я силой заставляю тебя забрать слова обратно. Мирного решения не будет.

—Ну-ну.

* * *
Заставив Ли тренироваться, Джон вернулся в комнату и достал жетон усовершенствования техники, полученный за задание системы. Он хотел разобраться с ним как можно скорее.

Любую технику этим жетоном можно улучшить в качестве. Глянув в свой статус, юноша решил поэкспериментировать.

«Использовать жетон на технике доминирующего меча»

В данный момент эта техника была земного класса высшего качества. Улучшение в качестве должно перевести её в небесный класс.

[Техника достигла своего предела. Дальнейшее усовершенствование невозможно] — разочаровала его система, хотя это и было в пределах ожидания.

Вздохнув, он вновь открыл статус. Если таков предел жетона, то он, по сути, представляет из себя ограниченный в возможностях набор очков опыта.

«И куда же мне тебя потратить?»

Потратив около минуты на размышления, юноша сделал свой выбор. Отложив жетон в сторону, он открыл статус и пальцем ткнул в нужную строчку. Его выбор пал на Иллюзорный Меч.

[Желаете усовершенствовать технику? Стоимость — 5000000 очков опыта]

Джон глянул на показатель опыта:

[Очки опыта: 5369860/1750000]

Поскольку техника иллюзорного меча уже доказала свою полезность, Джон решил, что будет неплохо сэкономить пять миллионов очков опыта и улучшить технику.

Взяв жетон в руку, он дал новую команду:

[Применить жетон к технике иллюзорного меча!]

Металлический жетон рассыпался, а в голову Джона потекли потоки информации. Процесс по болезненности ничуть не уступал вчерашнему усовершенствованию, а может даже превосходил.

Джон издал болезненный стон, закрыл глаза и сосредоточился. На его лбу выступали капли пота. В его голове всплывали самые разные образы. Он видел, как техника иллюзорного меча применялась в области единения с мечом, как иллюзорные мечи создавались из Ци меча, видел, как некоторые, применяя эту технику, создавали под сотню мечей, каждый из которых был равен атаке пользователя.

Более пятнадцати болезненных минут ушло на совершенствование техники, но оно того стоило.

Теперь иллюзорный меч стал техникой небесного класса высшего качества, сильнейшей техникой Джона на данный момент.

«У меня есть ещё пять миллионов очков опыта. Дни до поступления в секту пройдут интересно…»

Юноша решил потратить все очки опыта, но не сейчас, поскольку ему вновь требовался небольшой отдых. За следующие пять дней до турнира, на котором будут выбраны кандидаты в ученики секты пурпурного тумана, Джон потратит их все.

* * *
Ночью этого же дня Джон потратил 1550000 очков опыта, чтобы достичь полного освоения Шага Фантома. Техника движения — вторая по важности в его арсенале. Достигнув её полного освоения, юноша открыл новые возможности.

Например, теперь он мог создавать целых две иллюзии, одна из которых будет двигаться, а другая стоять на месте.

Техника такого уровня, вероятно, даже в секте вызовет немалый ажиотаж, поэтому, пока не будет ясна картина, Джон решил скрывать полный Шаг Фантома. Этот приём станет его секретным оружием.

После шага фантома была полностью освоена техника одинокого меча за 380000 очков опыта, только после этого Джон немного остановился. Прежде чем осваивать другие техники, он для начала решил их усовершенствовать.

Техника холодного меча была усовершенствована в технику меча вьюги (небесный класс низкое качество), на этот процесс ушло 550000 очков опыта.

Техника железного кулака была усовершенствована в технику пробивающих кулаков (небесный класс низкое качество), на неё было потрачено 700000 очков опыта.

Техника призрачной ладони была усовершенствована в технику пространственной ладони (земной класс низкое качество), её усовершенствование обошлось в 15000 очков опыта.

Когда был произведен полный апгрейд всех боевых техник, у Джона осталось 2174860 очков опыта. Поскольку у него всё ещё было несколько дней в запасе, он решил полностью потратить их на повышение понимания новых техник.

Поскольку техника призрачной ладони до усовершенствования была полностью освоена, её усовершенствование снизило понимание до среднего этапа. Джон потратил 45000 очков опыта и полностью её освоил.

Следом его внимание привлекла техника иллюзорного меча. После усовершенствования она так и осталась на среднем этапе освоения, Джон решил довести её до высшего этапа. На это дело у него ушло 850000 очков опыта.

Теперь она была на тонкой, еле заметной грани, которая отделяла её от сильнейших техник южного региона. Юноша решил, что так же не будет без необходимости показывать её на публике.

Поскольку всё ещё оставалось более миллиона очков опыта, Джон решил освоить средний этап меча вьюги и пробивающих кулаков. Он потратил на это дело 750000 очков опыта.

На этом его прокачка остановилась, поскольку на высшие этапы этих двух техник ему не хватало опыта. У парня от осознания этого дернулся глаз, поскольку статусу не хватало всего двух освоений до идеала.

Сейчас список его техник выглядел следующим образом:

[Боевые техники:

Одинокий меч (земной класс) — высший этап.

Шаг фантома (Небесный класс) — высший этап.

Пространственная ладонь (земной класс) — высший этап.

Иллюзорный меч (небесный класс) — высший этап.

Меч Вьюги (небесный класс) — средний этап.

Пробивающие кулаки (небесный класс) — средний этап.

Доминирующий меч (земной класс) — высший этап.]

Насколько возросла его сила? Теперь её оценить обычными методами попросту невозможно. Если бы Джон мог поднять металлическое тело до золотого уровня, то ему не были бы страшны даже практики стадии духовного ядра, но, к сожалению, пятнадцать миллионов очков опыта достать не так-то просто.

Последний день перед городским турниром Джон потратил на тренировки. Он оттачивал изученные техники и готовился, хотя это намерение и казалось ему смешным.

С такой силой, найдётся ли вообще хоть кто-нибудь, достойный составить ему конкуренцию?

Глава 6

—Моё время пришло! — воскликнул Ли, выпятил грудь и поднял взгляд в небо.

Джон покосился на него, монах продолжил выступать:

—Столько лет подготовок, сотни поверженных врагов за спиной — всё ради этого дня. Сегодня я положу начало своей легенде!

—Ты пьяный? — нахмурился Джон.

—Совсем чуть-чуть, — обернулся монах и улыбнулся.

Джон махнул на него рукой и перевёл взгляд на Мию:

—Как твой настрой?

—Чтобы следовать за тобой, — посмотрела она ему в глаза, — я должна поступить в эту секту. Я сделаю это.

Её решительный голос и непоколебимый, пристальный взгляд смутили юношу:

—Ну хорошо, — кашлянул он в кулак, — тогда идём. Отец сказал, что мы должны прибыть в западный филиал клана.

—Зачем? — спросил недовольный этим монах, когда их группа пришла в движение.

—Типа я как наследник клана должен возглавить участников турнира от нашего клана и проводить их к городской арене. Обычная показуха, не заморачивайся.

В сопровождении старейшины Джека их группа прибыла неспешным шагом в западный филиал, где собралось практически всё молодое поколение клана — почти сотня детей в возрасте от тринадцати до восемнадцати лет.

Даже ребята на стадии закалки тела примут участие в турнире. Да, у них нет никаких шансов попасть в секту, но их цель — сразиться с практиками того же ранга от других семей и победить: ради собственной закалки, ради престижа семьи.

Возглавив эту толпу, Джон отправился на городскую арену. Их шествие привлекало внимание жителей города, многие бросали на них любопытные взгляды и перешептывались.

Юноша намеренно подавил всевозможные истоки энергии, это позволило скрыть ему свой текущий уровень сил. Парень после всех своих тренировок стал настолько искусен в управлении энергией, что теперь даже главе клана будет непросто разглядеть его настоящий уровень сил.

—Джон, — нагнал его на полпути старейшина Джек и обратился пониженным голосом, не желая, чтобы другие услышали их разговор.

—М, что случилось?

—На сегодняшнем турнире будут гости из столицы.

—Очень важные?

—Не могу точно ответить. Придут люди из семьи твоей невесты, на них можешь не обращать внимание, но вот… другие гости…

Старик выдержал паузу и только после продолжил:

—Император отправил людей для расследования в наш город, какая-то довольно могущественная семья. Твой дед был не рад их приветствовать, поэтому, передавая его слова, я прошу тебя быть сегодня более сдержанным. Ни клану, ни тебе не нужны лишние конфликты. Ты ведь помнишь, к чему это привело в прошлый раз?

Джон помнил. Его настроение немного ухудшилось, но очень быстро он взял себя в руки и улыбнулся:

—Вы слишком переживаете. Я даже не уверен, что мне сегодня удастся сразиться с кем-нибудь. Не переживайте, я не стану сегодня буянить. На самом деле, лучше бы вы присмотрели за ним.

Пальцем Джон указал на Ли. Монах принимал участие не как член их семьи, а как вольный практик. Это было разрешено, ведь для секты пурпурного тумана были важны лишь таланты, а не семьи, стоящие за ними.

Джек нахмурился, не видя в Ли ничего примечательного, и кивнул.

Джон покачал головой.

Зря они недооценивают Ли. Пепельноволосый негодяй имел много скрытых приемов и обладал очень даже неплохой основой. Его главное преимущество над другими — медный уровень металлического тела, который выводил его силу на пик стадии формирования основы.

При желании, монах вполне мог задать жару на этом турнире, а желание у него было.

«Будет весело»

* * *
Джон смотрел на величественную арену города Алой Дымки. Высокие и длинные каменные стены огораживали огромное поле боя. По имеющейся у него информации, здесь могло собраться до сорока тысяч зрителей.

Поскольку его отец давно начал продвигать это мероприятие, зрителей пришло более чем достаточно.

Семья Уэйк во главе с Джоном стояла напротив огромного входа, арки, выделяющейся двумя массивными колоннами, между которыми висел каменный щит с изображением двух скрещенных мечей.

Джон остановился и обернулся. Его взгляду предстали члены семьи. Там был Генри, который более не питал к нему ненависти, от которой уже не было никакого смысла, были и остальные ребята его поколения, талантливые и не очень, а он их возглавлял, представлял.

У него на долю секунды появилось желание сказать им что-нибудь мотивирующее, но тут воскликнул Ли:

—О, неудачники пришли.

С двух сторон на них шли такие же колонны, ведомые Майком Хесс и Лейлой Руссо. В отличие от Джона, они не скрывали своей ауры. Эти двое давно сидели на девятом ранге стадии формирования основы и готовились к прорыву.

Очень скоро им получится достичь стадии формирования ядра. Стоит им сделать это, как их талант в городе Алой Дымки будет неоспорим. Они могли себе позволить ходить с высоко поднятой головой, до встречи с Джоном.

Стоило им увидеть его, как их ауры заметно ослабли. Даже если они совершат прорыв, против него это не поможет, ведь Джон публично одолел, хоть и не без помощи Ли, отца Майка, практика шестого ранга стадии формирования ядра.

Взгляды этой троицы встретились. Они хотели поприветствовать друг друга, чтобы снизить напряжение, но тут вперёд выскочил монах:

—Пути врагов всегда пересекаются. Я надеюсь, вы хорошо подготовились. Мои праведные кулаки готовы дать вам урок.

Ли хотел вызвать всеобщий гнев, но реакция получилась противоположной. Глаза Лейлы, Майка и ещё некоторых ребят, имеющих культивирование выше шестого ранга стадии формирования основы, загорелись.

Джон был недостижим, но высокомерный монах был из их лиги.

Неосознанно, глупый Ли сделал себя всеобщей целью. Поняв это, он помрачнел и сделал несколько шагов назад, продолжая провокационно смотреть на всех.

—Недооцениваете меня, — еле слышно пробормотал он.

Джон не стал встревать в этот конфликт, лишь кивком поприветствовал две другие семьи и повёл своих людей на регистрацию, которая заняла около сорока минут. В скором времени они сидели на специально выделенных под их семью места и ожидали начала турнира.

—Прибыл правитель города! — раздался на всю арену громкий крик, который снизил уровень шума, создаваемый зрителями.

Джон посмотрел на источник голоса, идущий с выпирающего балкона, на котором был не только правитель города.

Юноша увидел своего отца, который организовал это мероприятие, а также дедушку. Они оба были не в лучшем настроении по неизвестной причине. Недалеко от них можно было увидеть глав двух других кланов, а также правителя города и его свиту.

Джон, может быть, отвёл бы взгляд и больше даже не глянул бы в их сторону, но тут его острый взгляд поймал фигуру молодого человека, который появился на балконе спустя несколько секунд.

Его глаза расширились на мгновение.

«Пути врагов пересекаются, да?» — горькая улыбка появилась на его лице.

Империя прислала человека, с которым семья Уэйк не хотела бы иметь общих дел — того самого, кто на региональном турнире полтора месяца назад уничтожил духовные каналы Джона.

Первой мыслью парня было пойти и избить его, но здравый смысл взял верх над желаниями. Он, скорее всего, сможет с ним справиться, но эта победа дорого ему обойдётся.

Джон на ровном месте заполучит неприятного врага, злобного и влиятельного, у которого, по имеющейся у него информации, была связь с императорской семьей.

«Не сейчас»

Сергей чувствовал желание личности Джона, с которой слился, оно влияло на него достаточно, чтобы тот не отказался от этой идеи. Он решил временно отложить её до тех пор, пока не станет достаточно сильным, чтобы в лоб встретить возможные последствия.

Казалось бы, спланировано идеально, но у системы на этот счёт было свое мнение.

[Доступно дополнительное задание!]

[Пути врагов всегда пересекаются.

Описание:

Вы встретили своего заклятого врага, того, кто публично унизил вас и уничтожил ваше будущее. Гнев и желание возмездия одолевают вас, вы не можете противиться этим чувствам.

Как подрастающий бог войны, вы не можете игнорировать самодовольную рожу ненавистного вам человека. Вся земля под небесами — ваше поле боя. Каждый враг — не более чем ступенька.

Бросьте вызов Крису Пейну и одолейте его на арене.

Награда: 1150000 очков опыта.

Дополнительная награда: вариативна, зависит от нанесенных оскорблений и увечий. Дополнительная награда будет максимальной, если вы уничтожите духовные каналы противника]

[Внимание!]

[Если вы откажитесь от этого задания, у вас будет вычтено 10000000 очков опыта]

Само по себе задание было в пределах ожиданий Джона, он привык к таким выходкам системы, но вот дополнительная награда и наказание за отказ от задания лишили его дара речи.

Глава 7

Система призывала избить Криса Пейна, публично унизить его, оскорбить и уничтожить духовные каналы.

Сделать это не так уж и сложно, наверно, но вот встретить последствия не так-то просто. Как понял Джон, этот человек прибыл сюда по приказу Империи для помощи в поисках демонологов, напавших на город. У него должна быть довольно сильная свита, которая наверняка за него вступится.

Джон не получит защиту семьи, если он станет врагом семьи Пейн. Даже если ему удастся одолеть сопровождение противника, поступление в секту ему также может не светить, а ведь ещё и охоту объявить могут.

В общем, выполнять задание не очень-то и хотелось при таком раскладе, но и отказываться нельзя. Если у него вычтут десять миллионов очков опыта, думал Джон, его развитие упадет на стадию закалки тела.

К счастью, до сих пор он не сталкивался с таким наказанием, но, учитывая возможности системы, оно должно работать именно так.

«Надо думать»

* * *
Джордж Уэйк, как организатор сего мероприятия, выступил с небольшой речью. Он объявил правила турнира, представил гостей, прибывших из Империи, а также тех, ради кого всё это мероприятие и было организовано — секту пурпурного тумана.

На песок арены с неба спустились десять внутренних учеников и один старейшина, носящие однообразные черно-фиолетовые одеяния. Взгляды зрителей упали на эти фигуры.

Никто не скрывал своего развития, поэтому зрители могли воочию наблюдать силу крупной секты.

Четверо молодых людей были на пятом-шестом уровне стадии формирования ядра, двое на седьмом, один на восьмом, двое на пике стадии формирования ядра и один на стадии духовного ядра. Старейшина — боевой король.

Внушала страх и уважение не столько их сила, сколько возраст. Ученикам было около двадцати-двадцати двух лет, а старейшина выглядел лет на сорок. В случае со старейшиной, внешность не отражала истинный возраст, но относительно молодой вид говорил о том, что в таком возрасте он прорвался в стадию боевого короля.

Представив секту пурпурного тумана, он передал им управление турниром. Судить бои будут внутренние ученики секты, в то время как старейшина оценивать и выбирать кандидатов.

Первые бои начались минут через десять. Все участники были разделены для начала по рангам. Первыми сражались люди на стадии закалки тела. Их бои были больше направлены на потеху зрителям.

На сие скучное мероприятие, по мнению Джона, было потрачено больше часа. Семья Уэйк уступила другим семьям в боях на стадии закалки тела. Дальше начались битвы стадии формирования основы.

Они также были скучными до тех пор, пока на арену не вышла Мия. Ей в пару дали юношу из семьи Хесс, имеющего шестой ранг, как и у неё. Зрители ожидали ещё один затянутый бой, но девушка смогла их удивить.

Мия специализировать на внезапных нападениях, скрытых и разрушительных атаках. Она и раньше неплохо справлялась, но теперь, полностью освоив Шаг Фантома, раскрыла свой потенциал.

Даже не показав всех своих способностей, она, опираясь лишь на одну скорость техники небесного класса, одолела своего противника за несколько ходов, что вызвало бурные овации зрителей.

Она смогла привлечь внимание старейшины секты пурпурного тумана.

—Неплохо-неплохо, — кивнул головой Ли, сунул руку в пространственный мешок и вытащил оттуда небольшой бутыль вина, — она достойна быть частью моей группы.

Произнеся это, он немного отхлебнул вина и вернул его обратно в пространственный мешок. Джон смотрел на это с необычным выражением лица. Его глаза были распахнуты от изумления, но на лице была улыбка.

Другие практики его уровня видели в турнире шанс на успешное будущее, но монах видел в турнире лишь возможность повеселиться. Не примут в секту? Невозможно, чтобы секта пропустила мимо такого гения, но даже если не примут, он всегда может вернуться в храм и продолжить свое развитие там.

Прошло ещё несколько скучных битв. Ли чуть не уснул, но тут судья, являющийся внутренним учеником секты пурпурного тумана:

—Ли против Джейкоба Хесс!

—О! — монах подскочил, чуть пошатнулся, улыбнулся и широким шагом направился на арену. В его глазах пылал боевой дух, весь страх и волнение, а также мысли о возможных неприятностях, были выжжены алкоголем.

Теперь ему было море по колено.

Выскочив на арену, он уставился на своего противника.

Коренастый парень с черными волосами, одетый в доспехи, в руках держащий топор. Он был на седьмом ранге стадии формирования основы, что на уровень выше, чем у него. Других может быть это и напугало, но Ли лишь ухмыльнулся:

—Что это за неудачник? Не могли подобрать мне кого-нибудь посильнее? Неужели какой-нибудь Майк из вашей семьи неудачников побоялся выйти против меня?

Вот так вот взял и оскорбил целую семью.

Сидящий на своем месте Джон нахмурился. Ладно бы он просто провоцировал других, но ведь его длинный язык создавал ему врагов.

«Я не полезу в это дело, пусть сам отвечает за свои слова»

Вены пульсировали на лбу Джейкоба. Его никогда ещё так не унижали.

—Высокомерная тварь! — издал он громоподобный крик и выпустил волну энергии, — сегодня я отрежу твой ядовитый язык или моё имя не Джейкоб!

Применив технику движения, специально подобранную под владение тяжелым оружием, коренастый рванул вперёд. Его размытое тело двигалось довольно быстро, в движении увеличивалось давление на противника аурой.

Ли в ответ презрительно фыркнул. Он использовал технику движения Джейкоба против него, опираясь на собственную технику, которая была классом выше.

Он просто ушёл с пути. Его противник, собирался атаковать, когда Ли исчез. Время было подобрано идеально, противник уже отдал силы и привёл руки в движение, вертикальный разрез топором был выполнен.

—Чёрт! — выругался он и обернулся.

Это всё, что успел сделать Джейкоб. Не применяя техник, Ли зашёл ему за спину и нанёс несколько мощных ударов кулаком по почкам. Причинив тому страшную боль, Ли, повторяя то, как его когда-то избивал Джон, стопой надавил на внутреннюю часть колена и заставил противника согнуть ноги.

Вот уже коренастый противник, который и без того был слишком низок для него, оказался на коленях. Джон в таком случае бы просто нанёс несколько ударов по лицу, но Ли схватил его за шею и воткнул голову в песок.

Медный уровень металлического тела показал себя во всей красе. Превосходящей физической силой, ударив несколько раз по почкам, Ли причинил противнику сильную боль, ошеломил и заставил его потерять контроль над духовной защитой, сделал буквально беспомощным.

За всем этим наблюдали ошеломленные зрители, которые явно не ожидали подобного исхода боя.

Члены семьи Хесс скрежетали зубами, семья Руссо хмурилась, а остальные начали кричать от восхищения.

Это был пьянящий момент славы, который только сильнее ударил в голову монаху.

* * *
Битвы продолжались. После шестого ранга, для повышения интереса зрителей, было решено позволить сразиться всем, после чего уже распределять победителей.

Джон сидел и смотрел на своего товарища, который вновь достал вино.

—Тебе не кажется, что ты выпил уже слишком много?

—Н-о-ормально, — махнул рукой Ли.

—Кажется в тебе прибавилось уверенности, — нахмурился Джон, — но ты как бы не забывай, что можешь и на меня наткнуться в подборе.

У монаха дернулся глаз от этих слов, а следом пропало настроение. Вздохнув, он всё же прибрал вино в пространственный мешок.

Джон довольно кивнул.

Очередная битва закончилась. Судья назвал следующую пару:

—Джон Уэйк против Майка Хесс.

—О, — удивился Джон и встал.

—Чёрт! — выругался Майк и встал, его лицо помрачнело.

Эти двое под пристальными взглядами зрителей спустились на арену. На победу Майка никто не ставил, но людям хотелось увидеть способности обоих, в частности — таинственного Джона, о котором в городе ходило много слухов.

Майк Хесс довольно нерешительно шагал вперёд. Казалось бы, сражение против Джона — неплохая возможность показать всё, на что он способен, но также эта битва может обернуться тем, что Джон его попросту раздавит и не даст проявить себя.

В итоге он принял решение, которое далось ему с трудом:

—Я признаю поражение, — с тяжелым вздохом произнёс Майк, остановившись на полпути.

Джон вздохнул разочарованно, кивнул ему и перевёл взгляд на балкон правителя города. Его взгляд встретился с пристальным взглядом Криса Пейна. Этот человек не узнал его по имени, но вот лицо показалось ему знакомым.

Поймав на себе холодный взгляд Джона, Крис его сразу же вспомнил. Удивление, которое было на грани шока, отразилось на его лице.

«Я же его искалечил…?»

Джон какое-то время смотрел этому человеку прямо в глаза. Они должны сразиться, он должен выполнить задание системы, но не сейчас.

В итоге, ничего не сказав, он молча вернулся на свое место. Всё это время недоумевающий Крис не отводил от него взгляда.

—Лейла Руссо против Генри Уэйка! — объявили следующий бой, который вновь привлёк внимание зрителей.

В конце концов, Генри пару недель назад занимал позицию лидера молодого поколения семьи Уэйк.

Недавно ему удалось прорваться на девятый ранг стадии формирования основы, поэтому многие ожидали от него хорошего результата.

Глава 8

Генри вышел на арену. Спокойный, уверенный, решительный. Поражение Джону стало для него жизненным уроком, который, преодолев ненависть, он усвоил.

В его поведении более не было высокомерия, только уверенность в своих силах и желание двигаться дальше.

Спускавшаяся на арену Лейла смотрела на него сверху вниз, недооценивала, считала его недостойным противником. Зрители склонялись к её победе.

Всё было против него, но Генри не унывал. Сегодня он был готов показать, что его усилия не прошли даром, что он тоже чего-то стоит.

И ему это удалось.

Он использовал тот факт, что его недооценивают, и в один момент мощной контратакой перевернул ход битвы. С трудом, истратив все свои силы, но ему удалось победить Лейлу Руссо и доказать, что он занимал позицию наследника до Джона не просто так.

Победив наследницу клана Руссо, Генри упал на колени, держась за воткнутый в песок арены меч. Повернув голову, он встретился взглядом с Джоном.

Тот ему одобрительно кивнул, что не могло не порадовать юношу.

Их вражда действительно закончилась.

Да, клан ему не унаследовать, но он мог вступить в секту и идти по боевому пути, а в будущем стать старейшиной клана.

Так думал Генри, у Джона было иное мнение.

«Он будет неплохим главой»

Генри займёт его место, когда он покинет клан в будущем. Забота о будущем семьи возникла у него из-за родителей, которые в будущем станут старейшинами клана.

Можно сказать, это была дань уважения Джону от Сергея, ведь, по сути, теперь они стали одним человеком.

* * *
Турнир продолжался.

Первый круг сражений закончился. Восстановившиеся бойцы были разделены на пары, начался второй круг.

Мии достался противник из клана Хесс, превосходящий её в культивировании на два ранга. Таково было решение старейшины секты пурпурного тумана, чтобы оценить её настоящие возможности, ведь девушка легко разделалась с противником своего уровня.

Девушка была настроена серьёзно, противник не стал её недооценивать. Ей немного повезло в том, что юноша из клана Хесс больше сосредотачивался на повышении уровней, чем на оттачивании техник. Его основы были не самыми лучшими, что сыграло ей на руку, но даже так победа далась с трудом.

Ключевую роль в победе сыграл Шаг Фантома, суть которого ей пришлось раскрыть публике. В начале боя она приняла на себя несколько неприятных атак, получила серьёзные ранения, и, ослепив бдительность врага, прибегла к козырю. Противник был обманут движущейся тенью, за что поплатился. Мия зашла со спины и жестоко атаковала, буквально вырвав победу с кровью.

Ей сразу стало ясно, что эта победа — её предел в турнире.

Следом сразились ещё несколько пар. Ли вновь дали противника, который превосходил его уже на целых два уровня. Снова из семьи Хесс.

И снова Ли одолел его, хоть и не с такой легкостью, как предыдущего. Против Джона выставили номер два из семьи Руссо, и тот признал поражение, очень расстроив старейшину секты пурпурного тумана.

Ему уже было очевидно, что Джон обладает неординарными способностями. Если он самый сильный участник, то в любом случае годится в кандидаты для вступления в их секту, но ему хотелось всё же взглянуть, увидеть хотя бы часть его умений.

Планируя следующие бои, он поставил ему в пару Генри Уэйка. Бои на подобных турнирах между членами семьи — огромная редкость, поскольку их проводили в самом финале в случае, если из одной семьи на место победителя претендовало сразу несколько участников.

Так уж получилось, что из всех оставшихся противников Генри, одолевший Лейлу Руссо, был самым сильным.

Генри об этом пока что не догадывался.

* * *
Начался третий круг.

Ли показал неплохие способности и очень ядовитый язык. Старейшина секты был доволен его талантом, но недоволен личностью, так что в итоге решил проучить его.

Он выдал ему в пару Майка Хесс, который ранее сдался Джону и вышел из числа вероятных лидеров. Сделав такой ход, старик убивал сразу двух зайцев.

Он позволял талантливому бойцу реабилитироваться, чтобы посмотреть его способности, а также преподал бы урок наглому монаху, который со своими способностями подходил для поступления в секту.

Сражающихся осталось не так уж и много.

Мия вышла против бойца девятого ранга из семьи Руссо и признала поражение, даже не став с ним сражаться. Она не до конца восстановилась, а её козырь был раскрыт, поэтому она не решилась идти дальше, посчитав, что показала старейшине секты все свои навыки.

—Ли против Майка Хесс! — выкрикнул судья, ошеломив всех зрителей.

Глаза Майка на секунду распахнулись, а после его губы вытянулись в настолько широкой улыбке, что показались все тридцать два зуба. Враждебный, насмехающийся взгляд упал на Ли.

Всё ещё поддатый монах ответил ему тем же.

—Бедолага, — покачал он головой, вставая с места, — он уже сдался тебе, а теперь ещё и мне проиграет. Можно ли ещё сильнее опозориться?

Цокнув, Ли широкими шагами направился на арену, его противник буквально выбегал.

Джон прищурился, глядя в спину своему товарищу. Он знал его достаточно хорошо, чтобы сказать, что его текущее поведение — не более чем показуха. На самом деле Ли был напряжен и серьёзно настроен, поскольку понимал, что против кого-то вроде Майка у него могут возникнуть трудности.

—Удачи! — крикнул он в спину другу.

—Она мне не понадобится, — фыркнул Ли, не обернувшись.

Выбежав на арену, Майк замедлил шаг и положил ладонь на рукоять меча. Он был взволнован как никогда. Этот шанс ему словно сами небеса послали. Вернуть себе лицо, отомстить монаху за все, что тот ему сделал — оскорбление, унижение, кража вина, снова оскорбление. Майк видел в Ли врага, ненависть к которому исчезнет только после его смерти.

Ли видел в своем противнике неудачника, лоха.

—Почему ты не сдаёшься? — сделав недоумевающее лицо, спросил Ли, остановившись на пол пути, — или у тебя смелости прибавилось, раз противник на три ранга слабее?

Лицо Майка перекосило. Он захотел проклясть наглого монаха, но не успел. Тот продолжил:

—Наверное, это у вас семейное. Твой отец, вон, решил бросить мне вызов, превосходя на целую стадию. Его глупость и отвага не могут не вызывать восхищение.

Лица членов семьи Хесс почернели. У отца Майка на лбу пульсировали вены, он с трудом сдерживался. В общих словах, конечно, так и было, но вызов был брошен Джону и сражался он с Джоном, а Ли там был лишь за компанию.

—Сволочь! — рассвирепел Майк, потерял хладнокровие и начал бой до команды.

Этого Ли и добивался.

Он вытащил из пространственного мешка свои четки. Ник Уэйн выпрямился, увидев это, в его глазах отразился интерес, ведь ему были известны некоторые свойства подаренного им предмета.

Основное назначение четок — борьба со злом, но их можно было использовать и против людей. Ли, потративший много времени на их освоение, сегодня решил явить часть мощи предмета миру.

Стоило безрассудному Майку приблизиться, Ли взмахнул своим артефактом. Его тело накрыл энергетический купол, на который потратилась Ци, скопленная ещё до боя. Атака была заблокирована, Майк добился лишь трещины в барьере.

—И это всё? — презрительно фыркнул Ли и толкнул руку, держащую четки, вперёд. Образующая купол энергия обратилась волной, которая атаковала противника. Её не было достаточно для победы, но чтобы ошеломить противника — более чем достаточно.

У четок были и атакующие способности, которые можно было использовать против людей, но монах до них ещё не добрался.

Использовав волну для ошеломления противника, Ли сделал шаг вперёд, толкнул вперёд левую ладонь и выкрикнул:

—Ладонь тысячерукого будды!

Монахи не используют колющее или режущее оружие. Они могут орудовать посохами, но чаще использовали кулаки, поэтому в арсенале у Ли были лишь энергетические техники, либо техники ближнего боя, которые поддерживались превосходной техникой движения.

С того раза, когда он использовал её против Джона, Ли усовершенствовал технику. Теперь он мог создать шесть ладоней, две из которых будут иметь мощь атаки, соответствующие его текущему уровню культивации, в то время как другие будут в два раза слабее.

Все шесть ладоней попали по Майку, они нанесли ему неплохой урон и заставили рухнуть на песок арены. К сожалению, для победы этого было недостаточно.

Очень быстро юноша вскочил и контратаковал. Применяя техники меча, он смог легко подавить Ли, который лишь защищался и уклонялся. Его приемы теперь были известны Майку, поэтому он мог найти противодействие.

Бой затянулся.

Ли был сосредоточен как-никогда

Чувство неизбежного поражения заставило его сделать рискованный шаг. Этот же ход он когда-то применил против отца Майка, Марка Хесс, но немного в другом виде.

Уклонившись от очередной атаки мечом, за которой последовал взрыв молнии, Ли отступил назад и убрал чётки в пространственный мешок.

Бросив на противника суровый взгляд, он буквально бросился на него.

«Ха, отчаялся?» — губы Майка вытянулись в жестокой улыбке.

Наполнив меч элементом молнии, он двинулся монаху на встречу и приготовился к прямой атаке. Он готовился пронзить его живот насквозь, но что-то пошло не так. Он никак не ожидал, что Ли просто возьмёт и поймает его меч.

Монах выжал весь потенциал медного тела. Его рука схватила острый меч. Защиты медного тела было недостаточно, чтобы защититься от этого меча, поэтому оружие стало прорезать его руку.

Ли был к этому готов, поскольку у этого хода была одна цель — застать Майка врасплох.

Серьёзно поранив руку, монах смог отвести меч в сторону, а после вцепился в него со всей силой, которая у него была. Майк попытался отдернуть меч, но с первой попытки у него этого не получилось, а на вторую не нашлось времени.

Скопившийся в оружии элемент молнии атаковал Ли, но он, стиснув зубы, выдержал и это.

Воспользовавшись замешательством противника и непосредственной близостью, монах приложил к его груди ладонь и пробормотал:

—Взрыв Нирваны.

Мощный поток энергии вырвался из его ладони и отправил Майка в полёт. Ли не пожалел энергии, использовал практически всю, благодаря чему добился победы. Его противник не просто получил ожог груди и перелом ребер, он также врезался в стену арены и потерял сознание.

—Дерьмо…

Выдохнул Ли и упал на колени, на его коже всё ещё можно было наблюдать извивающиеся фиолетовые молнии. Он имел неприглядный внешний вид. Кожа почернела, волосы стояли дыбом, а одежда во многих местах была разорвана.

Если бы Майк вложил всю имеющуюся у него Ци в защиту и выдержал эту атаку, победа была бы за ним. Ли, можно сказать, повезло.

Судья объявил его победу, зрители ликовали.

Губы Ли вытянулись в довольной улыбке. Пытаясь встать на ноги, сдерживая дрожь в коленках, поджаренный монах посмотрел в сторону семьи Хесс и произнес:

—Я даже не вспотел.

* * *
После битвы Майка и Ли прошло ещё несколько боев, которые не были столь притягательны. Скучные, больше показушные битвы, которые заставили зрителей заскучать.

Их внимание вновь было привлечено, когда судья объявил новую пару:

—Джон Уэйк против Генри Уэйка!

Зрители напряглись, Джон удивился, Генри был шокирован.

Многие хотели увидеть этот бой, поскольку Джон до сих пор не сражался, но всех вновь встретило разочарование. Спустившись, Генри признал поражение. Раздались недовольные возгласы.

Джон кивнул Генри, говоря, что всё нормально, а потом вновь обратил свое внимание на балкон правителя города.

«Возможных противников не осталось, можно и задание выполнить»

Его взгляд встретился со взглядом Криса Пейна.

—Эй, ты, — указал Джон на гостя из Империи пальцем, — сюда иди, если не боишься.

Глава 9

У Джорджа и Джима, а также у старейшин клана Уэйк, изменились выражения лиц, когда они увидели, что сделал их наследник.

У старейшины Джека лицо побелело, ведь он перед турниром просил Джона не наводить шуму, и тот дал пообещал ему этого не делать.

Ник Уэйн напрягся, поскольку был знаком с предысторией. У него было плохое предчувствие перед турниром, только он не ожидал, что инициатором конфликта выступит сам Джон.

—Чего это он вдруг? — нахмурился Ли, поглаживая голову волка, смиренно сидевшего рядом с ним. За неимением ответа, он повернулся и спросил Мию:

—Ты знаешь того придурка на балконе?

Бледная Мия, руки которой дрожали, ответила:

—Это он…разрушил культивацию Джона.

Понимание отразилось во взгляде мудрого монаха. Он уже был наслышан о том, что Джон якобы восстанавливался после разрушения духовных каналов. Сомнительная история, но ему было пофигу.

—Не повезло ему, — покачал головой Ли и вздохнул.

—Может…вмешаемся…попробуем что-нибудь сделать, чтобы остановить это? — спросила девушка, всей душой переживающая за своего господина.

—Ты хочешь защитить…его? — пальцем Ли указал на Криса Пейна.

Девушка недоумевала.

—Эм, — решил пояснить Ли, — я имел ввиду, что не повезло цели Джона. Я последнее время начинаю сомневаться, что даже старейшины вашего клана могут оказать на него должное давление, не говоря уже о каких-то сосунках. Ты зря волнуешься.

—Эм…но…

—Смотри, — широкая улыбка появилась на лице Ли, его взгляд запылал, — начинается.

Этот монах, казалось, подпитывался хаосом.

* * *
—Эй, ты, сюда иди, если не боишься.

Громкий и наглый голос Джона заставил шумных зрителей постепенно смолкнуть. Люди смотрели в направлении его указательного пальца, их сердца стучали быстрее, момент был довольно волнительный.

Сам Крис Пейн впервые оказался в подобной ситуации. Он был шокирован подобным отношением к себе, его дар речи пропал секунд на десять.

—Джон! — воскликнул Джим Уэйк, вскочив со своего места, — немедленно покинь арену!

Произнеся это, он повернулся к Крису Пейну и попытался замять ещё не успевший толком возникнуть конфликт, но это было не в его силах. Юноша медленно встал и даже не посмотрел в сторону старика, его взгляд не покидал фигуру Джона.

—К кому, по-твоему, ты обращаешься? — холодно спросил он, выйдя к перилам балкона.

—К тебе, ёпта, — не стеснялся в выражениях Джон, ему было важно вытащить Криса на песок арены, — сюда иди, у нас есть одно нерешенное дело.

—Джон! — воскликнул уже Джордж Уэйк и вскочил, но был остановлен взмахом руки Криса Пейна.

Дело приняло серьёзный оборот.

Видя настрой обоих молодых людей, Джим и Джордж Уэйк плюхнулись обратно на свои места от бессилия. Тут они уже ничего не могли сделать.

Крис Пейн, продолжая стоять у перил балкона, смотрел на Джона холодным, пронизывающим взглядом. Его вид был олицетворением невозмутимости:

—Я удивлён тому, что ты после нашей предыдущей встречи можешь стоять здесь. Небеса были благосклонны к тебе, но ты настолько глуп, что решил лишить себя второго шанса. Третьего уже не будет.

—Балабол трусливый! — раздался крик с трибун. Кричал никто иной как Ли.

Маска невозмутимости Криса на мгновение треснула, его глаз дёрнулся.

—Стоя здесь, — громко говорил Джон, — я, Джон Уэйк, бросаю тебе вызов. Прими его, либо подожми хвост, сядь обратно под охрану и прикрой рот.

Кулаки Криса сжались:

—Ты сам напросился.

Его тело исчезло на глазах у зрителей, мгновение спустя он оказался на песке арены, в паре десятков метров от Джона. Зрители были взволнованы, старейшина секты пурпурного тумана привстал. По его мнению, разворачивалось действительно что-то интересное.

—Сломай ему лицо, братишка! — раздался крик на всю арену, за которым последовал волчий вой.

У Джона дёрнулся глаз. Он знал источник этого голоса. Юноша краем глаза глянул на монаха, который стоял сейчас у нижних мест с открытой бутылкой вина в руке, одна его нога ступала на перегородку.

Крис бросил на него мимолетный взгляд, но не стал заострять на неопрятном алкоголике внимание.

—Я не знаю, — удостоил он Джона ещё одним пристальным взглядом, — как ты смог восстановить свои духовные каналы. Я не знаю, откуда взялась эта смелость и наглость, но это не важно, ведь сегодняшний день станет для тебя последним.

Договорив, Крис Пейн наполнил тело духовной энергией. Его могущественная аура накрыла арену, позволяя всем зрителям прочувствовать уровень силы. В свои семнадцать лет Крис Пейн имел седьмой ранг стадии формирования ядра. Для сравнения, Джон был лишь на полгода младше.

«А он стал сильнее» — из воспоминаний Джона, Сергей знал, что его новый противник полтора месяца назад был на пятом ранге. Скорее всего, на седьмой он вступил на днях.

«Ну-с, посмотрим» — вопреки ожиданиям всех, лицо Джона выразило радость и возбуждение, а не страх.

Оставшись недовольным такой реакцией, высокомерный Крис создал своей энергией давление, которое было направленно на одного Джона.

Увидев, что он напрягся и застыл, Крис немного успокоился. Довольная улыбка появилась на его лице.

—Я-то думал, у тебя действительно было что показать, — медленным шагом направился он к противнику, — но ты оказался идиотом. И чего я ожидал? Ты и в прошлую нашу встречу был таким. Как я и сказал ранее, третьего шанса у тебя не будет.

«Дурак высокомерный» — мысленно ответил Джон, продолжающий делать вид, что ему было тяжело от давления его ауры. На самом деле, тело юноши вполне могло сопротивляться такому уровню силы, но он хотел использовать высокомерие Криса против него самого.

Противник медленно шёл к нему. Его бдительность была снижена, а для защиты ничего не использовано.

Крис находил удовольствие в медленном приближении к напуганному противнику, ведь он нес с собой неизбежную участь.

В отличие от Джона, он не боялся оскорбить другую сторону. Семья Уэйк не представляла собой ничего особенного в глазах семьи Пейн, которая имела родственную связь с одним из имперских принцев.

—Ну-с, — произнёс Крис, когда его лицо оказалось перед лицом Джона, — начнём.

Противники смотрели в глаза друг другу. Крис желал увидеть там страх, но не видел. Это вызвало у него лишь гнев, потому что в прошлый раз, когда он уничтожал его источник энергии и каналы, было тоже самое.

К лицу Джона полетела пощечина, которая должна была его унизить, но этого не произошло. Рука Криса прошла сквозь тень, развеяла остаточное изображение шага фантома, который после усовершенствований оказался настолько эффективен, что Крис был легко им обманут.

—Начнём, — услышал голос Джона левым ухом Крис и пришёл в движение, но не успел даже толком развернуться.

Мощный лоу-кик пришёлся ему сзади по ноге в области колена. Физическая сила серебряного тела позволила ударить достаточно сильно, чтобы неподготовленный Крис упал на одно колено.

—Пробивающие кулаки.

Прибегнул Джон к атакующей технике, решив, что в мече нет необходимости. Оттянув руку назад, он использовал большое количество духовной энергии и замахнулся. Из духовной энергии рядом сформировались ещё четыре руки, каждая из которых, благодаря затраченной энергии, имела его полную силу удара.

Джон ударил Криса в лицо, разбив ему нос и заставив рухнуть на песок, а созданные его техникой руки повторили за ним его движение и словно отбойные молотки принялись долбить по телу противника в разных местах.

Все зрители, включая самых сильных практиков, были в шоке. Такого исхода никто не ожидал.

Крис получал довольно страшные и быстрые атаки, от которых в его положении невозможно было уклониться. Его кости трещали, тело болело, а разум мутнел. Он был на грани потери сознания, но ему всё же удалось взять себя в руки.

Влив энергию в кулон, который висел на его шее, он создал защитный энергетический купол, который остановил технику пробивающих кулаков. Джон отступил на пару шагов назад.

Крис издал болезненный стон, перевернулся на спину и пустым взглядом уставился в небо.

—Извини, — донесся до его ушей виноватый голос Джона, — я ударил слишком сильно?

Кровь подступила к его горлу.

—Такой лев этот тигр! — закричал с трибун Ли, выплескивая остатки вина на песок арены.

Его крик пробудил шокированную толпу, последовали громкие овации. Джон сегодня поразил всех своей мощью, которая попросту не поддавалась оценке.

—Ну, сдаёшься? — вздохнул Джон, бросив на Криса сочувствующий взгляд.

—Сволочь, — проскрежетал зубами побитый юноша и приподнялся. Рассеяв барьер, он вновь наполнил тело энергией и воззвал к элементу тьмы.

Настало время второго раунда.

Глава 10

Крис встал.

С повторным вливанием энергии в тело, нос перестал кровоточить. Тёмный элемент наполнял тело, отчего всё тело юноши накрыл черный дым. Это было свидетельством применения какой-то техники.

Джон нахмурился и всё же обнажил меч, в его теле была подготовлена энергия для противодействия. Как только рука юноши легла на рукоять меча, его аура заострилась. Это раскрыло опытным практикам тот факт, что он был как минимум близок к области единения с мечом.

Крис, ничего не сказав, перешёл в наступление. Его тело растворилось в клубах дыма, пугающее черное облако быстро двинулось на Джона.

«С таким я ещё не сталкивался…Какого уровня технику он использует?» — парень был крайне заинтересован, потому что подобная техника в его руках могла бы стать смертоносным оружием.

Не зная, к чему готовиться, Джон сделал шаг вперёд и сделал вертикальный разрез. Его меч земного класса разрубил больше черное облако, разделил его на две части, но врага там не оказалось.

Острые чувства юноши почувствовали слабое движение за спиной и очень сильное намерение убийства.

Джон резко повернул развернул правую ногу на сто восемьдесят градусов, повернул корпус тела и частично левую ногу, а затем выставил перед собой меч. Внезапная атака, которая поразила бы всех участников турнира, была им заблокирована.

Внутренние ученики секты пурпурного тумана были поражены. Далеко не каждый из них смог бы заблокировать эту атаку, а если и смог бы, то сделать это было не так-то просто.

«Превосходно!» — глаза старейшины секты пылали от волнения. От смог найти в этой кучке посредственностей настоящий талант.

Крис нахмурился, когда их мечи столкнулись. Металлический лязг немного отрезвил его от затмившего разум гнева. Джон смог заблокировать первый ход, а его меч выдерживал остроту атакующего меча.

«Это был лишь первый ход» — утешил он сам себя и вновь исчез в клубах дыма.

Джон, который противостоял ему всей силой, потерял равновесие из-за исчезнувшей опоры и сделал шаг вперёд. В этот момент его инстинкты закричали вновь. Сделав неуклюжий шаг левой ногой, правой он взмахнул мечом назад и смог отвести от себя прямую атаку.

Крис вновь исчез в клубах дыма и спустя мгновение атаковал с другой стороны.

Только сейчас до членов семьи Уэйк дошло, что их наследник достиг пика стадии формирования основы, но поражало даже не это. Все зрители без исключения были шокированы его искусством владения мечом.

Каждый, кто хоть немного понимал в боевых искусствах, мог сказать, что Джон противостоит Крису исключительно своим умением владения мечом и силой тела, которое позволяло ему противостоять практику стадии формирования ядра.

Джону это не легко давалось, каждый раз он сильно рисковал, но делал это, не желая раскрывать всех своих карт.

«Я бы мог закончить этот бой одной атакой, но…»

В арсенале у парня была техника доминирующего меча, применив которую, он мог бы сделать своего противника калекой или даже убить, ибо Ци Меча Крис Пейн не смог бы противостоять, но этот ход был неподходящим для данного боя, ведь за спиной противника стояло серьёзное сопровождение, с которым Джону не хотелось драться.

Он сдерживался и ждал подходящего момента.

Техника Криса была невероятна, но она наверняка сжигала энергию в огромных количествах. Он не сможет использовать её весь бой.

Терпеливо выждав момент, Джон в итоге сделал свой ход.

Клубы дыма рассеялись, Крис отступил на двадцать метров назад и уставился на своего противника, его взгляд выражал шок. До сих пор он не сталкивался ни с чем подобным. Между ними была разница практически в стадию, он применил атакующую технику небесного класса высшего качества, но не добился успеха, поэтому сейчас был в небольшом ступоре.

Крису всего семнадцать лет. Он потратил много времени и ресурсов на достижение текущего уровня, а благодаря своему таланту освоил превосходные техники, но их было немного.

И вот теперь, когда его сильнейшая атака провалилась, что же делать дальше?

«Он находится в таком же положении» — наивно решил Крис.

В их первом раунде Джон успешно застал его врасплох и практически разбил, но юноша списал это поражение на собственную невнимательность. Теперь он был готов к любому ходу, поэтому считал, что второго раза не будет.

Наивный.

На глазах у зрителей Джон убрал меч в ножны и встал в стойку. Лишь единицы смогли увидеть обман в его следующих движениях, но Крис повёлся.

Джон побежал прямо на противника, на скорости достаточно быстрой, чтобы у врага не было времени на обдумывание ситуации. Крис прыгнул на него в ответ, зарядил меч энергией огня и атаковал:

—Меч Солнца!

Его оружие легко рассекло тело противника, последовал взрыв огненной энергии, который закрыл область радиусом в несколько метров перед ним. Всё получилось хорошо, кроме одного маленького но.

Крис атаковал фантома, в то время как настоящее тело уже заносило кулак.

—Т-а-а-а! — издал странный звук Джон, прописывая мощный удар в челюсть противника.

Перед глазами Криса всё поплыло. Сила удара вывела его на грань потери сознания.

«Отлично» — довольно улыбнулся Джон.

Он думал, что ему всё же придется показать технику меча вьюги, но, судя по всему, кулаков будет достаточно, ведь Крис ничего не мог противопоставить его технике движения.

Как только враг отшатнулся, Джон сменил положение, встав к нему лицом к лицу, и просто начал избивать. Два удара в живот, лоу-кик и мощный удар по лицу, который окончательно вырубил Криса.

Между ними была разница в стадию, но у Джона было серебряное тело, которое сокращало эту разницу, а также изученные на максимум техники, которые делали из него монстра, ведь он очками опыта достиг уровня, который для многих и за всю жизнь был недостижим.

Потерявший сознание Крис рухнул на песок арены.

Победитель смотрел на него и ничего не чувствовал.

«Ну, Джон, я отомстил за тебя, частично. Когда-нибудь, если не забуду о его существовании, завершу начатое, но не сегодня»

На арене стояла тишина, которая для Джона нарушилась сообщениями от системы.

[Поздравляем! Вы победили противника, превосходящего вас на стадию развития. Опыт +17000]

[Задание Пути врагов всегда пересекаются завершено]

[Оценка: неплохо]

[Награда: 1150000 очков опыта]

[Примечание: вы были достаточно высокомерны и грубы со своим противником, награда будет увеличена на 10 %]

—Фух, — выдохнул он, прочитав содержание задания.

Изданный им звук словно дал зрителям команду, последовали громкие, оглушительные овации. Показанный бой шокировал всех без исключения.

«Кажется, пока что всё нормально…?» — удивился Джон, что до сих пор не последовало никаких последствий этого боя, и решил удалиться с арены.

Только его тело сделало шаг в сторону, как вдруг на него обрушилось страшное, до сегодняшнего дня не виданное духовное давление.

«Боевой король!» — застыл Джон.

Давление ауры было действительно настолько сильно, что парень не мог пошевелить ни единым мускулом. Он даже слова произнести не мог. В его поле зрения появился неизвестный ему старик:

—Ты не покинешь арену, пока тебе не разрешит это сделать юный господин.

«А вот и последствия подъехали. Твою ж мать, я так и знал» — ругался мысленно Джон, который попросту ничего не мог сделать в данный момент.

Джим Уэйк и Ник Уэйн встали, желая заступиться за Джона, но были остановлены другим боевым королем из семьи Пейн.

В голове Джона мелькали тысячи мыслей, он искал решение, пока старик пытался пробудить поверженного Криса.

К счастью, решать проблему самому ему не пришлось. Неожиданно появилась энергия другого боевого короля, более сильного, которая сняла с Джона давление.

Старейшина секты пурпурного тумана сделал свой ход.

—Вмешиваетесь в битву молодого поколения, уважаемый? — нахмурился старейшина, ступив на песок арены, — так решаются дела в семье Пейн?

—Ты… — боевой король семьи Пейн напрягся, поскольку не ожидал вмешательства со стороны секты.

Не дав ему сказать и слова, старейшина выразил свою позицию:

—Этот молодой талант решил стать частью секты. Хоть он ещё и не вступил официально, я могу уверенно заявить, что с поступлением у него не возникнет проблем. С этого момента я беру его под свою защиту. Есть что сказать?

Джон был удивлен тоном, которым разговаривал старейшина секты. Он вообще не выказывал уважения семье Пейн.

Такова сила секты?

Глава 11

Второй боевой король спустился с балкона и встал рядом со своим товарищем. Оба они хмуро смотрели на старейшину, который был совершенно непоколебим.

—Вы из-за этого мальчишки хотите оскорбить семью Пейн? У вас есть полномочия совершать подобное от лица секты? — спросил первый старик, который параллельно с этим направлял свою Ци в тело Криса Пейна.

Во взгляде старейшины отразилась насмешка:

—А вы хотите устроить войну, из-за того что гений вашей семьи проиграл в честном бою более молодому и более талантливому юноше? Ваша семья совсем забыла, что такое честь и достоинство?

Старейшины семьи Пейн нахмурились. Они уже догадались, что им попался до мозга костей принципиальный человек, который вряд ли уступит, но они также не хотели уступать, потому что на кону стояла репутация их семьи.

—Я повторюсь, — холодно произнес первый старейшина, — вы хотите оскорбить нашу семью из-за этого высокомерного наглеца?

—Вы неверно ставите вопрос, — усмехнулся в ответ принципиальный старик, — готова ли ваша семья из-за мелкой стычки двух юнцов оскорбить нашу секту? Мы не просто так существуем уже сотни лет. Запугивать наших учеников, когда они правы, я никому не позволю. Есть что сказать?

Старейшина секты пурпурного тумана был прав. Не только семья Пейн, но и их покровитель не захочет конфликтовать со старой сектой, которая обладает не только силой и влиянием, но и связями. Не ради гордости Криса.

—Мы уходим, — прошипел в итоге старейшина семьи Пейн, махнул рукой, силой телекинеза подняв тело приходящего в себя наследника с песка, и исчез вместе со вторым старейшиной.

На этом конфликт был исчерпан.

Победивший в словесной перепалке старик перевёл взгляд на удивленного этой благодатью Джона:

—Уверенность в своих силах и отсутствие страха — хорошие качества, но они не должны достигать безрассудства. Я более-менее разобрался в причинах этого конфликта, но, юный друг, стоит всё же думать о последствиях своих действий. Хороший гений — живой гений, чтобы вырасти, нужно быть сдержанным. Только когда у тебя будут сила и поддержка, ты cможешь себе позволить немного больше, чем остальные.

—Я вас понял, — кивнул Джон, будучи согласным со старейшиной. Если бы не задание системы, он бы постарался избежать конфликта с Крисом.

Чувствуя искренность молодого человека, старейшина довольно кивнул и ответил:

—Можешь возвращаться на своё место, турнир продолжается.

Дальше не произошло ничего интересного.

Генри Уэйк ранее победил Лейлу Руссо, Ли победил Майка Хесс. Соответственно, в следующем круге столкнулись Ли и Генри. Монах далее не стал сражаться, ответив на вызывающий взгляд Генри следующим образом:

—Мне лень.

Ли махнул на него рукой, не став даже покидать своего места, откинулся назад и достал другой бутыль вина. Весь его вид показывал абсолютное пренебрежение противником, отчего Генри был в ярости, но он ничего не мог с этим поделать.

В итоге, места распределились следующим образом: первое — Джон, никто не осмелился с ним сразиться, второе отошло Генри, третье взяла Лейла Руссо, так как Ли не стал сражаться и с ней, а четвертое ушло Майку Хесс.

Вечером, уже ближе к закату, когда зрители разошлись, старейшина секты пурпурного тумана объявил имена тех, кто показал достаточно способностей, чтобы получить шанс вступить в их секту.

От каждой семьи прошло примерно по пять-семь человек, а также несколько вольных практиков, включая Ли. Мия тоже прошла. Девушка показала меньше, чем монах, но её преимуществом был её возраст, ведь она была младше как Джона, так и Ли, практически на год.

—Так, все, кто допущен ко вступительному испытанию в нашу секту, слушайте меня внимательно, — заговорил старейшина после называния имен, — все вы сегодня получите особый жетон, в который вам нужно будет влить собственную энергию. Он станет вашим пропуском на испытание. У вас есть неделя, чтобы подготовиться. Через неделю перед администрацией будет открыта особая формация, которая, при наличии пропуска, перенесет вас к месту испытания. На этом всё.

* * *
Крис Пейн очнулся в поместье правителя города. Он был в ярости, унижение атаковало его сердце изнутри, вызывая лишь больший гнев. Юноша, скрипя зубами, поинтересовался, что произошло после того, как он потерял сознание.

Старейшины терпеливо рассказали всё, от начала и до конца.

—Чёрт! — ударил он кулаком о стол, а после добавил ещё один удар, — ч-ё-ёрт!

—Господин, — попытался успокоить его первый старейшина, — каждый практик рано или поздно встречается с поражением, вы можете сделать это поражение узлом в вашем сердце боевых искусств, которое не позволит вам прогрессировать дальше, либо использовать его как урок, чтобы стать сильнее.

—Проблема не в этом, — прошипел Крис, немного успокоившись и проанализировав ситуацию, — наша с ним вражда не может быть решена одним этим боем, я не верю в это. Тогда я лишил его культивации, сегодня он отомстил мне, но явно сдерживался, боялся вас. Сейчас он опасается, но что будет потом, в будущем? Сейчас его защищает секта…в будущем ему придётся принять сторону одного из принцев, ни один гений не избежит этого, когда приблизится борьба за трон. Если ему удастся под покровительством секты вырасти достаточно, он в будущем может стать угрозой, если займёт сторону первого или второго принца…

Крис ненадолго замолчал. Старейшины были удивлены цепочкой его мыслей, которая сомкнулась на борьбе за трон императора, которая, по примерным подсчётам, произойдёт в ближайшие десять лет. Имперские принцы набирали сторонников, наращивали собственную силы для борьбы за власть, и Джон, показавший сегодня огромный потенциал, был крупной рыбой, которую захочет себе каждый.

—Вот что я думаю, — заговорил молчавший до сих пор второй старейшина, — у него превосходная основа, отточенные боевые техники и, скорее всего, имеется техника укрепления тела. Из всего этого я могу сделать вывод, что он совершенствуется медленно, но получает результаты намного лучшие, чем у практиков того же уровня. Вы все ещё можете разобраться с ним сами, всё что нужно — прорваться на стадию духовного ядра. Когда вы сформируете духовное ядро, разница в вашей силе станет такой, что её будет невозможно преодолеть одними лишь техниками.

Глаза Криса загорелись:

—Ты прав. Если я правильно помню, скоро должен открыться небесный бассейн…если поговорить с третьим принцем…

Небесный бассейн — особое место императорского дворца, предназначенное для совершенствования императора и его семьи. Он располагается прямо под духовной жилой. С помощью особых формаций из жилы выкачивается энергия, которая, будучи настолько плотной, конденсируется и образует бассейн.

Если прийти туда с неплохой основой, то можно без каких-либо последствий за пару часов совершить прорыв, после потратить немного времени на тренировку и, если зайти в бассейн ещё раз, будет совершен новый прорыв, который также не сильно навредит основе.

Он был эффективен даже для практиков стадии боевого короля. В небесный бассейн допускались не только члены императорской семьи, обычные люди также могли получить туда доступ за большие заслуги перед Империей.

Крис мог сообщить интересную информацию третьему принцу, немного приукрасить её, выставить Джона действительно пугающим талантом, высокомерным, наглым и мстительным, который наверняка в будущем станет врагом их семейной линии. Этого, по его мнению, будет вполне достаточно, чтобы получить от принца поддержку.

Крис намеревался достичь стадии духовного ядра в течение месяца, вновь бросить вызов Джону и уничтожить его, но если и таким способом не получится, то третий принц уже наверняка сделает свой ход.

В любом случае, Джон — покойник.

* * *
Верхушка семьи Уэйк была недовольна выступлением Джона, но, поскольку всё закончилось хорошо, и их семья получила покровительство старейшины секты пурпурного тумана, они решили ему ничего не высказывать.

Парень действительно показал устрашающий талант. Если он сможет вырасти, то, при поддержке семьи Бейл из имперской столицы, которые наверняка не отпустят такого жениха, семья Уэйк сможет достичь новых высот.

Неделя пролетела незаметно.

Ли не показывал этого, но ему было неприятно признавать поражение перед Генри Уэйком. Это мотивировало его, он начал как безумный практиковать технику металлического тела.

К концу недели он был близок к достижению серебряного уровня. Ему катастрофически не хватало ресурсов для его полного освоения.

Мия после турнира сосредоточилась на культивации. Джон помогал ей осваивать средний этап шага фантома и в битвах оказывал на неё максимальное давление, чтобы её духовная основа становилась прочнее.

Она культивировала ночами напролёт. Благодаря ранее принятой пилюле от правителя города, к концу недели девушка была готова к новому прорыву, нужен был лишь подходящий толчок.

Семья Уэйк выделила ей немного ресурсов. Она могла принять несколько пилюль, навредить немного основе и до вступления в секту совершить прорыв, но ей хотелось, чтобы переход на следующий уровень произошёл естественным образом, ведь самое важное — не скорость культивации, а потенциал.

Джон за эту неделю не добился ничего. У него скопилось полтора миллиона очков опыта. Он мог поднять понимание одной из оставшихся техник до высшего этапа, но не стал этого делать из-за вступительного испытания в секту пурпурного тумана.

Поскольку он хорошо показал себя перед старейшиной, кто знает, сколько ему понадобится времени для получения статуса внутреннего ученика.

Возможно, эти очки опыта понадобятся ему в ближайшее время для прорыва на стадию формирования ядра.

Неделя пролетела незаметно.

Семья Уэйк собрала Джона, Генри, Мию, Ли и ещё двух практиков клана стадии формирования основы, которые должны будут вступить в секту пурпурного тумана, и отвела их в назначенное время к городской администрации.

Пришло время для вступления в секту.

Глава 12

Допущенные к участию во вступительном испытании молодые люди, в сопровождении старейшин клана, прибыли к зданию городской администрации.

Как мог наблюдать Джон, прибыли не все. Среди пришедших не было Лейлы Руссо и Майка Хесс, а также ещё нескольких талантливых практиков этих семей. Ими было принято решение вступить в другую секту из-за доминирующего присутствия Джона.

Секта пурпурного тумана — хорошая секта, но далеко не единственная.

Джон на их отсутствие лишь пожал плечами и уставился на штуку, сооруженную старейшиной секты.

На трёх небольших каменных колоннах, покрытых неизвестными рунами, лежали большие камни истинной сущности. Между камней, прямо на брусчатке, особым материалом был нанесен телепортационный массив.

—Хочу вас предупредить, — обратился старейшина секты пурпурного тумана к толпе, — испытание для вступления в секту будет представлять определенную опасность. Мы постараемся проследить за тем, чтобы никто из вас не погиб, но всё же — имейте ввиду. Если вы не боитесь рискнуть, возьмите в руки выданные вам жетоны и пройдите к порталу.

—У меня есть вопрос! — воскликнул Ли, как только старейшина заговорил, — я не могу оставить здесь своего брата.

Выступив вперёд, он положил ладонь на голову волка, который всегда следовал за ним. Слишком монах к нему привязался, чтобы оставлять здесь.

Старейшина посмотрел на животное, немного подумал и переспросил:

—У тебя заключен с ним духовный контракт?

—Что ещё за духовный контракт?

Видя, что Ли действительно не знает о такой вещи, старейшина вздохнул и терпеливо объяснил:

—Зверь может проследовать за тобой только в том случае, если между вами заключен контракт приручения. Если нет — придётся его здесь оставить.

—Братан, — Ли повернулся к Джону, — мы не можем оставить его здесь. Может быть выберем другую секту для вступления?

Лицо старейшины скривилось. Как его голову вообще могла посетить мысль перед самым испытанием? Ли неважен, но вот Джона нельзя было упускать, его талант нужен секте.

Старик захотел вмешаться до того, как Джон ответит, но это за него сделал старейшина Джек:

—У меня есть контракт, вот, — взмахнул он рукой и вынул оттуда кусок бумаги, на который были нанесены неизвестные символы.

Семья Уэйк занималась продажей духовных питомцев, поэтому он, как старейшина, всегда носил при себе парочку таких контрактов, на случай, если кто-то из детей клана решит приручить духовного зверя.

—Как им пользоваться? — Ли не постеснялся и взял бумагу в руки.

—Нужна капелька твоей крови. Нанеси её в центр листа, а после приложи ко лбу зверя и влей духовную энергию. Если волк не будет сопротивляться, контракт будет заключен.

Так как это был контракт приручения, а не подчинения, процесс был довольно прост, нужно было лишь чтобы сам зверь был не против этого.

—Волк, — посмотрел Ли в глаза духовному зверю второго ранга, — я ведь не обращался с тобой плохо, верно? Я растил, кормил и воспитывал тебя все эти дни, передавал свои бесценные знания. Ты же не можешь быть неблагодарной, бесстыдной тварью, верно?

Джон покачал головой, в то время как все остальные захотели ударить себя по лицу от такой попытки заключить контракт. Духовные звери — гордые существа, обладающие интеллектом. Чем выше ранг, тем выше интеллект. Ни один уважающий себя зверь с таким отношением к себе не заключил бы контракт, но, к всеобщему удивлению, всё прошло гладко.

Ли приложил подготовленный контракт на лоб волка и влил в него свою энергию. Бумага рассеялась, вошла в тело зверя, на лбу под шерстью образовалась небольшая метка, которую можно было увидеть из-за того, что первые несколько секунд она испускала свет.

Это было самое лёгкое заключение контракта из всех, что за свою жизнь видел старейшина Джек. Он был поражен до глубины души.

Старейшина секты пурпурного тумана был также изумлен. Глядя на Ли и волка, которые продолжали смотреть в глаза друг друга, они пришли к одному выводу:

«Волк — глупый»

—Как интересно, — улыбнулся Ли, выпрямившись, — я теперь чувствую его, чувствую нашу связь. Такое ощущение, что я могу с ним связываться ментально.

—Так и есть, — кивнул Джек.

Джон был заинтересован новой информацией об этом мире:

«Так ведь можно и дракона питомцем сделать, верно?»

Представление довольно быстро закончилось, ребята принялись проходить к порталу. Джон со своей группой ступил в телепортационный массив. Старейшина секты взмахнул рукой и их всех, включая волка, перенесло к месту проведения испытания.

Перед глазами юноши всё потемнело, он инстинктивно моргнул. Когда глаза открылись вновь, его взору предстала огромная зеленая поляна, частично покрытая туманом. За туманом со всех сторон можно было наблюдать бесконечный лес.

Здесь присутствовали и другие люди, которые прибыли сюда до них. Все они, судил Джон взглядом, такие же участники вступительного испытания, отобранные в других городах.

Следующие минут тридцать ничего не происходило.

Джон сидел на траве и думал о своём, Мия сидела рядом с ним и молчала, а Ли изучал особенности духовного контракта.

На поляне собралось около семидесяти молодых людей, все они разделились на микрогруппы и сидели в ожидании.

—Так, наконец-то все собрались, — раздался голос, привлёкший внимание участников испытания.

Появился старейшина. Не один. Их было трое боевых королей, которые в трёх городах южного региона провели подобные турниры. Взгляды молодых людей были прикованы к этим людям.

—Выданные вам жетоны, — заговорил знакомый Джону старейшина, — часть испытания. Перед вами зачарованный лес, он наполнен различными опасностями. Иллюзорные формации, духовные звери, ваши конкуренты. На проводимых турнирах вы показывали ваши боевые способности, здесь будет проходить отбор по качеству. Как совершенствующиеся практики, вы должны не только уметь сражаться, но и иметь хорошо развитое духовное чувство, интуицию, уметь находить выход из сложных ситуаций. На территории зачарованного леса самыми слабыми формациями скрыты точное такие же жетоны, каждый из вас к исходу десятого дня должен иметь на руках минимум три штуки. Если вы хотите закончить испытание досрочно, либо выйти из него, вам нужно уничтожить один такой жетон. Есть вопросы?

—Мы можем объединяться в группы? — спросил кто-то из толпы.

—Да, но не больше пяти человек. Духовный питомец считается за члена группы.

Генри посмотрел на Джона, немного подумал, кивнул двум другим товарищам из семьи, и они отошли от него на некоторое расстояние, образовав группу из трёх человек.

—Ещё есть вопросы?

—А если мы случайно выйдем из леса? — спросила девушка из клана Хесс.

—Вы не выйдете из этого леса, — загадочно улыбнулся старейшина в ответ и не стал пояснять.

—А если выберемся? — вдруг вперёд выступил Ли, для которого слова старейшины были вызовом.

Он умудрялся сбегать из храма, огражденного лучшим защитным барьером. Ему не верилось, что какой-то дрянной лес способен остановить его.

—Если тебе это действительно удастся, — ухмыльнулся старик, — я возьму тебя в ученики.

Глаза молодых людей загорелись. Стать прямым учеником старейшины — отличная возможность, за которую хотел ухватиться каждый, ведь за этим статусом следуют определенные преимущества.

Ли был с ними не согласен:

«Да кому ты нужен?»

—Этого монаха не обмануть дешевыми трюками. Я хочу нормальную награду. Деньги, ресурсы, техники, экипировка…

Выражения лиц всех трёх старейшин изменились. Впервые за всю свою практику они встретились с юнцом, который не хотел при вступлении в секту стать личным учеником старейшины. Неужели он не понимал, что его статус сразу приравняется к статусу внутреннего ученика? Секта в таком случае сама его наградит ресурсами.

Лишь один старейшина, оценивавший Ли на турнире, быстро опомнился, вспомнив всё, что происходило раньше.

«Он — идиот» — сделал вывод старик и не стал злиться.

—Хорошо, — кивнул старейшина на удивление своим товарищам, — если действительно сможешь покинуть лес, получишь в награду пилюлю очищения костного мозга, пилюлю очищения крови и пять пилюль истинного духа. Все — небесного класса.

—Во! — Ли был доволен таким предложением.

Двое старейшин косо поглядывали на третьего. Он предложил для Ли награду, которую тот получил бы просто так, если бы стал его прямым учеником.

—Но что будет, если ты не справишься? — холодно улыбнулся старик, видя радость на лице монаха.

—Тогда я стану вашим учеником, — вздохнул в ответ Ли, делая вид, что статус его ученика для него равен наказанию.

Старейшина, понимая, что столкнулся с редкостным идиотом, решил более не продолжать этот разговор, лишь кивнул.

«Разберусь с ним потом»

—У кого-нибудь ещё есть вопросы? — окинул он взглядом возбужденную толпу, которая помимо испытания теперь была заинтересована нахождением способа покинуть зачарованный лес.

—У меня! — вновь воскликнул Ли, отчего на лбу у каждого старейшины вздулась и дернулась вена.

—Если мы с какой-нибудь другой группой найдём жетон одновременно, кому он в итоге достанется?

—Тому, кто сильнее конечно же.

—А? Вы разрешаете нам сражаться между собой? — удивился монах.

—Конечно, — кивнул старик, лишь больше разогревая толпу, — как я уже сказал, вы должны быть находчивыми, уметь выкручиваться из различных ситуаций. Все вокруг — ваши конкуренты, враги. Мы не поощряем кражу других жетонов, но делать вам это никто не запрещает. Единственное правило — не убивать.

—…Братишка, — какая-то странная улыбка появилась на лице Ли. Из под челки пепельных волос выглядывали страшно жадные глаза, которые казалось в любой момент начнут стрелять огнем.

Глава 13

—Братишка, по старой схеме? — Ли, казалось, с трудом сдерживал себя, чтобы не начать сражаться со всеми прямо здесь.

Джон усмехнулся. В принципе, против их старой схемы он не имел ничего против, ведь это самый быстрый путь досрочно закончить испытание и попасть в секту.

Он всерьёз не задумывался о попытке покинуть зачарованный лес, ему это было не интересно.

Его больше волновала система, которая не подавала признаков жизни. Почему не было предложено ни одного задания? Это потому, что он и сам хотел показать хорошие результаты здесь?

Неужели задания так и будут выскакивать только для того, чтобы внести хаос в его спокойную, безмятежную жизнь.

Ему ничего другого не оставалось, кроме как вздохнуть и смириться. Вопросы участников закончились, поэтому старейшины дали команду старт.

Испытание началось.

Им было разрешено идти в любую сторону — куда угодно, лишь бы двигались вперёд. Первые группы, более слаженные, по первой же команде выдвинулись. Они применили техники движения и скрылись в лесу.

Джон перевёл взгляд на Генри, который до этого момента поглядывал на него, и кивнул:

—Удачи.

Немного успокоившийся Генри кивнул в ответ и дал команду своим товарищам. Группа семьи Уэйк выбрала направление и исчезла в глубинах леса.

Очень скоро на поляне осталась одна единственная группа, группа Джона. Трое старейшин с любопытством смотрели на них.

—Вы не хотите заполучить преимущество? — поинтересовался один из стариков.

Если выдвинуться первым, можно не только устроить засаду, но и, теоретически, первым наткнуться на скрытые жетоны, которых в лесу было не так уж и много.

—Преимущество — ничто перед истинной силой, — выпятил грудь Ли.

Джон улыбнулся, у него появилось игривое настроение, он решил поддержать товарища:

—Думаете, если мы зайдём последними, то станем легкодоступной добычею? Это не так. Мы станем охотниками.

—Громкие слова, — усмехнулся старейшина, которому нравился Джон.

—Мои слова основываются на моих способностях, — уверенно ответил юноша и посмотрел на товарищей:

—Идём, пора нам вступить в игру.

Ли облизнулся и сделал шаг вперёд, Мия взволнованно коснулась рукоятей кинжалов, скрытых под поясом её чанпао, волк взвыл.

Старейшины с любопытством смотрели в спину этой странной компании, которая планировала навести суету на вступительном испытании.

* * *
Первый час испытания был довольно скучен. Под кронами высоких деревьев ребята спокойно двигались вперёд, не встречая никого и ничего. Так могло продолжаться долго, но в какой-то момент волк остановился и зарычал, направив взгляд куда-то в сторону и вверх.

Джон, Ли и Мия сразу поняли, что волк засек угрозу. У духовных зверей — хищников были хорошо развиты чувства.

Повернув голову в сторону, они обнаружили на одной из ветвей двадцатиметрого дерева огромную зеленую голову, которая сливалась с окружением. Её выдали яркие желтые глаза.

Змей, поняв, что его обнаружили, зашипел и бросился на них. Только в этот момент ребята смогли оценить размеры первого врага в зачарованном лесу и его силу.

Зеленый змей имел длину тела в метров десять-пятнадцать, а его духовная сила приравнивала его к третьему рангу, что на человеческих мерках оценивалось как стадия формирования ядра.

У него была превосходная защита и скорость атаки, но группа из пяти учеников стадии формирования основы должна была с ним справиться, хоть и с трудом.

Волк и Ли рванули в одну сторону от его раскрытой пасти, из которой можно было увидеть вылетающее пламя, Мия в другую. Лишь Джон до последнего стоял на месте, по крайней мере так выглядело со стороны.

Довольный змей думал поймать его тело пастью, но его клыки сомкнулись на фантоме. Джон переместился на несколько метров в сторону и обнажил меч.

«Доминирующий меч» — решил он не скромничать и применить самую подходящую для данной ситуации технику.

Взмахнув своим оружием, он выпустил острую волну энергии меча, которая пронзила шею монстра и обезглавила его.

—Хм… — удивился Джон, наблюдая за тем, как две части одного тела монстра падают на землю, — как-то это было слишком просто?

«Неважно. Сейчас получу халявное ядро» — улыбка появилась на лице юноши, но она практически моментально померкла, поскольку тело убитого им монстра стало рассеиваться.

Монстр был ненастоящим.

Джон напряг память, вспомнил всё, чему его обучали в детстве, и сделал предположение:

—Скорее всего, зачарованный лес покрывает формация, которая с помощью ядер призывает духов монстров, их ослабленную версию.

—А-ага, — ошеломленные Мия и Ли лишь кивнули на его объяснение, они были, мягко говоря, удивлены этой атакой.

Монах наблюдал её второй раз, но всё равно не мог не поражаться. Техника доминирующего меча, опирающаяся на область единения с мечом, была слишком пугающей.

—Продолжим? — натянуто улыбнулся Джон и убрал меч в ножны.

Группа продолжила свое путешествие. С каждой сотней метров монах становился всё злее:

—Чёрт, я не чувствую ни одного живого существа в округе. Где все эти участники испытания? Неужели никто не хочет проявить инициативу и напасть на нас? Неужели нам придётся выискивать эти дурацкие жетоны?

Ли был нетерпелив.

—Я бы не против и поискать их, — пожал плечами Джон, — только как?

—Ой, — махнул рукой Ли, — как будто это сложно.

—Хочешь сказать, — прищурился Джон, — для тебя это легко? Почему бы тебе, вместо того чтобы пустозвонить, делом доказать? Хоть сделаешь что-нибудь полезное.

Столкнувшись с критикой, монах разозлился, посмотрел на друга и топнул ногой:

—Чёрт, ты всё ещё меня недооцениваешь? Хорошо, смотри, я легко найду жетон.

—Ну-ну.

На удивление Джона, монах сдержал свое слово и минут через пятнадцать поисков нашел первый жетон.

Бродя зигзагами между деревьев, он в итоге остановился возле небольшого, выглядящего вполне обычным камня и указал на него пальцем:

—Смотри, ничего не чувствуешь?

Джон подошёл ближе, присел, прищурился, попытался просканировать своим духовным чувством камень, но не обнаружил ничего.

—Реально? — удивился Ли, — вообще ничего не чувствуешь?

—Хм… — нахмурился Джон и усилил духовное сканирование.

—Кажется, в камне есть немного духовной энергии? — неуверенно спросил он.

—М-да, — с жалостью посмотрел Ли на друга и перевёл взгляд на Мию, которая до сих пор молчала:

—А ты что-нибудь чувствуешь?

Мия сосредоточила свое духовное чувство на камне. Спустя несколько секунд она дала неуверенный ответ:

—Я чувствую слабую духовную энергию, её слабое движение. Мне кажется, она покрывает поверхность этого камня. Если бы не сосредотачивалась конкретно на камне, то, наверное, ничего не почувствовала бы.

На лице Ли было разочарование:

—Ну уже лучше, но всё ещё слабо. Смотрите.

Монах протянул руку, его ладонь прошла сквозь камень.

—Это скрывающая формация, иллюзия, — улыбнулся он, доставая жетон, — довольно слабая. Раз вы толком ничего не почувствовали, то могу уверенно сказать, что у вас нет таланта в духовных формациях. Чем-либо, кроме освоения боевых техник, заниматься вам не рекомендуется — ничего не добьётесь. Хм…неужели это скрытая оценка сектой нашего потенциала? Как интересно.

Джон нахмурился:

«Нет таланта… Я достиг области единения с мечом очками опыта. Не верю, что не добьюсь того же в какой-нибудь алхимии или мастерстве формаций»

Их поиски продолжились. Спустя двадцать минут Ли умудрился найти ещё один жетон, его талант в их поиске действительно пугал. Наблюдающие за испытанием старейшины были поражены.

—О, — в какой-то момент монах остановился, его губы вытянулись, образовав странную улыбку.

—Ты тоже это почувствовал? — улыбнулся Джон.

За ними следила другая группа участников.

—Ага, — Ли потёр ладони, — наконец-то, я уж думал мы так и пробродим тут неделю без какой-либо движухи.

—Э-э-э! — рявкнул Джон, резко обернувшись, — выходите.

Наблюдающая за ними группа из пяти человек, каждый из которых был на пике стадии формирования основы, удивилась и вышла. Они планировали устроить засаду, но, даже если их обнаружили, это не повод отступать, ведь группа, на которую они нацелились, была довольна слаба: зверь второго ранга, два практика на шестом ранге и один на пике стадии формирования основы.

Пять парней в светлых богатых одеяниях вышли из-за деревьев. Они хотели начать открыто угрожать, но не успели, поскольку перевозбужденный монах сам выступил им на встречу и открыл рот:

—Ребята, вы в курсе, что проход по этой дороге платный. Этот добродетельный монах не привык избивать людей, так что сдайте свои жетоны и идите с миром. У вас ещё будет шанс пройти вступительное испытание. Верно, Джон?

—Я бы им всё же пнул бы им пару раз под зад, чтобы было неповадно следить за другими, — улыбнулся Джон, скрестив руки на груди.

У противоположной стороны от их наглости и высокомерия волосы встали дыбом. Что с этой ситуацией не так?

Они собирались ограбить конкурентов, но, прежде чем они успели сделать это, начали грабить их самих.

Глава 14

—Вы что о себе возомнили? — прошипел лидер группы конкурентов, его тело испустило энергию пика стадии формирования основы, за ним повторили товарищи. Стоя рядом друг с другом, они создали довольно мощное духовное давление, направленное на группу Джона.

Мия напряглась, волк осторожно отступил, Ли нахмурился, Джон остался безразличным.

—Братан, — заговорил Ли, сделавший несколько шагов назад, — давай изобьём этих наглецов.

Благодаря успехам в освоении серебряного тела, подобное давление не могло его обездвижить, поэтому он успешно скрылся за спиной Джона, заставив того усмехнуться.

—Ну, можешь с ними разбираться, — юноша бесстыдно сделал пару шагов в сторону, вновь открывая противникам бессовестного монаха.

Лицо Ли скривилось. Почему в обычное время Джон вёл себя нормально, но в такие моменты становился вредным?

—Думаешь я боюсь их? — прошипел он в ответ, Джон промолчал.

Ли, видя, что противники начали действовать, был вынужден признать:

—Задолбал! Да, я не могу разобраться с ними всеми, но один на один завалю любого!

Сделав такое заявление, он указал пальцем на лидера группы конкурентов:

—Эй, вы кучка лохов или достойные практики? Кто из вас осмелится смахнуться со мной в честном поединке?

После стольких оскорблений гордые практики остались глухи к вызовам. Разобравшись по сторонам, пятеро молодых людей готовились быстро покончить с ними. Видя это, Джон усмехнулся и положил ладонь на рукоять меча:

—Зря вы не приняли его вызов, — его глаза холодно сверкнули, — продержались бы дольше.

—Да пошёл ты! — ответил лидер группы конкурентов и наконец сделал свой ход.

Применив технику движения, он ускорился и атаковал Джона. Его меч был покрыт мощной ледяной энергией. Другие противники нацелились на Мию, Ли и волка.

—А разговоров то было! — широко улыбнулся лидер группы, видя, что Джон продолжает стоять как истукан, держа ладонь на рукояти меча.

Он мог заподозрить, что Джон готовит технику, но его чувства засекли лишь небольшое движение энергии в теле противника, большая часть которой шла в ноги.

«Оставлю глубокий порез на правой части живота» — планировал враг, но всё пошло не так, как он думал.

В его плане было ранить тело и атаковать ледяной энергией духовный источник, но меч рассек фантома. Джон не стал вынимать меч из ножен, не стал применять атакующих техник, лишь занёс руку для удара.

Его мощный кулак пришёлся первому противнику по уху. Удар был настолько мощным, что парень рухнул на землю и потерял ориентацию на какое-то время. Пользуясь моментом, Джон добил его одним мощным и страшным ударом.

Атаковавшие Ли, Мию и волка также не добились успехов. Первые двое успешно уклонились, ну а волк, сила которого уже была на пике второго ранга, атаковал в ответ и вступил в довольно кровожадный бой.

«Хм, как скучно» — разочарованный Джон перешагнул через тело поверженного противника и применил технику.

Похожим образом он разобрался со всеми остальными. Между ними была непреодолимая разница.

* * *
Джон забрал у поверженных противников жетоны. Пять штук. Ли предложил взять у них ещё и моральную компенсацию за трату нервов в этом сражении, но проигравшая им группа была на удивление бедна.

Чего-либо, представляющего для них ценность, у них не было, если не считать оружия, но в мечах ребята не нуждались.

Отпустив побитых, Джон продолжил путешествие.

—Это было… просто? — удивился юноша, глядя на три металлических жетона в своей руке.

Теперь у них было этих штук более чем достаточно, чтобы досрочно завершить вступительное испытание. Джон это уже обсудил со своими товарищами и встретился с отказом со стороны Ли. Монах был настроен найти выход из зачарованного леса.

Несколько раз им пришлось взбираться на высокие деревья, чтобы оценить обстановку сверху, но это не давало никакого результата. Лес казался однообразным и бесконечным. Не было видно даже поляны, с которой они пришли, их преследовала полная дезориентация.

Прошло четыре дня.

Ребята за это время наткнулись ещё на три группы, которые были лишены ими жетонов. Да, они более не нуждались в них, но всё равно делали это по приколу. Духовные звери тоже доставляли проблем, но, в общем и целом, путешествие проходило неплохо.

Только вот выход из леса найти не удавалось. Он действительно казался бесконечным.

—Стой! — воскликнул в какой-то момент злой и мотивированный монах, — ты это чувствуешь?

—Что? — нахмурился Джон. Он распространил духовное чувство вокруг и усилил его максимально, но это не дало ему никакого результата.

—Есть у меня подозрение, — прищурился Ли, — что вот уже четыре дня меня как дурака водят за нос. А ведь мне так не нравится, когда меня считают дураком.

—Что не так? — переспросил заинтригованный Джон.

—Пока что ничего, погоди, смотри, учитель однажды показывал мне интересный прием. Ни разу не пробовал его применить, так что не уверен в результате, но попытаться стоит.

Странный монах вдруг встал, выпрямился, вытянул одну ладонь, приложив её ребром к груди, наклонил голову и закрыл глаза. Джон слабо чувствовал движение необычной энергии в его теле.

—Очистись! — в какой-то момент воскликнул Ли, оттянул ладонь от груди и ударил по ней второй ладонью.

Вместе со звуком хлопка во все стороны пошла волна ментальной энергии, которая вызвала у Джона и Мии сильную головную боль, заставила их издать болезненный стон, слегка нагнуться и схватиться за головы.

Поднося руки к головам, они наблюдали пугающую картину. Мир вокруг них плыл, двигался, менялся.

—Так и знал! — широкая улыбка появилась на лице монаха, — иллюзия! Ха!

Джон пришёл в себя. Теперь он стал смотреть на Ли по-новому. Оказывается, у этого негодяя всё же есть вызывающие восхищение способности.

Старейшинам было неважно в какую сторону пойдут участники испытания, поскольку, под влиянием иллюзорной формации, установленной в лесу, они всё равно будут ходить кругами.

Всё испытание было под их полным контролем. Они могли как прислать духовного зверя, так и разделить группы, которые будут проходить рядом и не почувствуют друг друга.

Ли умудрился раскрыть секрет зачарованного леса, во что не верил ни один старейшина, поэтому найти выход стало гораздо проще. Лес не был огромным.

Двигаясь строго прямо в выбранном направлении, время от времени сбивая иллюзии слабой вспышкой ментальной силы, Ли в итоге добился своего.

Они вышли на окраину леса, где обнаружили непреодолимую стену, огораживающую зачарованный лес от внешнего мира.

—Эй, старик! — во весь голос закричал Ли, подозревая, что за ним следят, — я нашёл выход из леса!

—Уговор был на то, — словно из ниоткуда появился старейшина секты, явно удивленный их результатом, — что вы выберетесь из леса, но пока что вы на его территории.

—Да ты обалдел, — монах злобно посмотрел на старейшину, — это против правил. Мы стоим не в лесу, до ближайших деревьев метров десять!

—Я всё сказал, — старейшина скрестил руки на груди и больше не стал спорить.

—Чёрт, — прошипел Ли и пробормотал:

—Ну, ты сам напросился.

Эти слова достигли острых ушей старейшины, он не мог скрыть удивления. На самом деле Ли показал себя очень достойно в испытании, если не считать его личностных качеств, и более чем подходил под статус его личного ученика. Ему очевидно не доставало знаний, но этот недостаток восполнялся его острым чутьём.

Старейшина понимал, что ученикам не преодолеть барьер, но он всё равно был заинтригован.

Неужели у Ли есть ещё трюки в рукаве?

Важный монах, сцепив руки за спиной, словно проверяющий шагал параллельно барьера и буквально пронизывал его своим взглядом.

Что он хотел увидеть там — неизвестно, но Джон начинал верить в своего товарища, а потому тоже был заинтригован.

«Неужели он ищет слабое место!?» — пришел в какой-то момент к пугающему предположению старейшина.

«Он может это сделать!?»

У него было плохое предчувствие. Защитный барьер высокого уровня был построен так, что через него было невозможно было проникнуть незамеченным. Чтобы выйти наружу, Ли придётся разрушить барьер.

«Неужели именно это он и задумал?»

Глава 15

Старейшина секты пурпурного тумана обильно потел, делая предположения. Ли пугающим взглядом всматривался в барьер зачарованного леса, тренировочной зоны их секты, в которой время от времени проходят различные мероприятия.

Если монаху действительно удастся разрушить барьер, то это будет очень неприятный прецедент, ведь защита настроена так, что при его разрушении будут уведомлены высшие чины секты. К тому же, чтобы восстановить барьер, придётся потратить много сил и ресурсов.

«Да не, он не сможет…»

Прошло около десяти минут. Ли в какой-то момент остановился и высоко поднял голову, его губы вытянулись, образовав жуткую, неприятную ухмылку.

—Джон, — решил он снова выпендриться, такая возможность выпадала ему крайне редко, — чувствуешь что-нибудь?

—Нет, — честно ответил Джон, попытавшись найти хоть что-нибудь в барьере своим духовным чувством.

—Ну а ты, Мия? — повернулся он к девушке и указал пальцем в определенную область барьера, — чувствуешь там что-нибудь?

Мия сконцентрировалась, попыталась почувствовать хоть что-нибудь, но у неё не было подходящего таланта:

—Ничего, — разочарованно вздохнула она в ответ и опустила голову.

—Ну а вы, старейшина? — задорный взгляд Ли упал на шокированного старика, потому что он как раз-таки не только чувствовал, но отчетливо видел проблему.

Любая формация имеет слабое место, которое время от времени перемещается по всей области действия. Никакие навыки не помогут обнаружить проблему, тут действительно нужен талант, который подпирался бы опытом.

Талантливый Ли мог много подчерпнуть у монахов в храме, но вынес оттуда только умение прорываться сквозь барьеры.

—Ничего, — попытался солгать старейшина, но его ложь была сразу обнаружена. Ухмыльнувшись, Ли сделал шаг вперёд:

—Честно сказать, я уже не так уверен, что смогу добиться успеха.

Старейшина вздохнул с облегчением. обнаружить проблему — часть дела, нужно правильно подгадать время для атаки.

—Но я попробую, — добавил он и вытянул обе руки вперёд, его взгляд устремился к медленно смещающемуся слабому месту барьера, энергия в котором сталкивалась с нескольких сторон, с определенной частотой образуя небольшую брешь.

На лбу старейшины выступили большие капли пота. Далеко не факт, что монах сможет подгадать момент атаки, но если это произойдёт… ему не хотелось об этом думать.

Ли собрал огромное количество духовной энергии. Ради награды, ради того, чтобы шокировать старейшину, он был готов попробовать.

Фактически, шансы на успех не превышали одного процента, ведь талантливый Ли был слишком слаб, чтобы иметь возможность подгадать момент для атаки. На самом деле, он мог лишь чувствовать слабое место данного барьера, одного из лучших в секте, но не более.

Юноша устроил неплохое представление, решил поиграть на нервишках старейшины в надежде на положительный исход. Ему это удалось.

—Стой! — воскликнул старик, когда Ли приготовился выпустить взрыв нирваны, — остановись, не нужно атаковать барьер.

—Э, — недовольно посмотрел на него Ли, — а награда?

—Всё получишь, я признаю поражение, этот барьер нельзя разрушать.

—Отлично, — радостно кивнул Ли и вернул скопленную энергию в источник. Немного отойдя от перенапряжения, ведь он действительно хотел вжарить от души барьеру, юноша подошёл к старику и протянул руку:

—Давай награду.

«Сволочь, — выругался старейшина, который редко ругался, — никакого уважения. Прибил бы тебя на месте, не будь ты таким талантливым. Я ещё возьмусь за тебя…»

—Какой-то у вас недовольный, злой взгляд, — нахмурился Ли, — нельзя же быть таким жадным. Я честно заслужил.

Лицо старика перекосило. До сих пор никто не обвинял его в жадности.

—Держи! — взмахнул он рукой и из пространственного кольца вылетел небольшой мешочек, приземлившийся на ладони Ли.

Монах прищурился, подозрительно посмотрел на старика, а после вскрыл мешочек, пересчитал и проверил каждую пилюлю. Когда он убедился, что количество и качество совпадает, только тогда кивнул и убрал награду в свой пространственный мешок.

Старейшина отступил на несколько шагов назад и горько вздохнул, глядя на всё это. Его оценивающий взгляд переходил между членами небольшой группы. Они были слишком сильны для вступительного испытания, вернее, аномально силён был Джон, который не только имел необычные техники и крепкое тело, но и достиг области единения с мечом. Этот факт был раскрыт старейшинами в ходе наблюдения за ними.

Ли и Мия тоже показали отличные способности, которые превосходили сверстников, но с Джоном даже вместе не шли ни в какое сравнение. Монах выделялся исключительно своими духовными способностями, у него был монструозный талант в духовных формациях.

Самым нормальным в этой группе был волк, хотя и тот немного отличался.

—Ну что, — прервал его размышления довольный Ли, обратившийся к Джону, — у нас есть ещё несколько дней. Повеселимся? Давай найдём Генри и надаём ему под зад!

—Вы хотите продолжить испытание? — вмешался старейшина, не дав Джону ответить.

—Ну да, — кивнул Ли, словно это было само собой разумеющееся, — когда мы ещё так повеселимся?

—Я же вам сказал перед началом испытания, — вставил слово Джон, который время от времени любил вести себя как хулиган, — что мы станем охотниками.

Старейшина потерял дар речи. До сих пор они намеренно никого не искали, но что будет, если они целенаправленно станут выискивать конкурентов и грабить их? Ли, как выяснилось, мог противостоять формациям зачарованного леса. Даже старейшины не смогут им помешать.

Если это действительно случится, никто кроме них не пройдёт вступительное испытание секты! Придя к этому выводу, старик принял решение:

—Ну уж нет, — решительно заявил он, — ваше испытание заканчивается сейчас.

Прежде чем дурной Ли успел сказать слова против, старейшина выпустил силу стадии боевого короля и охватил каждого своей энергией. Молодые люди застыли, не в силах противиться.

Взмахнув рукой, старик взмыл в небо и потащил негодников за собой. В мгновение ока они оказались на той самой поляне, где начиналось испытание.

—Ступайте в телепортационный круг, он перенесёт вас в административный район секты. Там вы сможете зарегистрироваться как внешние ученики и выбрать направление обучения.

Произнеся это, не позволяя им говорить, старейшина посмотрел на Ли:

—Ты, — прошипел он, — в течение трёх дней явишься на пик формаций. Посмеешь выбрать что-то другое, я лично приду и изобью тебя.

На этих словах он исчез, оставив группу возле телепортационного круга. Если бы кто-то из высших чинов услышал старейшину, он был бы шокирован. Такое поведение было ему несвойственно, но монах его довёл.

—Он смеет мне угрожать? — прошипел Ли, придя в себя.

Джон усмехнулся:

—Хочешь выступить против него?

—Нет, — вздохнул монах, — мне просто не нравится, что он решает за меня.

Ли ненадолго замолчал, в какой-то момент его глаза сверкнули:

—Ну, если он так хочет, я стану учеником пика формаций. Надеюсь, он не пожалеет…

—Мирного решения не будет? — ещё шире улыбнулся Джон, находя ситуацию забавной.

—Не будет, — серьёзно кивнул Ли в ответ, даже не обратив внимания на то, что Джон его подколол, вспомнив слова, которые ему относительно недавно сказал он сам.

—Только меня не втягивай, — немного посерьёзнел Джон, — я предпочитаю избегать проблем.

—Да пошёл ты! — воскликнул Ли в ответ, — ты создаёшь проблемы ещё чаще меня. Лицемер.

«Ну так-то по факту, — умолк Джон, — но я ж не виноват, меня заставляет система»

Закончив разговор, ребята решительно ступили в телепортационный круг. Инстинктивно закрыв глаза во время переноса, они открыли их, оказавшись уже в новом месте.

Секта пурпурного тумана располагалась в довольно необычной, отчасти искусственно созданной местности. Земля была здесь холмистая, каждый холм представлял ветвь секты определенного направления обучения.

Ребята оказались в самом центре территории.

Административный район секты больше походил на небольшой город. Выложенные брусчаткой дороги, деревянные дома, торговые лавки, снующие туда-сюда ученики и слуги секты.

Здесь кипела жизнь.

Они оказались среди улицы и сразу привлекли к себе внимание. Не успели они даже толком осмотреться, как кто-то окликнул их:

—Эх, новички? Сюда.

Повернув голову к источнику голоса, они обнаружили внешне обычно выглядящего пожилого человека, который, если судить по нескрываемой ауре, имел силу стадии формирования ядра.

Он занимался регистрацией новых учеников.

Идя к нему, Джон думал:

«Из того что мне известно, секта имеет много направлений обучения. Какой пик выбрать мне?»

Глава 16

—Сдайте жетоны вступительного испытания, — сказал старик-регистратор, когда молодые люди подошли к стойке.

Ребята недолго думая вынули из пространственных мешков свои жетоны. Нужно было девять штук, но они достали больше.

Старик не обратил большого внимания на это, лишь кивнул, спросил их имена, сделал определенные записи, после чего вынул три нефритовых кулона, на которых были выгравированы фиолетовые облака.

—Влейте в них свою энергию, они станут вашим идентификатором личности в секте.

—Это всё? — спросил Джон, повесив кулон на шею, предварительно влив туда энергию, которая сохранилась внутри.

—Завершительный этап регистрации в секте наступит тогда, когда вы станете учеником определенного пика, — ответил старик безразличным голосом, — у вас есть неделя, чтобы сделать выбор.

—Какие направления обучения мы можем выбрать? — поинтересовался Джон.

—Вот, — протянул старик в ответ небольшую бумагу, содержащую названия всех пиков.

Пик алхимиков, пик бессмертных, пик кузнецов, пик меча, скрытый пик, боевой пик, пик формаций.

—Можете рассказать о них поподробнее?

Старик вздохнул и дал описание каждому пику.

На пике алхимии занимались алхимией, ученики учились этому ремеслу, задания секты заключались либо в поиске необходимых ресурсов, либо в создании различных пилюль или других алхимических продуктов.

Пик бессмертных нес идею духовного самосовершенствования, поиска истинного пути. На этом пике преобладали магические техники, опирающиеся на различные элементы.

На пике кузнецов учили создавать артефакты и наносить на них различные руны. Задания секты получали соответствующие.

На пике меча собрались фанатики, тратящие всё свободное время на совершенствование искусства владения мечом.

Скрытый пик собрал в себе тех, кто интересуется скрытыми и быстрыми атаками. Здесь можно помогали освоить лучшие техники движения, скрытое оружие и создание ядов.

На боевом пике сосредотачивались в равной мере как на культивации, так и на освоении различных техник. Какого-то определенного направления обучения они не имели, здесь учили всему, что могло быть полезно в битве.

На пике формаций учили создавать различные духовные массивы, которые можно было применять для создания барьеров, иллюзий и тому подобного. Формации использовались в самых различных сферах жизни: барьер над сектой, иллюзия в сражении, формация для алхимического котла, атакующая формация…

Пик формаций был самым большим и самым влиятельным, поскольку в их способностях зачастую нуждались все остальные пики.

Выбор был не из простых. Джон вспотел, слушая объяснения регистратора. Система, если Джон правильно предполагал, могла помочь ему достичь успехов на любом из пиков. С помощью очков опыта он мог легко запоминать содержимое свитков, это ведь должно распространяться не только на техники, верно?

—У меня есть вопрос, — заговорил он, немного подумав, — если я, допустим, решу стать учеником пика алхимиков, буду ли я иметь доступ к боевым техникам?

—Конечно, — кивнул старик, — секта всячески поощряет повышение личной силы.

—М, но доступные мне техники меча, например, будут качеством ниже, чем для учеников пика меча?

—Это не совсем так, — покачал головой регистратор, — библиотека секты находится здесь, в административном районе. Имея соответствующий уровень доступа, вы можете получить любую технику, независимо от направления обучения. Выбрав Пик, вы сможете заполучить учителей, специализирующихся на чём-то конкретном. Возможно, если вы станете личным учеником одного из старейшин, он может вам передать какие-то свои личные техники, которых нет в библиотеке клана, но, в общем и целом, наши ученики ни в чём не ограничены.

Эти слова очень понравились Джону, он немного задумался. Старик решил добавить:

—На самом деле, случаи, когда ученики выбирают не подходящее направление обучения, довольно часты. Пока вы являетесь внешним учеником, сменить направление обучения не сложно. Главное — раскрыть свой талант.

Глаза юноши засияли. Теперь он не боялся сделать неправильный выбор, ведь, в случае ошибки, его всегда можно было изменить и встать на правильный путь. Если секта так открыта к стремлениям учеников узнавать что-то новое, почему он должен себя ограничивать?

—Спасибо, — искренне поблагодарил его Джон и спросил:

—Где мы можем остановиться, чтобы отдохнуть и всё тщательно обдумать?

Регистратор указал пальцем в сторону:

—Идете вниз по улице, там начинается зона отдыха. Найдите старейшину и предъявите свои идентификаторы. Вам выделят временное жилье. Там, кстати, есть столовая для слуг, вы можете питаться в ней.

По указаниям старика, группа переместилась в зону отдыха, которая казалась бесконечной. Сотни, если не тысячи человек, проживали здесь, напоминая новичкам о масштабах секты, в которую они вступили. Бесконечные ряды однообразных, простых домов немного смущали, но в данный момент выбирать не приходится.

Ребята по указателям легко отыскали старейшину, который был на стадии духовного ядра, он проверил их и выделил отдельный дом, в котором они могли остановиться сразу втроем. Только закрыв за собой дверь и осмотрев помещение с несколькими комнатами без дверей, где кроме простых кроватей ничего не было, ребята сели на полу и принялись обсуждать сегодняшний день.

Джон посмотрел на Ли:

—Итак, Пик формаций?

—Да, — кивнул в ответ монах, взгляд которого выражал враждебную решительность.

Сложно было сказать, чего хотел этот человек. Собственно, даже сам Ли затруднился бы сделать выбор, поскольку он был немного ленив, чтобы учиться. Старейшина сделал за него выбор, пригрозил избить, если он его не примет. Не осознанно старик дал монаху мотивацию.

Он решил вступить на Пик Формаций, чтобы создать там проблемы и преподать старику урок. В свой голове возбужденный Ли уже строил коварные планы.

Кивнув, Джон перевёл взгляд на Мию. Девушка опустила голову и сжала кулачки:

—Я последую за тобой, Джон, какой бы пик ты не выбрал.

Как только Сергей занял место Джона, их отношения менялись в лучшую сторону. Она редко обращалась к нему как к господину, больше вела себя как подруга, но своего места девушка никогда не забывала.

Понимая это, Джон вздохнул и нежно погладил её по голове:

—Ты вступила сюда не как моя служанка, а как ученик. Я хочу, чтобы ты сделала выбор в пользу своих желаний, а я их поддержу. Даже если мы выберем разные направления обучения, мы всё равно будем находиться в пределах одной секты и часто встречаться.

Мия была тронута, но всё ещё колебалась. Они были вместе много лет. Раньше ей вбивали в голову, что цель её жизни — служить Джону, ухаживать за ним, а в будущем даже, может быть, стать наложницей. И она не была против этого, напротив, в последнее время она радовалась своему положению и даже хотела большего, не просто стать наложницей.

Видя её нерешительность, Джон убрал свою руку и добавил:

—Мне нравятся решительные, целеустремленные люди, которые знают, чего они хотят. Если ты продолжишь быть такой закрытой, твоя соперница тебя обставит.

—С-соперница? — девушка наконец подняла взгляд, в её красивых глазах отражались недоумение и страх.

—Дед сказал, что моя так называемая невеста тоже должна вступить в эту секту. Будешь сидеть сложа руки и смотреть, как твой возлюбленный постепенно уходит в руки другой? Довольно жалкая перспектива.

Джон и Мия никогда открыто не говорили о своих чувствах, не обсуждали дальнейших планов, но они не отрицали их. Девушка немного покраснела, когда он назвался её возлюбленным.

Перед её глазами пронеслись те немногие сцены, в которых Джон выступал инициатором. Они несколько раз чуть не поцеловались, но в самый последний момент их прерывал Ли.

Юноша не сказал этого прямо, но Мия поняла смысл, скрывающийся на поверхности его слов. Он тоже испытывал к ней чувства, но хотел, чтобы она наконец проявила инициативу в их медленно развивающихся отношениях.

—Как слащаво, — на лице Ли выступило отвращение, когда Мия и Джон, забыв о нём, замолкли, смотря друг другу в глаза.

«Задолбал» — выругался Джон, когда монах в очередной раз испортил романтическую атмосферу.

—Джон, — отвела взгляд Мия, — ты собираешься жениться на ней?

—Этого хочет семья, — вздохнул в ответ юноша. Девушка, очевидно, была расстроена, поэтому он решил добавить:

—Но не хочу я. И не факт, что хочет она.

Мия заметно приободрилась, услышав это, но всё ещё не осмеливалась смотреть на него. Джон вдруг протянул руку, полностью игнорируя присутствие Ли, положил ладонь ей на щеку и заставил повернуть голову:

—Знаешь, — смотря ей в глаза, произнёс он, — только что до меня дошло, что я действительно не знаю о твоих желаниях ничего. Скажи мне, дорогая моя, чего ты хочешь?

Девушка раскраснелась до ушей.

«Я хочу стать сильнее, смелее, решительнее. Хочу научиться открыто говорить о своих чувствах…»

Во время этого небольшого разговора она отбросила социальные ограничения, которые словно сковывающие цепи сдерживали её. Джон дал ей зеленый свет, сказал, что она может быть с ним, если этого захочет, поэтому теперь Мия хотела личностного роста.

—Я хочу на скрытый пик, — тихо ответила она, приняв решение.

Направление обучения на скрытом пике идеально подходило ей, там она могла развить свои сильные стороны. Чтобы заполучить желаемое, ей придётся измениться, вырасти из неприметной служанки в гения секты. Только тогда её статус будет соответствовать статусу Джона, только тогда она действительно сможет соперничать с таинственной невестой, которую его возлюбленному навязывает семья.

—Уже лучше, — наконец улыбнулся Джон и убрал руку, — я всегда готов поддержать тебя в твоих начинаниях, не забывай об этом.

Внешне юноша казался невозмутимым, но на самом деле был необычайно взволнован, ведь Мия — его первая девушка в обеих жизнях.

—Ну так, — снова вмешался Ли, — а что выбрал ты?

—Как насчёт Пика Алхимиков? — усмехнулся в ответ Джон, поразив своим ответом товарищей.

Глава 17

Решение Джона в глазах друзей было, мягко говоря, не очень. Ладно, если бы он проходил предварительную подготовку в клане, заранее обучался этому искусству, либо хотя бы имел подходящий талант, но ведь у него не было ничего из вышеперечисленного.

—Что вы так на меня смотрите? — улыбнулся он, находя шокированные взгляды товарищей забавными.

—Ты совсем умом тронулся? — не мог не спросить Ли.

—Не ну а что такого? Может у меня обнаружится невероятный талант к алхимии?

—Мне кажется, — прищурился Ли, — ты опять несешь какую-то чушь. Решил приколоться над нами?

—Ну, это конечно так, — не стал скрывать Джон, отчего гнев отразился во взгляде Ли, — но я действительно попытаюсь туда прорваться. У меня есть на это свои причины.

Джон хорошенько обдумал свое решение.

Идеальным местом для него без системы стал бы Пик Меча, либо Боевой Пик. Перед их учениками прокладывался путь, по которому мог пройти только сильнейший: бесконечные сражения, турниры, жесткая конкуренция. Опытные учителя наставляли при освоении техник, что тоже было немаловажно.

Но у него, к счастью или к сожалению, была система бога войны. Жесткая конкуренция, давление, учителя — всё это не нужно. Единственное, в чём он действительно нуждался, это ресурсы, много ресурсов.

Сейчас у Джона небольшой застой из-за задания на повышение стадии, но оно довольно скоро будет завершено. Как это произойдёт, ему понадобятся миллионы очков опыта для достижения стадии духовного ядра.

Постоянно получать задания от системы для победы над теми или иными высокомерными фиглярами — перспектива не самая приятная, поэтому он хотел рискнуть.

Если система поможет освоить ему алхимию, перед ним откроется новый, более интересный, приятный и лёгкий путь.

«Я по крайней мере попытаюсь, ничего не выйдет — выберу либо пик меча, либо боевой пик»

—Мне нечего сказать, поступай как знаешь, — в итоге выдохнул Ли, решив, что это не его дело.

—Мне тоже нечего сказать, — немного неуверенно вставила слово Мия, когда взгляд Джона упал на неё.

Ей было немного непривычно от того, что Джон интересуется чьим-то мнением. Она даже не подозревала раньше, что у него есть такая сторона. Иногда ей казалось, что перед ней сидит совершенно другой человек.

—Ну вот и ладно. Я планирую завтра утром отправиться на Пик Алхимиков, — произнёс Джон, когда между ними установилась неприятная тишина.

—Я останусь тут на пару дней, — покачал головой Ли, — сначала надо освоить серебряный уровень тела. Бессовестный старик сделал мне неплохой подгон.

—Согласен, — кивнул Джон.

Старейшина дал Ли пилюли очищения и укрепления различных видов, которые были предназначены для улучшения физических основ учеников. Будучи небесного класса, они имели эффект даже для практиков стадии духовного ядра. Для освоения серебряного уровня металлического тела вещи лучше не придумаешь.

«Мне бы тоже стоит поскорее освоить золотое тело, иначе мое преимущество скоро начнет сходить на нет. Эх, где бы взять столько очков опыта…»

Джону в данный момент было доступно три уровня металлического тела. Для освоения золотого тела необходимо пятнадцать миллионов очков опыта. Когда этот уровень будет освоен, физические способности юноши достигнут стадии духовного ядра.

Юноша понимал, что в скором времени его преимущество должно начать заканчиваться, ведь, насколько ему известно, в сектах также имеются техники укрепления тела, а также хорошие техники движения.

«А ещё мне нужно будет получить хорошую технику культивирования в секте и усовершенствовать её. Сколько же на всё это нужно очков опыта? Блин, даже представлять страшно. Надеюсь, моя затея относительно пика алхимиков будет удачна, иначе моя скорость совершенствования снизится»

—Ты дождёшься вступления на Пик или совершишь свой прорыв здесь? — перевёл Джон взгляд на задумавшуюся Мию.

Она и до вступительного испытания была практически готова перейти на седьмой ранг, а ведь с тех пор прошла неделя.

—Там прорвусь.

* * *
Следующим утром компания вышла на совместный завтрак в столовой для слуг. Питание там было так себе, но и выбора у них большого тоже не было.

Джон удивленно поглядывал на своего двухметрового товарища. В эту ночь он действительно смог достичь серебряного тела. Ли достаточно настрадался, чтобы теперь нагло пользоваться преимуществами нового уровня.

После тяжелой ночи юноша выглядел уставшим, бледным, с темными кругами под глазами. От страшной боли у него до сих пор дергалась бровь, но он достиг успеха. Его кожа побелела, приобрела серебристый оттенок, что в совокупности с его пепельными волосами и белым одеянием монаха делало его внешний вид исключительным и запоминающимся.

—Золотое тело не хочешь освоить? — усмехнулся Джон.

—Нет! — резко ответил монах, даже не колеблясь.

Последний рывок при достижении серебряного тела, частично вызванный резкими эффектами пилюль небесного класса, уже был на грани его терпимости. К большему он не был готов, да и не нужно ему это было пока что, ведь теперь он мог противостоять противникам стадии формирования ядра.

—Ну ладно, — усмехнулся Джон, — я тоже пока что не планирую.

Они немного поболтали, обсудили будущие планы и разошлись. Ли вернулся в выделенный им дом, Мия отправилась на скрытый пик, а Джон — на Пик Алхимиков.

Юноша был в предвкушении, потому что не мог предсказать последующие за его выбором события. У него нет ни нужной базы знаний, ни малейшего таланта для алхимии, но он всё равно хотел бросить вызов этому испытанию, потому что, в случае успеха, приток очков опыта ему гарантирован.

Согласно указателям секты, Джон покинул административный район, спустился с холма и через лес по выложенной дорожке отправился на соседний холм, где располагался Пик Алхимиков.

Идя в нужном направлении, сквозь кроны деревьев он мог видеть дым, подымающийся с вершины. Духовная энергия с каждым шагом становилась всё плотнее.

В какой-то момент он наткнулся на арку, возле которой стоял страж, взрослый мужчина, имеющий силу стадии формирования ядра. Он проверил кулон Джона, понял, что перед ним стоит новичок, и дал необходимые указания.

Поблагодарив его, юноша спешно поднялся на Пик Алхимиков, который первому взгляду показался маленьким городом, в котором кипела жизнь.

Джон видел длинные улицы, самые разнообразные дома, практиков различных стадий, которые спешили на задания, занятия и прочее.

Его лично интересовал главный павильон, который находился в самом центре. Это здание было видно издалека из-за невероятных размеров. Круглой формы, с множеством входов, имеющий семь этажей — павильон был алхимическим центром секты пурпурного тумана.

Восхитившись внешним видом частично деревянного здания, Джон пожал плечами и вошёл в него через случайно выбранный вход, не имеющий дверей. Его моментально встретили слуги, которые, узнав цель прибытия, уведомили:

—Чтобы стать учеником нашего Пика, необходимо сдать вступительный экзамен. Сегодняшний экзамен для новичков начнётся через два часа. Вы должны прибыть в пятнадцатую аудиторию к назначенному времени, чтобы принять участие.

—О, — немного заволновался Джон, — а в какой форме будет проводиться экзамен?

—Теоретический, — ответил старый слуга, — у вас проверят знания в области духовных трав. Сможете сдать его — станете учеником нашего пика.

«Блин, экзамен видимо письменный будет. С помощью системы я могу идентифицировать любые травы, но эта способность, видимо, никак мне не поможет…»

—Если я правильно понимаю, став учеником пика алхимиков, я официально получу статус внешнего ученика секты. А как мне стать внутренним учеником?

Слуга сильно удивился этому вопросу, но ответил:

—Чтобы стать внутренним учеником, необходимо подтвердить на экзамене звание алхимика земного класса.

«Ну, кажется, это будет даже проще, чем на других пиках, но только в том случае, если мои надежды на систему сбудутся»

—Понял, спасибо, — кивнул он, — здесь есть место, в котором я мог бы потратить оставшееся до экзамена время на подготовку?

—Конечно, — кивнул слуга, — вам нужна библиотека павильона. Там есть специальный раздел для подготовки к экзамену. Хочу уведомить вас, что экзамены проводятся каждый день, но у вас есть всего пять попыток.

—Благодарю.

Старый слуга проводил Джона к библиотеке павильона. Идя туда, парень чувствовал небывалое волнение.

«Давай система, не подведи меня. Я на тебя надеюсь»

Глава 18

Каждый Пик располагал собственной библиотекой. В случае тех учебных отделений, где преобладают боевые искусства, хранилище содержало копии техник центральной библиотеки.

Библиотека главного павильона Пика Алхимиков содержала гораздо больше знаний в области алхимии, чем библиотека административного района. Любой ученик секты, вне зависимости от направления обучения, имел к ней различный доступ в зависимости от формы обучения.

Внешние ученики были допущены к одному уровню знаний, внутренние — к другому.

Джон спустя несколько минут зашёл в библиотеку павильона. Сразу же он почувствовал насколько сухим здесь был воздух, но его внимание привлекло не это.

Вход в помещение расположился на первом этаже, но библиотека павильона занимала три этажа. Немного оглядевшись, юноша увидел табличку, описывающую уровни доступа. На первом могли свободно обучаться внешние ученики секты, на втором — внутренние, а третий для старейшин и их личных учеников. На третий этаж также могли получить доступ внутренние ученики в награду за какое-либо выдающееся достижение.

Пройдя вперёд, юноша увидел стойку, за которой сидел старейшина. Он здесь в основном отвечал за соблюдение внутреннего порядка, в то время как за всё остальное отвечали слуги.

Джона встретил молодой слуга и быстро объяснил правила пользования библиотекой Кивнув, он обратил свой взгляд в сторону отделов: история алхимии, искусство алхимического пламени, травология.

В первом отделе были разложены книги по истории, в которых была распространена автобиография известных алхимиков, передающих свой опыт. Во втором отделе уже можно было увидеть базовые свитки техник, необходимых для освоения искусства алхимии, а также рецепты смертных пилюль, в третьем содержалась вся информация о растениях смертного и земного классов.

Именно раздел травологии называли разделом подготовки к экзамену.

Понимая, что для освоения смертного класса алхимии ему понадобятся и другие разделы, юноша для начала решил посетить раздел травологии, так как экзамен имел первоочередную важность.

Пройдя сквозь арку, юноша попал в небольшой зал с книжными полками. Вдали располагались читальные места. Можно было сделать запись и взять книгу для самостоятельного изучения, но для Джона в этом не было необходимости.

Так как книжные полки никак не выделялись, юноша выбрал случайную книгу. Его рука немного дрожала, так как именно сейчас решалось его будущее в секте. Осторожно взяв книгу с полки, юноша обнаружил, что ничего не произошло.

«Блин, ну как так-то» — разочаровался он, бросив взгляд на обложку. Старенькая книжка в мягком переплете зеленого цвета содержала лишь название: целебные травы смертного класса, варианты их применения.

Горько вздохнув, юноша всё же открыл книгу. Как только его глазам предстала первая страница, система отреагировала:

[Желаете запомнить содержимое книги? Стоимость — 8000 очков опыта]

Это сообщение отличалось от таковых со свитками. Система не дала оценку книге, а стоимость запоминания была гораздо выше. Джон обрадовался и решил не скупиться, так как его вложения должны будут многократно окупиться.

«Да!» — решительно он дал команду, практически не раздумывая.

Содержимое книги, каждое слово, каждая буква, единым потоком потекло ему в голову вместе с таинственной энергией и стало оседать в памяти. Весь процесс занял около трёх минут, всё это время юноша стоял неподвижно с закрытыми глазами.

Как только он открыл глаза, его лицо расплылось в довольной улыбке:

«Теперь я могу по внешнему виду определить все описанные в книге травы, могу даже предложить как их использовать при определенных болезнях или травмах. Удивительно. Продолжим!»

Джон понял, что всё-таки мог очками опыта проложить себе дорогу на тернистом пути алхимика. Будучи решительно настроенным, юноша стал хватать все книги подряд и усваивать содержащиеся в них бесценные знания.

Постепенно его голова напрягалась из-за ментальной нагрузки, но он стал более выносливым в этом плане, поэтому мог выдержать двухчасовую прокачку.

Время пролетело незаметно.

Джон успел освоить более двадцати книг и потратить более ста пятидесяти тысяч очков опыта. В его голове образовался бесценный пласт знаний в области трав, которому мог позавидовать бывалый алхимик земного класса.

Юноша заранее попросил слугу библиотеки уведомить его, когда настанет время вступительного экзамена, поэтому не увлёкся процессом обучения, хотя мог, и прибыл в назначенную аудиторию вовремя.

За отдельными партами сидело около пятнадцати человек. Все — ученики, которые находятся в секте не менее полугода. Это была их не первая попытка сдачи экзамена. За учительской трибуной стоял старейшина.

—Я прибыл на вступительный экзамен, — уведомил его Джон.

Старейшина кивнул, проверил его кулон, занёс имя и фамилию в список участников. Только после этого Джон занял место за свободной партой. Скоро старейшина раздал вопросы и выделил час времени.

Всего было сорок вопросов, одни имели варианты ответов, другие требовали развернутого ответа.

Первый вопрос содержал простенькую картинку, на которой было изображено какое-то растение. Требовалось дать название, максимально описать свойства и варианты применения.

«Хм. Это лунная трава, ингредиент смертного класса. Растёт под кустами, не любит солнечный свет. При прямом применении оказывает положительный эффект на человеческие меридианы, способствует выводу токсинов из тела естественным путем. При длительном применении возможно достичь эффекта очищения тела. Является основным ингредиентом пилюли очищения тела. Если смешать…»

Джон был сам удивлен всем этим мыслям. Он смог дать удивительно подробный ответ, словно знал об этой траве всё.

Второй вопрос описывал свойства одной из трав, юноше было предложено выбрать её название.

В то время как другие ученики ломали головы, напрягали память, Джон, у которого вся информация словно была открыта перед глазами, легко и быстро отвечал на каждый вопрос. Весь тест он закончил примерно за тридцать минут, ему удалось ответить на каждый вопрос.

—Я закончил, — объявил Джон на всю аудиторию, разрушив концентрацию всех экзаменуемых.

Налитые кровью глаза обратились в его сторону, но он не обратил на них внимания. Джон смотрел на изумленного старейшину.

—Ты уверен? — спросил старик, — время ещё есть, лучше перепроверить работу.

—Я уверен.

—Хорошо, — вздохнул старейшина, — давай сюда, проверю её, пока есть время.

Такие случаи редко встречаются, но они всё же имеют место быть. Сдающие рано работу либо сдаются, либо действительно уверены в своих силах. Последние зачастую удивляют своими знаниями, поэтому старейшина был в некотором предвкушении.

Как только полностью исписанный тест предстал его глазам, старейшина испытал шок. Написано было необычайно много для ученика.

Алхимия — искусство, которому посвящают жизнь. На одно изучение травологии уходят годы, не каждому хватает мотивации и упорства на основы.

Что ещё больше поражало — правильность и полнота ответов, словно они были списаны с учебников, некоторые из которых были написаны им самим.

—Скажи мне, — убрав проверенный лист, посмотрел старейшина на Джона, — когда ты вступил в нашу секту?

—Вчера.

—О. Тебе рекомендовали выбрать наш Пик?

—Нет.

Теперь старейшина был удивлен ещё больше. Вступительное испытание в секту проводят старейшины трёх пиков: алхимии, формации и кузнецов. В процессе испытания они отбирают новичков, которые имеют талант в той или иной области.

Если Джон не получил рекомендацию, это значит, что у него превосходная теоретическая база, но нулевой талант. Скорее всего, он даже не сможет в источнике зажечь алхимическое пламя.

Юноша и сам, учитывая полученные знания, должен был осознавать это, но тем не менее ему всё равно хотелось быть учеником их пика.

—Что ж, экзамен я тебе засчитываю, ты можешь стать учеником пика алхимии, — принял решение старейшина, а после добавил:

—Но всё же я рекомендую хорошенько обдумать своё решение. Внешние ученики нашего пика получают меньшую норму ресурсов, в сравнении с другими. Повысить норму можно несколькими способами: достижения в алхимии, задания секты, ранжирование внешних учеников секты. Из того что я вижу, ты сможешь получить дополнительные ресурсы только своей силой. Стоит ли в таком случае обучаться на нашем пике?

Джон внимательно прослушал наставление старейшины и уловил интересные слова.

—Ранжирование внешних учеников? Можно поподробнее?

Видя, что юноша заинтересовался, старейшина, поглядывая на всё ещё сдающих экзамен учеников, терпеливо объяснил:

—Каждый ученик секты должен хотя бы раз в месяц сражаться на арене. Ты можешь выбрать любого ученика из списка в секты и, в случае победы, занять его ранг внешнего ученика. Чем выше ранг, тем больше секта выделяет ресурсов.

«О, так это значит, что я могу не сражаться со всеми подряд, а бросить вызов лишь одному — сильнейшему… Хо-хо…»

Глаза Джона загорелись. Старейшина, не правильно его поняв, решил, что юноша всё же решил выбрать другое место обучения, но это было не так.

—Ну так, если я сдал экзамен, то наконец могу учеником пика, верно?

Старейшине ничего не оставалось, кроме как сдаться. Взмахнув рукой, он выпустил пучок своей энергии, которая вошла в его кулон.

—Пройди на второй этаж, в двухсотый кабинет. Там тебя внесут в списки учеников, нанесут соответствующую гравировку на кулон, выдадут одежду внешнего ученика нашего пика, ну и помогут со всем остальным.

—Спасибо.

Кивнув, Джон не стал задерживаться и покинул аудиторию. Только он сделал шаг наружу, как вдруг система вновь дала о себе знать:

[Доступно дополнительное задание!]

[Всегда первый.

Описание:

…]

Прочитав только одно название, юноша сразу догадался о содержании задания.

Глава 19

[Всегда первый.

Описание:

Выбирая лёгкие пути, вы должны не потерять себя. Бог войны не бежит от сражений, не отказывается от брошенных вызовов и всегда стремится быть лучшим во всём.

Станьте лучшим учеником внешнего круга секты пурпурного тумана.

Награда: 1500000 очков опыта.

Дополнительная награда: алхимический котёл земного класса.]

Юноша был немного раздражён очередным пинком системы, но в общем и целом не возражал, поскольку у него итак была мотивация занять первое место. Прочитав описание задание, Джон обрадовался. Награда была действительно приятной.

«У системы появилась совесть?»

Мало того, что он теперь без каких-либо сомнений мог потратить все имеющиеся очки опыта на алхимию, так система ещё и поощряла его заниматься этим.

Алхимический котёл — дорогое удовольствие, но система подарит его ему, причём это будет котёл земного класса. Теперь в достижении звания алхимика земного класса Джон не встретится с серьёзными препятствиями, нужно лишь разобраться с рангами алхимиков.

«Принять задание»

* * *
После сдачи экзамена, согласно указаниям старейшины, Джон посетил второй этаж павильона. Пока на обратной стороне его кулона наносили гравировку пика алхимиков, изображение трёх котлов, юноша получил одежду ученика и переоделся.

Теперь на нём было белое чанпао с фиолетовыми боками, на одной стороне из которых было вышито золотое изображение котла. При желании, ученики секты могли использовать классическое одеяние секты без дополнительных изображений.

Регистрация в качестве ученика Пика Алхимиков была завершена.

Слуга, отвечающий за этот процесс, принялся рассказывать Джону о жизни на пике, о том, что нужно, можно или нельзя делать.

Он упомянул о том, что, как ученик секты, Джон обязан в течение месяца сразиться на арене. Как ученик пика алхимиков, он может посещать ежедневные занятия, проводимые старейшинами. Они не обязательны. На лекциях, проводимых в форме дискуссии, обсуждались различные алхимические рецепты, методы и проблемы. Любой ученик мог задать учителю вопрос, который его беспокоит, и получить развернутый ответ.

Необходимо выполнять хотя бы одно задание секты раз в три месяца, ограничений по количеству заданий нет. За их выполнение дают очки вклада, которые можно обменять на что угодно.

Главная обязанность — учиться, совершенствоваться. Начинающие алхимики для практики могли арендовать алхимические комнаты и покупать ингредиенты прямо в павильоне, валюта — камни истинной сущности или очки вклада секты.

Любой внешний ученик мог стать помощником внутреннего ученика, имеющего статус алхимика — работать с ним, получать зарплату, набираться опыта.

В качестве жилья бесплатно предоставлялось общежитие, богатый ученик мог позволить купить себе отдельный дом на территории секты. Питание — бесплатная столовая.

«А мне нравится» — Джон был доволен предоставленными условиями. Он ещё ни разу не пожалел, что решил вступить сюда.

Как ученик секты, юноша мог получить в любое время месячную норму ресурсов. Следующая будет выдана тем же числом.

Джон решил не идти за ресурсами, а вернулся обратно в библиотеку павильона. Войдя туда уже как настоящий ученик секты, он встретил несколько удивленных взглядов от людей, которые видели его недавно. Среди них были ученики, которые провалили экзамен.

Не обратив на них никакого внимания, юноша зашёл в раздел травологии и просмотрел ещё несколько книг.

Теперь у него уже был определенный пласт знаний, поэтому он не собирался изучать бесполезную литературу. Выделив пять книг, содержание которых будет ему полезно, Джон потратил шестьдесят тысяч очков опыта и изучил их всех.

В этот раз было потрачено больше очков опыта и больше времени, поскольку одна из книг представляла собой толстую энциклопедию, в которой было слишком много знаний.

Этот ход довёл его знания в области травологии смертного-земного классов на высший уровень, любой старейшина вряд ли сможет составить вопрос, на который Джон не сможет ответить.

Добившись необходимого результата, юноша убрал последнюю книгу на полку и перешёл в соседнее отделение искусства алхимического пламени. Он преследовал конкретную цель — освоение алхимических техник.

Джону уже достаточно ясно довели, что для совершенствования искусства алхимии необходим соответствующий талант. Нужно иметь духовные способности высокого уровня. Джон имел достаточно острое духовное чувство, но оно не могло заглядывать в саму суть вещей, что делало его бесталанным во всем, что не касается сражений.

Этот недостаток юноша собирался решить с помощью системы, очками опыта создать талант из ничего, возвести алхимический фундамент, а для этого нужна соответствующая литература и техники.

Войдя в отдел, юноша увидел две стойки. На одной были книги, на другой свитки с рецептами и техниками. Немного подумав, Джон перешел к стойке с книгами и начал выбирать подходящую литературу.

Выбор пал на такие книги как основы алхимии, искусство алхимического пламени, алхимический котёл: преимущества и недостатки. Потратив сорок тысяч очков опыта, он их изучил их все.

Взгляд Джона выражал его взволнованность. Теперь он имел хорошее представление об алхимии и мог строить планы.

Чтобы иметь малейшее право называть себя алхимиком, практик должен зажечь в своем источнике особое пламя, именуемое пламенем души. Этот особый вид огня был практически бесполезен в сражениях, но был незаменим при создании пилюль. Особенность пламени души в том, что, сжигая различные ресурсы, оно не сжигало энергию, а очищало её и даже помогало контролировать для дальнейшего синтеза.

Далеко не каждый мог зажечь пламя души в источнике, поскольку сделать это было непросто, но любой, кому это удавалось, мог пользоваться расположением секты и уважением товарищей.

Джон после изучения литературы стал понимать, что самостоятельно он никогда не сможет зажечь пламя души. Даже талантливые практики начинали осваивать технику культивации пламени души только на стадии формирования ядра.

«Но мне-то пофигу»

Вернув книги на место, Джон перешел к стойке со свитками, где легко смог найти то, в чём остро нуждался в данный момент.

[Техника культивации пламени души смертного класса]

[Желаете запомнить содержимое свитка? Стоимость — 3000 очков опыта]

«Да»

Драгоценные знания по команде потекли ему в голову и стали оседать в памяти. Джон уже достаточно нагрузил себя ранее, поэтому почувствовал головную боль. Ему оставалось смиренно терпеть её, пока голова усваивала информацию.

В это время Джон размышлял:

«Куда в статусе добавится пламя души? Это ведь не боевая техника и не техника культивации»

Ответ на вопрос был получен, когда процесс получения новых знаний был завершен. Стоило юноше открыть глаза и поморщиться от боли, перед глазами выступили необычные системные сообщения:

[Поздравляем! Вы разблокировали профессию — алхимик смертного класса]

[Желаете освоить её? Стоимость — 50000 очков опыта]

Открыв статус, Джон обнаружил, что под строчкой о текущей технике культивации теперь была вкладка [Профессия(+)]. Ткнув по ней пальцем, он увидел следующее:

[Профессия:

Алхимик — в данный момент недоступно]

Глаза Джона сияли. Всё разворачивалось не так, как он ожидал, а даже лучше. Большую радость вызывал тот факт, что он действительно мог освоить всё что угодно, пока у него были очки опыта.

Понимая, что освоение профессии ещё сильнее напряжет его, Джон решил покинуть библиотеку. Он пришёл в многоэтажное общежитие секты и занял выделенную ему комнату. Отдохнув достаточно, парень дал долгожданную команду системе:

«Освоить алхимию!»

Пятьдесят тысяч очков опыта были списаны. Закрыв глаза, Джон ожидал наплыва знаний и сильной головной боли, но и в этот раз его предсказания не сбылись.

Таинственная энергия ворвалась в его источник и устроила там бурю. Частицы Ци Джона стали двигаться хаотично.

«Больно»

По мере усиления их движения юноша начал испытывать боль, которая с каждой секундой лишь возрастала и постепенно становилась невыносимой.

В какой-то момент Джон издал болезненный стон и скрючился, его тело с ног до головы покрылось потом. Такой вид боли он ещё не испытывал.

«Я…горю изнутри? Блин…было наивно думать, что я просто так смогу развить талант…»

Юноша страдал два часа, что было, можно сказать, рекордом в его недолгой практике. Страдания были вызваны тем фактом, что у Джона не было подходящего таланта, и он слишком рано решил зажечь пламя души.

Методика обучения алхимии включает в себя практику создания пилюль. Для этого ученику не нужно обладать пламенем души и быть на стадии формирования ядра, поскольку большую часть на себя брал алхимический котёл и духовные формации, в то время как ученик занимался контролем.

Конечно такой способ обучения не подходил Джону, ему придётся и дальше страдать, чтобы развивать талант.

Когда создание пламени души подошло к концу, ДаньТянь Джона сильно изменился, превратившись в нечто, что до сих пор не встречалось на континенте.

Источник энергии сжался и затвердел, приобретя форму шара. Его покрыло слабое рыжее пламя смертного класса.

Перед глазами Джона вылезли системные сообщения об освоения профессии, но он их не увидел. Как только боль исчезла, развалившийся на полу юноша, одежда которого насквозь пропиталась потом, закрыл глаза и потерял сознание.

Глава 20

Джон очнулся к середине следующего дня с состоянием, мягко говоря, не очень.

Ему было намного легче прийти в область единения с мечом, потому него действительно имелся талант, система лишь ускорила процесс развития. К сожалению, тоже самое не касалось алхимии или других духовных искусств.

Юноша насильно вызвал развитие таланта, за что пришлось страдать. Ему было очевидно, что дальше будет только хуже.

Чтобы стать внутренним учеником секты, он должен развить алхимию до земного класса. Ради этого придётся перенести ещё более страшные страдания.

Джон перекатился на спину, отдышался и устремил взгляд в потолок. Его кулаки сжались.

«Боль — ничто, главное получить результат»

Страх не колебал его решимость. Юноша понимал, что он должен перетерпеть это, если хочет добиться результатов.

Тяжело вздохнув, он вызвал статус.

[Хозяин: Джон Уэйк

Ранг: 9-й уровень Формирования Основы

Очки опыта: 957000/1750000

Техника совершенствования: Секретная техника закалки тела семьи Уэйк

Техника укрепления тела: Металлическое тело (серебряный уровень)

Профессия:

Алхимик смертного класса (0/500000) (+)

Боевые техники:

Одинокий меч (земной класс) — высший этап.

Шаг фантома (Небесный класс) — высший этап.

Пространственная ладонь (земной класс) — высший этап.

Иллюзорный меч (небесный класс) — высший этап.

Меч Вьюги (небесный класс) — средний этап.

Пробивающие кулаки (небесный класс) — средний этап.

Доминирующий меч (земной класс) — высший этап.

Монеты системы: Недоступно]

Чтобы стать алхимиком земного ранга, Джон должен был потратить в десять раз больше очков опыта. Дорого, конечно, но оно того стоит. Юноша ткнул пальцем по интересующей его строчке статуса.

[Алхимик смертного класса (0/500000).

Повышение ранга профессии в данный момент недоступно, так как не выполнены предварительные условия.]

[Условия достижения земного класса алхимии:

—Очки опыта 957000/500000.

—Изучено рецептов 0/5.

—Произведено пилюль 0/20]

И всё-таки система решила ему вставить палки в колёса. Джон немного расстроился, но быстро успокоился:

«Эти условия не так уж и сложны. Рецепты изучу в библиотеке, произведу пилюли…»

Последнее условие вызывало небольшие затруднения. Необходимо купить ингредиенты с запасом, получить алхимический котёл смертного класса и начать практику. Идеально было бы арендовать алхимическую комнату, которая помогла бы ему научиться контролировать процесс синтеза различных видов энергии для получения конечного продукта.

Проблема в том, что Джон в секте был нищим: ни камней сущности, ни очков вклада. Он мог бы прямо сейчас пойти и получить месячную норму ресурсов, которая, скорее всего, довольно скудна и будет недостаточна; мог бы отправиться на задание секты, но это долго и скучно, хотя и выглядело как самый подходящий вариант в сложившейся ситуации.

Немного подумав, Джон нашёл решение. Он мог бы сейчас выполнить задание «Всегда первый»: бросить вызов сильнейшему внешнему ученику и одолеть его. Став учеником номером один внешнего круга, он мог бы прийти с этим рангом и получить совершенно другую норму ресурсов.

«Убью двух зайцев одним ударом, а может даже трёх»

Джон прикинул, что у него даже накопятся очки опыта. Достигнув земного ранга в алхимии после выполнения предварительных условий, он сможет сдать экзамен и стать внутренним учеником секты.

Секта скорее всего будет шокирована, поскольку Джон сможет стать внутренним учеником на стадии формирования основы. Подобное изредка происходило на боевом пике или пике меча, но никак не на пике алхимии, поскольку алхимиком земного ранга мог стать только практик стадии формирования ядра.

* * *
Джон привёл себя в порядок и покинул комнату. Его живот сводило от голода, поэтому для начала он решил пойти и наполнить его, прежде чем претворять в жизнь коварные замыслы.

Столовая для учеников секты была далеко не самым роскошным местом, но там действительно можно было неплохо покушать, причём бесплатно.

После неплохого обеда, юноша предварительно всё разузнал и покинул Пик Алхимиков. Арена секта пурпурного тумана располагалась в лесу между пиками и была довольно посещаемым местом.

Джон по пути встречал много учеников, некоторые из них выглядели побитыми.

Добравшись до арены, которая в размерах превосходила арену города алой дымки, юноша вошёл внутрь. Изначально парень планировал сразу зарегистрировать вызов, но его привлёк шум толпы, поэтому сначала он выбрался к зрительским местам. Из-за того, что арена могла вместить более ста тысяч человек, казалось, что людей практически не было, но Джон смог оценочным взглядом прикинуть, что присутсвовало несколько сотен зрителей.

Боевая зона была разделена шестью платформами, на каждой сейчас сражались люди. На территории секты были запрещены битвы, поэтому все конфликты решались здесь под надзором старейшин.

Благодаря этому, здесь не просто каждый день было много людей, но на самом деле даже были очереди на сражения.

Джон посмотрел на сражающихся. На первой платформе в битве сошлись ученики стадии формирования основы, в то время как на остальных — стадии формирования ядра. Они показывали неплохие умения, но никто не вызвал у Джона интереса как противник.

Вздохнув, он вернулся на первый этаж и нашёл регистрационную стойку, рядом с которой была огромная чёрная стена, на которой можно было увидеть кажущийся бесконечным пронумерованный список учеников секты.

Рядом с именем был указан последний зафиксированный уровень силы.

Рейтинг внешних учеников секты.

Джон с интересом осмотрел список, в котором числилось более трёх тысяч учеников. Слабейшие были на пятом ранге стадии формирования основы, в то время как сильнейший, номер один, имел четвертый ранг стадии формирования ядра.

Прежде чем сосредоточить внимание цели, Джон взглядом пробежался по списку. Он не увидел здесь знакомых имен, но увидел несколько учеников из его семьи. Они числились где-то в середине списка и были ему не знакомы.

Джон ещё раз внимательно пробежался по списку в поисках фамилии Бейл, семьи его так называемой невесты, но так и не нашёл. Его этот факт обрадовал.

Довольно кивнув, юноша перевёл взгляд на первую строчку рейтинга, где жирными буквами красовалось имя его первого противника в секте — Виктор Бэлл. Его фамилия не могла не привлечь внимания сама по себе.

Семья Бэлл — не просто одна из пяти влиятельнейших семей южного региона. Члены этой семьи устроили заговор и пытались убить Сергея, когда он только занял тело Джона. Они стали его первыми врагами в этом мире.

Изначально юноша подумывал припомнить им обиду, но постепенно забыл о таких незначительных врагах.

Кто бы мог подумать, что сама судьба подарит ему такую прекрасную возможность.

Издав злобный смешок, Джон подошёл к регистрационной стойке и сообщил:

—Здравствуйте, старейшина. Я новый ученик пика алхимиков, пришёл, чтобы сразиться на арене.

Старик, имеющий силу стадии духовного ядра, кивнул:

—Выбрал себе противника? Мы можем сами подобрать, если в этом есть необходимость.

—Не нужно, — покачал головой Джон, — я хочу бросить вызов Виктору Бэлл.

—М?

Старейшине показалось, что он ослышался. Он конечно не мог знать имя каждого ученика, но знал имена лучших. Он ещё раз посмотрел на Джона, взгляд юноши показывал серьезность и решимость.

—Я советую ещё раз подумать, — недовольно цокнул старик, вполне справедливо недооценивая Джона.

В конце концов, Виктор уже давно занимает верхнюю строчку рейтинга и имеет развитие другой стадии. Он уже освоил некоторые техники секты и готовился сдать экзамен, чтобы стать внутренним учеником боевого пика.

Конечно, Джон ожидал такую реакцию от старейшины, но отступать не собирался:

—Это ведь не против правил, верно?

—Совершенно верно, — кивнул недоумевающий старейшина, — бросить вызов можно кому угодно, но, молодой человек, давай будем честны. Ты имеешь недостат…

Старик не успел договорить, Джон его довольно грубо перебил:

—Внешне может выглядеть, что у меня нет и шанса, но уверяю вас — шансов нет у моего противника.

Старейшине ничего другого не оставалось, кроме как вздохнуть. Если Джон хочет быть публично избитым и униженным, это ведь не его проблема, верно?

—Будь по-твоему. Сейчас я свяжусь с твоим противником, спрошу, готов ли он принять вызов.

* * *
Виктор Бэлл оттачивал кулачную технику, когда ему через кулон пришло голосовое сообщение от старейшины боевой арены.

Какой-то новичок с пика алхимиков решил бросить ему вызов? Виктор услышал имя и фамилию своего противника. Он узнал фамилию клана Уэйк, но не признал Джона, поскольку они никогда не пересекались.

«Как вовремя» — улыбнулся Виктор, немного подумав.

Как и все остальные внешние ученики секты, он должен был раз в месяц принимать вызовы тех, кто метит на первое место внешнего круга секты. Номер два и номер три дышали ему в затылок, Виктор побаивался, что его могут сместить.

Он собирался продержаться на своей позиции ещё месяц или два, а после бросить вызов экзамену внутреннего ученика.

Осторожный Виктор мог закрыть квоту вызовов через знакомых поддельным вызовом, но, если это обнаружит секта, он встретит довольно жестокое наказание. Из-за этого никто не решался на подобное, поскольку прецеденты имели место быть.

«Я не знаю кто ты, — улыбнулся Виктор, — но я должен тебя поблагодарить»

Так как старейшина всё ещё поддерживал духовную связь с его кулоном, юноша смог дать незамедлительный ответ.

Он принял вызов.

Бой был назначен на утро следующего дня, их имена были записаны на табло очереди сражений.

Кто-то из учеников обратил на это внимания, распространились слухи. Битва сильнейшего внешнего ученика против неизвестного новичка, который был ещё и на пять рангов слабее, привлекла к себе большое внимание.

Глава 21

Джон немного расстроился, когда узнал, что бой состоится только завтра, ведь он был серьёзно настроен набить морду Виктору Бэлл прямо сейчас.

К сожалению, ему ничего не оставалось, кроме как разочарованно вздохнуть и покинуть боевую арену.

До завтрашнего дня ему нечем заняться. Было бы интересно сходить проведать Мию и монаха, но Джон решил оставить эту затею и позволить всему идти своим чередом. Скорее всего, он скоро сам услышит новости о них, особенно о монахе, который с ума сойдёт, если начнёт жить спокойно.

«Не удивлюсь, если он уже оскорбил пару человек. К его счастью, секта — не город, никто просто так не сможет набить ему морду, ведь для этого нужно, чтобы Ли принял вызов на арене, а этот негодяй, не будучи уверенным в себе, никогда этого не сделает» — на лице Джона появилась улыбка, когда он подумал о своем единственном в этом мире друге.

На секунду ему показалось, что он начал скучать по бессовестному монаху, но эти мысли удалось быстро отбросить.

Что-ж, Ли действительно слишком быстро заводит отношения, которые часто получаются враждебными. В отличие от него, Джон был немногословен с незнакомыми людьми и без нужды не стал бы проявлять инициативу, чтобы заговорить.

Отойдя от боевой арены, Джон остановился и подумал о своих дальнейших планах. Единственное, что он смог придумать — отправиться в библиотеку алхимического павильона, чтобы выполнить одно из условий продвижения.

Прибыв в отдел искусства алхимического пламени, юноша обратил свое внимание на свитки. Помимо техники культивации, он, в поисках рецептов, также обнаружил технику контроля над процессом слияния энергий.

Она представляла собой набор наставлений и определенную методику, алгоритм действий, который был полезен при создании пилюль смертного класса. Этот стандарт изучали все ученики, поскольку на его основе алхимик, получивший определенный уровень понимания, мог вырасти над собой и выйти за рамки основных идей, чтобы создавать нестандартные пилюли.

Думая об этом свитке, Джон задался вопросом, сможет ли изучить его не как книгу, а как технику. К сожалению, этот свиток был скорее набором знаний, которые нужно просто усвоить. Именно такое предложение сделала ему система:

[Желаете изучить содержимое свитка? Стоимость — 12000 очков опыта]

«Да» — даже не раздумывая, не обратив внимание на цену, он принял предложение Джон, ведь он всё ещё не имел полного представления о процессе создания пилюль. Пока что все затраченные усилия привели к тому, что он мог начать их создавать.

Закрыв глаза, юноша вновь встретил поток знаний. Казалось, он изучал книгу, но процесс на самом деле походил на усовершенствование техники. В голове Джона всплывали различные фрагменты воспоминаний, содержащие определенный опыт.

«Хух!» — вздохнул довольный юноша, открыв глаза минут через десять.

Это было удивительно. Теперь он не только мог зажечь пламя души, но и получить контроль над энергией, которая соберется в алхимическом котле. Его уверенность в себе многократно возросла.

Казалось, что он легко сможет создать любую пилюлю смертного класса, если у него будут ингредиенты и рецепт.

Возбудившись, юноша начал собирать свитки с рецептами.

[Рецепт пилюли истинного духа смертного класса. Желаете изучить? Стоимость — 1000 очков опыта]

[Рецепт пилюли очищения тела смертного класса. Желаете изучить? Стоимость — 1000 очков опыта]

[Рецепт целебной пилюли смертного класса. Желаете изучить? Стоимость — 1000 очков опыта]

Пилюли смертного класса были довольно банальными, неинтересными. Джон ни за что бы не стал изучать эти рецепты, ведь ему казалось, что на их производстве даже толком не заработаешь. К сожалению, он нуждался в них, чтобы получить заветный земной ранг алхимика.

Джон в итоге изучил пять рецептов, больше ему не было нужно. В какой-то момент он обнаружил маленькую проблему:

«А рецептов земного класса здесь нет, верно?»

Чтобы сдать экзамен внутреннего ученика, Джон должен будет создать пилюлю земного класса на глазах старейшины. Чтобы её создать, необходим рецепт.

«Где его взять?»

Глубоко задумавшись над этим вопросом, Джон нашёл лишь одно решение — посетить учебное занятие и спросить учителя. Кивнув самому себе, юноша покинул библиотеку и расспросил слуг павильона.

На первом этаже павильона есть расписание занятий и, о удача, старейшина Керн будет проводить свою лекцию в ближайшее время.

Обрадовавшись, юноша поспешил в аудиторию, где уже собирались ученики. Джон поймал на себе любопытные взгляды, когда попал внутрь учебного класса.

Присутствующие здесь молодые люди, преимущественно парни, так или иначе знали друг друга, а Джон был никому незнаком. Окинув их взглядом, юноша всех поприветствовал и занял свободное место.

Были желающие подойти и познакомиться с ним, но они не успели, поскольку наконец прибыл старейшина Керн.

—Ты? — удивился старейшина, увидев в аудитории Джона. Парень также был удивлен, поскольку лектором был старик из зачарованного леса, один из экзаменаторов, представляющий пик алхимиков.

Керн редко запоминал новичков, но Джона он всё же запомнил, только вот не из-за алхимического таланта.

Он не видел в нём потенциала для изучения духовных искусств, зато на пике меча он мог проявить себя как невероятный гений.

—Почему ты здесь? — не мог он не задаться вопросом.

—Ну, — пожал плечами Джон, — я всегда хотел стать алхимиком, поэтому я здесь.

«Чушь!» — мысленно воскликнул старейшина Керн. Его лицо до безобразия скривилось. Талантливый юноша, достигший к шестнадцати годам области единения с мечом, стал учеником пика алхимиков. Это что за шутка?

Руководитель Пика Меча получит болезнь сердца, если узнает об этом.

—Ты смог сдать вступительный экзамен? — не скрывая своего изумления, вновь спросил Керн.

—Ну да, — вновь пожал плечами Джон, словно это само собой разумеющееся, — я же говорю: стать алхимиком — моя мечта.

—Но ведь у тебя совсем нет таланта к духовным искусствам, — недоумевал старейшина, — даже если ты хорошо знаешь травологию, в этом нет никакого смысла, если ты не сможешь зажечь пламя души.

—Вот это что ли?

Джон вытянул руку, напряг свой источник энергии и впервые вывел из него алхимическое пламя. Над его ладонью словно над свечкой загорелся слабый, ярко-рыжий огонёк.

В этот момент шок испытал не только старейшина, глаза которого чуть не вылетели из орбит, но и все присутствующие в аудитории.

Пламя души зажечь далеко не самая простая задача. Если человек не обладает талантом, у него никогда этого не получится, в то время как даже талантливому алхимику, начинающему свой путь, необходимы месяцы тренировок.

Среди присутствующих были ученики, вступившие на пик более трех месяцев назад, но никто из них ещё не зажёг своё пламя, а он это сделал, причём на стадии формирования основы.

—Твою ж мать… — выругался кто-то, шокированный увиденным.

То, что казалось ранее невозможным, они могли наблюдать собственными глазами. Керн хотел повторить слова, сказанные одним из учеников.

—Ох, — вздохнул в итоге старейшина, вытер пот со лба и всё же дошёл до учительской стойки, — ну и удивил же ты меня.

—Наверно вам стоит пересмотреть методику оценки учеников, — вновь пожал плечами Джон, вызывая у присутствующих раздражение одним этим движением.

—Возможно, — не стал спорить Керн, — мы поговорим с тобой отдельно в следующий раз на эту тему, у меня есть несколько вопросов.

—Хорошо, — кивнул Джон, — у меня тоже есть к вам вопрос, касающийся алхимии.

—Внимательно слушаю, — посерьезнел старейшина, решив больше не возвращаться к теме о неспособности Джона стать алхимиком.

—Где взять рецепты пилюль земного класса?

Керну казалось, что Джон не сможет его больше шокировать, но вот она, ещё одна пугающая тема.

—Ты хочешь сказать, что уже способен бросить вызов званию алхимика земного класса? Из того что я видел, твоё пламя ещё недостаточно развито.

—Это временно, — махнул рукой юноша, словно развить пламя души — мелочь какая-то, — так вы ответите на мой вопрос? В библиотеке, куда есть доступ у внешних учеников, лежат только рецепты смертного класса.

Керн вздохнул с облегчением, поняв, что Джон ещё не достиг столь пугающего уровня и лишь желает двигаться дальше. Кивнув самому себе, он поспешил пояснить:

—Мы не добавили рецепты земного класса в библиотеку, поскольку они бесполезны для обычных учеников. Чтобы пытаться изготовить пилюли земного класса, необходимо получить алхимический котёл земного класса и достаточно развить пламя души, а также набраться опыта в создании пилюль смертного класса. Ученики, достигшие такого уровня, обычно работают под началом наших учителей. Мы предоставляем необходимые рецепты ученикам, если считаем, что они готовы к их освоению.

—О, — обрадовался Джон и спросил в лоб, — вы дадите мне рецепт?

Эта наглость сильно смутила старейшину и вызвала раздражение у одноклассников. Товарищи по учебе стали смотреть на Джона как на выскочку.

—Конечно, — натянул улыбку на лицо Керн, — если ты покажешь мне, что достаточно созрел для этого. В конце концов, работа с пилюлями земного класса для неподготовленного ученика может представлять опасность.

—Хорошо, я вас понял, спасибо за объяснения.

Старейшина вздохнул с облегчением, ещё раз вытер пот со лба и начал занятие. Что-то новое рассказывать сегодня у него уже не было настроения, поэтому он решил провести занятие в форме вопрос-ответ.

Незаметно пролетел час.

Джон не задал ни одного вопроса, лишь слушал, и ему было действительно интересно послушать о проблемах, с которыми сталкиваются ученики.

В основном они касались контроля над слиянием энергий или использования других трав в классических рецептах.

Когда занятие закончилось, в аудиторию вошёл один из внутренних учеников.

—Старейшина Керн, — улыбнулся высокий парень лет девятнадцати-двадцати, имеющий довольно симпатичное лицо и длинные черные волосы, собранные в косу.

—О, Роб, — улыбнулся ему старик, — что-то хотел?

—Да, — кивнул внутренний ученик секты, сила которого была на пике стадии формирования ядра, — мне нужен помощник, я решил, что могу найти его здесь.

—Да, конечно, все здесь вполне способные ребята, — кивнул Керн, — можешь поговорить с ними лично, мне нужно уходить.

—Спасибо, — кивнул Роб старейшине в спину и перевёл взгляд на внешних учеников. Только он захотел представиться, как вдруг Джон встал и направился к выходу.

—Стой, — обратился он к нему, — ты куда?

Джон немного замедлил шаг и безразлично посмотрел на Роба:

—Мне неинтересно.

Роб застыл. В нём проснулся гнев. Действия юноши и его взгляд выражали, что он смотрит на внутреннего ученика как на пустое место.

В секте пурпурного тумана так не принято.

—А ну стоять! — повысил он голос, когда Джон практически добрался до выхода.

—Чё? — юноша обернулся и ответил раздраженным тоном. Его взгляд, направленный на Роба, отражал действительность.

Он смотрел на внутреннего ученика, а видел пустое место.

Глава 22

Роб оторопел. С подобным отношением он сталкивался впервые. В секте пурпурного существует иерархия учеников, которой негласно все следуют. Внутренние ученики для внешних должны быть примером для подражания, целью, к которой должен стремиться каждый.

Любой, достигший этого статуса, мог считаться неординарным и пользоваться заслуженным уважением.

Джон не только не уважал внутреннего ученика, но и даже не боялся.

—Ты всего лишь внешний ученик, — прошипел Роб, направив враждебный взгляд на высокомерного новичка, — как смеешь ты со мной так себя вести?

—Могу себе позволить, — вновь пожал плечами Джон.

Если раньше этот жест раздражал присутствующих в аудитории, то теперь они были изумлены. Этот новичок был либо чрезвычайно смел, либо глуп. Мысленно ученики склонялись ко второму варианту.

Джон поморщился от раздражения, внутренний ученик для него был подобен назойливой мухе. Если бы Роб был достаточно силён, может быть, Джон и проявил бы толику вежливости, но этот внутренний ученик всё же был недостаточно силён.

—Ты считаешь, что я ничего не могу тебе сделать?

—Да-да, — раздраженно ответил Джон, махнул рукой и повернулся боком:

—Ты закончил? Мне пора идти.

—Стоять! — вновь крикнул Роб, потерявший самообладание.

Как внутренний ученик, достигший ранга земного класса в алхимии, он пользовался уважением в секте. Даже более сильные ученики не вели себя столь высокомерно с ним. Он не мог стерпеть подобного от какого-то внешнего ученика.

—Осмелишься принять мой вызов на боевой арене? — выпалил Роб в порыве гнева, видя в этих словах единственный способ заставить наглого новичка почувствовать страх. В конце концов, ни один внешний ученик не осмелится принять вызов внутреннего ученика, поскольку была разница не только в совершенствовании, но и в уровне изученных техник.

Джон ненадолго умолк, но не потому что испугался. Система вновь проявила активность.

[Доступно дополнительное задание!]

[Неоспоримый. Описание:

Любой брошенный вызов должен быть принят. Покажите всем, что вы не тот, кого можно запугать.

Примите вызов высокомерного внутреннего ученика и охладите его пыл.

Награда: 3500000 очков опыта.

Дополнительная награда: отсутствует]

[Внимание! Если вы откажитесь, в наказание будет вычтено 1000000 очков опыта]

«Я знал, что так будет…поэтому и не хотел на пик меча или боевой пик… Принять задание» — раздражение появилось во взгляде юноши.

Он был не против сразиться с кем-нибудь, не против соперничества, вызовов, но система навязывала ему конфликты и вынуждала принимать каждый брошенный вызов, избивать всех, кто сказал ему слово против.

Если бы Джон вступил на Пик Меча, то, вероятно, подобные задания получал бы несколько раз на дню. Преимущества огромного количества очков опыта для него меркли на фоне собственных желаний.

«Ну, хоть награда действительно неплохая» — вздохнул он, глядя на количество очков опыта. За первое место среди внешних учеников он получит гораздо меньше, хоть и с дополнительной наградой.

—Если тебе не стыдно бросать вызов младшему, — впервые за их разговор усмехнулся Джон, теперь начав действительно вести себя нагло и высокомерно, — то давай, сразимся. Я готов принять твой вызов в любое время.

Выражение лица Роба изменилось. Он попал в довольно неприятное положение. С одной стороны, если он лично бросит вызов внешнему ученику, то пострадает его репутация, но если он ничего не сделает в данной ситуации, то его лицо будет потеряно.

—Я готов принять твой вызов, — попытался выкрутиться из положения Роб, — отправляйся на боевую арену, если не трус.

—Придурок, — фыркнул Джон и покинул аудиторию, решив больше не тратить время на этого нахала. В любом случае, даже в описании задания чёрным по синему написано, что он должен принять вызов, а не бросить.

Роб застыл. Он был публично оскорблен и унижен. Настроение искать помощника пропало полностью.

Топнув ногой, он спешно покинул аудиторию.

«Я этого так не оставлю»

* * *
Джон вернулся в комнату в общежитии и завалился на кровать. Уже приблизился вечер, заняться толком было нечем.

Он мог бы посетить библиотеку административного района и посмотреть предлагаемые внешним ученикам техники, но у него для этого не было ни желания, ни лишних очков опыта.

«Обновлю свой арсенал, когда стану внутренним учеником»

Получив статус внутреннего ученика, Джон получит доступ к более развитым техникам, на которые будет не жалко тратить очки опыта. Как раз в это время ему придётся получить технику культивации для дальнейшего совершенствования.

Юноша думал об этом всём с закрытыми глазами. Он собирался впервые за долгое время просто вздремнуть, но у него этого не получилось. Когда он только собрался погрузиться в объятия морфея, кулон на его шее наполнился неизвестной духовной энергией и засветился.

Открыв глаза, Джон неуверенно взял его в руку и активировал духовное чувство. Это позволило голосу старейшины, который решил выйти с ним на связь, проникнуть в его голову:

«Джон Уэйк, — говорившим был знакомый Джону старейшина боевой арены, — внутренний ученик Роб Ривз, девятый ранг стадии формирования ядра, желает бросить тебе вызов. Ты готов его принять?»

Голос старейшины выражал его недоумение и недовольство. Внутренний ученик, бросающий вызов внешнему, упал в его глазах. К сожалению, правила секты разрешали такой вызов, поскольку часто разница между внутренним и внешним учеником была не так заметна, как в случае с Джоном и Робом.

Чувствуя духовную связь со старейшиной, юноша поспешил ответить:

«Да, я согласен»

«А, ты уверен? Не хочу показаться назойливым, но между вами разница в целую стадию развития»

«Я уверен»

«…Хорошо, будь по-твоему. На завтра у тебя уже назначен бой, сколько тебе нужно времени на отдых?»

«Как насчёт назначит этот бой на послезавтра, можно утром»

«Принято»

* * *
Следующим утром Джон проснулся в приподнятом настроении. Сегодня он станет не просто на шаг ближе к становлению внутренним учеником, от этого статуса его будет отделять тонкая грань.

В истории Пика Алхимиков это будет самым быстрым становлением внутренним учеником.

Брошенный Джоном вызов наделал много шума. По секте вечером разошлись слухи, поэтому сегодня на боевую арену стекались любопытные зрители со всех концов секты. Их было действительно много, ведь на арене собирался сразиться сильнейший ученик внешнего круга.

Ещё больше интриги этому бою придавал тот факт, что его противник — неизвестный новичок, которому сегодня предстоит расширить кругозор.

Согласно инструкциям старейшины, Джон прибыл в назначенное место вовремя и зарегистрировался как участник. Только после этого он последовал на платформу номер один, его бой состоится там минут через пятнадцать.

Джон уже догадывался, что его бой наделал шуму, но он не знал, что зрители в данный момент испытывали шок, поскольку обнаружили на табло ещё одну запись о бое, который был назначен на следующий день.

Порядок записи имен мог сказать, кто был инициатором боя. В случае Джона и Виктора, инициатором был Джон, поэтому его имя было написано первым, но во втором случае инициатором выступил Роб.

Зрители, увидев эту строчку, пришли к осознанию того, что внутренний ученик бросил вызов внешнему ученику, имя которого ещё даже не было занесено в рейтинг внешних учеников.

Кто этот ваш Джон Уэйк такой?

* * *
Джон ступил на большую каменную платформу и принялся ожидать противника, который явно не спешил.

Его взгляд упал на зрительские места. Пришло довольно много зрителей, не менее двух тысяч человек, среди которых юноша случайно смог заметить своих друзей — Ли и Мию.

Как только их взгляды встретились, Мия улыбнулась и кивнула, а Ли привстал:

—Давай, братишка, набей ему морду!

Монах поднял кулак к небу и издал звериный рык, в след за ним взвыл волк. Их действия привлекли внимание не только других зрителей, но и Виктора Бэлл, который уже приближался к платформе. Он враждебно посмотрел на монаха, но не стал ничего говорить.

«Вот придурок» — усмехнулся Джон, взгляд которого потеплел.

За эти несколько дней он действительно успел соскучиться по выходкам этого товарища.

—Так вот ты какой, — отвлёк его от мыслей голос человека, ступившего на платформу, — самый высокомерный новичок.

Джон перевёл на него взгляд и лениво кивнул:

—А.

Больше он ничего не сказал, словно появление Виктора его вообще не заботит. Этим небольшим жестом он очень сильно оскорбил противника, поскольку уже было известно, что у Джона был на завтра назначен бой с внутренним учеником.

Виктор Бэлл подумал, что Джон его уже ни во что не ставит.

—Сволочь, — прошипел Виктор и захотел дать волю гневу, но вовремя подавил импульс и улыбнулся:

—Хоть меня и бесит твоё высокомерие, но на самом деле я должен тебя поблагодарить. Так легко закрыть месячную квоту сражений на арене — у меня ещё не было такого.

Многие ученики кивнули, соглашаясь с Виктором. Ему на самом деле не нужно было сражаться с сильнейшими, ведь он удерживал позицию лидера и мог наслаждаться самой лучшей нормой ресурсов.

Благодаря Ли у Джона появилось хорошее настроение, проснулась его озорная сторона. Ухмыльнувшись, он ответил:

—Я тоже должен тебя поблагодарить. Ты так слаб, что мне даже не придётся напрягаться, чтобы заполучить первое место в рейтинге внешнего круга секты.

Глава 23

Выражение лица Виктора изменилось. Он казался непоколебимым, самодовольным и уверенным в себе, но бессовестный тандем Джона и Ли парой предложений разбил его маску.

—Ты… — прошипел он и умолк, его яростный взгляд не покидал фигуру противника.

Джон был настолько нагл, что теперь за него могли говорить только кулаки, иначе их словесная перепалка переросла бы в битву самомнений.

—Участники боя, внимание, — решил вмешаться судья, — вас уже должны были ознакомить с правилами, но так как один из участников ступил на платформу в первый раз — повторюсь: убийство и повышение культивации внешними способами запрещено. Если вас скинут с платформы, будет засчитано поражение. Можете начинать.

Виктор хмыкнул и встал в боевую стойку. Он не привык использовать оружие, поэтому просто поднял кулаки и начал подпрыгивать на месте. Духовная энергия растекалась по его телу, усиливая каждую мышцу, в то время как платформу накрыла аура четвертого ранга стадии формирования ядра.

Теоретически, созданного его культивацией духовного давления должно быть достаточно, чтобы ученик на пике стадии формирования основы не смог оказать сопротивление и от одного тычка вылетел с арены, но Джон не был обычным практиком.

Его телу подобное давление нипочём. Фыркнув, Джон, решив не использовать меч, просто расставил ноги шире и распространил по нему свою энергию.

«Интересно посмотреть на силу сильнейшего ученика внешнего круга секты»

Виктор не собирался его разочаровывать. Использовав технику мерцающего шага, он атаковал первым.

Заинтригованный Джон наблюдал за тем, как противник приближается к нему зигзагами. Его тело исчезало в одной точке и появлялось в другой, происходило это настолько быстро, что можно было наблюдать несколько остаточных изображений, оставшихся после его скачков.

—Сдохни!

Оказавшись в непосредственной близости, Виктор поднял левую ногу, согнул её в колене и снова исчез. Оказавшись сбоку, он совершил поворот тела на правой ноге, выпрямил ногу и атаковал.

Его нога должна была попасть точно в грудную клетку, поскольку тот, приметив его краем глаза, сам поворачивался к нему.

«А неплохо» — Джон был действительно удивлён способностями Виктора. Атака была на удивление быстра и сильна. Он мог бы застать врасплох даже противника пятого или шестого ранга, но способности Джона были выше этого уровня.

Использовав собственную технику движения, которая была приготовлена заранее, он успешно уклонился от этой атаки, переместившись в сторону. Только Джон задумал контратаковать, как вдруг обнаружил, что вытянутая нога противника двинулась за ним следом.

Виктор не растерялся и быстро отреагировал.

Скрестив руки на груди, Джон принял на себя удар. Сила атаки была достаточно сильна, чтобы заставить его отступить назад. Его руки ненадолго онемели.

Зрители были поражены. Казалось, перед ними разворачивается интересное представление. Стычка Джона и Виктора перетянула на себя всё внимание, несмотря на то, что на других платформах также проходили бои.

Виктор был удивлен, что его атака ногой была успешно заблокирована. Стоит понимать, что он очень много усилий вложил в прокачку ударов ногами. Наполненные энергией стадией формирования ядра, они имели разрушительную мощь.

«Он слишком легко отделался» — расстроился Виктор, но быстро взял себя в руки. Бой ещё не закончился.

Встав на обе ноги, он вновь применил мерцающий шаг и атаковал Джона, на этот раз решив применить свою лучшую кулачную технику, которая состояла из серии взрывных атак, наполненных огненных элементом.

Оказавшись в непосредственной близости, он атаковал с невероятной скоростью. Каждое движение руки сопровождалось выбросом огненной энергии. Его кулак всегда метил в незащищенные области, но ни разу не достиг цели.

Зрители могли наблюдать за тем, как Джон, двигаясь невероятно быстро, уклонялся от каждого удара, постепенно отступая назад.

«Да сдохни уже!» — совершил Виктор последнюю атаку из серии, попытавшись попасть по лицу Джона.

Ему в очередной раз не удалось, поскольку его противник двигался слишком быстро. Максимально развитый и полностью освоенный шаг фантома показывал себя во всей красе.

Виктор, понимая, что ему нужно хоть на мгновение задержать Джона, чтобы атака получилась успешной, совершил несколько взмахов рукой, после чего резко прочертил ногой линию.

Это движение позволило ему выпустить ледяной элемент, который создал слой льда и приковал Джона к земле. Такой лёд, разумеется, не смог бы удержать противника, но Виктору нужна была лишь секунда, и он её получил.

Видя успех задумки, юноша сделал правой ногой шаг влево, начал разворачивать тело и подпрыгнул на левой ноге. Вытянув туже правую ногу, он решил атаковать ею голову противника. Успех такой атаки гарантировал цели потерю сознания.

Под прикованными взглядами зрителей нога, которая должна была совершить последний в этом бою удар, прошла сквозь фантом. Всё ещё находящийся в воздухе Виктор увидел переместившегося Джона, который, пользуясь тем, что он приземляется, нанёс ему мощный удар кулаком в колено.

—А-р-г-х!

Издал он болезненный стон и упал. Удар был достаточно силён, чтобы сломать колено, но Виктора спас его уровень культивации. Рухнув на платформу, юноша резко откатился в сторону, выгнул спину, подпрыгнул и встал.

В этот момент его колено ответило болью, что заставило его потерять равновесие и сделать два хромых шага.

Джон, воспользовавшись моментом, на максимальной скорости приблизился к нему и резко схватил за горло стальной хваткой. Прежде чем Виктор успел даже ахнуть, его тело оказалось над платформой.

—Пора с тобой заканчивать, — донёсся до его ушей холодный, жуткий голос. Виктор согнул ногу в колене, ударил Джона в живот и попытался вырваться из хватки. К сожалению, в таком положении удар не имел достаточной силы против серебряного уровня металлического тела.

Мир перед глазами Виктора поплыл, спустя мгновение он почувствовал страшную боль в спине.

Джон мощно бросил его тело на платформу, занёс руку для удара и применил технику пробивающих кулаков.

Его кулак приземлился противнику на грудную клетку, причинив сильный вред, а созданные техникой энергетические руки, повторявшие эту атаку на разные части тела, завершили начатое.

На зрительских местах установилась гробовая тишина. То, что они увидели, не вписывалось в их мировоззрение. Новичок секты, которого нет в рейтинге секты, победил сильнейшего ученика, уступая ему на пять рангов в развитии. Причём он его не просто победил, а подавил и уничтожил.

Потерявший сознание Виктор, избитый до неузнаваемости, истекающий кровью лежал на платформе и иногда вздрагивал. Это было самое жестокое поражение в его жизни.

—Я победил? — улыбнулся Джон старому судье, выпрямив спину.

[Поздравляем! Вы победили противника, превосходящего вас на пять рангов. Опыт +14000]

[Задание Всегда Первый завершено!

Оценка: хорошо

Награда будет увеличена на 50 %.

Награда: 2250000 очков опыта]

[Дополнительная награда: алхимический котёл земного класса. Желаете получить сейчас?]

«Нет»

Ошеломленный судья пришёл в себя, окинул взглядом Виктора и скрестил руки на груди:

—Противник без сознания. Победитель — Джон Уэйк!

Громкий голос судьи пробудил ошеломленных зрителей. Многие встали со своих мест и протёрли глаза. Их изумленный взгляд был направлен на таинственного новичка, имя которого теперь будет на слуху.

С этого момента он — сильнейший ученик внешнего круга, у которого завтра назначен бой ещё и с внутренним учеником секты.

От осознания этого, по телам зрителей, в основном внешних учеников, пробежал холодок.

Этот бой нельзя пропустить.

* * *
Джон широко улыбался, идя навстречу своим товарищам. Он выполнил задание, получил алхимический котёл и стал сильнейшим учеником внешнего круга.

Теперь он мог пойти и получить приемлемую норму ресурсов, после чего произвести двадцать этих грешных пилюль и стать алхимиком земного класса, ну а там и до экзамена внутреннего ученика рукой подать.

Глава 24

—Ну что, как у вас дела в секте? — улыбнулся Джон, когда встретился со своими товарищами за пределами арены.

Волк заурчал, завилял хвостом, подошёл и подставил голову, чтобы Джон его погладил. Юноша кивнул и сделал это, глядя на своих товарищей.

—Неплохо, хотя старик, конечно, наглеет, — скрестил на груди руки недовольный Ли и надул губы.

Джон в этот момент обнаружил, что его товарищ всё-таки прорвался к седьмому уровню стадии формирования основы. Благодаря тому, что он освоил серебряный уровень металлического тела, в их силе теперь была не такая уж большая разница.

—Не хочешь сразиться со мной? — выпалил вдруг улыбающийся Джон, когда подумал об этом.

—Нет времени, — покачал головой Ли.

Джон мог уверенно оспорить этот ответ. Монах ни за что не отказался бы от возможности избить его, если бы был уверен в себе. К сожалению, за время их дружбы Джон выбил из него всю уверенность, поэтому, пока у него в кармане не будет козырей, он не станет даже пытаться.

«Что ж, жаль, ну да ладно»

—Что, неужели старик ну прям лютует? — быстро сменил он тему, — ему действительно есть до тебя дело?

—Ага, — прошипел недовольный Ли, взгляд которого наполнился яростью, — я встретил его на вступительном экзамене. Он принимал его у меня лично, после того как сдали все остальные. Более часа он донимал меня самыми разными вопросами. Это больше походило на урок, он задал мне вопросы и сам на них отвечал. Старый чёрт. Его почему-то разгневал тот факт, что я ни черта не знаю о формациях… Говнюк нагрузил меня учёбой, сказал, что если я не выучу всё то, что он дал мне, то секта лишит меня месячной нормы ресурсов… Он походу думает, что если тигр не рычит, то он просто больное слабое животное. Ну ничего, хе-хе, скоро я ему отплачу…

Брови Джона полезли на лоб, в то время как губы вытягивались в улыбке. Он смотрел на своего маниакально хихикающего товарища и удивлялся тому, насколько он был зол на старейшину за то, что тот лично обучал его. Многие ученики пика формаций убили бы, чтобы получить такое отношение, но Ли злился и хотел отомстить.

—Мирного решения не будет? — вновь решил его подколоть Джон любимой фразой.

—Не будет, — и опять Ли не заметил.

—Ну ладно, воин, — положил Джон ему руку на плечо, — давай, покажи ему, что бывает с теми, кому хватает смелости и глупости обижать тебя.

—Ага.

Юноша усмехнулся, убрал руку с плеча Ли и посмотрел на Мию:

—Рассказывай, дорогая моя.

Её щёчки порозовели от такого обращения. Она немного опустила голову и рассказала о том, как прошли её предыдущие два дня:

—Было два вступительных экзамена, один оценивал нашу ловкость и технику движения, а другой — боевой. Я сдала еба с первого раза и привлекла внимание старейшины павильона ядов. Его впечатлил уровень моей техники движения, поэтому он решил сделать меня личным учеником.

Товарищи удивленно переглянулись. Мия, оказывается, достигла больших успехов, чем они. Она была на год младше, что было её преимуществом, а за спиной у неё была неплохо освоенная техника движения небесного класса, которая идеально подходила под приемы скрытого пика.

Мия, конечно, сказала не подумав. Секта пурпурного тумана обладала многими техниками небесного класса и даже классом повыше, то, что разглядел в ней старейшина, так это скорее потенциал роста. Она была юна и способна, если смогла освоить технику небесного класса. Под должным руководством из неё может действительно получиться что-то хорошее.

Джон и Ли были удивлены, но не завидовали. Монах, если бы не был слишком жаден и глуп, мог стать личным учеником старейшины сразу после вступительного экзамена в секту, а теперь получил неизвестно что. Если бы Джон попал на Пик Меча и показал область единения с мечом, он также легко получил бы статус личного ученика одного из старейшин.

Быть личным учеником старейшины примерно тоже самое, что и быть внутренним учеником. Единственная разница — норма ресурсов всё также зависит от ранга в секте. Если внешний ученик стал личным учеником старейшины, он так и будет получать ресурсы как внешний ученик. С другой стороны, лично старейшина иногда может что-то давать при желании.

—Ну а у тебя как успехи? — спросил Ли, когда они уже подходили к перекрестку, на котором расходятся пути к различным пикам.

—Неплохо, — улыбнулся Джон, замедлив шаг, — я уже стал алхимиком смертного класса.

—Гонишь! — воскликнул в ответ Ли, глаза которого задрожали. Он отлично разбирался во внутренней кухне духовных искусств и понимал, что у его друга не может быть таланта в этой области совершенствования.

—Смотри, — усмехнулся в ответ юноша, остановился и вытянул ладонь, над которой загорелось пламя:

—Ты знаешь, что это за огонь, верно?

—Не может быть…не может этого быть! Ты… демон!

Джон мог надуть старейшин, поскольку они практически ничего о нём не знали, но Ли следует за ним хвостом уже два месяца. Он мог точно сказать, что у его друга нет таланта в алхимии, но что это чёрт возьми такое? Как он смог зажечь пламя души?

«Хе-хе, приятно видеть его шокированным» — усмехнулся Джон и убрал руку. В этот момент монах вдруг вытащил из пространственного мешка свои четки.

Лицо юноши помрачнело, когда он понял, что Ли снова хочет попытаться изгнать из него демона.

—Только попробуй, — предупредил Джон, сжав кулак, — и мы встретимся на боевой арене.

Ли пришлось остановиться. Что-то пробормотав под нос, он убрал чётки обратно и горько вздохнул.

Ему не хотелось этого признавать, но его друг был слишком гениален, гениален настолько, что это даже пугало.

—Вы уже получали месячную норму ресурсов? — спросил вдруг Джон, когда темы для разговоров закончились, — я как раз собираюсь пойти и получить своё.

—Не, — покачал головой Ли, — я поступлю как ты, через пару дней брошу вызов номеру два внешнего круга секты.

—А почему не первому?

—…Да пошёл ты. Я возвращаюсь на Пик Формаций.

Ли фыркнул на него, надулся и спешно удалился. Его взгляд отражал испытываемый им гнев, внутри он клялся, что обязательно в будущем бросит ему вызов и отплатит за всё унижение. Мирного решения не будет.

Джон хихикнул, глядя ему в спину, и перевёл взгляд на Мию:

—А ты?

—Я уже получила, — разочарованно ответила девушка.

—Тогда не хочешь просто прогуляться со мной? — улыбнулся Джон.

—Я бы хотела, но… учитель сказал мне не задерживаться.

Мия отвела взгляд, она явно была смущена.

—Хорошо, увидимся.

Джон не стал на неё давить, кивнул и направился в административный район. Его целью стал павильон ресурсов, найти который не составило трудностей. Войдя внутрь огромного здания, он увидел довольно много учеников, внешних и внутренних, которые пришли сюда с той же целью.

Заняв очередь, он оценивающим взглядом осматривал людей вокруг. Некоторым ученикам здесь было немногим больше двадцати лет, но они уже достигли стадии духовного ядра. Оценивая свои шансы в битве против них, юноша не заметил, как подошла его очередь.

—Джон Уэйк, — представился он и протянул слуге, отвечающему за выдачу ресурсов, свой кулон.

Старик приложил его к какому-то камню и обнаружил, что пришедший к нему новичок был сильнейшим учеником внешнего круга, который был только на стадии формирования основы.

Он одарил Джона удивленным взглядом, кивнул, вернул кулон и удалился на склад, после чего вернулся, держа в руках небольшой поднос. На нём лежали камни истинной сущности и пилюли.

Глаза юноши загорелись.

Три камня истинной сущности среднего качества, две пилюли истинного духа небесного класса и десять пилюль истинного духа земного класса. Это были миллионы очков опыта. Секта действительно его не разочаровала.

[Средний камень истинной сущности.

Опыт +820000]

[Желаете поглотить?]

[Пилюля истинного духа небесного класса:

Качество: среднее

Чистота: 84 %

Эффект: +540000 очков опыта]

[Пилюля истинного духа земного класса:

Качество: высокое

Чистота: 91 %

Эффект: +54000 очков опыта]

Джон уже сразу решил, что сделает со всем этим богатством. Пилюли будут конвертированы в очки опыта, а камни истинной сущности будут отложены. Один из них он завтра обменяет на ресурсы для алхимии.

«Завтра я достигну земного класса алхимии» — облизнул губы возбужденный юноша, уже покинувший павильон ресурсов.

«Но для начала — бой»

Джон принял решение вернуться в общежитие и отдохнуть, никак себя не нагружать, поскольку завтрашнее сражение действительно важное, ведь он будет противостоять внутреннему ученику.

Этого противника нельзя недооценивать, между ними разница в целую стадию. Джон понимал, что добиться победы будет не так-то просто. Чтобы не потерпеть поражение, вероятно, ему придётся раскрыть один из своих козырей: полный шаг фантома или доминирующий меч.

Глава 25

[Желаете получить дополнительную награду за задание?]

Появилось перед глазами Джона сообщение от системы, когда он вернулся в свою комнату. На этот раз юноша не стал отказываться. Дав команду системе, он почувствовал таинственное движение энергии в пространстве и сделал инстинктивный шаг назад.

В воздухе неожиданно возник огромный чёрный котел с крышкой и дверцей сбоку, который медленно приземлился на пол. По звуку соприкосновения с полом можно было сказать, что этот котёл был довольно тяжелым.

Глаза юноши загорелись от возбуждения.

«Наконец-то, теперь я смогу по-настоящему заняться алхимией. До статуса внутреннего ученика рукой подать»

Джон открыл крышку и осмотрел котёл изнутри. Его основная задача — выдерживать давление энергии, создаваемое при получении пилюль земного класса.

Парень мог видеть таинственные символы, нанесенные с нескольких сторон на стенках котла. Помимо специально подобранного материала, на внутренние стенки была нанесена формация, которая ограничивала выход духовной энергии из котла.

Этой штуки хватит Джону, чтобы не только достичь звания алхимика земного класса, но и работать в этом ранге. Если он захочет повысить свой уровень до алхимика небесного класса, придётся искать новый котёл, и вот это уже будет проблема, о которой задумываться слишком рано.

«Завтра опробую его»

* * *
—Ну, как настрой? — улыбнулся Ли при встрече возле боевой арены следующим утром.

Монах был вспыльчивым, очень обидчивым, мстительным, но в случае Джона ещё и отходчивым. Их вчерашняя стычка, казалось, уже была забыта.

—Боевой, — ответил ему Джон той же улыбкой.

—Ну-ну, — усмехнулся в ответ монах, провожая его на арену, — мне кажется, в этот раз ты всё-таки переборщил. Нужно уметь вовремя отступить.

Насколько бы силён Джон не был, между ним и его противником всё равно была разница в целую стадию развития. Теоретически, он не должен суметь её преодолеть. Так думал не только Ли, но и все зрители, которые будут сегодня присутствовать во время боя.

Тем не менее, в отличие от остальных, Ли больше склонялся к тому, что его товарищ победит, ведь даже он сам не видел всех козырей Джона. Ему было жутко интересно увидеть разворачивающиеся события, поэтому он пришёл сюда, несмотря на свою занятость.

Мия, которую также успел нагрузить учитель, пришла сюда по тем же причинам.

Поболтав с товарищами, Джон вошёл в здание боевой арены, зарегистрировался на бой и разделился с ними. Ребята пошли занимать зрительские места, а юноша добрался до второй платформы, где у него был назначен бой.

Сегодня зрителей было намного больше, чем вчера. Пришли не только многие внешние ученики, но и внутренние. Также среди зрителей можно было наблюдать старейшин, заинтересованных в противостоянии сильнейшего новичка с внутренним учеником.

Это был довольно интересный случай, чего-то подобного в секте давно не происходило.

Стоя на платформе, Джон чувствовал враждебные взгляды. Они принадлежали внутренним ученикам, которые считали его слишком высокомерным и наглым.

Внешние ученики, наоборот, поддерживали Джона в этом противостоянии, хотя и не верили в его победу.

—Я слышал, что этот нахал первым начал конфликт, — произнес один из внутренних учеников с пика алхимиков.

Другой согласно кивнул:

—Он публично выступил против него и оскорбил. Роб, конечно, зашёл слишком далеко, когда бросил ему вызов, но на его месте я наверно тоже не сдержался бы.

—Этот идиот поплатится за своё высокомерие. Совсем страх потерял.

—Всего лишь внешний ученик, а столько гонору.

Джон перевёл взгляд на трибуны, увидел там своих товарищей, и кивнул. На громкие высказывания в его адрес от внутренних учеников он никак не реагировал. Они могут говорить что угодно, но рано или поздно им придётся встретится с его кулаком.

Внешние ученики, дети крупных кланов, были возмущены подобным отношением. Внутренние ученики смотрели на них свысока, словно за людей не считали. К сожалению, даже если они злились, в секте у них не было поддержки, чтобы выступить против несправедливости.

Среди внешних учеников был всего один юноша, за исключением Джона, который совсем не боялся внутренних учеников.

—Э! — вскочил Ли, пальцем указал на группу, осуждающую его друга, и начал ругаться:

—Даже этот благородный монах ещё не сказал и слова, на каком основании вы, полудурки, смеете раскрывать свои грязные, вонючие пасти? Подзаборные псы, заткнитесь, или ждите последствий!

Его бесстрашие заключалось в том, что никто ничего не посмеет ему сделать на территории секты. Правила секты слишком строги, чтобы их нарушать из-за личной обиды. Ну а даже если ему и встретится кто-то с поддержкой, бесстыдный монах пойдёт и нажалуется старейшине. Ли понимал, что был ценен для своего учителя, поэтому он собирался пользоваться этим без зазрений совести.

Другие ученики опасались, что им за их наглость могут отомстить за пределами секты, либо создадут проблемы для семьи, но Ли даже не думал об этом. Ему всё равно.

—Да чтоб вы все сдохли как одинокие собаки!

Группа учеников, которых Ли открыто и громко проклял, потеряла дар речи. Они окинули его изумленным взглядом. Как только до молодых людей дошло, что их оскорблял внешний ученик, даже не достигший пика стадии формирования основы, они взорвались от ярости.

Посыпались ответные оскорбления и угрозы, в ответ на которые Ли лишь рассмеялся и махнул рукой:

—Ну и что? Что вы мне сделаете? Собаки, которые не кусаются. Пошли к чёрту!

Ему на самом деле нравилось это делать. Безнаказанно злить других, выводить из себя. Некоторые внутренние ученики не выдержали и спросили у монаха имя. Юноша не стал его скрывать, благодаря чему уже через несколько минут получил несколько вызовов на бой.

Конечно он их все бесстыдно отклонил.

* * *
Джон смотрел на трибуны. Там разворачивалась самая настоящая словесная война, победителем из которой выходил Ли. Его слова с каждым раундом становились всё ядовитее, а любые контраргументы противников сводились к вызову на бой. До начала боя Джона, монах прославился на всю секту и получил множество вызовов. Не только от внутренних учеников, но также от их родственников из внешнего круга.

«Во даёт» — усмехнулся Джон и повернул голову, его противник наконец прибыл.

На платформу поднялся внутренний ученик пика алхимиков, одетый в классическое бело-фиолетовое одеяние секты с вышитыми на обеих сторонах золотыми котлами. Такие вышивки на одежде говорили о статусе внутреннего ученика.

У Джона, для сравнения, был вышит только один котёл.

Эту разницу заметили и зрители. Только сейчас многие осознали тот факт, что могущественный, пугающий новичок на самом деле был алхимиком. Изучающие духовные искусства практики редко имели внушительную силу, поскольку большую часть времени тратили на совершенствование своего ремесла. За их высоким культивированием часто скрывалась слабая основа, но Джон, очевидно, был другим.

Его основе позавидует любой ученик секты.

—Итак, — улыбнулся Роб, — ты не сбежал. Похвально.

—Сбежать? — усмехнулся в ответ Джон, бросив на противника провокационный взгляд, — от тебя что ли? Слишком много о себе думаешь.

Лицо Роба скривилось. Он пожалел, что решил вступить с этим нахалом в словесную перепалку. Их конфликт теперь могут решить только кулаки.

«Я тебя прикончу, сволочь»

Только он собрался достать своё оружие, как до его ушей донёсся неприятный смех с трибун:

—Ха-ха! Самомнения всяким неудачникам не занимать! Начинай уже быстрее, не терпится увидеть твоё избиение, лох поганый!

К горлу Роба подступила кровь. За всю его жизнь его так ещё не оскорбляли и не унижали. Налитые кровью глаза упали на фигуру Джона. Тяжело вздохнув, сдерживая ярость, он взмахнул рукой.

Из пространственного кольца вылетело длинное копье, артефакт земного класса. Сосредоточившись, юноша несколько раз прокрутил его в руке, после чего совершил несколько показательных движений.

Аура практика на пике стадии формирования ядра накрыла вторую платформу боевой арены. В энергии Роба можно было почувствовать намерение копья. К своим двадцати он смог добиться некоторых успехов в этой области и со стороны выглядел довольно грозным.

—Давай, Роб! — решил поддержать его один из внутренних учеников, когда ему надоело собачиться с Ли, — покажи этим наглым новичкам!

—Давай, Роб! — последовали поддерживающие возгласы.

Обычно внутренние ученики не были столь едины, поскольку на более высоком статусе выше конкуренция, но сегодня Джон и Ли смогли их объединить против себя.

Аура Роба стала заметно сильнее, от поддержки окружающих он немного успокоился и стал более уверенным в себе.

Джон напрягся и посерьёзнел.

Давление, создаваемое практиком на пике стадии формирования ядра, было нешуточным.

Его металлическое тело помогало преодолевать это давление, но, вероятно, его скорость движений всё равно будет немного снижена.

«Похоже, он неплохо владеет копьём. Если я хочу победить, придётся быть серьёзным и не сдерживаться»

Одного взгляда на ситуацию юноше было достаточно, чтобы понять, что козыри прятать не получится. Ему придётся раскрыть некоторые свои секреты, чтобы одержать победу над опасным противником.

Провал задания недопустим.

Глава 26

Аура Джона усилилась и начала противостоять ауре противника. Прежней чистотой его Ци не обладала, поэтому она не смогла оказать никакого сопротивления и была полностью подавлена.

Выпущенная юношей энергия собралась вокруг его тела тонким, защитным слоем света.

Роб увидел это, и его уверенность ещё больше возросла. Ухмыльнувшись, он сделал твёрдый шаг вперёд и выставил вперёд копьё. На его острие стремительно собиралась энергия.

«Он готовит какую-то технику» — догадался Джон. Он обнажил меч, схватил его обеими руками и встал в защитную стойку.

Роб не двигался, энергия продолжался концентрироваться. В какой-то момент юноша просто толкнул свое оружие вперёд, собранная энергия выстрелила вперёд белым тонким лучом.

Зрачки Джона расширились. Он почувствовал всю смертоносную мощь этого тонкого луча, который, вероятно, сможет пробить его металлическое тело насквозь. Он мог бы потерпеть поражение с первой же атаки, но, к счастью, его техника движения была наготове.

Применив её в самый последний момент, юноша оставил после себя фантом, а сам переместился в сторону. На его лбу выступили капли пота. Переведя взгляд на противника, он не обнаружил его на том месте, где он был до атаки.

Острые чувства Джона закричали об опасности. Доверившись инстинктам, которые до сих пор его не подводили, парень оттянул левую ногу назад, повернул корпус тела и выставил меч.

Раздался металлический лязг, полетели искры.

Оказавшийся за его спиной Роб, подпрыгнув, совершил горизонтальную атаку. Лезвие копья было нацелено Джону в шею, но, к счастью, он успел её заблокировать.

Юноша твёрже уперся ногами в землю, надеясь устоять против встречной силы, но ему это не удалось. Его тело было отброшено на несколько метров назад, а руки онемели. Он не смог выдержать эту атаку.

«Похоже, этот негодяй практиковал какую-то технику укрепления» — глаза Джона задрожали.

Вот он и смог найти предел текущего уровня. На внутренних учеников ему слишком рано залупаться. Если бы ни система, он ни за что не принял бы этот вызов.

Ему оставалось лишь вздохнуть и отбросить негативные мысли.

«Ты оказался непрост, но и я не пальцем деланный»

Роб приземлился на платформу и не погнался за Джоном. Он уже увидел преимущество в физической силе и в мощи энергии, поэтому перестал переживать. Теперь парень был абсолютно уверен в своей победе.

—Ты силён для внешнего ученика, — произнёс Роб, вставая в обычную стойку с копьём, — но этого недостаточно. Внутренний ученик — это не просто статус, это отражение проделанной работы. Любой, достигший этого звания, может считаться непосредственным не только в секте, но и во всём южном регионе. Сегодня я преподам тебе урок, который ты запомнишь надолго.

—Ты слишком много болтаешь, — лишь усмехнулся в ответ Джон, взгляд которого стал убийственным, — я ещё даже не начал.

Зрители наконец умолкли. Даже Ли и его словесные оппоненты прекратили конфликтовать, поскольку разворачивалось интересное представление. Джон не показал ещё ничего, но сам факт того, что он смог уклониться от первой атаки внутреннего ученика и заблокировать вторую, говорил о многом. Его нельзя недооценивать.

—Ну давай, — улыбка Роба стала злой, — покажи мне хоть что-то.

Джон показательно взмахнул мечом и стал собирать в воздухе ледяной элемент.

«Пришло время опробовать Меч Вьюги»

Сделав шаг вперёд, он взмахнул мечом ещё раз. Создаваемые его энергией ледяные частицы кружили вокруг него в едином потоке, образуя едва различимый вихрь. Джон таким образом создал холодную область, которая замедляла противников.

Фыркнув, он прыгнул на противника на максимальной скорости. Видя приближающуюся вертикальную атаку, невозмутимый Роб сделал твердый шаг вперёд и выставил перед собой копьё.

Два оружия столкнулись вновь. Несмотря на тот факт, что меч Джона был намного острее других оружий того же качества, его лезвие не смогло повредить металлическое древко копья.

Конечно, цель атаки была не в этом.

Холодная область сместилась вместе с Джоном, и Роб теперь стоял в её самом центре. Он заметил перемену в окружении, почувствовав холод. Это должно было напугать любого, но противник лишь презрительно ухмыльнулся.

Энергия Джона была слишком слаба, чтобы оказать на него должное влияние.

—Рано радуешься, — прошипел недовольный Джон и продолжил наступление. Его тело заменил фантом, сам юноша переместился в сторону и атаковал сбоку прямой атакой. Роб отреагировал и на это, снова успешно заблокировал атаку, но именно в этот момент он столкнулся с секретами техники меча вьюги.

В эту технику входят стандартные приемы, которые задуманы либо для отвлечения внимания, либо для контратаки. В данный момент юноша лишь отвлекал внимание.

Как только Роб заблокировал вторую атаку, Джон перешел в настоящее наступление. Контролируемые его разумом ледяные частицы разделились на три части. Первая часть отправилась к ногам противника и сковала льдом, вторая сделала тоже самое с руками, держащими копьё, а третья за спиной создала несколько острых лезвий, которые моментально атаковали.

«Сейчас!»

Джон применил шаг фантома, переместился в слепую зону Роба и вновь совершил прямую атаку. Перед этим два созданных им лезвия впились противнику в спину, но не смогли нанести серьёзных повреждений, так как его тело покрывал защитный слой энергии, против которого слабые лезвия были бессильны.

«Сейчас я его раню»

Джон был уверен в этой атаке, ведь для неё были созданы идеальные условия. К сожалению, он слишком недооценил практика пика стадии формирования ядра, который уже занимался настоящим культивированием, а не закалкой тела.

Прежде чем меч достиг его тела, Роб разбил лёд на руках и, словно имея глаза на спине, резко толкнул копьё назад. Не ожидавший этого Джон получил мощный удар в грудь тупой частью.

—Кха! — издал он странный звук и отшатнулся назад.

Роб силой ног разбил сковывающий его лёд, резко развернулся и совершил горизонтальную режущую атаку. Ошеломленный Джон, не готовый к применению техники движения, поднял меч вертикально вверх. Держа рукоять одной рукой, вторую он приложил для опоры на другой конец меча и подставил его на встречу атаке.

Превосходящая сила сбила его с ног и вновь отправила в небольшой полёт. Упав, Джон перекатился и встал. В этот момент Роб уже был перед ним, он совершал прямую атаку.

«Надо уклониться!»

Джон не успевал в такой экстренной ситуации создать фантома, поэтому он резко влил энергию в ноги и попытался отпрыгнуть в сторону. Казалось, он успевает уклониться от удара в самый последний момент, но кто бы мог подумать, что Роб предвидит его уход.

Лезвие копья сместилось в сторону и задело бок юноши. Джон получил длинную и глубокую рану, пролилась кровь. Издав болезненный стон, он всё же ушёл от противника на приличное расстояние, но тот не собирался его отпускать.

«Я уже израсходовал большую часть своей энергии. Всё идёт к моему поражению. Блин, против превосходящего на целую стадию противника решил обойтись без сильнейшей техники…вот я дурак»

Находясь в движении, стараясь игнорировать страшную боль и надвигающуюся слабость, Джон собрал необходимое количество энергии и наконец создал фантома, в то время как сам переместился на другой конец арены.

Роб был отвлечен этим приемом ненадолго, но полученного времени было более чем достаточно.

Встав в стандартную стойку, Джон на мгновение закрыл глаза. Когда он их открыл, окружающая его слабая аура изменилась до неузнаваемости. Она стала пугающе острой и доминирующей.

В этот момент глаза всех зрителей, включая старейшин, распахнулись от шока. Джон не просто обратился к технике доминирующего меча, он полностью раскрыл область единения с мечом.

—Не вини меня за жестокость, — показал Джон жуткую ухмылку шокированному Робу, который ненадолго застыл, и поднял меч.

Когда он дал свободу скрываемой силе, мир перед его глазами изменился. Само пространство и время, казалось, замедлило движение, в то время как чувства в разы усилились.

Джон чувствовал себя в этот момент всесильным.

Роб, понимая, что дело принимает серьёзный оборот, решил как можно скорее закончить бой. Приняв спешное решение, он атаковал в лоб и этим самым совершил ошибку.

Видя, что его противник пришёл в движение, Джон просто опустил поднятый меч. Примененная им техника доминирующего меча выпустила энергетическое лезвие, которое на все сто процентов состояло из Ци Меча.

Острая, неостановимая, доминирующая — эта волна энергии в мгновение ока оказалась перед лицом противника. Роб был в шоке. Он даже уклониться от неё не мог. Парень успел лишь выставить копьё, чтобы попытаться остановить волну.

Тонкая вертикальная волна энергии врезалась в середину металлического лезвия и начала его прорезать, постепенно угасая. Роб стиснул зубы, не смея совершить лишнее движение, поскольку находился под настоящим давлением.

Джон прикусил губу. Атака техникой доминирующего меча отнимала слишком много энергии. Было видно, что первая волна даже не разрушит оружие противника, поэтому, желая закончить бой как можно скорее и совсем не жалея тело, Джон совершил ещё один взмах мечом, а за ним ещё один.

Две последовательные волны осушили его источник энергии полностью, получилась самая настоящая смертоносная атака, от которой даже у судьи волосы встали дыбом. Юноша вложил в неё всю душу.

Не успело первое энергетическое лезвие погаснуть, как на его место пришло второе, более мощное. Копьё земного класса высокого качества не выдержало такого напряжения и разделилось пополам, оставшаяся энергия ударила парня в грудь.

На его счастье, она уже потеряла большую часть своей смертоносности. Его экипировка смогла это выдержать, Роб лишь сделал пол шага назад и издал болезненный стон.

Выдержав две волны, парень не успел даже передохнуть, ведь пришла третья, которую он встретил защитной экипировкой.

Зрители услышали громкий болезненный стон, увидели пролитую кровь. Последняя атака доминирующего меча повредила защитную экипировку и рассекла грудь. Зрители могли наблюдать длинную кровавую полосу, идущую от плеча и до пупка. Из неё рекой вытекала кровь. Роб что-то прохрипел, упал на платформу и потерял сознание.

—Победитель — Джон Уэйк! — резко объявил побледневший судья и поспешил на платформу, чтобы оказать первую помощь.

Победитель боя упал на колени и схватился за раненный бок.

«Давненько меня так не трепали. Поделом мне» — горько улыбнулся он.

Это была действительно тяжелая победа. Если бы Джон с самого начала прибегнул к технике доминирующего меча, он, вероятно, не был бы так ранен, но точно истощен. Создание и контроль Ци Меча требовал слишком много энергии.

«Интересно, что будет с моей месячной нормой ресурсов?» — вдруг подумал он и поднял голову.

Джон посмотрел на трибуны и увидел шокированных зрителей. Они были конечно шокированы фактом победы, но гробовую тишину создала область единения с мечом.

Внешний ученик секты, гений с безупречными боевыми основами, достигший области единения с мечом, решил стать алхимиком. Этот факт, который многие осознали только что, был пощечиной Пику Меча.

Глава 27

[Поздравляем! Вы победили противника, превосходящего вас на стадию развития. Опыт +28000]

[Задание Неоспоримый завершено!

Оценка: неплохо

Награда: 3500000 очков опыта]

Успокоившись, Джон пробежался взглядом по угасающим сообщениям системы. Его очки опыта неплохо возросли.

«Когда статус внутреннего ученика будет получен, я смогу прорваться через пару уровней» — на его лице появилась довольная улыбка, которая моментально окислилась из-за боли в боку.

Роб попал по нему всего один раз, но задел конкретно. От этой травмы даже с целебными пилюлями ему придётся отходить минимум неделю.

Глубоко вздохнув, Джон сунул руку в пространственный мешок, достал оттуда одну из последних целебных пилюль земного класса и проглотил, после чего закрыл глаза. Онемение распространилось по всему телу, энергия лекарства постепенно собралась в ране и подавила боль. Юноша мог чувствовать стремительное заживление, что не могло не радовать.

Тем временем, старейшина использовал более высококачественные пилюли на Робе и стабилизировал его состояние. По крайней мере жизни юноши больше ничего не угрожало.

Стиснув зубы, всё ещё чувствуя слабую боль при движении, Джон встал и медленно покинул платформу. Зрители всё это время не сводили с него глаз, потому что этот новичок стал тем, с кем нужно считаться, кого нужно знать в лицо.

Идя к выходу с арены, Джон мысленно рассуждал:

«Мой предел — пик стадии формирования ядра. Ещё и нужно брать на усмотрение тот факт, что я сражался с алхимиком, а не тем, кто посвятил себя изучению боевых искусств. Думается мне, что внутренний ученик с пика меча или боевого пика смог бы одержать надо мной победу»

Сам Джон был бы не против уйти в тень, затаиться и нарастить силы, прежде чем быковать на каждого встречного, но система, к сожалению, была иного мнения.

* * *
—Ты в порядке? — подошла к Джону бледная Мия и начала его осматривать. Рана уже частично затянулась благодаря действию пилюли, теперь можно было наблюдать страшный шрам, дыру в одежде и кровь.

—В полном, не переживай, — мягко улыбнулся ей юноша.

—Ну в этот раз ты конечно дал жару, — скрестил руки на груди улыбающийся Ли, — учитывая, какого они все о себе мнения, тебя теперь, наверное, каждый внутренний ученик врагом считает.

—И это ты мне говоришь? — усмехнулся Джон, провокационно посмотрев на друга. Ли отвёл взгляд, поднёс кулак ко рту, прокашлялся и ответил:

—Будто мы с тобой сделали что-то новое. Ну а даже если считают врагами — что с того? Не знаю как ты, а я никого не боюсь.

—Ну ладно-ладно, — махнул на него рукой Джон, — пока что они могут смотреть свысока на меня. Скоро всё изменится.

—Что ты опять задумал? — глаза Ли заискрились.

Если где-то хаос решит править бал, этот монах будет заказывать музыку.

—Ничего особенного, — пожал плечами Джон и загадочно улыбнулся. Он выдержал раздражающую паузу на несколько секунд и только после пояснил:

—На этой неделе я совершу прорыв в стадию формирования ядра и стану внутренним учеником пика алхимиков.

—Гонишь! — резко ответил Ли, брови которого на лоб полезли от неверия.

—Может поспорим? — Джон вызывающе улыбнулся и протянул руку.

—На что? — прищурился монах.

—Как обычно, на пощечину.

Ли не ответил, но серьёзно задумался.

—Давай, вот он твой шанс. Не стоит упускать его, — словно сам дьявол зазывал Джон, улыбка которого в этот момент была по-настоящему пугающей.

—Да иди ты, не буду я спорить.

Их прошлый спор на пощечину закончился тем, что Ли проиграл. К счастью, Джон не стал его бить. Эта страница воспоминаний ещё не покрылась пылью в его голове.

—Ну ладно, — пожал плечами разочарованный юноша, — вы возвращаетесь к учебе?

—Да, — лицо Ли помрачнело, — учитель сказал, что если я пропущу сегодня занятие, он запрет меня на одинокой скале и не выпустит до тех пор, пока я не выучу наизусть все книги, что он дал мне.

—Одинокая скала? — удивился Джон. Это место было ему незнакомо.

—Это место наказаний секты. Что-то вроде тюрьмы, где ты изолирован от внешнего мира.

—Весело тебе.

—Да как же. Этот старик с каждым днём становится всё наглее, — ворчал Ли, — скоро я поставлю его на место.

—Ага, удачи.

Мия тоже спешила на занятия, ей не только нужно было изучать стандартные приемы скрытого пика, но также совершенствовать новые техники, полученные от учителя, а ещё обучаться искусству создания ядов. Из всех трёх, на самом деле, она была самой загруженной, хоть и не показывала этого.

Расставшись с друзьями, Джон вернулся на Пик Алхимиков. Посетив вещевой павильон, он заменил одежду, принял ещё одну целебную пилюлю и отправился в алхимический магазин секты, где можно было купить буквально всё, пока у вас есть принимаемая там валюта.

Зайдя внутрь, Джон увидел длинные стойки, на которых в качестве образцов в стеклянных банках были выставлены различные травы смертного и земного классов, а также ядра монстров первого и второго рангов. Более высококлассные ресурсы продавались на втором этаже магазина, но доступ туда имели только внутренние ученики и учителя.

«Так, лунная трава, трава истинного пламени, кровавый лотос, десятилетний женьшень…» — Джон осмотрел травы и выбрал те, которые используются в одном рецепте.

Ему нужно успешно произвести двадцать штук. Зная, что у него будут неудачи, юноша решил взять двадцать пять наборов трав. Не то чтобы он слишком верил в свои возможности, но покупать лишние травы, которые в последствии ему даже очков опыта не дадут, он не хотел.

Камень истинной сущности среднего качества был довольно ценен в сравнении с духовными травами, поэтому юноша после покупки получил в качестве сдачи два малых камня истинной сущности.

Оставшись довольным, Джон покинул магазин и вернулся в свою комнату в общежитии. Обычно алхимики секты создавали пилюли в специальных алхимических комнатах или выделенных для этого помещениях, но в первом у юноши не было нужды, а о втором он даже не слышал, поэтому рабочим местом сегодня станет комната.

«Ну-с, начнём» — находящийся в возбужденном состоянии Джон, который уже засиделся на стадии формирования основ, был готов пойти на что угодно, лишь бы продвинуться дальше.

Юноша вытащил из пространственного мешка алхимический котёл и расположил его посреди комнаты.

«Так, я буду создавать пилюлю истинного духа, она самая простая из всех моих рецептов. Нужна трава истинного пламени — одна штука, ну и один белый лотос»

Опытный алхимик мог закинуть в котёл сразу несколько порций, чтобы за один раз создать много пилюль, но Джон только учился, поэтому начал с одной.

Открыв крышу котла, юноша забросил туда ингредиенты и протянул руку. На его руке появилось пламя души, столь необходимое для дальнейших действий.

Обладая отличной теоретической базой, Джон довольно уверенно переместил огонь на дно котла и усилил его. Травы начали стремительно сгорать. Чтобы не допустить выхода энергии наружу, юноше пришлось накрыть котёл крышкой.

«С этого момента начинается самое сложное»

Алхимик должен обладать острым духовным чувством, чтобы не только видеть процессы, происходящие в закрытом котле, но и контролировать их. В данный момент ему нужно было поддерживать духовное пламя, чтобы оно не потухло.

«А это не так-то просто»

Джон закрыл глаза и сосредоточил все свои чувства на процессах, происходящих в котле. Часть его энергии тратилась на поддержание пламени, которое сжигало травы и примеси в них. Содержащаяся в травах энергия, которую пламя не трогало, постепенно поднималась вверх и становилась хаотичной.

Создавалось напряжение, давление, которое угрожало взрывом. К счастью, в этот момент активировалась формация внутри котла, которая начала подавлять угрозу. Хаотичная энергия постепенно успокаивалась, но она всё ещё нуждалась в контроле Джона.

Юноша быстро догадался, что ему нужно сделать. Протянув другую руку, он сосредоточился на высвобожденной от сгорания трав энергии и начал её успокаивать.

Его лоб постепенно покрывался потом.

Прошло несколько минут.

«Так, а теперь слияние»

Джон уже знал, что энергии из трав будет много для одной пилюли. Ему нужно отделить от единого потока два отдельных вида энергии в определенной пропорции и слить их в пламени души.

Этот процесс был тоже не из простых. Чувствуя невероятное напряжение, юноша начал медленно вытягивать необходимые ему потоки и направлять вниз котла, прямо в огонь.

Там под воздействием усиленного в одной точке пламени начался процесс синтеза. Энергия сливалась, уплотнялась, материализовывалась, образуя белую с оттенком жёлтого пилюлю небольшого размера.

У Джона не было никакого практического опыта, он полагался исключительно на теорию, поэтому весь процесс был медленным, очень медленным в сравнении с другими алхимиками смертного класса.

В скором времени первая пилюля была закончена. Джон, тратя ещё больше сил, отправил её вверх, и принялся создавать другую пилюлю. Нормальный алхимик создал бы несколько пилюль сразу, но ему приходилось делать это по отдельности.

В итоге одна порция трав, на которую обычный алхимик потратил бы от силы минут десять, заняла у Джона целых сорок.

«И… всё!» — покрытый потом юноша громко выдохнул и резко оттянул руки назад. Вся его ментальная сила, которой он не должен был обладать на этом уровне, моментально рассеялась, пламя души в котле потухло.

[Поздравляем! Вы успешно создали четыре пилюли истинного духа смертного класса]

[Опыт +1000]

Широко улыбнувшись, усталый Джон отдышался, присел на корточки, открыл боковую дверцу котла и достал созданный им продукт. Теплые пилюли легли ему на ладонь, а перед глазами появилось ещё одно сообщение от системы:

[Пилюля истинного духа смертного класса:

Качество: среднее

Чистота: 81 %

Эффект: +3200 очков опыта]

Первая попытка в алхимии оказалась довольно неплохой. Самое важное — Джон получил бесценный практический опыт, которого ему остро не хватало.

«Отлично. Оказывается, я слишком недооценил себя и купил много лишних трав. Ну ладно, бог с ними, сейчас отдохну и продолжу. Сделаю ещё пару обычных попыток, чтобы закрепить успех, а после попытаюсь усовершенствовать процесс»

Эта ночь будет весёлой.

* * *
Тем временем, пока Джон семимильными шагами приближался к статусу внутреннего ученика, в главном павильоне Пика Алхимиком разразился скандал.

Старейшина Пика Меча прибыл лично к руководителю пика, чтобы задать один волнующий его вопрос: каким образом новичок, гений, в шестнадцать лет достигший области единения с мечом, стал учеником пика алхимиков?

Достичь этой области в таком возрасте — бесценный талант, который Пик Меча не мог проигнорировать.

Началось разбирательство, в котором крайним оказался Керн, ведь он был не только одним из трёх старейшин, проводивших вступительное испытание, но и старейшиной Пика Алхимиков.

Глава 28

Джон почувствовал вибрацию от своего кулона и медленно открыл глаза. Всё его тело было липким и грязным. Он чувствовал непреодолимую усталость и головную боль.

«Ох, я живой» — юноша протянул дрожащую руку к кулону и позволил человеку, желающим выйти с ним на связь, заговорить.

—Джон Уэйк, — раздался в его голове незнакомый голос, — руководитель павильона требует, что бы вы немедленно прибыли в его кабинет.

Глаза находящегося в полусне юноши распахнулись, он окончательно пробудился и привстал. Издав болезненный и немного ленивый стон, он ответил:

—Сейчас приду.

Имея некоторые подозрения насчёт причины вызова, Джон тяжело вздохнул, отпустил кулон и осмотрел помещение. Его алхимический котёл одиноко стоял в стороне, сама комната была частично разгромлена.

Джон потратил вчера несколько часов, чтобы произвести двадцать пилюль смертного класса. В итоге выполнив все условия, юноша решил не медлить и, даже не отдохнув, запустил процесс продвижения к алхимику земного класса.

Система должна была усилить его пламя и улучшить духовное чувство. Этот процесс был более длительным, чем предыдущее продвижение, и гораздо более болезненным. Джон страдал как никогда раньше, кричал, катался по комнате, извивался в конвульсиях.

«Оно того стоило»

[Алхимик земного класса (0/5000000)

Повышение класса в данный момент недоступно, так как не выполнены предварительные условия]

[Условия достижения небесного класса алхимии:

—Очки опыта: 6248000/5000000

—Изучено рецептов: 0/5

—Произведено пилюль земного класса:0/200]

Требования для повышения заметно возросли, но это было всё ещё в пределах достижимого. Джон смотрел на свои очки опыта и не мог не радоваться. Более шести миллионов очков без учёта камней сущности и всех пилюль в пространственном мешке.

Потратив немного времени на изучение своего текущего статуса, Джон встал, очистил себя, привёл в порядок, убрал котёл в пространственный мешок и отправился в главный павильон на встречу с руководителем.

Ему в любом случае надо туда за рецептами пилюль земного класса, без которых внутренним учеником ему не стать.

* * *
—Вы стали много на себя брать. Мы всегда шли вам, изучающим духовные искусства, на встречу, не вмешивались во вступительные испытания, чтобы вы могли выбирать подходящие вам таланты.

—Успокойся, друг мой, мы обязательно во всём разберёмся.

—Я говорю вам, этот мальчишка предназначен для Пика Меча. Ему здесь не место.

Джон услышал старческие голоса, когда добрался до кабинета руководителя павильона, к которому его сопровождал слуга. Он был крайне удивлен услышанным.

Доведя до двери, слуга оставил его. Юноша вздохнул, избавился от волнения и постучал.

—Заходите, — раздался старческий голос.

Джон толкнул дверь и сделал уверенный шаг внутрь. В этот момент на его плечи обрушилась гнетущая аура, энергия здесь витала настолько мощная, что её силу даже представить трудно было.

Замешкав лишь на мгновение, юноша всё же вошёл в кабинет, закрыл за собой дверь и осмотрел присутствующих.

С одной стороны стояли трое главных учителей пика алхимии, боевые короли, среди которых Джон сразу узнал Керна.

Напротив них стоял крупный старик в абсолютно белом чанпао. У него было старое, кажущееся древним, лицо, длинные седые борода и волосы. На его поясе висел небольшой, кажущийся простым на первый взгляд меч.

Пытаясь оценить его уровень силы, Джон осознал, что такой мощи никогда не встречал.

«Может быть он — боевой император?» — пугающая мысль пришла в его голову.

Парень плохо разбирался в стадиях развития выше боевого короля, поэтому это было его единственное предположение.

По центру за столом сидел худой старик, длинные волосы которого ещё не поседели. Это был руководитель павильона, который, судя по ощущениям, имел самое высокое культивирование среди присутствующих.

—Вы меня вызывали? — тихо спросил Джон.

—Да, — улыбнулся старик и сложил руки в замок, после чего внимательно осмотрел его:

—Джон Уэйк, старейшина Керн утверждает, что при проведении вступительного испытания он не зазывал тебя на Пик Алхимии. Более того, он уверенно заявляет, что у тебя не было обнаружено таланта к духовным искусствам. Так ли это?

—Ну, — пожал плечами Джон, — я не до конца уверен, как у вас там оценивается талант, но поиском жетонов занимался мой друг, он стал учеником Пика Формаций. Я во время вступительного испытания только сражался, поэтому, думаю, что да — так и есть. Меня не приглашали на Пик Алхимии.

Юноша понимал, что внезапное появление у него таланта будет ещё труднее объяснить, чем тот факт, что он на стадии формирования основы смог достичь земного класса алхимии, поэтому решил отвести от себя некоторые подозрения, ответив расплывчато.

—Тогда, пожалуйста, обоснуй свой выбор, Джон Уэйк. Тебе шестнадцать лет, ты достиг области единения с мечом в столь юном возрасте. Твои невероятные основы позволяют тебе сразить противника, превосходящего тебя на целую стадию развития. Пик Меча, Боевой Пик или даже Скрытый Пик — любое направление обучения было бы гораздо лучшим выбором, чем Пик Алхимии. Почему ты выбрал именно нас?

—Эм, — смутился Джон и неуверенно ответил, — наверное потому, что мне нравится алхимия?

—Ерунда какая-то, — нахмурился старейшина с Пика Меча, который пристально смотрел на юношу с того самого момента, как он зашёл в кабинет:

—Молодой человек, у тебя невероятный талант. Сейчас ты в лучшем возрасте для совершенствования. Зачем тратить драгоценное время на какую-то алхимию? Переводись на Пик Меча, я возьму тебя в ученики.

Джон был ошарашен столь внезапным предложением. Если бы у него не было системы, он бы уже упал и трижды поклонился этому старейшине в знак благодарности, ведь его в ученики хотел взять такой могущественный практик.

Со своей текущей позиции он смотрел на это предложение по-другому. Ему не будет хуже, если старик станет его учителем, напротив, он сможет получить много преимуществ, но, после всего, через что ему пришлось пройти ради алхимии, Джон уже не хотел отступать.

«Я зря что ли страдал?»

—Я благодарен вам за ваше предложение, — осторожно подбирал юноша слова, — но я хочу остаться учеником Пика Алхимиков.

Ответ Джона ошарашил всех присутствующих. Никто не мог подумать, что он со своими талантами действительно откажется от такого предложения.

—Эм, — решил вмешаться руководитель пика, видя мрачное лицо старейшины, — Джон, ты знаешь, кто тебя хочет взять в ученики?

—Нет.

—Его зовут Майк, он не только старейшина Пика Меча, но и защитник секты, находящийся в одном шаге от стадии боевого императора. Он — самый старший и самый опытный практик нашей секты.

Джон действительно соблазнялся этим предложением, но всё равно не хотел покидать Пик Алхимии. Видя это, старейшина Майк решил предпринять ещё одну попытку:

—Джон, алхимия — это не то, что тебе нужно. У тебя превосходный талант во владении мечом, ты можешь пойти по этому пути и достичь невероятных высот. Зачем тратить лучшие годы жизни на то, к чему у тебя нет таланта?

—Эм, но у меня есть талант.

В ответ на заявление старейшины Джон протянул ладонь и зажёг на нём пламя души земного класса. Присутствующие могли видеть необычайно горячее пламя красного цвета. Цвет огня говорил о том, что его владелец может создавать пилюли земного класса.

Эта демонстрация повергла всех в шок. Самый глубокий шок был у старейшины Керна, который недавно видел у Джона пламя лишь смертного класса.

Потушив его, юноша перевёл взгляд на старейшину Керна:

—Вы обещали мне рецепты пилюль земного класса.

—А…да, точно.

Их голоса вывели присутствующих из ступора. Руководитель Пика увидел данную ситуацию с новой стороны, увидел ценность Джона, который ещё и в алхимии оказался пугающим гением. Он решил сделать свой ход.

—Джон Уэйк, можешь считать, что на этом наш разговор закончен. Выйди из кабинета и подожди старейшину Керна в двести пятой аудитории, он скоро подойдёт к тебе.

—Хорошо.

Как только юноша покинул кабинет, руководитель пика широко улыбнулся и откинулся назад. Бросив на опечаленного Майка веселый взгляд, он произнёс:

—Кто бы мог подумать, что у тебя снова украдут ученика. Ты как бы не обижайся на меня, Майк, но ты сам это видел — его талант в алхимии ещё даже более невероятный. Если этот парнишка продолжит развиваться с той же скоростью, то к двадцати годам, если не раньше, сможет достичь небесного класса алхимии. Мы не можем его отпустить.

Старейшина Майк умолк, ему пока что нечего было сказать. Видя это, руководитель пика алхимии довольно улыбнулся и посмотрел на учителей:

—Старейшина Керн, возьмите этого юношу под своё крыло. Подготовьте его к экзамену, он должен как можно скорее стать внутренним учеником нашего пика.

—Слушаюсь.

—На этом вопрос закрыт. Вы все можете быть свободы.

Учителя спешно покинули кабинет, руководитель пика алхимии остался наедине со старейшиной Пика Меча.

—Дэниел, — посмотрел на него Майк тяжелым взглядом, — ты ведь лучше всех знаешь мое текущее положение.

—Ты разве не собирался совершить прорыв? — посерьёзнел Дэниел.

—Собирался, — вздохнул Майк, — пока не понял, что достиг своего предела. Я слишком стар, чтобы двигаться дальше. Мне осталось жить год, максимум два. У меня нет ни семьи, ни родственников — никого, кому я мог бы передать свое наследие. Этот парень идеально мне подходит. Он в совершенстве овладел техникой движения, освоил какую-то таинственную технику укрепления тела и достиг области единения с мечом, и всё это в шестнадцать лет. Где я ещё найду такого гения?

—Но…

—Никаких но. Теперь я обращаюсь не на правах старейшины Пика Меча, но как защитник секты. Я хочу взять его в ученики. Пускай остается на Пике Алхимиков, на самом деле теперь это для меня не так уж и важно.

—Хорошо, — вздохнул Дэниел, — если этот парень согласится обучаться у тебя, я не стану вам мешать.

Глава 29

Джон, как ему и было велено, явился в пустую аудиторию без окон, в которой был всего один большой стол и стул. Стены здесь, как он обнаружил, были покрыты особым материалом, который отталкивал духовную энергию. На них висели светильники

«Как интересно»

Оценивающим взглядом окинув каждый угол, Джон в конце концов растерял интерес. Вздохнув, он сел на единственный в аудитории стул и осмыслил произошедшее в кабинете руководителя.

Предложение старейшины Майка было довольно заманчивым. Этот человек мог открыть ему путь к техникам выше небесного класса. Даже если у старейшины нет свитков, Джон мог начать изучать их старым способом, освоить начальный этап, а после вложить очки опыта.

«Но я всё равно не хочу покидать пик алхимии, не сейчас»

—Джон, — отвлек его от мыслей голос старейшины Керна, вошедшего в аудиторию.

—Учитель, — встал юноша.

—Ну ты и удивил меня сегодня, — горько улыбнулся старейшина, закрыв за собой дверь, — многое происходило на моём веку, но что-то подобное впервые. Скажи мне, Джон Уэйк, как ты смог на стадии формирования основы не только освоить пламя души, но и развить его? Неужели это мы, старейшины, оказались слепы на вступительном испытании?

Джон натянуто улыбнулся в ответ. Все эти вопросы были неизбежны, но ему очень не хотелось на них отвечать. Тяжело вздохнув, он всё же пояснил:

—Я изучал основы алхимии в клане. Мне удалось получить технику культивации пламени души. Да, я знал, что её невозможно тренировать на моей стадии развития, но я всё равно хотел попробовать. Кто бы мог подумать, что мне действительно это удастся. Мне пришлось преобразить свой духовный источник, чтобы достичь успеха.

Старейшина Керн был в шоке:

—Ты…ты не против, если я посмотрю?

—Да, конечно.

Взволнованный Керн положил свою ладонь на живот юноши и закрыл глаза. Его духовное чувство ворвалось в источник Джона и открыло ему всё, что там было скрыто. В бесконечной тьме старик видел яркий, плотный шар энергии, объятый кровавым пламенем.

—Это…очень похоже на стадию духовного ядра. Впервые вижу что-то подобное. Ты сам к этому пришёл?

Старейшина убрал руку и пристально уставился на Джона. Показанный ему духовный источник был секретом, который он был не способен раскрыть даже со всеми имеющимися у него знаниями.

—Нет, — покачал головой Джон, решив снова соврать, — у меня был учитель.

Любопытство старейшины требовало больше информации, но он не хотел быть слишком навязчивым, чтобы не портить отношения с таким гениальным учеником:

—Хорошо, я не буду больше тебя донимать. Это твои секреты. Я лишь искренне надеюсь, что из-за всего этого на пути твоей культивации не будет никаких проблем. Ты можешь обратиться ко мне с любым вопросом, если у тебя что-то будет идти не так как надо. Вместе мы найдём решение любой проблемы.

—Спасибо, — искренне поблагодарил старейшину Джон, став более расположенным к нему.

—Хорошо, — кивнул Керн, — с этим вопросом закончили, но, прежде чем мы займёмся алхимией, ответь мне на ещё один. Через две недели секта проведет групповой турнир в зачарованном лесу. Будешь участвовать?

—Групповой турнир? — искренне удивился юноша.

—Ты не слышал о нём? — не меньше удивился Керн и поспешил пояснил, — это турнир, предназначенный для оценки текущих способностей учеников, а также для повышения умения сражаться в группе при самых разных обстоятельствах. В течение двух недель в зачарованном лесу группы учеников будут вынуждены применять самые разнообразные методы, чтобы противостоять не только другим группам, но и духовным зверям. В награду участники получат очки вклада в зависимости от занятого места, лучших пустят в закрытую секцию библиотеки секты. Чтобы принять участие, необходимо собрать группу в количестве до четырёх человек и подать заявку в павильон. Что ты об этом думаешь?

Джон не успел даже толком задуматься, как проклятая система дала о себе знать:

[Доступно дополнительное задание!]

[В каждой бочке затычка! Описание:

Каждый вызов заставляет ваше сердце биться чаще. Каждое соревнование подобно глотку свежего воздуха. Вы нуждаетесь в вечном противостоянии, как обычный человек нуждается в кислороде.

Соберите группу и займите первое место в турнире.

Награда: 2500000 очков опыта

Дополнительная награда: жетон улучшения оружия]

[Примечание: за каждое потерянное место награда будет уменьшена на 10 %]

[Внимание! Если вы откажетесь, будет вычтено 3000000 очков опыта!]

Прочитав описание, юноша немного подумал и спросил:

—Внутренние ученики тоже примут участие?

—Конечно, — кивнул Керн.

«Вот блин. Это проблема. Я всё ещё не готов противостоять ученикам стадии духовного ядра. Штраф я могу себе позволить, но награда довольно заманчива…хм…»

Это было действительно трудное решение, но одна мысль позволила Джону сделать выбор:

«С другой стороны, меня могут избить там, но не убить. Испугаться и отступить гораздо хуже, чем попробовать. К тому же, за эти две недели я уж точно достигну стадии формирования ядра. На новом уровне всё станет гораздо проще. Ладно, принимаю»

—Да, я буду участвовать, — довольно решительно заявил он.

—На самом деле, — смутился Керн, — я бы предпочёл, чтобы ты этого не делал. Я предлагаю тебе сосредоточиться на алхимии. Под моим руководством, ты быстро сможешь выполнить требования для получения статуса внутреннего ученика.

—Нет, — покачал головой Джон, — я всё же хочу поучаствовать.

Старейшина недолго помолчал, после горько вздохнул и ответил:

—Хорошо, дело твоё. Тебе помочь собрать команду? Я могу посоветовать пару внутренних учеников.

—Не, спасибо, у меня есть друзья. Я приму участие вместе с ними.

После этого, как и сказал старейшина Керн, они занялись алхимией. Аудитория оказалась алхимической комнатой, в которой ученики могли практиковаться в случае, если у них имелся собственный алхимический котёл.

Старейшина собирался подарить Джону один из своих стареньких котлов, но в этом отпала необходимость, когда юноша из пространственного мешка достал свой. Это был ещё один шок для старика.

Как и было обещано, старейшина передал юноше рецепт самой простой пилюли земного класса. Более того, он сам предоставил ингредиенты. Такая щедрость для Джона была в новинку.

Под контролем старейшины, юноша начал создавать пилюлю земного класса, опираясь на опыт изготовления пилюль смертного класса. Разумеется, он не всё делал правильно, но именно в такие моменты проявлялась ценность учителя.

Старейшина Керн терпеливо направлял его, говорил где нужно усилить контроль, где и в какой момент сосредоточить внимание, помогал регулировать температуру пламени. Пилюли земного класса изготавливать было гораздо труднее. Вполне вероятно, что в одиночку Джон не достиг бы успеха с первой попытки.

[Поздравляем! Вы успешно создали две пилюли истинного духа земного класса!]

[Опыт +10000]

[Пилюля истинного духа земного класса:

Качество: среднее

Чистота: 78 %

Эффект: 36000 очков опыта]

Юноша удивленно смотрел на произведенный им продукт, но ещё большее удивление испытывал старейшина Керн.

«Хоть и под моим руководством, но ему всё равно удалось достичь успеха с первой попытки. Действительно чудовищный талант»

—Джон, если сможешь повторить это на экзамене, то сможешь стать внутренним учеником. Готов попробовать?

Руководитель требовал, чтобы Керн сделал Джона внутренним учеником как можно скорее. Старейшина и сам был готов ускорить этот процесс, видя талант юноши.

—Эм, да, в любое время, — улыбнулся в ответ Джон, вытерев пот со лба.

—Хорошо, — кивнул старик, — я даю тебе два дня. Занимайся самостоятельно, оттачивай полученный сегодня опыт. Если сам не справишься — приходи ко мне, я и дальше буду руководить процессом, экзамен при необходимости отложим.

—Хорошо, спасибо.

На этом индивидуальное занятие закончилось. Джон убрал котёл, попрощался со старейшиной и поспешил в павильон ресурсов. Он собирался купить ингредиенты для производства пилюль, а после вернуться в эту аудиторию, с разрешения старика.

Были у него планы и на завтра. Нужно будет найти Мию и Ли, чтобы сообщить им, что они участвуют в групповом турнире.

Воодушевленный появившимися планами, Джон вышел на улицу и только выбрал нужное направление, как тут произошло то, чего он никак не ожидал.

Пространственная энергия, великая и непреодолимая, окружила его тело и, прежде чем он успел даже пискнуть, перенесла его в другой конец секты.

Когда Джон осознал произошедшее с ним, окружающая местность сильно изменилась. Он стоял в каком-то ущелье перед отвесной скалой, на которой можно было увидеть множественные длинные разрезы, оставленные, вероятно, мечом.

—Что за чёрт? — выругался Джон в слух и в этот момент почувствовал знакомую ауру.

Обернувшись, он увидел старейшину Майка, защитника секты пурпурного тумана.

Глава 30

—Старейшина? — натянуто улыбнулся недоумевающий Джон, застигнутый врасплох всей этой непонятной ситуацией.

—Джон Уэйк, — прямо, без каких-либо увиливаний обратился к нему Майк, — я хочу взять тебя в ученики.

—А? Я разве уже не отказался? — смутился юноша и решил добавить:

—Мне, честно скажу, ваше предложение кажется заманчивым, но я не хочу покидать Пик Алхимиков в данное время.

—Тебе не нужно его покидать, — горько вздохнул старейшина в ответ, — как у защитника секты, у меня есть особые привилегии. Я могу обучать тебя в обход правил секты.

—Эм…и вас это устраивает?

Старейшина ненадолго замолчал. Он был удивлён таким вопросом и необычным отношением юноши к нему. Джон совсем не пытался заискивать перед ним, лишь показывал необходимую вежливость.

—Почему ты столь нерешителен? Ты понимаешь, что область единения с мечом — только начальная стадия владения мечом? Ты понимаешь, что сейчас — это твой козырь, но в конце концов многие таланты на Пике Меча достигают того же уровня, хоть и немного позднее. Нужно беспрестанно закалять себя, тренироваться, двигаться дальше, чтобы оставаться на вершине среди сверстников.

—Другие области? — загорелись глаза Джона. До сих пор у него не было талантливых учителей, которые могли бы задать вектор его развития. Кажется, одно только знакомство со старейшиной выльется во что-то полезное.

—На стадии единения с мечом, — подойдя ближе, стал рассказывать Майк, — практик учится контролировать Ци Меча, тренирует свое духовное чувство, свои инстинкты — это только начальная стадия искусства меча. Следующая стадия называется Король Меча и Император Меча. При их достижении всё вышеназванное качественно эволюционирует, появляются новые возможности. Я тебе немного покажу. Смотри внимательно, обычно такое видят перед смертью. Если ты понял о чём я.

Старейшина подошёл ближе к отвесной скале и оглянулся:

—Смотри, при достижении области короля меча можно сделать так.

Оттянув руку, он немного напрягся. Джон почувствовал пугающе острую и доминирующую ауру, наполнившую окружение. Она была настолько тиранической, что у него коленки подкосились.

В руке Майка из Ци Меча сформировался меч:

—Неумехи делают так, — усмехнулся старик и рассеял меч, — мне же достаточно одной руки.

Медленно, чтобы Джон мог видеть его движения, Майк приложил ладонь ребром к скале под углом сорок пять градусов и сделал плавное движение вниз, словно пытался ею разрезать.

Вспыхнула энергия, задрожала земля.

«…» — Джон был настолько шокирован, что из его головы исчезли всякие мысли. Сейчас он наблюдал малое проявление высшей силы этого мира.

Слабым движением, не создав особого выброса энергии, старейшина Майк отрезал более двадцати метров в высоту и около десяти метров в глубину камня от скалы. Этот огромный кусок показательно и эффектно упал, создав грохот, подняв пыль и ветер. Юноше пришлось отступить назад.

—При достижении области Императора Меча, — довольно улыбнулся старик, видя его шок, — можно сделать так.

Майк убрал руки за спину, сделал пару шагов назад и лишь слегка кивнул головой. Вспыхнула более мощная Ци Меча, Джон снова наблюдал падение отрезанной от скалы огромной глыбы.

«…Хочу»

—Ты сможешь когда-нибудь достичь этого уровня, если посвятишь себя изучению искусства владению мечом. Хочешь, чтобы я указал тебе верное направление?

Джон почувствовал, что его сердце стало биться чаще. Один из сильнейших в секте пурпурного меча, человек, имя которого в каждом уголке континента имеет вес, хочет обучать его. Отказываться от такого предложения — преступление.

—Учитель, — сложил он руки и слегка наклонил голову, проявив к старику максимальное уважение.

—Ха-ха, — довольно рассмеялся радостный старейшина, — хорошо, очень хорошо, с этого момента ты мой ученик. Я хочу передать тебе несколько техник, но ты всё ещё слишком слаб для этого. Пока что выбери для себя что-нибудь интересное в библиотеке секты, можешь использовать моё имя, чтобы пройти в секцию для внутренних учеников.

Произнеся это, Майк выдержал паузу и продолжил:

—Вообще, я видел твои сражения. Техник тебе хватает, а вот над выносливостью и контролем Ци Меча стоит поработать. Начнём с этого.

Старейшина развернулся, отступил немного в сторону от разрушений, созданных им во время демонстрации, и взмахнул рукой. Из его пространственного кольца вылетели десятки самых разных мечей.

—Всё это — оружие смертных, мечи самого низкого качества. Твоя задача — вонзить любой из этих мечей в скалу и вытащить. При этом оружие не должно быть разрушено, в идеале — даже не повреждено. Можешь практиковаться здесь. Я попрошу установить телепортационную формацию, связывающую твою комнату с этим местом. Вот, держи.

Старейшина Майк протянул юноше необычную деревянную табличку зеленого цвета:

—Приложишь её к своему кулону, вольёшь духовную энергию и сможешь выйти со мной на связь. Если нужны будут советы, ответы на вопросы, какая-то помощь — в любое время. Я буду приглядывать за тобой.

Передав Джону средство для связи с собой, старейшина отступил метров на десять назад, сел на один из камней и улыбнулся:

—Можешь начинать.

«Эх, а мне ведь ещё надо алхимией заняться. Ну да ладно, на всё найду время. Упражнение выглядит занятным, интересно, во что это выльется» — вздохнул Джон, улыбнулся, не спеша подошёл к куче обычных, иногда ржавых мечей и взял случайно выбранный в руку.

—Начнём.

Юноше показалось, что дрянное оружие его в руках развалится от лишнего ветерка. Поняв, что от него требуется, он собрался с мыслями и начал создавать Ци Меча. Мощная энергия через его руку стала осторожно проникать в оружие.

«Так…потихоньку…чёрт!»

Обычный меч не выдержал мощной энергии и развалился на куски. Лёгкая улыбка на лице Джона треснула. Это очень непростое упражнение.

* * *
Следующие два дня у Джона выдались необычайно загруженными. Никогда в жизни он ещё не был так занят.

Юноша практически без сна чередовал практику в ущелье с занятиями алхимией. Он потратил все камни истинной сущности на ингредиенты земного класса и начал готовиться к экзамену.

Это были очень продуктивные дни, и они принесли свои плоды. Джон заметно улучшил контроль над Ци Меча. При выполнении упражнения теперь он мог наполнить энергией непредназначенное для этих целей оружие и не разрушить его. К сожалению, меч под напряжением всё равно разрушался, поэтому упражнение он так и не выполнил.

В алхимии у него были гораздо большие успехи. За два дня он успешно приготовил более тридцати пилюль со всего двумя провальными попытками в самом начале.

Джон был готов к экзамену на переход во внутренние ученики.

* * *
— А сегодня на улице неплохо, — Джон вышел из общежития, устремил взгляд в голубое небо и сделал глубокий вдох.

Через два часа у него начнётся экзамен, при успешной сдаче которого его сделают внутренним учеником Пика Алхимии. Задание системы будет завершено, и он сможет наконец перейти на стадию формирования ядра.

Чтобы не совершить никаких ошибок во время экзамена, так как его контроль всё ещё был неидеален, Джон закончил свою последнюю тренировку четыре часа назад и всё это время отдыхал.

Сейчас он хотел лишь прогуляться. У него была мысль посетить библиотеку клана, но Джон не хотел получать ментальную нагрузку перед экзаменом, ведь он наверняка не удержался бы и изучил пару техник. Это можно будет сделать после.

—Эй, ты слышал? — вдруг его острый слух уловил что-то интересное.

—Какой-то новичок бросил вызов номеру два внешнего круга. Бой вот-вот состоится. Пойдёшь смотреть?

—Ещё один страшный новичок? Интересно. Давай посмотрим.

Джон остановился, на его лице появилась улыбка.

«Похоже, Ли сделал свой ход. Он был на всех моих боях, мне тоже стоит сходить и поддержать его. Надеюсь он не будет слишком буянить»

Глава 31

Джон поспешил на боевую арену. Спустившись с пика, он по пути встретил Мию, но девушка была не одна. Она шла в сторону боевой арены в сопровождении какого-то негодяя с тёмными короткими волосами.

«И что это за тощий хмырь?»

Девушка вела себя немного отстраненно, поддерживая их разговор, вынужденно улыбалась и не проявляла особой инициативы, но худого юношу рядом с ней этот факт ничуть не смущал.

—Ми-я! — громким, необычным тоном, который даже ему самому показался странным, крикнул Джон.

Девушка остановилась и спешно обернулась. На секунду на её лице отразился испуг, словно её поймали на каком-то страшном преступлении, но спустя мгновение она отбросила лишние мысли и искренне улыбнулась ему:

—Ты тоже хочешь поддержать Ли?

—Ага. Идём, — Джон бесцеремонно обошёл её спутника и демонстративно взял девушку за руку.

Юный ученик скрытого пика был застигнут врасплох. На секунду в его глазах отразился гнев, но он быстро подавил его.

—Дрэйк, — улыбнулась Мия третьему лишнему, — увидимся на занятии.

Это был прямолинейный отказ на всё, что он говорил ей раньше. Юноша осознавал это, но не собирался отступать просто так.

—Стой, тогда что насчёт моего предложения? Мой брат — внутренний ученик, у нас получится неплохая команда для выступления на групповом турнире.

—Я присоединюсь к вам, — перевела Мия взгляд на Джона, — только вместе с ним.

Дрэйк впервые окинул Дэна оценивающим взглядом. Среднего роста, крупный, широкоплечий, но ученик внешнего круга пика алхимии, аура находится всего лишь на пике стадии формирования основы. Его уверенность в себе немного возросла:

—Как твоё имя, друг? — протянул он руку.

Джон ухмыльнулся и протянул в ответ. Как только их ладони соприкоснулись, он вложил в хватку всю силу металлического тела. Оппонент, находящийся на первом ранге стадии формирования ядра, оторопел от такой жесткой хватки, которой он не мог сопротивляться. Его лицо заметно побледнело.

—Джон, — сделал юноша паузу, — Уэйк, приятно познакомиться.

Сначала Дрэйку это имя показалось лишь знакомым, но всего через секунду он осознал жестокую правду. Молодой и неприметный алхимик, которого он хотел подавить перед подружкой, оказался сильнейшим учеником внешнего круга, появившимся недавно из ниоткуда.

«Да он маньяк!»

Старший брат Дрэйка был внутренним учеником, но его совершенствование находилось лишь на седьмом ранге стадии формирования ядра. Подавить Джона таким уровнем? Скорее это он один всю их группу проглотит и не подавится.

—У нас уже есть группа, — наконец отпустил Джон его руку, — так что проваливай.

Ученик скрытого пика чувствовал огромное унижение, но у него не было смелости открыто выступить против Джона. Стиснув зубы, он развернулся и ушел. Боевая арена, на самом деле, его ничуть не интересовала.

Пройдя с десяток метров, он обернулся и бросил на эту парочку, которая больше не обращала на него внимания, полный ненависти взгляд и ускорил шаг.

—Мне показалось? — мило улыбнулась Мия, — или это была ревность?

Джон был удивлен тем, что она заговорила смело, но ему это понравилось. Крепче сжав её маленькую, мягкую теплую ладонь, он посмотрел на неё краем глаза и усмехнулся:

—А ты против?

—Нет, — её щеки слегка порозовели.

—Ну вот и славно. Давай поспешим, а то бой пропустим.

Когда они добрались до трибун, монах уже во всю сражался. Его бой проходил на первой платформе и был самым зрелищным мероприятием за последние дни. Было довольно много зрителей, все поддерживали противника Ли, так как победа новичка станет ещё одним ударом по лицу старшим ученикам

—А он неплохо справляется, — удивился Джон, — хотя и чего-то не хватает.

Серебряный уровень металлического тела вывел его способности на новый уровень. Ему недоставало совершенствования, но против противника четвертого ранга стадии формирования ядра боевой мощи было более чем достаточно.

Ли владел отличной техникой движения, которая была как минимум небесного класса. Она не имела каких-либо внешних выкрутасов, все её основы были направлены на эффективность. Благодаря укреплению тела, скорость монаха многократно возросла.

Его противник, обучающийся на скрытом пике и имеющий в этом направлении неординарные способности, не мог с нею совладать. С другой стороны, он успешно контратаковал много раз, но Ли использовал защитные свойства чёток и не позволял себя ударить.

Их битва переросла в бой на истощение.

—Эх, ему недостает взрывных техник, которые могли бы решить исход боя, — покачал головой Джон в небольшом разочаровании.

Именно в этот момент, словно услышав его слова, монах использовал свой козырь. Воспользовавшись преимуществом металлического тела и техники движения, Ли подошёл к противнику вплотную, схватил обе руки, держащие кинжалы, и начал скапливать энергию.

Враг пытался вырваться, но не мог.

Ему пришлось встретить в лоб взрыв нирваны, сильнейшую технику Ли, которую когда-то можно было назвать секретной техникой храма, созданной для спасения жизни в критический момент. Луч энергии выбил противника с платформы и принес ему победу. Он получил второе место в рейтинге внешнего круга.

—Это было просто, — фыркнул Ли и сдержал дрожь в коленях. Его тело значительно ослабло после применения техники, он не был способен дальше сражаться.

Пока шокированные зрители таращились на монаха, не веря результату, Джон хмурился:

—Если он захочет побуянить на групповом турнире, его текущих способностей будет недостаточно.

—Ты серьёзно решил принять участие? — удивилась Мия.

Она хорошо понимала, что у Джона и Ли самая худшая репутация в секте. Их врагов в секте пурпурного тумана попросту не счесть. Если они примут участие в одной команде, вероятно, каждый внутренний ученик захочет отомстить им.

—Награда за первые места хорошая, — кивнул Джон, скрыв истинные мотивы, — мы примем участие и победим, ну или по крайней мере займём призовое место.

—Я, конечно, не против присоединиться к вам, но, если честно, у меня плохое предчувствие, — девушка не имела столь оптимистичный настрой.

—Не переживай, — улыбнулся ей Джон, — сегодня я прорвусь на стадию формирования ядра, а к самому турниру возьму ещё пару уровней.

Глаза девушки распахнулись:

—Сегодня?

В это трудно было поверить, ведь энергия юноши не говорила о близости прорыва. Собственно, она уже давно это заметила. Самое удивительное в том, что если он сказал, что совершит прорыв, значит он его совершит. Откуда у него такая уверенность? И откуда такие результаты? На эти вопросы, вероятно, она никогда не получит ответов.

—Ага, — кивнул Джон, — если будем избегать сильнейшие команды, то сможем неплохо себя показать.

* * *
После боя Джон встретился с Ли и сообщил ему о групповом турнире. В отличие от Мии, монах вообще не колебался, он был готов ворваться в зачарованный лес и показать свой кулак, ну или зад, каждому противнику. К тому же это был отличный повод пропустить учебу, к которому его учитель даже придраться не сможет.

—Хорошо, — кивнул юноша, — но Ли, тебе бы изучить пару боевых техник. Сейчас, если честно, ты слабоват. Против внутренних учеников нам туго придётся.

—Ты смеешь меня недооценивать? — монах нахмурился, выпятил грудь и запетушился. Его сильно оскорбило подобное заявление.

—Ну да, — спокойно ответил Джон, оставаясь совершенно невозмутимым и уверенным в себе.

—…

В итоге, Ли ничего не осталось, кроме как надуться и сбежать обратно на пик формаций. Джон, проводив Мию на скрытый пик, отправился в главный павильон, где у него в скором времени должен был начаться экзамен.

Чтобы быть допущенным к экзамену, ученик должен получить одобрение от одного из старейшин. Кроме того, он должен сам приготовить ресурсы для приготовления изученной им пилюли земного класса.

Иметь собственный алхимический котёл не требовалось, поскольку внешние ученики, особенно алхимики, были не особо богаты. Для экзамена секта могла предоставить подходящий котёл.

Была собрана комиссия из трёх старейшин, которые оценивали процесс создания и результат. Если продукт соответствовал стандартам секты, экзамен считался сданным.

Джон был готов. Особо не нервничая, опираясь на поглощенные с помощью системы знания и полученный в последние два дня опыт, он легко создал три пилюли истинного духа земного класса.

Все три пилюли имели среднее качество. Этого было более чем достаточно, чтобы получить статус внутреннего ученика.

—Если ни у кого нет возражений, — посмотрел старейшина Керн на двух других учителей, — я считаю этот экзамен завершенным.

—Джон Уэйк, — перевёл он взгляд на молчаливого парня, — с этого момента ты можешь считать себя внутренним учеником. Там же, где ты регистрировался в качестве внешнего ученика, пройди соответствующие процедуры, после сходи в павильон душ и оставь там частичку своей энергии. Ну и не забудь ознакомиться с обязанностями внутренних учеников. Думаю, раз ты уже сражался с внутренним учеником и даже победил, секта сама внесёт тебя в рейтинг, поэтому в следующем месяце ты сможешь получить норму ресурсов как внутренний ученик.

Как только старейшина договорил, сообщения от системы перед глазами посыпались одно за другим.

[Поздравляем! Задание на повышении стадии развития завершено!

Оценка: неплохо.

Награда: разблокирован магазин системы.

Дополнительная награда: 50 монет системы]

[Доступен магазин системы. Желаете ознакомиться?]

[Выполнены условия для перехода на следующую стадию. Желаете совершить прорыв?]

[Доступно дополнительное задание!]

[Всегда первый (2). Описание:

Не важно, внешний ученик или внутренний, вы не можете позволять другим стоять над вами. Бросьте вызов сильнейшему ученику внутреннего круга секты пурпурного тумана и одолейте его.

Награда: 10000000 очков опыта]

[Внимание! Если вы откажетесь от задания, будет вычтено 10000000 очков опыта!]

«Мда, а система сегодня разошлась» — Джон недовольно цокнул, но его сердце от волнения пропустило удар.

Глава 32

Джон был слишком взволнован, чтобы сразу выполнить все процедуры становления внутренним учеником. Спешно покинув аудиторию, он вернулся в свою комнату в общежитии, плотно закрыл дверь, сел посреди комнаты и вновь обратил внимание на сообщения от системы.

В первую очередь юноша решил оценить магазин системы.

«Открыть магазин системы»

Перед его глазами открылся самый настоящий игровой магазин. Джон с быстро бьющимся сердцем смотрел на представшие его глазам картинки. Магазин был разделен на категории: техники, ресурсы культивации, родословные и прочее.

В первом разделе, разделе техник, были свои подкатегории: техники движения, техники культивации, техники укрепления тела, боевые техники. Боевые техники также имели свои подкатегории в зависимости от используемого оружия.

«Обалдеть»

Просматривая техники, каждая из которых казалась удивительной, юноша обнаружил, что самая дешевая принадлежала к небесному классу. Их стоимость колебалась в районе семисот монет системы. Дальше шли эпические, древние и божественные.

Пролистав все категории техник, юноша смог найти самую дорогую:

[Пространственный шаг (божественный класс, высшее качество). Описание:

Все ваши движения будут проходить сквозь пространство. Можно использовать как в сражении, так и для перемещения на дальние расстояния.

Стоимость: 50000 монет системы]

Удивительная техника, которая делала пользователя практически непобедимым. Джон, само собой разумеется, очень захотел её, но цена пугала. Собственно, в каждом разделе техник юноша нашел что-то интересное для себя. К сожалению, цены слишком кусались, поэтому оставалось лишь разочарованно пускать слюни.

Закончив с разделом техник, Джон перешёл к следующему. Ресурсы культивации были менее интересны. В основном здесь были самые разные пилюли небесного и выше классов. Здесь можно было найти пилюли очищения энергии, крови, костей, пилюли укрепления тела, пилюли духовного перерождения, а также различные духовные фрукты. Они могли вывести его боевую мощь на новый уровень и могли помочь его товарищам.

Более интересным и загадочным казался раздел родословных. Взволнованно открыв его, Джон увидел довольно интересные вещи.

[Родословная феникса. Описание:

Поглотите кровь божественного феникса, чтобы слиться с его родословной. Эффективность атак с применением элементом огня возрастёт в пять раз, при этом будет невозможно использовать другие элементы.

Стоимость: 10000 монет системы]

[Родословная тёмного короля драконов. Описание:

Поглотите кровь божественного дракона тьмы, чтобы получить абсолютное родство с темным элементом. Эффективность всех техник темного элемента возрастет в три раза, эффективность техник других элементов будет снижена в два раза.

Стоимость: 9000 монет системы]

[Родословная демонического бога. Описание:

Поглотите кровь демонического бога, чтобы получить его способности. Вес тела, скорость, сила, регенерация и мощь энергии многократно возрастут. Возможно частичное изменение внешнего вида.

Стоимость: 15000 монет системы]

«…Хочу!» — кричал Джон мысленно, но, к сожалению, цены слишком кусались. Один лишь создатель системы знал, когда он сможет накопить хоть на что-нибудь из магазина. Казалось, он был разблокирован лишь для того, чтобы дать ему лишнюю мотивацию.

Вопрос один — как зарабатывать монеты системы? За выполнение заданий? За убийства монстров? С этим нужно будет разобраться.

В разделе прочее были самые разные вещи. В основном жетоны улучшения экипировки, техник или даже профессии. Купив жетон алхимии небесного класса всего за 499 монет системы, Джон мог продвинуть алхимию в небесный класс без выполнения предварительных условий.

«Ладно, с этим разобрались. Вернусь к магазину, когда найду способ быстро добывать монеты системы»

Юноша перешел к следующим системным сообщениям. Он пропустил уведомление о возможности прорыва и открыл описание нового задания. На его лице отразилась злоба после прочтения.

«Система, твою ж мать, я конечно понимаю — бог войны, все дела, но я же не всесильный. Сильнейший ученик внутреннего круга, вероятно, старше меня лет на пять, а то и все десять. Он должен находится минимум на средней стадии духовного ядра, а может даже и на пике. Это скорее всего ученик с пика меча, который как минимум достиг области единения с мечом, если даже не продвинулся дальше. Наверняка у него есть техника укрепления, как у одного из моих предыдущих противников. Что, блин, я должен ему противопоставить? Свои красивые глаза? Или бросить ему вызов во влажной уборе и наведении внутреннего порядка? Вот мне пофигу. Я задание принимаю, но вызов бросать не буду до тех пор, пока не буду готов. Можешь вычитать свои очки опыта, я не самоубийца»

В этом решении злой Джон был непреклонен. Он был не против сразиться против превосходящего противника и зубами вырвать победу, но бой при текущих раскладах, даже если он прорвётся в стадию формирования ядра, будет просьбой избить его.

Пока не будет освоен хотя бы золотой уровень металлического тела, на сильнейших учеников внутреннего круга даже смотреть не стоит.

В общем, Джон решил потянуть с вызовом до подходящего времени. Это также был своего рода эксперимент. Ему хотелось посмотреть на то, как отреагирует система, если он затянет с выполнением дополнительного задания.

Закончив с волнующими вопросами, юноша наконец решил перейти к самому важному.

«Совершить прорыв!» — совершив глубокий вдох, он дал команду системе. 1750000 очков опыта были списаны в мгновение ока.

Джон закрыл глаза и сосредоточился. Таинственная энергия из воздуха стала собираться в его теле, проникать в источник и расширять его. У обычного человека с переходом на стадию формирования ядра не возникло бы проблем, но не у него.

Парень изучил алхимию на стадии формирования основы, что преобразило его ДаньТянь. Его духовный источник должен был быть небольшим сгустком духовной энергии, а стал чем-то вроде духовного ядра. Чтобы перейти на стадию формирования ядра, его текущее ядро должно было разрушиться, а энергия конденсироваться и стать духовным морем.

Этот процесс был далеко не из приятных.

—А-р-гх…

Издал Джон болезненный стон через десять секунд, когда его источник начал трескаться во время переполнения. Лицо юноши заметно побледнело и скривилось. Сильная боль начала возрастать с каждой секундой.

Наличие пламени души лишь всё усугубляло. Сейчас он страдал точно также, как при достижении земного класса алхимии, только это было лишь началом.

«Твою ж мать!» — ударил Джон кулаком по полу и до крови прикусил нижнюю губу, его тело уже было покрыто потом.

Процесс прорыва был долгим и крайне мучительным. Духовный источник Джона был полностью уничтожен и восстановлен. Количество энергии в нём возросло в несколько раз.

Когда боль стихла, юноша наконец смог оценить произошедшие внутри него изменения. Энергия в его ДаньТяне стала бесконечным духовным морем, на поверхности которого горело алое пламя души.

Джону пришлось сильно пострадать. Благодаря этому, его духовный источник пришёл в норму. Как только переход на следующую стадию был успешно завершен, перед глазами сразу же выскочили новые сообщения от системы.

[Очки опыта 4560000/3000000. Желаете совершить прорыв?]

[Ошибка! Вы не можете перейти на следующий уровень, пока не обновите технику культивации]

Джон был удивлен тому, что цена на следующий уровень возросла практически в два раза. Стало очевидно, что ему снова стало катастрофически не хватать очков опыта. Если он проглотит все пилюли из пространственного мешка, то сможет достичь третьего уровня, но этого всё равно мало.

«Ладно, разберусь с этим после. Сейчас нужно заняться делами насущными»

Издав болезненный стон, юноша с трудом приподнялся. Тряхнув головой, Джон распространил своё духовное чувство и обнаружил, что оно многократно усилилось. Такой эффект был вызван развитием пламени души, настоящий результат раскрылся на стадии формирования ядра, когда умения практиков выходят на новый уровень.

«Такое ощущение, что я при желании могу всё общежитие охватить своим духовным чувством и почувствовать каждое живое существо в его пределах. Как интересно»

Окончательно придя в себя, Джон встал, привёл в порядок внешний вид, и покинул комнату. Его тело чувствовалось иначе, казалось, каждое движение теперь источает неудержимую мощь.

«Интересно, как я буду себя чувствовать, когда освою золотое тело»

Выйдя на улицу вечерней секты, в которой кипела жизнь, Джон немного огляделся и составил план дальнейших действий.

Пройти процедуру регистрации внутренним учеником, посетить павильон душ, сходить в библиотеку секты и взять новые техники, а потом отправиться на тренировку к старейшине Майку.

После тренировки, которая закончится следующим утром, можно посетить павильон и посоветоваться со старейшиной. Как алхимик земного класса, Джон уже должен быть востребованным. Возможно получится выучить некоторые рецепты и взяться за работу.

«Нужно ускорить процесс получения очков опыта. В ближайшие два месяца я должен взять задание секты и отправиться в оскверненные земли, чтобы выполнить следующее задание из квестовой цепочки»

Глава 33

Джон заявился под конец рабочего дня в главный павильон и сообщил соответствующим людям о своем продвижении во внутренние ученики. На его кулон внесли дополнительную гравюру и выдали новую форму, на которой теперь красовались два золотых котла. После этого ему объяснили обязанности внутренних учеников секты.

Они не сильно отличались от обязанностей внешних, но с одним отличием. Теперь Джон мог стать работником алхимического павильона секты, создавать пилюли по заказу секты или других учеников. Выполнение заказов секты может освободить от выполнения заданий для внутренних учеников.

При этом он не должен заниматься этим постоянно, но обязан был выполнить хотя бы один заказ за месяц в случае, если в это время он не находится на задании секты.

Выполнение заданий секты в то же время освобождало на месяц от обязанности производить пилюли.

Точно также раз в месяц он должен выступать на боевой арене, но работа алхимика могла освободить его и от этого требования.

Теперь Джон мог попросить у секты помощника для работы из числа слуг или внешних учеников, мог построить собственный дом или магазин на территории секты. В общем, плюсов было предостаточно.

В кабинете во время регистрации юноше сообщили, что он должен сходить в павильон душ. Это нужно было сделать для того, чтобы секта могла отследить потерянного ученика, а также, если кто-то убьёт его, увидеть последние воспоминания и совершить правосудие.

Джон не видел в этом ничего плохого, поэтому сразу отправился в павильон душ. Это было довольно интересное здание административного района, единственное, сделанное полностью из черного камня.

От него совершенно не исходило духовной энергии, а вход охраняли стражи стадии духовного ядра.

Только пройдя внутрь, юноша почувствовал огромное количество духовной энергии. Здание было разделено на две части: приемная и хранилище. Джона встретил старейшина, принесший с собой особый сосуд, покрытый неизвестными рунами.

Приложив к нему руку, он почувствовал, как из его тела вышел небольшой пучок энергии. Этот процесс сопровождался слабой головной болью, которая прошла через несколько минут.

Как только Джон отдал частичку своей души павильону, сосуд подписали его именем и унесли на склад.

«Так, с этим делом покончено. Теперь в библиотеку. Кстати, сегодня моё имя войдёт в рейтинг внутренних учеников. Интересно, мне прилетит хотя бы один вызов?»

Воодушевленный этими мыслями, юноша отправился в библиотеку клана, но не на алхимическом пике, а в том же административном районе, так как библиотека алхимиков была нацелена исключительно на изучение этого духовного искусства.

Добравшись до своей цели, юноша сразу же стал привлекать внимание посетителей. Его лицо уже стало достаточно известным в секте, к этому прибавилась бросающаяся в глаза одежда внутреннего ученика.

Молодые люди с шоком смотрели на него. Самый дерзкий новичок секты, обладающий неимоверной для своего уровня мощью, стал внутренним учеником пика алхимиков. Если бы он стал внутренним учеником пика меча, это было бы гораздо легче принять.

«Так, мне нужно на второй этаж» — Джон, не обращая внимание на других учеников, не посмотрел в сторону разделов первого этажа и пошёл к лестнице. Там стоял охранник, который проверил его кулон, прежде чем пропустить.

«Как интересно»

Огромный второй этаж, как и первый, был разделен на различные залы по категориям: алхимия, духовные формации, кузнечное дело и культивация. Последний зал был самым огромным, в нём содержалось всё: техники движения, техники культивации, техники укрепления тела и самые разнообразные боевые техники.

Туда-то Джон из зашёл. Его глазам предстали длинные, заполненные свитками или даже книгами полки. Юноша возбудился и ускорил шаг. Первая полка содержала техники движения, юноша спешно пробежался по ним глазами и был разочарован.

Все представленные здесь техники были небесного класса, но изучать их — лишняя трата времени и очков опыта, поскольку они всё равно уступали шагу фантома. Потратив некоторое время на осмотр, Джон перешел к следующей полке.

Он увидел техники укрепления, они были довольно разнообразными, но, по сути своей, содержали те или иные части, включенные в основу его металлического тела. Здесь тоже ловить было нечего.

«Блин, наверно я выловлю что-то полезное для себя только на третьем этаже, но туда я смогу получить доступ только после победы в групповом турнире. Придётся постараться» — разочарованный Джон перешел к полке с боевыми техниками.

Здесь, в принципе, были интересные, подходящие ему техники, но и их юноша брать не стал по причине того, что необходимости в обновлении арсенала у него сейчас не было. Если бы здесь были техники классом выше небесного, можно было бы ещё подумать, но сейчас изучение равных по классу техник вызвало бы лишние траты драгоценных очков опыта.

«Я бы, наверное, смог приблизиться к области короля меча, если бы изучил пару новых техник, но лучше пока что сосредоточиться на повышении рангов культивации и достижении золотого уровня металлического тела»

Отметив в голове несколько техник, Джон перешел к полке с техниками культивации. Их было не так уж и много, все они были земного-небесного классов. Разумеется, на техники классом ниже небесного юноша даже не смотрел. В отличие от многих других учеников, его не пугал возможный провал в освоении техники. Любая его проблема решалась очками опыта.

Техника культивации представляет собой метод совершенствования для практика, построившего физическую основу. На основании этого метода будет строиться духовная основа и идти дальнейшее развитие. Грубо говоря, техника культивации задает вектор развития духовной силы. В какой-то мере она даже может определить потолок совершенствования.

Выбор был не из простых.

Техника девяти инь.

Техника бога солнца.

Техника бога земли.

Сутра многоликого будды.

Техника великой пустоты.

Техника я повелителя ветра.

Каждая техника была создана для улучшения какой-либо из сильных сторон практика. Техника девяти инь строила духовную основу вокруг ледяной энергии и помогала преобразить тело, в следствие чего в будущем духовное ядро практика становилось ледяным. Благодаря этому мощь навыков, опирающихся на ледяной элемент, многократно возрастала. Тоже самое касалось и других техник, имеющих в названии определенный элемент.

Сутра многоликого будды была направлена на быстрое культивирование и увеличении мощи духовной энергии.

Техника великой пустоты была направлена на расширение духовного источника. Основа строилась таким образом, что обильная энергия становилась более плотной и могущественной. Этот процесс снижал скорость культивации практика, но давал лучшие результаты.

По идее, для Джона идеально подошла бы техника бога солнца. Она была частым выбором алхимиков, так как благодаря её совершенствованию возрастали сила пламени души и контроль.

К сожалению, юноша не хотел строить свою жизнь вокруг алхимии, хоть и собирался в ближайшем будущем отдать ей много своего времени. Его выбор в итоге пал на технику совершенствования великой пустоты (небесный класс, низкое качество).

Сейчас её описание было не самым удовлетворительным, но Джон верил потенциал этой методики. В конце концов, у него была система бога войны, которая могла доводить техники до идеала.

[Желаете запомнить содержимое свитка? Стоимость — 10000 очков опыта]

«Да»

Получив желаемое, Джон спешно покинул библиотеку и вернулся в свою комнату.

«Статус»

[Хозяин: Джон Уэйк

Ранг: 1-й уровень стадии формирования ядра

Очки опыта: 4550000/3000000

Техника совершенствования: Техника великой пустоты (не

освоено, возможно усовершенствовать)

Техника укрепления тела: Металлическое тело (серебряный уровень)

Профессия:

Алхимик земного класса (0/5000000) (+)

Боевые техники:

Одинокий меч (земной класс) — высший этап.

Шаг фантома (Небесный класс) — высший этап.

Пространственная ладонь (земной класс) — высший этап.

Иллюзорный меч (небесный класс) — высший этап.

Меч Вьюги (небесный класс) — средний этап.

Пробивающие кулаки (небесный класс) — средний этап.

Доминирующий меч (земной класс) — высший этап.

Монеты системы: 50]

Найдя нужную строчку, юноша ткнул в неё пальцем.

[Техника великой пусты (небесный класс). Возможно усовершенствовать. Стоимость — 2000000 очков опыта]

«Усовершенствовать технику великой пустоты!» — решительно Джон дал команду, даже не раздумывая.

Знания стали появляться в его голове вместе с таинственной энергией. Система предложила иное построение духовной основы, которое не увеличит объём источника, но сделает энергию гораздо более плотной и мощной. Благодаря этому, даже без прорывов, сила Джона выйдет на новый уровень.

Закончив с усовершенствованием техники, парень тут же дал команду на её освоение. За это с него было списано ещё пятьсот тысяч очков опыта.

Закрыв глаза, Джон почувствовал невероятные изменения в его духовном источнике. Во-первых, он начал насильно расширяться и в скором времени стал больше примерно в два раза.

Во-вторых, в центре его духовного моря появилась каменная платформа с огромной чашей по центру, в которой собралось всё его пламя души. Таким образом техника разделила боевую энергию и пламя для алхимии, что в будущем ускорит их высвобождение.

На этом изменения пока что закончились, но они будут продолжаться, ведь прорывы на следующие ранги будут происходить исключительно по методике техники великой пустоты.

«Ох» — встал Джон, придя в себя после всех этих изменений.

Только встав, он сразу почувствовал невероятную разницу. Одно только его духовное чувство усилилось, благодаря чему он мог видеть на расстояние минимум вдвое большее. Энергия, более плотная, более могущественная, свободно протекала по его каналам через закаленные предыдущей техникой меридианы.

Джон был уверен, что в таком состоянии он одолел бы Роба, даже не прибегая к технике доминирующего меча.

«Я чувствую, что мой контроль над энергией тоже возрос. Стоит проверить!»

Юноша сделал решительный шаг в сторону телепортационной формации, столь щедро установленной по указу его учителя прямо в комнате, и переместился в ущелье для тренировок.

Джону казалось, что сегодня он сможет завершить первое упражнение старейшины Майка.

Глава 34

«Так, я ведь должен был открыть для себя силу телекинеза после прорыва, верно?» — задался вопросом Джон, подойдя к значительно уменьшившейся куче дрянных мечей.

Он собирался схватить один из них рукой, но передумал, решив опробовать новые возможности своего уровня.

Действительно ли ему теперь доступен телекинез?

Вытянув руку, Джон закрыл глаза и сконцентрировался. Он уже успел узнать об основах телекинеза, поэтому примерно представлял алгоритм необходимых действий.

Ему нужно было высвободить ментальную силу. В этом у него имелся небольшой опыт благодаря практике алхимии.

«Так…давай»

Приложив максимальные усилия, юноша всё же смог дать волю энергии, которая брала начало не в духовном источнике, а в голове. Медленно и нестабильно, этот невидимый поток вышел из вытянутой руки и направился к рукояти выбранного меча, на который Джон смотрел не глазами, а духовным чувством.

«Давай!»

Обхватив ментальной силой рукоять, представив, что он схватил её невидимой рукой, Джон попытался притянуть меч к себе, но смог лишь пошевелить. Его лоб от напряжения покрылся потом, следом появилась слабая головная боль.

Стало очевидно, что его ментальные силы довольно жалки, их нужно развивать, чтобы получить желаемый результат.

—О, — отвлёк его от мыслей голос старейшины Майка, внезапно появившегося здесь, — прорвался?

—Да, — кивнул Джон, открыв глаза, и рассеял ментальную силу, — вот, пытаюсь освоить телекинез.

—Ты действительно должен постараться и освоить его, — кивнул довольный Майк, — и не только ради самой силы телекинеза, тебе в будущем понадобится ментальная защита.

—Ментальная защита? — удивился юноша.

Старейшина Майк, сев на камень, терпеливо пояснил:

—Усердно тренирующие ментальную силу люди в конце концов обретают умение атаковать напрямую разум. Ты, думается мне, можешь столкнуться с чем-то подобным на стадии боевого короля. Пока что не уделяй освоению ментальной силы слишком много времени, но всё же занимайся иногда. Сейчас лучше покажи мне своих успехи.

Джон кивнул, запомнив всё, что сказал ему учитель, и взял в руку меч. Закрыв глаза, он сделал глубокий вдох и вновь сконцентрировался.

Множеством попыток был отработал определенный алгоритм действий, и Джон собирался ему следовать. В его руке был старый, пришедший в негодность, меч смертного, который, казалось, вот-вот разрушится от дуновения ветра.

Действуя довольно осторожно, но при этом уверенно, юноша собрал на поверхности оружия Ци Меча. Она покрывала его тонким защитным слоем, который никак не вредил оружию. Успешно завершив первый этап, Джон перешел ко второму.

Открыв глаза, он устремил взгляд на отвесную скалу со множеством дыр, сделал уверенный шаг и толкнул меч вперёд.

До него уже дошло, что для этого упражнения нужна была не только осторожность, но и крайняя решимость. Поддерживая идеальный баланс энергии вокруг оружия, Джон резким движением вонзил меч в скалу по самую рукоять и спустя мгновение вытащил.

—О, — удивился старейшина Майк.

—О, — точно такой же звук издал Джон.

Он догадывался, что благодаря прорыву и возросшему контролю упражнение будет выполнено, но не ожидал, что у него получится с первой попытки и вот так просто.

—Отлично! — хлопнул в ладоши довольный старейшина, — ты хорошо постарался. Ци Меча мощная, но опасная. Эта энергия, грубо говоря, обоюдоострый меч. Ты должен использовать её с полной уверенностью, без тени сомнений, и поддерживать абсолютный контроль.

Сказав это, старик медленно встал:

—Хорошо, первое упражнение успешно завершено. Давай приступим ко второму. Следуй за мной, я уже всё подготовил.

Джон кивнул, отбросил использованный меч в сторону и проследовал за старейшиной куда-то вниз. Они шли в течение десяти минут через лесную зону, пока не вышли на поляну.

Юноша сразу же заметил в центре этой поляны таинственные каменные массивы, образующие круг. На камни были нанесены неизвестные руны в огромном количестве.

—Мы отточили твой контроль над Ци Меча, а теперь сосредоточимся на развитии твоего духовного чувства и реакции. Пройди в центр круга.

Джон кивнул. Только сделав шаг внутрь, юноша понял, что находится внутри неизвестной формации. Его чувства моментально обострились.

—Возьми в руки меч и закрой глаза. Это тренировочная атакующая формация. В ней десять уровней. На последнем уровне сила и частота атак будут соответствовать группе практиков стадии духовного ядра. Ты должен пройти все уровни максимум на среднем этапе стадии формирования ядра.

Взволнованный Джон, которому эта тренировка показалась интересной, кивнул и встал в стойку, схватив меч обеими руками. Видя это, старейшина Майк довольно кивнул и коснулся своей старой ладонью одного из столбов:

—Приготовься. Первый уровень.

Влив энергию в каменный массив, старейшина активировал формацию.

Джон, закрыв глаза, распространил свое духовное чувство на область действия формации и сосредоточился. Он чувствовал каждое движение травинки под ногами, каждое насекомое, которому не повезло сюда заползти.

«Атака!» — юноша почувствовал, что ему в спину вылетело энергетическое лезвие. Своим духовным чувством он видел его так, словно смотрел вживую.

Резко обернувшись, Джон взмахнул мечом и отбил первую атаку. В этот же момент с двух разных сторон вылетели ещё два лезвия.

Старейшина Майк с интересом наблюдал за происходящим. Секунд через тридцать ему стало очевидно, что первый уровень для его ученика слишком прост. Поэтому, долго не думая, он повысил сложность.

Частота атак и их скорость заметно возросли. Тело Джона поспевало за всеми этими атаками, но вот реакция иногда подводила. За шесть минут он пропустил две атаки, но это не было больно, так как его серебряное тело легко справлялось с подобным уроном.

Начались новые суровые тренировки, которые продолжатся до группового турнира.

* * *
Джон тратил около двух часов в день на практику в атакующей формации. За это время, лишь изредка прибегая к технике движения, он расходовал всю свою Ци. Прогресс был действительно заметным.

Через два дня он уже был на четвёртом уровне.

Заканчивая боевую практику, Джон шёл в павильон алхимиков. Он донимал старейшину Керна до тех пор, пока тот не передал ему все рецепты, написанные от руки. Юноша не пожалел очков опыта и изучил методики производства четырнадцати пилюль.

Он хотел попрактиковаться в их производстве, прежде чем принимать заказы, но у него не было ингредиентов и валюты, за которую он мог бы их получить. К счастью, как внутренний ученик, он смог получить заказ от секты и ингредиенты на производство пилюль истинного духа.

За выполнение заказов он получал приятное количество очков вклада, так что скоро проблема была решена.

Джон смешивал алхимическую практику с обучением искусству меча, а вечерами добивал себя освоением телекинеза.

В таком ритме прошла продуктивная неделя.

Юноша вышел на пятый уровень в атакующей формации и готовился перейти на шестой, полноценно освоил несколько полезных алхимических рецептов, заказы на которые мог получить у учеников, и научился создавать ментальной силой невидимую руку, которая уже была не бесполезной.

Из этого образа жизни Джон не вырвался бы вплоть до группового турнира, за день до которого он планировал совершить прорыв и повысить свои шансы на успех, но средь бела дня ему вдруг прилетел вызов на боевую арену.

Только что закончивший практику со старейшиной Майком юноша, с ног до головы покрытый потом, развалившийся на траве под солнцем, обдуваемый приятным прохладным ветерком, почувствовал, что его кулон на шее вибрирует.

—Джон Уэйк, — услышал он знакомый голос старейшины боевой арены, когда вышел на связь, — тебе брошен вызов внешним учеником шестого ранга стадии формирования ядра. Желаешь принять вызов?

—Внешним учеником, — искренне удивился юноша. Он бы и подумать не мог, что во внешнем круге найдётся смельчак, решивший выступить против него, когда он вступил во внутренний круг и прорвался на стадию формирования ядра.

—Как его зовут?

—Кристина Бейл.

Джона словно молнией ударило, когда он услышал фамилию не ученика, а ученицы. Юноша даже приподнялся, его лицо посерьёзнело.

«Ей заняться больше нечем? Нельзя познакомиться по-другому?» — заворчал он мысленно.

Так называемая невеста, наконец, объявилась. Только вот дала она себе знать совершенно неожиданным образом. Неужели ему действительно придётся избить её? Или отшлепать?

Если Джон был нерешителен в принятии этого вызова, то вот система была совершенно непреклонна.

[Доступно дополнительное задание!]

Глава 35

[Доступно дополнительное задание!]

[Репутация. Описание:

Вы должны идти по головам врагов, уничтожать всех, кто встает на вашем пути. Какой-то внешний ученик вашей секты осмелился бросить вам вызов. Очевидно, что ваша репутация в секте недостаточна.

Примите вызов. Нанесите противнику сокрушительное поражение, уничтожьте его. Пусть другие боятся вас и уважают.

Награда: 1000000 очков опыта.

Дополнительная награда: монеты системы]

[Внимание! Если вы откажетесь, в наказание будет вычтено 1000000 очков опыта]

Джон прочитал описание предлагаемого задания и просто покачал головой. Система считала это задание лёгким и необязательным, она словно выдала его по привычке. Награда — так себе, хотя возможность получить монеты системы всё же привлекала.

Если он захочет отказаться, то миллион очков опыта — также не такая уж и большая цифра. Если Джон действительно захочет, он легко получит этот миллион. Всё что нужно — выйти за пределы секты и начать охоту на монстров. Поглощение ядер — самый эффективный способ прокачки, хоть он и влиял на основы грязью, содержащейся в энергии.

Юноша планировал прибегнуть к этому способу, когда отправится в оскверненные земли. Награда за следующее сюжетное задание — очищение тела. Он мог бы неплохо прокачаться, а после избавиться от всех последствий.

«Принять задание» — в итоге, после некоторых размышлений. вздохнул он.

В итоге ему всё равно нужно познакомиться с этой Кристиной и поговорить, узнать, что у неё на уме и решить, что делать с навязываемым браком.

—Старейшина, я принимаю вызов. Можете назначить бой на ближайшее время?

—В очереди есть место на сегодняшний вечер.

—Сойдёт.

—Хорошо, сейчас я свяжусь с вызывающей стороной и согласую время.

Спустя секунд тридцать старейшина вновь связался с Джоном и сообщил о назначенном бое.

«Итак, что мне с ней делать?»

Юноша был в замешательстве. У него уже были серьезные планы на Мию. В этом мире многоженство — обычное дело, но сам Джон к этому не стремился.

«Ладно, сначала стоит с ней познакомится, а потом уже думать об остальном»

Закончив тренировку со старейшиной Майком, юноша вернулся на Пик Алхимиков. Он вошёл в главный павильон и поднялся на четвертый этаж, одна из комнат здесь была выделена специально под него.

На двери висела табличка с его именем, а также наименованием пилюль, которые он мог производить. Сейчас он мог принять заказ на четыре вида пилюль земного класса.

«Так, немного отдохну, а потом пойду и возьму ещё один заказ от секты»

Джон решил отдыхать именно здесь, так как ему хотелось получить заказ от какого-нибудь из учеников. Именно с этой целью ему выделили кабинет, как и многим другим внутренним ученикам.

Оставив дверь открытой, парень прошёл внутрь и сел посреди комнаты, начав восстанавливать потраченную на тренировке энергию. Прошло около двадцати минут, Джон уже подумал отправиться за очередным заказом от секты, как вдруг услышал шаги.

Возле двери появилась фигура внутренней ученицы секты. Судя по одежде, она принадлежала к боевому пику.

—Джон Уэйк? — донесся до его ушей её холодный голос.

—Да? — юноша открыл глаза и посмотрел на гостя.

Его глазам предстала невысокая девушка с широкими плечами, за бело-желтой одеждой у которой скрывались крепкие мышцы. У неё были короткие светлые волосы, худое круглое лицо, острый нос и тонкие губы.

—Ты действительно можешь производить пилюли слияния инь-ян? — в её холодном голосе можно было услышать нотки удивления.

Джон действительно освоил этот рецепт, у него была одна успешная попытка. Он знал, что обязательно получит заказ на неё, поскольку для многих учеников она была необходима. Пилюля слияния инь-ян представляет собой своеобразное духовное лекарство, которое помогает стабилизировать внутреннюю энергию. Она была полезной для практиков, которые сосредотачивались на развитии огненного, ледяного, либо изучающих техники сразу обоих элементов, которые, по сути своей, являлись противоположностью и при неосторожном использовании могли нанести пользователю вред.

—Да, — кивнул Джон уверенно.

—Какова вероятность успеха? — прищурилась девушка.

Она не верила своей удаче. Этот рецепт мог воспроизвести далеко не каждый алхимик, и те немногие, которые его освоили, либо имели огромные очереди среди заказов, либо заламывали цены на свои услуги.

—Гарантирую на одну порцию трав одну пилюлю минимум среднего качества, — улыбнулся ей в ответ юноша, ошеломив её ещё больше.

Обычно алхимики на такие сложные пилюли требовали несколько порций, поскольку сто процентной вероятностью успеха обладали только старейшины.

Джон, конечно же, не был обычным алхимиком. Система вывела его пламя и духовное чувство на необходимый уровень, всё что требовалось лично от него — верный алгоритм действий и контроль. Эти качества парень смог развить благодаря старейшине Керну и таланту, который привила ему система.

—То есть, — ещё раз уточнила неуверенная девушка, — если я дам тебе пять порций, ты приготовишь мне минимум пять пилюль и все будут не хуже среднего качества, верно?

—Да.

Его уверенность слишком смущала девушку, но эти пилюли ей действительно были нужны. Без них она вряд ли выйдет на пик стадии формирования ядра, не говоря уже о создании духовного ядра.

—Тогда ты не против заключения договора? Не пойми меня неправильно, но…

—Всё нормально, — кивнул ей юноша, — мы можем заключить договор с условиями, это не проблема. Если я произведу меньше пилюль, чем обещал, то компенсирую тебе это, но в таком случае тебе придётся повысить плату за работу.

—Идёт, — впервые за их беседу улыбнулась девушка и вошла в кабинет, — я предлагаю средний камень истинной сущности за создание пяти пилюль. Если ты сможешь из пяти порций произвести дополнительные пилюли, за каждую я доплачу малым камнем истинной сущности. Нормально?

Девушка немного волновалась. За такие сложные рецепты алхимики обычно требовали большую плату. Джон это тоже понимал, но он не хотел давить на своего первого клиента. Более того, он действительно неплохо заработает, ведь в свою первую успешную попытку он смог создать сразу две таких пилюли.

Парень был уверен, что с пяти порций трав сможет произвести не меньше десяти пилюль. Скорее всего даже больше.

—Нормально. Давай подпишем договор.

На столе у входа лежали бланки, в которые два ученика могли вписать условия сделки и заключить договор, гарантом соблюдения которого выступала секта. После того как нужные записи были сделаны, девушка из пространственного кольца вывалила на другой стол заготовленные ею заранее травы, которые испускали довольно мощную энергию.

—Когда я смогу прийти за заказом? — спросила Линда, имя которой Джон узнал при заключении договора.

—Думаю завтра ко второй половине дня всё будет готово.

—Так быстро?

—Ну, у меня ведь нет других заказов, — пожал плечами Джон.

Линда всё равно была удивлена, но больше не стала ничего спрашивать. Оставшись довольной условиями сделки, она спешно покинула кабинет, чтобы вернуться на тренировку. Девушка до сих пор не верила в свою удачу. Договор был таким хорошим, что она при любом раскладе ничего не потеряет.

Джон проводил её, закрыл дверь, достал свой котёл, поставил его посреди небольшой комнаты и зажег пламя души.

Часов через пять-шесть у него состоится бой, до этого момента он успеет потратить минимум две порции трав и даже отдохнуть.

«Все мои заявления были основаны на одной удачной попытке. Надеюсь, я не ударю сам себя по лицу»

Джон занялся алхимией ради таких заказов. Ему нужно копить ресурсы для развития, поэтому он взял на себя смелость заключить договор. Выгоды не будет без риска.

«Ну-с, начнём»

* * *
Наступил вечер, Джон вышел из павильона и отправился в сторону боевой арены.

«Так, первой попыткой я смог произвести две пилюли среднего качества. Во время второй попытки я смог улучшить процесс очищения и произвёл одну пилюлю высокого качества и одну среднего. Нужно ещё поработать над этим, чтобы производить пилюли только высокого качества. Ещё стоит уделить внимание контролю. Одной порции трав достаточно для производства трёх пилюль. За данные мне пять попыток я должен прийти к этому. Это будет полезный опыт»

Юноша порой сам находил это удивительным, но его навыки производства улучшались с каждой созданной пилюлей.

Спустившись с пика, Джон, как обычно, наткнулся на своих друзей, которые уже его ждали. Он стал настолько знаменитым в секте, что все его бои на арене притягивали внимание.

Стоило боевой арене объявить его следующий бой, так сразу по секте разошлись слухи. На этот раз люди были привлечены не только тем фактом, что Джон, будучи внутренним учеником, сразится со внешним, но и тем, что его противник — девушка, да ещё и новичок.

Поэтому Ли и Мия были здесь.

Джон предполагал, что встретит их здесь, но встреча получилась крайне необычной.

—Давай, вали отсюда, индюк недоделанный, пока этот монах не разозлился, — услышал юноша голос своего друга и увидел, как Ли пинает другого ученика секты под зад. Сила пинка была достаточно велика, чтобы его противник подскочил в воздух на целый метр.

«Это…Дрэйк?» — не сразу, но Джон узнал в этом человеке наглого юнца, который недавно приставал к Мии. Неужели он ещё не угомонился?

—Ты…тварь! Как ты смеешь! — Дрэйк, у которого от унижения побагровело лицо, дрожащим пальцем указал на высокомерного монаха, — ты нарушаешь правила секты!

—Это был воспитательный момент, — скрестил руки на груди Ли и усмехнулся, — иди, можешь попробовать пожаловаться, если не боишься опозориться.

—Сволочь! Я вызываю тебя на бой!

—Я сейчас занимаю первое место во внешнем круге секты. Уверен, что тебе хватит силёнок?

Лицо Дрэйка стало фиолетовым. Действительно, когда Джон перешёл во внутренний круг, его место в рейтинге занял Ли. Дрэйк был силён, но не настолько. Он находился на двадцать четвертом месте.

—Так я и думал, — покачал головой разочарованный Ли, — на тебя даже время тратить жалко. Ещё раз говорю: вали отсюда, пока я не взялся за тебя всерьёз. Этот монах — не тот человек, которого ты можешь позволить себе оскорбить.

И униженному Дрэйку, который всё ещё хотел привлечь внимание Мии и уговорить её участвовать в групповом турнире с ним, пришлось удалиться, чтобы и дальше не позориться.

—Джон, — усмехнулся Ли, когда приметил приближающегося друга, — разве этим не должен заниматься ты?

—Я не могу всегда быть рядом, — пожал плечами Джон, кивнул Мии и устремил серьёзный взгляд на боевую арену.

—Честно сказать, — продолжил говорить Ли, — я удивлен, что ты получил вызов от внешнего ученика, да ещё и от девушки. Её фамилия кажется мне немного знакомой. Вы уже пересекались с ней?

—Я думаю, — вздохнул Джон, сделав шаг вперёд, — это моя невеста.

Глава 36

Выражения лиц товарищей Джона изменились, когда они услышали его слова. Ли был просто удивлен, в то время как Мия испытала смешанные чувства, отчего её лицо попросту скривилось, но лишь на мгновение. Девушка практически моментально взяла свои чувства под контроль.

—Да ну, серьёзно? — усмехнулся Ли, последовав за другом в сторону боевой арены.

—Ну, я не совсем уверен, — пожал плечами Джон, — но фамилия у неё именно та. Больше мне думать не на кого.

—Вы ведь ещё не встречались? Какой-то странный у неё способ заявить о себе.

—И я того же мнения, — улыбнулся Джон.

—Наверняка она хочет хорошенько тебя отделать, — сказав это, Ли положил руку на его плечо и заметно посерьёзнел:

—Братан, послушай меня, опытного человека. Она наверняка воспользуется самыми бесчестными, самыми коварными методами, чтобы получить победу. Сделав это, она начнёт давить на тебя, попытается подчинить, чтобы ты отказался от своей фамилии, вошёл в её клан и стал не её мужем, а мальчиком-обслугой, который будет время от времени согревать ей постель. Соблазн велик, но не опускайся до такого.

Джон поперхнулся, когда Ли на полном серьёзе вывалил эту чушь. Монах избавил его от лишних мыслей и действительно разозлил:

—Ты, придурок, хватит ерунду нести? Опытный человек? Да ты за свои шестнадцать лет в храме ни одной женщины не видел! И сам ты мальчик-обслуга, евнух седой!

Ли убрал руку с плеча Джона, по выражению его лица было видно, что он в ярости:

—Кого ты евнухом назвал? Скотина! Да ты же тупой как дно твоего алхимического котла! Прислушивайся к умным людям, а лучше помалкивай — за умного сойдёшь!

—Из тебя советчик, — фыркнул Джон, — как из твоего волка монах. Вот действительно, лучше помалкивай, чтобы не выставлять себя таким глупым.

Монах отступил на шаг, его суровый взгляд буквально пронизывал Джона:

—Ты нарываешься на драку?

—А ты осмелишься принять мой вызов? — усмехнулся в ответ Джон, остановился и скрестил руки на груди.

Мия смотрела на это со стороны. У неё действительно были неприятные мысли из-за появления невесты Джона, но сейчас она не могла об этом думать, ведь её товарищи довольно-таки серьёзно поругались.

«Если я не вмешаюсь, они действительно поссорятся. Что я должна сделать?»

Девушка искренне не понимала причины их конфликта, поэтому не могла придумать как их остановить. К счастью, ей всё же не пришлось вмешиваться. Конфликт закончился следующей парой фраз.

—Готов, — фыркнул Ли и точно также скрестил руки на груди, — после группового турнира, на боевой арене — я надеру тебе задницу. Ты сегодня зашёл слишком далеко, мирного решения не будет.

—О как? — улыбка Джона стала шире, — значит, после группового турнира? Ты даёшь мне столько времени. Не боишься, что за это время разница между нами станет непреодолимой?

—П-ф-ф, — махнул на него рукой монах, — ты меня явно недооцениваешь, мой потенциал только начинает раскрываться. Я уже сделал ходы в секте, скоро ты пожалеешь, что недооценивал меня.

—Ну-ну, с нетерпением этого жду, — улыбнулся Джон, опустил руки и продолжил путь.

«Система, ну и где моё задание?» — фыркнул юноша, перебросивший своё раздражение на систему.

Когда не надо, она давала о себе знать, а когда надо — её нет. Или, может быть, она не верит, что Ли действительно примет вызов?

Этот вопрос останется без ответа до самого дня их дуэли.

Мия вздохнула с облегчением и не стала влезать с собственными вопросами, так как боялась, что взвинченный Джон поспорит и с ней.

Более они не разговаривали. Попав на боевую арену, ребята разделились. Ли и Мия пошли к зрительским местам, а Джон зарегистрировался на бой и ступил на песок арены, после чего поднялся на первую платформу.

Вновь стоя здесь, он испытывал некоторое волнение. Кристина Бейл бросила ему вызов, будучи на шестом ранге. О нём ходило много слухов, поэтому она должна была знать, что он способен победить противника даже на пике стадии формирования ядра, и, зная об этом, она всё равно бросила ему вызов.

«У неё есть уверенность в победе?» — улыбнулся Джон, в его глазах постепенно загоралось пламя боевого духа.

Она, как дочь влиятельного клана из столицы империи, подобно Крису Пейну должна была иметь хорошие техники. Может быть, она также освоила какую-нибудь технику укрепления тела? Может быть, она даже постигла первую область искусства владения каким-нибудь оружием?

Если это действительно так, думал Джон, то это будет не просто интересное знакомство, но также захватывающее сражение, в котором он сможет отточить свои навыки и увидеть что-то новое.

Возбужденный идеей соперничества юноша окинул зрительские места быстрым взглядом. Здесь было не так много людей, как во время его предыдущего вызова, так как слухи не успели полноценно разойтись по секте за пол дня, но зрительские места не пустовали.

«Интересно, она красавица?»

—Джон Уэйк, — вывел его из собственных мыслей незнакомый женский голос, который был на удивление звонким и притягательным.

Повернув голову в предвкушении, юноша вдруг застыл. На платформу поднималось нечто, лишь по фигуре напоминающее девушку.

Среднего роста, как Джон, с ног до головы покрытая доспехами, духовными артефактами из разных комплектов, которые между собой совершенно не сочетались. Сапоги были кожаными, коричневого цвета, нижняя часть тела по колено была закрыта серебряными латами, грудь покрывал доспех из черной кожи, на голове чёрный жуткий шлем с шипами, из-под которого можно наблюдать алые локоны.

В правой руке у неё был короткий меч, в левой — длинный прямоугольный серый щит, на котором красовалась золотая голова льва. На шее можно было увидеть пару необычных кулонов.

—Я Кристина Бейл, приятно познакомиться, — в холодном голосе можно было прочувствовать нотки высокомерия.

Джон потерял дар речи.

Острое духовное чувство говорило ему, что каждый предмет на теле этой таинственной девушки — артефакт, причём минимум земного класса. Их битва — соревнование в силе или в богатстве?

—Мы поговорим о наших делах после, — продолжила девушка, так как от Джона не последовало реакции, — сейчас я хочу, чтобы ты показал мне всё, на что способен.

Кристина Бейл стала в защитную стойку. Джон всё ещё не реагировал, лишь смотрел на неё странным взглядом. Это разозлило девушку.

—Смотришь на меня свысока? — прошипела она, — думаешь, что я идиотка, раз бросила вызов тебе? Я знаю, что ты довольно силён, но я не дура, я основательно подготовилась.

«Да, я думаю, что ты идиотка» — мысленно произнёс Джон, у которого пропало всё желание сражаться. Он действительно смотрел на неё свысока, и у него были на это причины.

—Вот что я скажу тебе, — всё тем же холодным голосом продолжила девушка, видя его нежелание, — ты можешь презирать меня, за то что я навесила на себя все эти предметы, но я ученик пика кузнецов. Артефакты — моя специализация, часть моей силы. Хватит тянуть, словно какой-то слабак, нападай, я готова принять любую твою атаку.

«Ну ладно, — вздохнул Джон, вновь найдя интерес в сражении, — посмотрим, что сильнее: моя мощь или богатство»

Его рука лениво легла на рукоять меча, но именно в этот момент взгляд юноши изменился. Его аура вместо спокойной стала дикой, подавляющей и острой, а взгляд серьёзным и пугающим.

Эти изменения пришли к нему в процессе тренировок со старейшиной. Беря в руки оружие, он уже был готов к тяжелому бою.

—Нам действительно есть о чём поговорить, — кивнул Джон, сделав шаг вперёд, — но, как ты и сказала, поговорим об этом чуть позже.

Применив технику движения на минимальном уровне, даже не создав фантома, юноша переместился девушке за спину и занёс меч для удара. Это была обычная, но довольно сильная атака, которая, благодаря остроте меча земного класса высшего качества, могла убить практика уровня Кристины.

Джон хотел для начала оценить уровень её способностей, прежде чем переходить в серьёзное наступление.

Его меч должен был прямой атакой вонзиться ей в спину, но девушка, к его удивлению, смогла отреагировать. Щит в её левой руке быстро двинулся и встал на пути меча, в то время как сама девушка повернулась к нему боком.

Раздался глухой звук удара. Оружие Джона, которое может уничтожить артефакт подобного уровня, не смогло повредить щит.

«Похоже, у неё есть не только дорогие предметы, но и кое-какие личные способности. Хорошо, так уже интересней»

Глава 37

«Хорошо, продолжим»

Джон собрал больше энергии в ногах и принялся активно наседать на девушку. Он не применял ничего, кроме техники движения, и совершал мощные атаки с самых разных сторон.

К его удивлению, Кристина каждый раз под них подстраивалась и блокировала своим щитом. Это была не просто сила предмета, у неё было хорошо развито духовное чувство, она имела превосходную реакцию и силу, которая позволяла ей уверенно блокировать каждую атаку. Он даже не мог оттеснить её назад.

Более того, с каждым атакой, видел Джон, на щите собиралось какое-то свечение, оно продолжало усиливаться до определенного момента.

—Отражение! — воскликнула девушка после очередной атаки и ударила щитом о землю. Голова льва на предмете засветилась, из пасти вырвался мощный поток энергии.

Джон собрался увернуться, но вдруг почувствовал поток ментальной энергии. Невидимая рука попыталась схватить его за ноги, чтобы он не смог избежать этой атаки. К счастью, его реакция и скорость движений были готовы.

Заменив свое тело фантомом, юноша переместился в сторону и совершил вертикальный взмах оружием:

«Доминирующий меч»

Джон решил показать свой козырь. Его обычные атаки не могли повредить экипировку девушки, но атака с использованием Ци Меча могла это сделать.

Взмахом меча было выпущено мощное энергетическое лезвие, которое готово было уничтожить всё на своём пути.

Кристина, казалось, ожидала этого. Не поднимая щита, она коснулась кулона на шее и влила в него энергию. В самый последний момент вокруг неё сформировался мощный энергетический барьер, который заблокировал энергетическое лезвие.

Барьер дрогнул, но не треснул. Ему на самом деле удалось выдержать эту атаку.

—И это всё? — фыркнула Кристина, вновь подняв щит и встав в стойку, — ты не сможешь меня победить, если тебе даже этот барьер разбить не под силу.

На лице Джона появилась ухмылка:

«Провоцирует меня? Хочет, чтобы я выпустил ещё несколько энергетических мечей и разбил барьер? Наверное, она видела мои предыдущие бои и догадалась, что мне не хватает энергии многократно использовать эту технику. Хочет истощить меня? Девочка, ты меня явно недооценила. Если бы ты бросила мне вызов на стадии формирования основы, этот трюк, может быть, и сработал бы, но после прорыва объём моего источника и мощь энергии возросли минимум в два раза»

—Спрятаться за барьером артефакта небесного класса и провоцировать меня, — вздохнул Джон, — я был о тебе лучшего мнения.

—Ты можешь говорить что угодно, — фыркнула бесстыдная Кристина в ответ, — но последнее слово будет за победителем.

—Ты смотришь на меня сверху вниз, девочка, — улыбнулся ей Джон, — думаешь, я не знаком с артефактами? Я уверен, что, если не буду нападать, барьер спустя время ослабнет и исчезнет. Ты готова столько ждать?

На это девушке нечего было ответить. Он видел её план насквозь.

—Лично я не готов, — вдруг усмехнулся Джон, прервав её начавшиеся размышления, — жалко тратить столько времени, мне ещё есть чем заняться.

После достижения стадии формирования ядра страх потратить всю энергию на технику доминирующего меча пропал, поэтому юноша довольно решительно совершил два последовательных взмаха мечом, которые создали два энергетических дугообразных лезвия из Ци Меча.

Кристина испугалась, почувствовав мощь надвигающейся атаки, но и в этот же момент обрадовалась — Джон, по её мнению, всё-таки потратил огромный объём энергии на разрушение её барьера.

Выставив свой щит в направлении атаки, она воткнула его в платформу и встала в твёрдую, устойчивую, блокирующую стойку, которая была укреплена энергией, распространившейся по всему телу.

Два лезвия столкнулись с ослабшим барьером кулона, который не только из-за первой атаки, но также из-за времени действия потерял много сил, и снесли его. Ослабленные лезвия добрались до девушки и врезались в щит.

Даже несмотря на все приготовления, они немного оттеснили девушку, а на поверхности щита появились заметные повреждения.

Не успела девушка даже осознать произошедшее, как Джон сделал свой следующий ход. Он прибегнул к своей любимой технике, иллюзорному мечу, который уже давно не показывал. После полного усовершенствования и освоения, эта техника стала одной из лучших в его арсенале, в чём-то уступающей, а в чём-то превосходящей доминирующий меч.

Парень решил опробовать её, но не использовать на полную катушку, иначе наведёт слишком много шуму. Зрителям и его противнице хватит небольшой демонстрации.

Сделав твёрдый шаг вперёд, юноша создал стандартные десять клинков, которые были равны по атакующей мощи и были усилены Ци Меча. Прежде чем Кристина успела собраться с силами, эти десять клинков с разных сторон нацелились на неё.

Лезвия, которые были гораздо сильнее обычной атаки мечом, но уступали технике доминирующего меча по отдельности, заставили Кристину почувствовать превосходящую мощь противника.

Зрители с открытым ртом смотрели на то, что Джон позволил им увидеть.

Кристина, обладающая невероятной реакцией, пыталась подстраиваться под каждую атаку, но ей это удавалось не из-за скорости лезвий, а из-за их мощи. Встретив первую атаку щитом, она не смогла сдержать её силу и отступила на несколько шагов назад.

В этот момент ей в спину ударило второе лезвие. Оно не ранило её, но повредило кожаный доспех. Третью ей вновь удалось встретить щитом, который был уже в плачевном состоянии. Четвертое лезвие ударило ей в затылок, что сильно дезориентировало девушку и заставило её пропустить ещё одну атаку в спину.

В доспехе получился сквозной разрез, который лишил артефакта всех его способностей. Кожаный нагрудник стал предметом одежды.

Безжалостный Джон продолжил свое нападение. Оставшиеся лезвия он направил на щит, десятое полностью разрушило его, лишило девушку защиты.

Испуганная Кристина, дрожащей рукой сжимающая короткий меч, застыла.

—Признаешь поражение? — улыбнулся Джон. Он потратил более половины энергии источника к этому моменту, у него всё ещё оставались силы для череды мощных атак.

Кристина видела это.

«Я даже не смогла использовать половину эффектов своих предметов…» — она кусала губы от сожаления.

Ей уже был ясен исход этой битвы. Даже если она активирует особый эффект своей обуви, даже если она прибавит к этому эффект усиления от шлема и использует атакующий навык в мече — ей не победить. Кристина хорошо подготовилась к его силе на стадии формирования основы, но, пока она готовилась, Джон вступил на стадию формирования ядра и получил мощь которой она попросту не могла противостоять.

Девушка кусала губы, в её красивых глазах отражалось явное нежелание признавать поражение, но в итоге ей пришлось это сделать.

—Победитель — Джон Уэйк! — громко объявил судья, когда Кристина Бейл склонила голову.

* * *
—Итак, я тебя внимательно слушаю.

Джон позвал Кристину в комнату ожидания на боевой арене и сел на пол, пристально уставившись на девушку. Ему и самому было что сказать, но она первой изъявила желание что-то высказать ему.

Опечаленная девушка горько вздохнула, сняла шлем и убрала его в пространственное кольцо. Глазам юноши открылось её прекрасное лицо, её длинные, вьющиеся алые волосы. У неё было строгое и очень красивое лицо, она могла бы разбить своей внешностью множество сердец.

Сняв шлем, она отвела взгляд и нахмурилась:

—Я бросила тебе вызов, — прикусила она губу, — чтобы одолеть тебя и заставить расторгнуть нашу помолвку. Скажу честно — я не хочу за тебя замуж, мне не нравится навязанный брак. Я хочу сама распоряжаться своей судьбой.

Закончив, она выдохнула и посмотрела на Джона в ожидании его реакции. Она немного побаивалась его после их сражения, поэтому выглядела довольно мрачной. Каково же было её удивление, когда она обнаружила, что он на её заявление вообще никак не отреагировал.

—Ты не удивлён? — понизив голос, спросила она неуверенно.

—Я ожидал чего-то подобного, — кивнул юноша.

—Тогда ты…

—Я тоже не хочу этого брака, — снова кивнул Джон и встал, — с самого начала не хотел. На самом деле, у меня есть девушка, которая мне нравится, поэтому ты меня совершенно не интересуешь.

Кристина закусила губу. Она думала, что обрадуется, если услышит от него эти слова, но в итоге почувствовала разочарование, злость, обиду и даже толику ревности. Джон своей честностью умудрился задеть её гордость.

—Тогда… ты откажешься от нашей помолвки? — ещё сильнее понизила она свой голос и отвела взгляд. Она уже не была так уверена в своём решении, в конце концов, Джон по своим достижениям действительно был достойным выбором.

—Нет, — на её удивление, он отказался.

Кристина вновь бросила на него свой взгляд, в котором отражалось её недоумение.

—Не сейчас, — улыбнулся ей Джон и пояснил:

—На меня, как и на тебя, давит семья. Сейчас я не готов, да и не хочу им противостоять, а ещё пока что я не готов ссориться с твоей семьей. Хочешь немедленно разорвать помолвку — сделай это сама.

Девушка разозлилась:

«Если бы я могла, то уже сделала бы это. Старейшины нашей семьи действительно заинтересовались тобой, негодяй. Если они узнают о твоих успехах в секте, то ни за что не позволят мне отказаться от брака» — мысленно произнесла она, но не стала озвучивать мысли.

Кристина оказалась в затруднительном положении.

—Что ж, — вдруг улыбнулась она, — если ты хочешь оставаться моим женихом, то веди себя соответствующе. Только попробуй начать смотреть в сторону других девушек, я сразу же доложу об этом семье.

—О как.

—Да, вот так, — хмыкнула Кристина и скрестила руки на груди. Она стала чувствовать себя уверенней.

Джон о чём-то подумал, вдруг улыбнулся и подошёл к девушке ближе. Кристина растерялась.

Оказавшись в непосредственной близости, юноша протянул руку, схватил девушку за талию и притянул к себе. Их лбы соприкоснулись, они смотрели друг другу в глаза.

—А ты готова вести себя как моя невеста? Я тоже готов жаловаться если что.

—Н-негодяй! — Кристина раскраснелась, оттолкнула его и убежала, поджав хвост. Джон рассмеялся ей в след, чем разозлил ещё сильнее.

На этом их первая встреча закончилась.

Глава 38

Джон, покидая боевую арену в след за Кристиной, читал сообщения от системы.

[Поздравляем! Вы победили противника, превосходящего вас на пять рангов. Опыт + 8000]

[Задание Репутация завершено!

Оценка: так себе.

Опыт +1000000.

Дополнительная награда: 100 монет системы]

[Примечание: можно было и лучше]

Система считала Кристину совсем слабой противницей, это видно из награды за победу. Слишком мало очков опыта за разницу в уровнях. Конечно, на текущем этапе, лишние пара тысяч — капля в море, но Джон всё равно не мог не обратить на это внимание.

Остановившись на этом лишь на мгновение, он перешел дальше. Ему была понятна оценка задания, ведь он не раздавил и не уничтожил Кристину, а просто подавил силой и вынудил сдаться.

У него не было враждебного настроя к этой девушке, поэтому он не хотел её жестоко избивать и калечить. За это он поплатился маленькой дополнительной наградой.

Сам Джон находил целую сотню монет системы — хорошим количеством, но, судя по всему, можно было получить в несколько раз больше. Это не могло не разочаровывать.

«В этот раз монеты системы были прописаны в дополнительную награду при получении задания, но, я надеюсь, и за другие задания мне будут их давать, иначе я никогда не скоплю нужное количество. Блин, хочу купить какую-нибудь родословную…»

Выйдя с арены, юноша наткнулся на своих товарищей.

—Долго ты, — проворчал Ли, который всё ещё был взвинченным из-за их конфликта перед боем, — разговаривал с Кристиной?

Мия навострила ушки и сжала кулаки.

—Ага, — вздохнул Джон, — поговорили. Если в двух словах: она не хочет за меня замуж. Какое приятное совпадение, неправда ли?

—Ну а ты ей что? — заинтересовался Ли.

—Ты такой сплетник, — усмехнулся Джон, — я ей сказал, что отменить помолвку в данный момент не в моих силах. Если хочет её отменить — пусть делает это сама, но, судя по всему, это не в её силах, так что пока что она всё ещё моя невеста.

—Я видел её, когда она выходила с арены. Красотка. Почти в моём вкусе.

—Почти?

—Её добродетели недостаточно велики.

—Ты о чём?

—Когда-нибудь поймёшь.

—…

На этом их разговор закончился. Мия немного успокоилась, когда услышала объяснения Джона, но также получила новую мотивацию для дальнейшего развития.

Немного поболтав, они разбежались по своим пикам и занялись прокачкой.

* * *
—Джон Уэйк, — донёсся до ушей юноши знакомый голос. Он сидел посреди кабинета и медитировал, отдыхал после алхимической практики, когда зашла Линда, вчера сделавшая заказ на пилюли.

—Заказ готов, — улыбнулся ей Джон, встал и вынул из пространственного мешка пилюли, которые по велению его ментальной силы полетели на стол и образовали там кучку.

—Тринадцать? — искренне удивилась девушка, не ожидавшая такого хорошего результата. Её удивление ещё больше возросло, когда она обнаружила, что больше половины пилюль имеют высокое качество.

Ей придётся заплатить за такой заказ одним средним камнем истинной сущности и добавить ещё восемь малых камней за дополнительные пилюли. Она сама предложила это условие, но не ожидала, что алхимик настолько мотивируется.

Сделка получилась поистине выгодной, ведь всё это она получила с пяти порций трав.

Джон получил оплату и довольно кивнул.

«Отлично, мои карманы потихоньку наполняются. Перед групповым турниром я потрачу все свои ресурсы на очки опыта и пробьюсь через пару уровней»

—Джон? — отвлёк его от мыслей знакомый до удивления голос, когда Линда ушла. Повернув голову к проходу, юноша обнаружил Кристину Бейл.

—О. Уже соскучилась? — усмехнулся он, вызвав у девушки гнев. Кристина слегка покраснела, топнула ногой и возмутилась:

—Да кому ты нужен!? Я просто не ожидала тебя здесь встретить.

—Вот действительно, удивительно увидеть моя в моём кабинете, — пожал плечами Джон. Кристина ещё сильнее разозлилась. Видя это, юноша решил немного разрядить атмосферу:

—Так что ты хотела?

—Пилюли очищения пламени души, не менее десяти штук, — выдохнула девушка, — умеешь такие делать?

Джон нахмурился и пальцем указал на дверь, где на табличке был указан список пилюль, на которые можно было получить у него заказ. Пилюли очищения пламени души там не было. Увидев это, девушка разочаровалась.

—Вот как, — её плечи опустились.

—Хм, — Джон устремил свой пронзительный взгляд на девушку, — эти пилюли хороши для развития пламени души до земного класса, тебе-то они зачем?

—Разве это не очевидно? — смутилась девушка и отвела взгляд.

Тут Джона осенило. Её громкие слова на боевой арене о том, что экипировка является частью её силы, как ученицы пика кузнецов, заставили Джона думать, что она сама создала хотя бы некоторые из предметов. Оказывается, она всё-таки пыталась противостоять ему богатством.

—Всё понятно, — усмехнулся он в итоге, — а разговоров то было…

Кристина покраснела и стиснула зубы:

—Раз ты не можешь, то я ухожу.

Она развернулась и уже сделала шаг, но вдруг Джон её окликнул:

—Стой, не спеши. Да, я никогда их не производил, поскольку мне не хватает ингредиентов для практики, но я могу освоить этот рецепт, если ты их мне предоставишь.

—Да ну? — прищурилась девушка, — насколько мне известно, пилюля очищения пламени души — самая сложная среди пилюль земного класса.

—Для меня это не имеет значения, я могу с пары порций ингредиентов освоить её и начать активно создавать. Тебе ведь нужно много таких пилюль, верно? Ты можешь обратиться к старшим ученикам, но у них большие очереди и высокие цены. Я смогу удовлетворить твои запросы, если ты доверишься мне.

Джон не хотел упускать хорошую возможность. Если он освоит производство этого рецепта, у него сразу начнут появляться новые заказы. Более того, на Кристине он сможет неплохо заработать.

—Довериться тебе? — усмехнулась девушка, — а я могу?

—Я личный ученик старейшины Керна, осваивать новый рецепт я буду под его руководством. Предоставь мне три порции трав. Если совершу две провальные попытки, третью порцию отдам старейшине и попрошу его сделать для тебя пилюли.

Кристина была удивлена. Это предложение было не таким уж и плохим. Стоимость ингредиентов была довольно велика, ей не очень хотелось ими разбрасываться, но, как и сказал Джон, во всей секте всего несколько учеников, которые могут принять заказ на такие пилюли. И у всех у них огромные очереди и высокие цены.

Она могла бы купить пилюли в алхимическом магазине секты, но цены там гораздо выше. Это не было бы проблемой, если бы ей нужна была одна штука, но она нуждалась в большом количестве, в постоянном поставщике, чтобы в краткие сроки развить пламя души и стать кузнецом земного класса.

Ей на самом деле хотелось рискнуть.

—Я доверюсь тебе в этот раз. Не подведи меня.

—Ага.

* * *
«Старейшина освободится только вечером, без него даже не буду пытаться осваивать этот рецепт» — думал Джон, возвращаясь в свою комнату в общежитии.

Он планировал отправиться в ущелье для тренировок в атакующем массиве. Юноша сообщил об этом старейшине Майку, поэтому планировал отправиться туда без задержек, но в самом общежитии произошёл небольшой инцидент, который его задержал.

—Товар готов? — острые уши Джона уловили голос одного из учеников на лестнице.

—Готов, — усмехнулся его собеседник, — это самая востребованная штука в нашей секте, достать экземпляр не так-то и просто. Чем платишь?

—Очками вклада.

Поднявшись по лестнице, Джон увидел, как происходит обмен очков вклада на какую-то книгу. Это вызвало у него небольшой интерес. Покупатель спешно удалился, а продавец обратил свое внимание на Джона.

—Эй, братишка, — обратился продавец к нему и улыбнулся, — заинтересован в хороших книгах? У меня тут есть как раз одна.

Сказав это, он вынул из пространственного мешка тонкую книгу, которая не имела никакого оформления. На обложке было имя автора и название.

Автор: Странствующий мудрец

Название: Искушение бессмертной. Запретная связь.

Прочитав название книги, Джон вздрогнул, его взгляд наполнился неверием. Какое-то время назад он уже видел это название на свитке Ли, куда тот записывал свои развратные фантазии.

Он открыл первую страницу.

«Хочу выразить огромную благодарность своему товарищу, учителю пика формаций секты пурпурного тумана, старейшине Верану. Если бы не его помощь, эта книга никогда не увидела бы свет»

Лицо Джона скривилось.

«И это его так называемая месть? Анонимные слова благодарности учителю на эротике? Тц…ну даёт…и как ему вообще удалось издать здесь книгу?»

Юноша покачал головой, усмехнулся, отказался от покупки и продолжил свой путь.

«А монах нашёл интересный источник дохода»

Глава 39

Джон через два с половиной часа закончил тренироваться со старейшиной Майком.

Последнее время его прогресс заметно замедлился, юноша приближался к пределу своего текущего уровня развития. Чтобы совершить скачок в освоении атакующей формации, он должен был совершить прорыв в культивации, но Джон всё равно не спешил этого делать.

Ему хотелось довести свою реакцию и духовное чувство до предела.

Покинув ущелье, юноша, зная, что у него есть ещё около двух свободных часов, решил посетить библиотеку алхимического павильона. Он нацелился на довольно серьёзный рецепт, а потому решил обновить свою теоретическую базу книгами по алхимии со второго этажа библиотеки.

Попав на второй этаж библиотеки павильона пика алхимиков, Джон увидел отличные от главной библиотеки отделы. Некоторые копии самых разных техник были собраны в одном небольшом отделе, в то время как другие отделы были посвящены алхимии.

Джон посетил раздел травологии и изучил несколько книг по травам земного класса, в которых также были знания о травах небесного класса. На это дело у него ушло двадцать тысяч очков опыта.

Потом он зашёл в отдел искусства алхимического пламени и изучил несколько книг, касающихся совершенствования, применения и контроля пламени души. Потратив на этот отдел пятьдесят тысяч очков опыта, юноша переместился в третий отдел, который содержал теоретические знания о контроле над процессом духовного синтеза и опыт предыдущих учителей секты.

На этом его прокачка завершилась. Джон заручился новыми знаниями, которые станут его теоретической основой для продвижения в небесный класс алхимии.

Потратив какое-то время на отдых и усвоение полученных знаний, юноша отправился на встречу со старейшиной.

—Учитель, — уважительно обратился Джон к старейшине Керну, когда вошёл в его кабинет, расположенный на последнем этаже павильона.

Старейшина Керн кивнул в знак приветствия:

—Ты хочешь освоить новый рецепт?

—Да. Пилюля очищения пламени души. Я хочу научиться её создавать, но не осмеливаюсь предпринимать попытки в одиночку. Мне кажется, она слишком сложная.

Учитель был удивлен его выбором:

—Ты прав, пилюля очищения пламени души — самая сложная пилюля в земном классе, поскольку алхимику нужно не просто синтезировать энергии трав, но также создать ядро пилюли из собственного пламени души, которое не разрушит пилюлю и будет иметь необходимый эффект для потребляющего. Ты правильно сделал, что сразу обратился ко мне, но, мой юный друг, я бы не рекомендовал тебе браться за эту пилюлю сейчас.

—Почему?

—Сложность её производства слишком высока, да ещё и сопряжена с риском. Одно неверное действие может вызвать взрыв такой мощи, что котёл земного класса может и не выдержать. Многие ученики нашей секты, занимаясь алхимией годами, бросают вызов этому рецепту в качестве своего последнего испытания перед достижением небесного класса алхимии. Лишь единицы, действительно гении, осваивают его раньше, но и те имеют опыт гораздо больший, чем у тебя.

—И всё же я хочу попробовать, — Джон был более уверен в себе, чем при получении заказа. Пополнение теоретической базы сделало своё дело.

Видя его решимость, старейшина решил уступить. Даже если юноша провалится, он сможет увидеть вершину земного класса и обрести полезный опыт. Под его контролем ничего плохого не случится, кроме траты дорогих ресурсов.

—Хорошо, можешь попробовать. Я тебе уже описывал методику производства, ты её запомнил? Есть вопросы?

—Нет, я помню всё наизусть.

—Хорошо, тогда можешь начинать.

Джон кивнул, вынул котёл, разложил ингредиенты в определенном порядке и зажёг пламя души, а после начал процесс приготовления.

Он довольно легко очистил ингредиенты, ведь у него уже была сноровка, а вот дальше начались проблемы. Необходимо было отделить от пламени в котле небольшую его часть, поднять к крышке и успокоить, сделать слабым и пассивным. После этого синтезировать очищенную энергию в определенной пропорции и образовать вокруг пассивного маленького огонька защитную оболочку.

Джон имел полное представление о том, что ему нужно сделать, но ему не хватало практического опыта, поэтому первая попытка приготовления пилюли закончилась провалом.

Прогремел сильный взрыв, который действительно мог повредить котёл, но старейшина Керн вмешался в последний момент и подавил его своей силой боевого короля.

—Пламя было слишком нестабильным, а контроль во время создания оболочки недостаточен, — покачал головой учитель, в глазах которого отражалось небольшое удивление.

Первая попытка Джона получилась выше его ожиданий.

«Может быть… у него действительно получится?»

—Давай, попробуй ещё раз, только теперь не спеши, уделяй больше внимания каждому процессу. Чтобы успокоить пламя, обволоки его ментальной энергией, тонкой и стабильной оболочкой.

Юноша начал вторую попытку, приняв во внимание указания учителя. Снова провал, только в этот раз взрыв произошёл на самом последнем этапе, когда оболочка из синтезированной энергии закрыла пассивное пламя души.

Взрыв произошёл из-за неосторожного вывода ментальных сил из пилюли.

—Ещё раз! — довольно решительно скомандовал Керн, видя огромный шанс на успех.

Джон смутился. Он обещал Кристине, что после двух провальных попыток попросит самого старейшину приготовить пилюлю, но ему также хотелось продолжить, так как рост в алхимии улучшит его духовное чувство и позволит ему добиться лучших результатов в атакующей формации.

«Я уже не так беден, как раньше. Если что, куплю ингредиенты за свой счёт»

С этой мыслью парень решился на ещё одну попытку. На этот раз он действовал менее осторожно, но более решительно. Опыт предыдущих двух попыток придавал ему уверенности и избавлял от медлительности между этапами.

Очистив травы и собрав энергию, даже не думая, что из этой порции сможет создать несколько пилюль сразу, отобрал необходимые пропорции энергий и довольно быстро синтезировал их в единую субстанцию молочного цвета.

Разум юноши работал на пределе, он сразу контролировал два процесса. Одна его рука занималась успокоением частички пламени души в котле, которая станет ядром пилюли, а другая контролировала слияние энергий.

«Сейчас!»

Когда пассивное пламя было готово, Джон довольно решительно начал покрывать его ментальную оболочку приготовленной субстанцией. В это же время, согласно указаний старейшины, он постепенно понижал температуру в котле, благодаря чему энергия быстро твердела и образовывала прочную оболочку.

«И…последний этап!»

Когда пилюля была практически завершена, Джон должен был вывести ментальные силы, которые выступали в качестве основы. Раньше он действовал довольно осторожно, но в этот раз, определив острым духовным чувством необходимое направление, просто выдернул её.

«Успех!»

[Поздравляем! Вы успешно создали пилюлю очищения пламени души земного класса!]

[Опыт +20000]

Джон с облегчением выдохнул, когда ему наконец-то позволили расслабиться. Всё его тело от напряжения было покрыто потом, а голова немного болела от перенапряжения. Сегодня в алхимии он прыгнул выше головы и получил превосходный результат.

Теперь необходимо закрепиться на данном уровне, довести процесс производства до автоматизма, чтобы научиться из одной порции производить сразу несколько пилюль.

—Превосходно! — воскликнул старейшина Керн, — с третьей попытки, да ещё и пилюлю высокого качества. Джон, ты действительно гений!

Учитель не скупился на похвалы. Юноша его действительно поразил до глубины души. Видя подобные успехи, Керн совсем не жалел потраченного времени.

—С такими результатами, — продолжил возбужденный старейшина, всё ещё осматривающий пилюлю в своей ладони, — ты сможешь гораздо раньше достичь небесного класса алхимии, чем мы предсказывали. Это очень хорошо, однако.

Сделав паузу, Керн перевёл взгляд на юношу:

—Я бы хотел, чтобы ты не спешил с переходом в небесный класс алхимии, по крайней мере пока не достигнешь стадии духовного ядра.

—Я вас понял.

Джон и сам осознавал, что даже если его пламя души достигнет небесного класса, он не сможет должным образом контролировать энергии в котле, а неудачи будут стоит гораздо больше, чем просто разрушение котла. Текущего уровня ему пока что достаточно.

—Вот и славно, — кивнул довольный старейшина, — сосредоточься на отработке полученных умений, набирайся опыта, развивай и дальше свое духовное чувство, тренируй ментальную силу. Будут вопросы — ты всегда можешь меня найти.

На этом они расстались, Джон отправился отдыхать. Поздним вечером юноша связался с Кристиной и передал ей результат его трудов.

—Ты справился? — она была изумлена.

—Ага, я освоил рецепт, так что теперь могу принимать заказы. Могу гарантировать одну пилюлю на одну порцию трав, когда наберусь опыта — будет больше. Стоимость работы — два средних камня истинной сущности.

Ему удалось в этот раз удивить её. Кристина теперь смотрела на него по-другому.

Немного поговорив, уменьшив напряжение в их отношениях, они заключили хорошую сделку. Цена в два средних камня истинной сущности представляла собой треть себестоимости производства пилюли.

Многие алхимики брали большую цену за свою работу, но Джон, желая получить репутацию и клиентскую базу, пока не стремился заламывать цены. Кристина действительно не собиралась отказываться от такого выгодного сотрудничества из-за их натянутых отношений, ведь Джон мог производить нужные ей пилюли каждый день, пока у неё было чем платить.

Девушка передала ему несколько порций трав и они, без заключения официального договора, начали работу.

Юноша заполучил первого постоянного клиента.

* * *
Поскольку Джон теперь мог производить новую пилюлю, об этом была сделана соответствующая запись на двери его кабинета.

Заполучив отличный источник дохода, юноша с головой погрузился в работу. Дни пролетали один за другим незаметно.

Благодаря рывку в алхимии, Джон смог перескочить ещё через один уровень в атакующей формации и на этом практически остановился в прогрессе. С каждым днём его ментальная сила становилась всё мощнее, а опыт в алхимии рос в геометрической прогрессии.

Постепенно приходили новые клиенты, которые были заинтересованы двумя редкими пилюлями. У Джона росла репутация, а вместе с ней становился толще кошелек.

За два дня до группового турнира он перестал принимать новые заказы. На следующий день разобравшись со всем, что у него накопилось, юноша вернулся в свою комнату в общежитии и решил там закрыться до завтрашнего дня.

«Так, я скопил двадцать один средний камень истинной сущности, двадцать четыре малых камня истинной сущности. Очки вклада в секту пока что трогать не буду»

По спине Джона прошла дрожь от волнения. Алхимия действительно была правильным выбором, ведь каждый средний камень истинной сущности давал около восьмисот тысяч очков опыта. Он, конечно, ещё не получал месячную норму как внутренний ученик и не выполнял задания секты, поэтому не мог реально оценить уровень своего богатства в сравнении с другими учениками, но этот вопрос его особо и не заботил.

Главное — он может теперь многократно повысить свои силы и приблизиться к нужному уровню для путешествия в оскверненные земли.

—Начнём.

Вывалив все пилюли истинного духа и камни сущности, Джон стал их жадно пожирать, заставляя свои очки опыта расти как на дрожжах.

Глава 40

Джон выдохнул и вытер пот со лба.

«Никогда бы не подумал, что устану от поглощения ресурсов культивации, но, блин, я действительно устал. На одно поглощение камней сущности ушло почти три часа, а ведь я ещё все пилюли истинного духа сожрал. Наверное, стоит размеренно прокачиваться, а не откладывать всё на последний день. Эх, ладно, будет мне уроком. Что у меня там с очками опыта?»

[Очки опыта 24658000/3000000. Желаете совершить прорыв?]

Юноша не мог поверить своим глазам. Эта цифра — его текущий рекорд, который мог быть увеличен, если бы он потратил ещё и очки вклада, которые скопились за выполнение заказов секты.

«И это я едва две недели серьёзно занимаюсь алхимией. Все усилия, все очки опыта, вся боль — всё это стоило полученных результатов. Что-то мне уже даже и на групповой турнир не хочется, я бы за потраченное там время заработал бы ещё больше ресурсов. Эх, но нужно выполнить задание системы, а ещё всё же будет неплохо попасть на третий этаж библиотеки. Надеюсь, там будут техники классом выше небесного»

Джон хотел незамедлительно совершить прорыв, но, учитывая скопившиеся очки, можно было потратить их более разумно. Открыв статус, он нашёл нужную строчку и ткнул пальцем:

[Для достижения золотого уровня металлического тела необходимо 15000000 очков опыта]

После достижения этого уровня, его тело не будет уступать практикам стадии духовного ядра, для получения достижений на турнире развитие этой техники — лучший выбор. Золотой уровень — последний из известных ему, чтобы развивать эту технику дальше, придётся заплатить огромным количеством очков опыта, но об этом можно будет подумать потом. Даже не колеблясь, Джон решительно потратил очки опыта:

[Освоить золотой уровень металлического тела!]

«Ох, если я потеряю сознание от боли, то, надеюсь, хотя бы ненадолго. Хотелось бы до начала турнира привыкнуть к новым силам»

Джон закрыл глаза и стиснул зубы, зная, что ждёт его дальше. Таинственная энергия проникла в тело и стала атаковать мышцы и кости, каждая клетка подвергалась нападению, отчего уровень боли быстро возрос до нестерпимого уровня.

Парень покрылся потом через минуту, стал издавать болезненные стоны через две. На третью минуту он уже кричал.

Спустя минут десять юноша потерял сознание.

Очнулся он уже глубокой ночью.

«М-да, в этот раз повезло отрубиться пораньше…»

Джон совершил глубокий вдох и пошевелился. Всё его тело было покрыто не только потом, но и грязью. Из его тела вышли некоторые нечистоты, благодаря чему его тело стало гораздо мощнее.

Тряхнув головой, юноша приподнялся и осмотрел свои конечности, не скрытые одеждой. Его кожа снова изменила цвет и приобрела благородный золотой оттенок. Красоту портили жир и черная грязь, которые источали отвратительный запах.

Сжав кулак, Джон почувствовал огромную, до сегодняшнего дня неведомую ему силу, к которой действительно придётся привыкать.

Ему пришлось потратить около получаса, чтобы привести себя в порядок. Он избавил тело от грязи, сменил одежду и очистил комнату, прежде чем сел посреди неё на полу и открыл статус.

[Техника укрепления: металлическое тело (золотой уровень) (+)]

Увидев изменения в волнующей его строке, юноша ткнул по ней пальцем:

[Доступно изучение следующих уровней. Стоимость — 10000000 очков опыта]

Его лицо от этих слов скривилось. Просто чтобы изучить новые уровни, которые ему понадобятся на стадии боевого короля и боевого императора, Джону придётся отвалить десять миллионов. Их освоение, вероятно, будет стоить ещё дороже.

«Мне к тому времени понадобится небесный класс алхимии, иначе я и своим текущим уровнем буду долго зарабатывать очки опыта. Ещё неизвестно, сколько опыта мне нужно будет на новые уровни. Не удивлюсь, если один прорыв на стадию духовного ядра будет стоить больше десяти миллионов»

Собравшись с мыслями, Джон обратил внимание на строку опыта.

[Очки опыта 9658000/3000000. Желаете совершить прорыв?]

«Да!»

Юноша закрыл глаза и обратил внимание на свой внутренний мир, на духовный источник, в котором сейчас происходили изменения.

Он видел бесконечное духовное море, ранее спокойное и безмятежное, на котором теперь поднимались волны энергии. Переход на следующий уровень согласно его техники не подразумевал кардинальных изменений, источник лишь расширился, а энергия в море стала плотнее и мощнее.

Переход на следующий уровень не занял много времени. Достигнув второго ранга стадии формирования ядра, Джон решил на этом не останавливаться.

[Очки опыта 6658000/4500000. Желаете совершить прорыв?]

«Да!»

Довольно решительно юноша совершил ещё один рывок. К сожалению, такого резкого роста сил, как при первом освоении техники великой пустоты, уже не было, но рост мощи всё равно был заметен.

[Очки опыта: 2158000/6000000]

Теперь Джон был на третьем ранге стадии формирования ядра. Поднялся всего на два ранга, это разочаровывало конечно, но утешал рост реальной силы. Юноша чувствовал, что теперь может сразиться и с практиками стадии духовного ядра.

«У меня ещё есть время. Стоит привыкнуть к новым возможностям»

Джон встал и подошёл к телепортационному кругу, после чего переместился в тренировочное ущелье.

Обнажив меч, он задумал совершить несколько обычных движений для подготовки к настоящей тренировке, но тут ему в голову пришла интересная мысль.

«Серебряный уровень справлялся с обычным оружием земного класса, но мой меч мог повредить его, как и многие артефакты высокого качества. Хм, а что же теперь?»

Серебряный меч с драконьей гардой, от которой в две стороны торчали клыки, своим острием коснулся кожи на ладони юноши. Джон почувствовал что-то, напоминающее щекотку, но меч действительно не смог повредить кожу.

Найдя это интересным, Джон вложил намного больше сил в свои действия. На этот раз кожа всё же поддалась, но рана была еле заметной. Этот факт поразил его.

«На стадии формирования ядра у меня больше нет противников»

Он верил, что сможет раздавить любого гения этой стадии, который решит выступить против него. Джона одолело возбуждение, разгорелся боевой дух, подогреваемый идеей соперничества.

Воодушевленный мыслями о групповом турнире, юноша начал практиковаться и оттачивать контроль над возросшей силой.

* * *
—Давно не виделись, ребята, — улыбнулся Джон своим товарищам, когда они встретились в административном районе секты в назначенное время.

С их последней встречи прошло более десяти дней, за это время в их силах прошли некоторые изменения, и Джон не мог этого не заметить.

Мия достигла восьмого ранга стадии формирования основы. Её аура была спокойной, а основы непоколебимыми. Более того, в её ауре чувствовалась какая-то необычная и даже немного пугающая энергия, которая, вероятно, как-то была связана с искусством ядов.

Учитель, видимо, хорошо её обучал.

Ли, с другой стороны, достиг пика стадии формирования основы. Его аура была нестабильной. Это говорило о том, что он вновь прибегнул к каким-то сокровищам и насильно вызвал переход на следующий уровень.

Видимо, монах решил использовать групповой турнир для восстановления основы и закрепления на текущем уровне.

—Ты прорвался? — удивился Ли, когда почувствовал ауру друга, — через два уровня?

—Ага, — кивнул Джон и ещё раз окинул взглядом товарища:

—Выглядишь потрёпанным. Умудрился довести своего учителя?

Ли не стал заострять внимание на росте сил товарища, поскольку это было не в первый раз. Он быстро переключился на новую тему. Услышав слова Джона, он заметно помрачнел, его лицо скривилось:

—Я сделал его знаменитым. Он должен быть мне благодарен, но вместо этого…

Обычно монах скрывал, что книга, набирающая популярность в секте, написана им, но его друг это прекрасно знал, поэтому перед ним он не лукавил.

—Неужели слова благодарности на первой странице возымели такой огромный эффект? — удивился Джон.

—Слова благодарности — дань моего уважения, даже столь бессовестный человек не мог так остро на них отреагировать. Учителя вывел из себя один из персонажей, который подходит под его описание. Старейшина секты, в которой идет рассказ, занимался там всякими извращениями, домогался учениц, прибегал к шантажу и прочим гадостям. В книге он один из антагонистов. Старейшина Веран решил, что я таким образом испортил его репутацию, хотя это всего лишь художественное произведение и все совпадения случайны. Хотя, судя по его реакции, ему действительно есть что скрывать… Да и вообще, у него нет никаких доказательств, что именно я являюсь автором этого шикарного произведения, и, тем не менее, он направил свой гнев именно на меня, старый козёл.

Ли вёл себя так, словно его несправедливо обвиняли, а также намекал на то, что благородный учитель секты пурпурного тумана, практик стадии боевого короля, на самом деле скрытый извращенец.

«На месте старейшины, я бы избил его ещё сильнее» — покачал головой Джон, усмехнулся и решил не лезть в это дело.

—Я думаю, — вдруг заговорила Мия, холодный взгляд которой упал на Ли, — ты зашёл слишком далеко. Тебе стоит принести извинения своему учителю.

Монах впервые столкнулся с таким отношением от этой тихой, милой служанки. Это скрытый пик так изменил её за столь короткий срок, или его действия задели её за живое?

—Не я начал это, не мне и заканчивать, — фыркнул он в ответ, скрестил руки на груди и отвернулся.

—Может быть старейшина и был несколько грубоват, но он желает тебе только добра. Как твой учитель, он более чем выполняет свои обязанности. Ты поступил слишком низко, неблагодарный нахал.

Ли оторопел, Джон удивлённо глянул на свою девушку.

«Оказывается, у неё есть и такая сторона»

Мия, словно почувствовав его взгляд, повернулась и холодно глянула уже на него:

—Ты поддерживаешь его?

—Э, нет конечно, — натянуто улыбнулся Джон, — просто не хочу вмешиваться.

Девушка фыркнула и отвернулась от него, заставив юношу нахмуриться.

—Если мы с ней поссоримся, — прошептал он на ухо Ли, — я с тобой лично разберусь.

Вот с такой неприятной ноты начался групповой турнир. Не разговаривающие друг с другом товарищи прошли регистрацию в административном районе, получили зеленые нефритовые жетоны и выслушали правила.

Следующие две недели они будут вынуждены выживать в зачарованном лесу, противостоять опасностям местности и другим ученикам секты. Первое место займёт та группа, у которой под конец выделенного срока будет больше всех жетонов.

Получить их можно только у других учеников, поэтому, чтобы занять хоть какое-то место, придётся сражаться.

После всех организационных моментов, группы учеников стали входить в подготовленные телепортационные массивы, которые распределяли их по случайным местам на выделенной для турнира территории.

Групповой турнир официально начался.

Глава 41

—Итак, мы снова здесь, — натянуто улыбнулся Джон, желая снять напряжение в их группе.

Товарищи кивнули, Ли добавил:

—Я думал, мы излазили весь зачарованный лес в прошлый раз, но эти места мне совершенно незнакомы. Даже не могу толком предположить нашу текущую позицию. Мне кажется, они расширили барьер для увеличения территории. Как никак, в турнире принимает участие более семисот человек.

—И волк, — усмехнулся Джон, глядя на серое животное, которое всегда сопровождает монаха. Этот волк излучал довольно мощную и крайне необычную для зверя ауру. Он был на пике второго ранга, что в человеческих мерках означает пик стадии формирования основы. Одному богу известно, что сделал с ним Ли, чтобы достичь такого результата, но зверь выглядел слишком разумным на фоне своих сородичей.

—Кстати про волка, — вдруг мысль посетила юношу, — будешь помогать ему эволюционировать? Он может быть полезен для нас в будущем, если станет монстром третьего ранга.

—Э, что? — недоумевал Ли, — это как?

—Ты не в курсе? — удивился Джон и поспешил пояснить, — ты же знаешь, что моя семья отлавливает, выращивает и приручает духовных зверей на продажу. Духовные звери тоже могут развиваться.

Выдержав паузу и собравшись с мыслями, юноша продолжил:

—Я, конечно, не эксперт, но кое-что знаю. Чтобы заставить зверя эволюционировать и повысить ранг, нужно использовать кровь и плоть более могущественных зверей, а также их ядра. Возможно есть и другие средства, но это ты уже должен сам выяснить.

—Хм, а это довольно интересная тема, — честно ответил монах, окинувший взглядом волка, — я займусь этим вопросом после турнира. Может получится сделать из него что-то более путное. Хотелось бы найти для него кровь дракона или феникса и посмотреть на результат.

Джон, услышав это, усмехнулся:

—Я думал, что он твой буддийский брат. Разве ему можно есть мясо и уж тем более пить кровь?

—Этот вопрос не так прост, — нахмурился Ли в ответ, — учитель что-то мне рассказывал об ограничениях, но я не запомнил. В любом случае, у меня свой путь, так что я скажу тебе по этому поводу следующее: мясо пройдёт через желудок, а Будда в сердце, так что не вижу никакой проблемы.

Джону захотелось ударить себя по лбу, но он этого не сделал, лишь покачал головой и решил закрыть вопрос, иначе Ли своей чушью задавит все попытки подколоть его и заставит голову болеть.

—Давай осмотримся, — быстро сменил он тему, — в прошлый раз мы редко натыкались на созданных формацией монстров, но что-то мне подсказывает, что в этот раз всё будет не так просто. Стоит быть осторожными.

Его товарищи заметно посерьёзнели, согласно кивнули и принялись сканировать окружение духовным чувством.

Они находились в каком-то сером ущелье, вокруг были лишь голые камни и туман, из-за которого глаза не могли хорошо видеть.

—Вроде никого, — выдохнул Джон и развернулся, — идём, нужно выбраться из этого неприятного места и начать зарабатывать жетоны, пока внутренние ученики не разобрались со слабаками из внешнего круга.

Своим духовным чувством юноша определил местоположение стены барьера зачарованного леса, они находились неподалеку от него, благодаря этому он смог выбрать необходимое направление для движения — противоположное от барьера.

Джон двигался вперёд и размышлял:

«В прошлый раз мы старательно избегали монстров четвертого ранга, в этот раз также постараемся. Было бы неплохо сразиться с настоящими, но эти не более чем иллюзия, за них, к сожалению, не дают очков опыта. Я даже не смогу проверить, дадут мне за убийство духовных зверей монеты системы или нет»

Минут через двадцать довольно быстрого передвижения местность начала меняться. Они, кажется, поднимались вверх. Ущелье постепенно становилось равниной, появлялась зелень, впереди можно было наблюдать начало зачарованного леса.

В какой-то момент духовное чувство юноши засекло чьё-то движение. В этот же момент отреагировал и волк, который повернул голову в правую сторону, напрягся и зарычал.

Джон удивленно посмотрел на него:

«Духовные звери гораздо чувствительнее к опасности. В прошлый раз волк всегда быстрее нас ощущал появление монстров, но в этот раз мы с ним смогли отреагировать практически одновременно. Моё духовное чувство теперь не уступает духовному зверю второго ранга. Это хорошо или плохо? Наверное хорошо, раз Мия и Ли всё ещё не засекли угрозу»

Юноша обнажил меч и встал в стойку. Следом за ним отреагировали товарищи. Мия высвободила кинжалы теперь уже земного класса, а Ли достал свои чётки.

—Зверь четвертого ранга, — проинформировал их Джон, прежде чем монстр появился. Из-под камней, открыв свою пещеру, вылез огромный каменный саламандр.

—Хоть это и будет ослабленная версия, — заговорил монах, понимающий принцип действия данной формации, — но это всё равно зверь с повышенной защитой, который должен иметь атакующие способности стадии духовного ядра.

—Да нормально, я думал вылезет чего похуже, — лишь улыбнулся Джон, оценив противника, и совершил вертикальный взмах.

Он активировал технику доминирующего меча, выпустил энергетическое лезвие, которое, к его удивлению, врага не убило, но смертельно ранило. Джону пришлось подпрыгнуть к твари и вонзить меч в череп, чтобы добить.

Он не ожидал такого исхода.

«Атакующей мощи не хватило, а ведь это ослабленная версия. Ну ладно, в любом случае победа мне легко досталась»

—Продолжим? — улыбнулся он товарищам, убирая меч в ножны, в то время как тело уничтоженного саламандра медленно рассеивалось по ветру.

Мия и Ли были шокированы. Они, конечно знали, что их товарищ стал намного сильнее после вступления в секту, но победа над монстром четвертого ранга ему ну уж слишком легко далась.

—Эм, — заметил вдруг Ли, — Джон, ты освоил золотое тело?

—Ага.

На лбу монаха выступил пот. Он ведь дал обещание сразиться с ним после группового турнира.

«Нужно срочно что-нибудь придумать»

Путешествие продолжилось. Ребята вошли в лес, увеличили духовное чувство на максимум и принялись искать других участников турнира. Очень скоро они наткнулись на первую группу.

—Джон?

—Генри?

Джон Уэйк встретил своего двоюродного брата, Генри Уэйка, который, став внешним учеником пика меча, собрал группу из членов семьи, чтобы попытать удачу на этом турнире. Этот парень, как и Джон, пробился на стадию формирования ядра и достиг неплохих результатов в секте.

К сожалению, ему очень не повезло в первой стычке наткнуться на Джона.

У Ли на лице появилась улыбка до ушей:

—Генри, братишка, как я рад тебя видеть.

Генри вздрогнул, услышав его голос, на его лбу выступил холодный пот. Он чувствовал себя гораздо увереннее после обучения в секте и, даже несмотря на то, что Ли стал лидером рейтинга внешних учеников, был готов сразиться с ним, но против Джона ни за что не пошёл бы, поэтому ему придётся стерпеть всё, что произойдёт здесь.

—Вам нужны наши жетоны? — горько выдохнул Генри, признавая поражение без боя.

—Ты лучше всех в этой секте понимаешь нас, — кивнул довольный монах, — вот поэтому ты наш братишка.

Плечи Генри опустились, он обернулся, кивнул своим товарищам и потянулся к пространственному мешку.

В этот момент Джон напрягся и обернулся.

—Ой-ой, — раздался голос издали. Все остальные посмотрели к источнику голоса и обнаружили ещё одну группу, выходящую из укрытия.

Четыре человека. Трое на пике стадии формирования ядра, а лидер на начальном этапе стадии духовного ядра. Они хорошо себя скрывали, потому что Джон не смог их сразу обнаружить.

—Как я погляжу, знаменитый Джон Уэйк задирает новичков нашего пика, — улыбнулся загадочный лидер, который, судя по одежде, был внутренним учеником пика меча.

Их взгляды встретились.

Джон смотрел на этого странного незнакомца. Лысый, очень худой, с острым носом, выглядящий примерно на двадцать два года. Его внешность была довольно заурядной, выделялся он лишь смуглой кожей, но сила этого лысого — не то, что стоит недооценивать. В его ауре юноша чувствовал такую же Ци Меча, которая говорила о том, что он тоже достиг области единения с мечом, а может имел даже большие достижения.

—Ты кто такой? — нахмурился Джон, мозговая деятельность которого активизировалась.

Инстинкты говорили ему, что нужно бежать. Чисто теоретически, он мог бы сделать это благодаря шагу фантома, но тоже самое нельзя сказать о сопровождающих его товарищах. В этот момент он на секунду задумался о том, что друзья для него обуза. Очень быстро он избавился от этих неприятных мыслей. Он сам притащил их сюда, поэтому должен взять ответственность за свое решение.

«Я чувствую, что мои шансы на победу невысоки, но это ведь не повод отступать, верно? Нужно лишь одолеть лысого, остальные не так сильны. Блин, мне было бы проще решиться, если бы система выдала задание, но она как назло молчит. Не хочешь давать мне лишние преимущества из-за того, что я итак участвую в задании?»

—Меня зовут Ашур, — улыбнулся лысый, продолжая приближаться к Джону, — слышал обо мне? Я нахожусь на сорок третьем месте в рейтинге внутренних учеников.

Услышав это, юноша напрягся. Сорок третье место для практика начального этапа стадии духовного ядра — солидный результат.

—Не слышал, — довольно грубо ответил Джон, положив ладонь на рукоять меча.

—Как-то даже обидно, — улыбнулся в ответ Ашур, схватившись за рукоять своего меча. Зрачки Джона расширились, когда он обнаружил, что оружие его противника принадлежит к небесному классу.

Шансы на победу снова уменьшились.

—Мне неинтересны твои спутники, — Ашур заметно посерьезнел, — только ты. Мне не нравится твоё поведение в секте. Я бы давно бросил тебе вызов, но это было бы слишком унизительно для меня. К счастью, мы встретились здесь. Давай сразимся Джон Уэйк, один на один. Выигрываю я — заберу жетоны всей твоей группы, победишь — заберёшь жетоны моей. Неплохое предложение, верно?

—И не поспоришь даже, — натянуто улыбнулся Джон в ответ и обернулся, бросив взгляд на своих товарищей:

—Отойдите немного.

—И вы тоже, назад, — кивнул своим спутникам Ашур, вынимая меч из ножен. Когда оружие было высвобождено, его аура изменилась до неузнаваемости. Она стала тяжелой, подавляющей и настолько острой, что, казалось, от лишнего движения можно было порезаться.

Поднялся ветер.

Серьёзный как никогда Джон ответил тем же. Он не сдерживал себя и проявил свою мощь на полную катушку. Его аура была схожа по свойствам, но заметно слабее.

Генри видел в этом конфликте возможность сбежать, но он не хотел этого делать. Джон в любом случае оставался его братом, за успехи которого он в тайне мог порадоваться. И даже отбросив это, просто увидеть бой такого уровня стоит того, чтобы в итоге лишиться жетонов.

—Ты не против, если начну я? — улыбнулся Джон, держащий меч одной рукой.

—Давай, покажи себя, — кивнул Ашур и схватил меч обеими руками.

«Мне нужно захватить инициативу и ослабить его. Придётся использовать секретный прием. Я объединю меч вьюги и иллюзорный меч»

Глаза Джона горели боевым духом, ведь он столкнулся с сильнейшим на сегодняшний день противником.

Глава 42

Джон уже когда-то скрещивал выбранные им техники, но это было до их усовершенствования. Новые идеи об их совмещении пришли ему в голову во время тренировок в атакующем массиве, когда разум юноши был сконцентрирован на самосовершенствовании. Росло понимание искусства меча, появлялись новые идеи.

Сегодня, в этой непростой ситуации, Джон решил опробовать одну из них.

«И ещё. Его оружие классом выше. Я всегда должен поддерживать Ци Меча на острие своего оружия, если не хочу лишиться своего единственного артефакта»

Первым делом юноша активировал технику меча вьюги. Частицы ледяной энергии заполонили пространство и закрутились вихрем, создав вокруг Джона холодную область диаметром десять метров, в которой движение чужеродной энергии замедлялось.

Следом была активирована техника иллюзорного меча. Десятки мечей одинаковой мощи закружились в ледяном вихре. Благодаря этим действиям, юноша создал опасную область, вход в которую был равнозначен смерти.

Взгляд Ашура стал серьёзным.

Джон использовал Ци Меча для создания иллюзорных мечей, а техника меча вьюги дополняла их ледяным элементом и даже повышала скорость атаки.

—Впервые наблюдаю нечто подобное, — глаза противника загорелись.

—Главное чтобы не в последний, — ухмыльнулся Джон и совершил рывок вперёд без создания фантома.

Оказавшись в непосредственной близости, юноша совершил обычную горизонтальную атаку, на которую противник ответил блоком. В этот момент иллюзорные мечи, которые переместились в зону атаки вместе с холодной областью, пришли в движение.

Мощные иллюзорные мечи, которые из-за усиления ледяными частицами приобрели голубой цвет, начали свою стремительную и довольно опасную атаку с самых разных сторон.

Восхищенные наблюдатели покрылись потом. Если бы они оказались на месте Ашура, то, вероятно, не смогли бы ничего сделать, ведь основанные на Ци Меча атаки были слишком быстры.

«Чёрт, даже с золотым телом я уступаю ему в физической силе» — заметил Джон, когда их клинки столкнулись.

Мощным толчком враг оттолкнул его назад, а после совершил несколько резких движений.

Ашур рассек своим мечом первые три иллюзорных меча, причём сделал это с необычайной легкостью, но на четвёртый отреагировать должным образом не успел. Атака, которая должна была вонзиться ему в бедро, оставила лишь порез, поскольку в последний момент он смог извернуться.

Испытав чувство опасности, Ашур применил технику движения и стремительно покинул холодную область, на его лбу выступил пот.

—А ты хорош, — посмотрел он на Джона, — действительно хорош. В какой-то степени мне, твоему старшему, даже обидно, что приходится идти на крайние меры, чтобы победить.

Джон в ответ улыбнулся:

—А вот я, похоже, переоценил тебя, — его взгляд переместился на кровоточащую рану, в которую пытались проникнуть частицы ледяной энергии.

—Самомнения тебе не занимать, — фыркнул Ашур, опустив меч, его взгляд лишь на секунду задержался на ране:

—Я не знаю, через что ты должен был пройти, чтобы иметь такие достижения в шестнадцать лет, но ты всё ещё не всесилен. Между нами разница в целую стадию, её невозможно преодолеть лишь мощными техниками.

—Я много раз доказывал обратное.

—Низшие стадии развития не стоят упоминания. Ты, судя по всему, ещё не сражался с настоящими практиками стадии духовного ядра, теми, кто сформировал ядро из духовного моря? Что ж, будь благодарен, сегодня я преподам тебе урок.

Ашур сделал один шаг вперёд, закрыл глаза и высвободил внутреннюю силу. Мощное пламя вырвалось из его источника, окружило тело, уплотнилось и видоизменилось, образовав рыжие полупрозрачные доспехи из духовной энергии.

По этим пламенным доспехам протекали светлые нити энергии меча.

Рот Джона приоткрылся, когда он увидел это. Последний раз ему было позволено наблюдать нечто подобное при попадании в этот мир, когда старейшина Джек сошёлся в битве с другим старейшиной, решившим забрать его жизнь.

Духовные доспехи — способность, открывающаяся для практиков на стадии духовного ядра. Они представляли собой защитное умение, которое расходовало огромное количество энергии, но делало пользователя практически неуязвимым до тех пор, пока его источник не пуст.

—Дерьмо, — выругался помрачневший Джон.

—Оно самое, — засмеялся Ашур и сделал ещё один шаг вперёд.

Его тело исчезло, Джон напрягся. Он с трудом мог различать его движения, даже при полной концентрации. Противник, вошедший в область действия его техник, оказался в непосредственной близости и занёс меч для атаки. Холодная энергия, которая должна была его замедлять, ранее имела некоторый эффект, но пламенные доспехи нивелировали этот эффект.

Раздался металлический лязг. Джон был оттеснен превосходящей силой назад, Ци Меча на его оружии заколебалась.

Оставшиеся иллюзорные мечи пришли в движение и резко атаковали цель, но противник даже не стал на них реагировать. Вместо этого он продолжил наступление.

Его атаки были быстры и мощны. Джон лишь благодаря развитой реакции был способен вовремя поставить блок.

Зрители со стороны могли наблюдать, как иллюзорные мечи сталкиваются с духовными доспехами Ашура и разбиваются, вызывая лишь колебания на их поверхности. Изначально показавший преимущество Джон теперь был загнан в угол.

Блокировав очередную атаку, юноша попытался контратаковать приёмами из серии одинокого меча, но Ашур легко уклонился.

—Такова разница между стадиями, Джон Уэйк, — произнеся это, Ашур совершил свою последнюю атаку.

Он был удивлен тем, что Джон, несмотря на всю их разницу в силах, был способен блокировать его атаки, поэтому, вместо того чтобы полагаться на искусство меча и затягивать бой, что может быть опасно в условиях группового турнира, Ашур решил завершить бой превосходящей мощью.

Когда мечи столкнулись в очередной раз, противник выпустил энергетическое лезвие, которое было подобно технике доминирующего меча. Это действие оттолкнуло Джона практически на метр назад и разрушило защиту из Ци Меча на оружии. Атаковав снова, не позволив ему собраться с силами, Ашур уничтожил меч Джона и рассек ему грудь.

—А-р-г-х! — Издал ошеломленный юноша болезненный стон. Его взгляд наполнился неверием.

Он повернул голову и обнаружил в руке лишь рукоять меча. Опустив взгляд, он обнаружил на своем теле серьёзную длинную рану, идущую от правого плеча к левому боку. Золотое тело не смогло полностью справиться с артефактом небесного класса. Благодаря технике металлического тела юноша лишь пережил эту атаку, которая для обычного практика его уровня могла быть смертельной.

—Твою ж мать. Проиграл, — холодным голосом произнёс Джон и упал. Перевернувшись на спину, он устремил свой безразличный взгляд в небо и стал тяжело дышать, в то время как его тело быстро покрывалось потом. Его рука всё ещё сжимала рукоять сломанного меча.

—Это был хороший бой, Джон Уэйк, — отменил действие своих техник Ашур и кивнул ему, — ты заслужил моё уважение. Не стану спорить, что, если бы мы одновременно вступили в секту, я бы не был тебе противником, но тебе не стоит винить меня в этой несправедливости. Такова жизнь. Ты можешь бросить мне вызов в будущем, когда станешь сильнее, но знай — я не буду сидеть на месте и ждать, пока ты превзойдёшь меня. Ладно, не буду больше тебя унижать. Раз уж я победил, пора выполнить условие нашего соглашения.

Произнеся это, Ашур перевёл свой взгляд на Ли и Мию, которые в данный момент пребывали в шоке:

—Давайте свои жетоны.

Победитель следом посмотрел на Генри и его группу:

—И вы.

Джон первым вынул свой жетон. Он признал свое поражение, ведь его разбили практически по всем фронтам. Даже его умение владения мечом было недостаточно велико.

Собрав жетоны со всех, Ашур ещё раз посмотрел на Джона, кивнул своим товарищам и молча удалился.

Ли в любой другой ситуации хотел бы подколоть друга, но сейчас не находил слов. С самого их знакомства, он впервые наблюдал за его поражением. Даже на него этот бой произвёл неизгладимое впечатление.

Мия, которая присутствовала на злополучном турнире, где Крис Пейн уничтожил источник Джона, смогла легче принять его поражение. Придя в себя, она подбежала к своему возлюбленному и принялась оказывать ему первую помощь. Вынув из пространственного кольца, полученного в подарок от учителя, целительные пилюли небесного класса, она помогла Джону принять их.

—Брат, — заговорил Генри, — ты выглядишь слишком разбитым. Поражения случаются на пути каждого, в твоём проигрыше нет ничего неожиданного, ведь противник старше тебя лет на шесть-семь. С твоей скоростью совершенствования, ты быстро возьмёшь реванш.

Услышав слова Генри, Джон быстро пришёл в себя. В его кажущихся безжизненными глазах загорелось пламя боевого духа.

—Ты прав, — ответил он, слегка улыбнувшись, — мне просто немного обидно, я проиграл ему не только в чистой силе, но и во владении мечом, которым последнее время так гордился. Не переживай, я не настолько слаб, чтобы один проигрыш сломил меня. Напротив. Я готов двигаться дальше. Вот увидишь, не пройдёт и двух месяцев, я брошу ему вызов на боевой арене.

—Рад это слышать, — улыбнулся Генри и посмотрел на своих товарищей:

—Что ж, не будем вам мешать, мы уходим. И вам стоит скорее покинуть это место, ведь ваше сражение могло привлечь другие группы.

—Согласен, — слегка кивнул Джон и попытался приподняться. Его лицо исказилось в болезненной гримасе.

Под действием целительной пилюли небесного класса его рана начала затягиваться, но до полного восстановления ему ещё далеко.

—Меч жалко, — вздохнул он, бросив последний взгляд на сломанное оружие, и наконец выпустил рукоять.

Он решил отбросить её вместе с негативными мыслями о своем поражении. Ему это было нужно, чтобы двигаться дальше.

Встав, он посмотрел на своих товарищей:

—Предлагаю вернуться в ущелье. Я потрачу день на восстановление, а после мы вернемся в зачарованный лес и будем действовать более осторожно. Мы просто обязаны в этом турнире занять призовое место.

—Согласен, — кивнул Ли.

—Я тоже, — кивнула Мия, у которой взгляд был несколько странным. Джон заметил это, но не стал заострять внимание, поскольку ему было не до этого.

Медленно, начав сканировать духовным чувством окружение, ребята отправились к месту появления на групповом турнире, чтобы восстановиться.

Сделав несколько шагов, Джон услышал звон в ушах и увидел перед глазами череду системных сообщений:

[Доступно дополнительное задание!]

Глава 43

[Доступно дополнительное задание!]

[Тернистый путь к вершине. Описание:

Поражения неизбежны. Чтобы стать сильнее, вы должны переступить через это, сделать неудачу важным уроком. Превзойдите самого себя, станьте сильнее и возьмите реванш. Чтобы двигаться дальше, вы должны одолеть того, кто одолел вас.

Бросьте вызов Ашуру и одержите сокрушительную победу.

Награда: 10000000 очков опыта.

Дополнительная награда: монеты системы]

[Внимание: вы не сможете продвинуться на стадию духовного ядра, если не завершите это задание!]

Зрачки Джона расширились, когда он прочитал все сообщения. В самом задании не было ничего удивительного, на самом деле он даже радовался, что получил его, ведь ему и самому хотелось взять реванш в будущем. Награда тоже была приятной, одно только число очков опыта воодушевляло, так он мог ещё и получить бесценные монеты системы.

Лишь последнее сообщение вызывало у него гнев. Закрыть ему доступ к следующей стадии развития, если он не выполнит это задание. Не слишком ли далеко заходит эта проклятая система? Это же нечестно. А если Ашур умрёт, пока я готовлюсь к бою с ним? Глупая система!

Сделав глубокий вдох, Джон подавил все эти чувства. Сколько бы он не ругался, система его не слушала, поэтому, как говорит монах, гневаться лишний раз не стоит, это вредно для печени.

«Я не отправлюсь в оскверненные земли до тех пор, пока не набью морду Ашуру» — дал себе обещание юноша и постарался ускорить шаг.

Его лицо вновь скривилось в болезненной гримасе. Сначала необходимо восстановиться.

* * *
Ребята вернулись в ущелье и заняли пещеру, из которой на них вылез каменный саламандр.

Джон принял ещё несколько пилюль исцеления небесного класса, сел посреди комнаты и начал направлять все свои силы на восстановление.

Раньше травма подобного уровня сделала бы его неспособным продолжать участие в турнире, но золотое тело вывело естественную регенерацию на новый уровень. Этот эффект был многократно усилен пилюлями исцеления.

«К завтрашнему утру буду в полной боеготовности»

—Так, — вдруг встал с земли Ли, — пора бы и мне показать результаты обучения.

Джон не открывал глаза, продолжая тратить силы на восстановление, но расширил своё духовное чувство, монах его заинтриговал.

Ли вынул из пространственного мешка золотую чернильницу, от которой исходила довольно мощная духовная энергия, и кисть. Окинув взглядом небольшую пещеру, он принялся в самых разных местах вырисовывать неизвестные руны.

Достигнув нужного результата, он убрал инструменты, применил какую-то технику и связал руны нитями духовной энергии.

Джон почувствовал появление шарообразного барьера, который накрыл всю пещеру.

—Это иллюзорная формация смертного класса, — гордо выпятил грудь Ли, — которая имеет свойство блокирования энергии. Если мы не будем слишком сильно выпускать свою Ци, купол сможет скрыть нас ото всех, кроме других учеников пика формаций.

—Неплохо, — равнодушно ответила Мия, когда Ли на неё посмотрел, и села в сторону. Она предпочла занятие культивацией общению с ним.

Монах был немного обижен этим, но ему не хотелось признавать свою неправоту, поэтому он фыркнул и сел в противоположной стороне. У входа, замаскированного иллюзией, развалился волк.

Их ночь в этом месте должна была пройти спокойно, но что-то вдруг пошло не так. Ребята почувствовали приближение монстров третьего ранга, чья сила находится в области формирования ядра.

Джон помрачнел, так как ещё не полностью восстановился. Он прекратил исцеление, открыл глаза и встретился с решительными взглядами товарищей.

—Отдыхай, — остановила его Мия, — мы не так слабы, с ослабленными монстрами третьего ранга справимся.

—Не недооценивай нас, — фыркнул Ли, — я готов выступить и против монстров четвертого ранга.

—Хорошо, — вздохнул Джон, закрыл глаза и продолжил восстановление. Его духовное чувство распространилось за пределы пещеры, он был готов вмешаться в случае крайней необходимости.

—Ты это чувствуешь? — нахмурился Ли, посмотрев на Мию, — они целенаправленно идут именно к нам. Монстры иллюзорной формации не имеют нормального сознания, они не могут напасть на нас без разрешения того, кто контролирует формацию. Более того, они не могут просто так нас засечь. Я чувствую грязную руку старого черта. Ты вот заступаешься за него, говоришь, что я зря наговариваю, но посмотри на его бесстыдные действия. Это он вот так вот мстит мне. Одним словом — козёл.

Взгляд Мии, направленный на него, немного смягчился. Она не могла с той же уверенностью заявлять, что именно старейшина Веран стоит за нападением духовных зверей на них, но ситуация была как минимум подозрительной. Сейчас им придётся сражаться бок о бок и доверять друг другу, поэтому временно она решила забыть об их конфликте.

Когда монстры приблизились к пещере, Ли вырвался наружу и перенял всё их внимание на себя. Он опирался на технику движения, крепость серебряного уровня серебряного тела и защитные способности чёток, чтобы выдерживать атаки сильных монстров. Иногда с помощью чёток он неплохо контратаковал и наносил врагам серьёзный урон. Ему помогал его верный спутник, волк, оказывающий достойное сопротивление зверям, которые были на ранг выше него.

«И всё же монаху недостаёт атакующей мощи» — покачал головой Джон и переключил внимание на Мию.

Опираясь на шаг фантома, в освоении которого она, как оказалось, приближалась к совершенству, девушка использовала мощные скрытые атаки и словно хладнокровный убийца уничтожала духовных зверей.

Если монстр был слишком силён для текущего уровня развития, она прибегала к своей странной ауре. Спустя какое-то время Джон обнаружил, что её духовная энергия содержит яд.

«На скрытом пике и такому учат?» — не мог поверить своему духовному чувству юноша, но факты были прямо у него перед носом.

Ядовитая энергия девушки ослабляла врагов, что снижало давление, оказываемое на монаха и волка, и позволяло ей убивать даже духовных зверей, сила которых была на средней стадии формирования ядра.

«Я их недооценивал, — вновь покачал головой Джон, — Мию уж точно. Сейчас её главный недостаток — уровень развития. Она станет действительно пугающим противником, когда достигнет стадии формирования ядра»

У девушки был средний талант по его предыдущим оценкам, но её могущественный учитель смог обучить её искусству, которое восполнило этот недостаток. Если она сможет сохранить чистоту и прочность своей основы, то сможет многого достичь в будущем.

«Я должен больше ей доверять и помогать. В следующие дни на групповом турнире позволю ей больше сражаться, это поможет ей вырасти»

Бой продлился около часа. Как ни странно, духовные звери четвертого ранга, с которыми Мия и Ли не смогли бы справиться, не появились. Даже Джон догадался, что наблюдающие за испытанием старейшины специально устроили это нападение. Теория Ли о том, что постарался старейшина Веран, чтобы проучить монаха, казалась действительно правдивой.

Ребята сильно вымотались, показали всё, что у них было. Это пойдёт им только на пользу. Шаткая из-за резкого прорыва основа Ли стала устойчивой, он официально закрепился на девятом ранге стадии формирования основы и мог начать подготовку к переходу на следующую стадию.

Мия получила столь необходимый ей боевой опыт и улучшила понимание техник. Её основа стала ещё крепче. Она подобно Ли легко может перейти на девятый ранг, но это случится только тогда, когда учитель разрешит ей. В ином случае, ей придётся и дальше заниматься культивацией и ждать, когда источник будет готов к очередному расширению.

Вернувшись в пещеру, ребята принялись отдыхать, восстанавливаться и переваривать полученный опыт.

Ночь пролетела незаметно.

Утром Джон открыл глаза и встал. Мощная духовная энергия протекала по его телу. Казалось, что вчера он и не был ранен вовсе, настолько хорошо прошло восстановление. Всё это благодаря золотому телу.

Оглядевшись, видя товарищей, всё ещё занятых культивацией, он вышел из пещеры, снял ножны с пояса и выбросил их, после чего сунул руку в пространственный мешок.

Найдя там меч смертного класса, доставшийся ему от одного из поверженных врагов во время задания клана в городе алой дымки, Джон достал его и повесил на пояс.

Вынув оружие из ножен, юноша бросил на него свой взгляд:

«Похоже, я вернулся к тому, с чего начал. Чёрт, мне придётся теперь быть более осторожным»

Размышляя об этом, продолжая смотреть на меч, Джон вдруг вспомнил то, чему его учил старейшина Майк. Его взгляд прояснился, глаза загорелись боевым духом:

«Чёрт, похоже я слишком полагался на своё оружие. Учитель ведь говорил мне, что в руках настоящего воина, идущего по пути меча, любой предмет может стать смертоносным оружием, а король меча и вовсе в оружии не нуждается. То, что я полагался на артефакт, сделало меня уязвимым против настоящего гения. Я всё понял. Этот групповой турнир станет моей тренировочной площадкой. Буду полагаться исключительно на ци меча и свое искусство владения мечом, чтобы одержать победу. Эти сражения станут моей отправной точкой к области короля меча»

Парень взмахнул мечом, создав порыв ветра, и вернул в ножны. В этот момент внутри него появилась таинственная энергия, которая разошлась по телу. Острая Ци Меча стала собираться в его руке в попытке сформировать энергетический меч.

В руке Джона появилась рукоять из светло-золотой энергии, он был шокирован происходящим и невероятно взволнован.

«Я достиг легендарного просветления!»

Многие мастера боевых искусств, достигнув определенного уровня понимания, получают просветление, которое помогает им значительно усилить определенные умения или даже совершить прорыв.

Просветление Джона было связано с искусством владения мечом. Его понимание этого искусства значительно возросло, повысилась мощь создаваемой энергии, возрос контроль над ней. Парень сделал рывок к области короля меча, но, к сожалению, не достиг её.

Сформировавшись примерно на сорок процентов, Меч Ци в его правой руке внезапно разрушился.

Джон был немного разочарован, но больше радовался. Его духовное чувство заметно улучшилось, перед глазами открылся новый мир.

«Я понял что мне нужно сделать, чтобы достичь этой области»

—Джон? — сквозь иллюзию из пещеры вышли Ли и Мия, которые были привлечены всплесками его энергии, — ты прорвался?

—Не совсем, — покачал головой улыбающийся юноша, — но стал сильнее. Хватит отдыхать, идём, пора зарабатывать жетоны!

Глава 44

Джон на второй день турнира официально начал принимать в нём участие. Предыдущее поражение было тяжелым уроком, из-за которого его группа лишилась всех жетонов. Им пришлось начинать с самого нуля. Неприятно, но что поделать.

На этот раз они не были столь неосмотрительны и самоуверенны. Передвигаясь более осторожно и скрытно, постоянно сканируя окружение, они начали натыкаться на других участников.

Если среди встреченных групп были ученики стадии духовного ядра, они их обходили стороной и даже не пытались напасть.

Джону из-за этого было тяжело на душе, неприятно было осознавать собственную ничтожность, поэтому его лицо всю оставшуюся часть турнира было холодным.

Они не только выслеживали других, но и устраивали засады, используя иллюзорные формации Ли для внезапной атаки. Эти формации также очень сильно помогали, когда нужно было спрятаться от противника, выступать против которого бессмысленно.

Всё это время Джон использовал оружие смертного класса, покрытое для укрепления Ци Меча.

Он, Ли, Мия и волк более не церемонились с людьми, не пытались разговаривать и заставлять добровольно, без боя, сдать жетоны — они просто нападали и избивали всех участников, имеющих силу до пика стадии формирования ядра включительно.

Ли использовал противников, чтобы улучшить свою основу культивирования, а Мия оттачивала боевые техники и умение применять яд, сокрытый в её духовном источнике. Эта девушка в последующие дни показала себя опасным противником, когда в одиночку без посторонней помощи одолела практика четвертого ранга стадии формирования ядра с боевого пика.

Джон всё это время не применял никаких боевых техник, даже когда сталкивался с сильнейшими бойцами пика стадии формирования ядра. Он полагался исключительно на свое искусство владения мечом. Когда ему приходилось сражаться с учениками пика меча, оружие смертного класса проявляло свои недостатки, но Джон пытался преодолеть это, чтобы достичь области короля меча.

* * *
Дни пролетали один за другим. Ребята продолжали накапливать жетоны и наращивать боевую мощь, но они всё ещё вели партизанскую войну. Джону это не нравилось. Его внутренний дух требовал открытых сражений и полного доминирования, но на этой площадке при текущем раскладе он не мог себе этого позволить, что, несомненно, удручало, но также мотивировало тренироваться и наращивать мощь.

Две недели пролетели незаметно, близился конец группового турнира.

—Ты уверен? — нахмурился Ли.

—Да, — кивнул Джон, взгляд которого сейчас был как никогда серьёзным, — лишь на секунду, но я почувствовал его и сразу убрал свою ауру. Если нам повезло — он нас не заметил.

Ребята прятались в иллюзорной формации, скрывающей их энергию, и готовились к засаде на группу внутренних учеников, которые двигались в их направлении. Когда они уже собирались выскочить и напасть на них, Джон засёк ещё одного противника, которого ни при каких обстоятельствах нельзя игнорировать.

Он никогда не встречал этого человека, но его сила смогла действительно напугать юношу. Джон почувствовал культивирование на пике стадии духовного ядра и плотную, густую ауру меча, окутывающую тело. Этот человек передвигался без группы, но был чрезвычайно опасен.

Он совершенно не скрывал своего присутствия и, напротив, в открытую выискивал другие группы. Его духовное чувство было развито до пугающего уровня, от него просто так не скроешься. Если бы не группа рядом с ними, этот таинственный незнакомец смог бы заметить нити духовной энергии Джона.

—Я думаю, — нахмурился юноша, максимально подавив всю свою энергию, — это сильнейший ученик внутреннего круга, кроме него никто другой не может обладать столь ненормальной силой.

Ли и Мия повторили за своим товарищем. Находясь в иллюзорном массиве, они дополнительно скрывали свои ауры, боясь, что сильнейший ученик секты сможет их обнаружить. Тогда все их достижения за две недели уйдут коту под хвост.

Как Джон и предполагал, сильнейший ученик, определив точное местоположение обнаруженной им группы, переместился к ним в мгновение ока. Прежде чем участники турнира смогли заметить его появление, он выпустил свою тираническую ауру и заставил их встать на колени.

Мощная Ци Меча появилась в воздухе и образовала лезвия, которые были приставлены к шеям юных учеников.

Джон смотрел на это распахнутыми глазами, его зрачки дрожали. Он одновременно был напуган и взволнован, ведь это чудовище — его потенциальный противник, с которым он в любом случае столкнётся в будущем.

«Очень похоже на технику иллюзорного меча, но это не она. Его энергия гораздо мощнее моей, а контроль гораздо выше. Жопой чую, если он не достиг области короля меча, то как минимум находится в одном шаге от неё. Твою ж мать, система, и вот этого монстра я должен победить? И за какую награду? За десять миллионов очков опыта? Когда я достигну его уровня силы, десять миллионов будут каплей в море моего источника! Я требую повышения награды за задание!»

Джон был возмущен. Ему нужно многократно повысить свою мощь и, вероятно, даже обновить металлическое тело, чтобы сразиться с этим чудовищем внутреннего круга. Сколько ему придётся потратить очков опыта? Лишь по предварительным подсчётам — сто миллионов.

Сколько ему придётся стараться, чтобы накопить такую сумму?

К сожалению, как и всегда, система была глуха к его жалобам.

«Что ж, надеюсь ты не будешь слишком бессовестна и компенсируешь мои старания дополнительной наградой в виде монет системы»

Пока Джон жаловался, стычка закончилась, даже не начавшись. Поверженные одной лишь аурой ученики быстро сдали свои жетоны. Сильнейший участник турнира, получив желаемое, исчез также быстро, как и появился.

На лбу Джона, Мии и Ли выступил пот. Этот враг был слишком силён, им повезло, что они скрывались за формацией и предприняли дополнительные меры предосторожности.

Понимая, что в округе из-за этого монстра больше ловить нечего, ребята принялись ожидать конца турнира. Очень скоро в их головах прозвучал голос старейшины, который сообщил о завершении турнира. По всей территории были открыты точки телепортации, которые переносили ещё не сдавшихся участников в административный район секты.

Группы сдавали свои жетоны старейшинам. Как оказалось, участников, которые не сдались и не покинули зачарованный лес, осталось не более сотни от первоначальных семи сотен.

Внешних учеников было не так много, включая Ли и Мию — не более пятнадцати человек. Им повезло попасть в группы к сильным внутренним ученикам и получить неплохие результаты.

Когда сданные жетоны были подсчитаны, старейшины объявили результаты, которыми Джон, мягко говоря, был разочарован.

Его группа заняла седьмое место.

Это было шоком для остальных, ведь их группа выделялась чрезвычайно низкой культивацией, но Джона действительно не устраивал этот результат. Он хотел войти в тройку лучших и получить доступ к третьему этажу библиотеки.

«Что ж, я оказался слишком слаб для этого турнира. Меня неплохо так стукнули по носу и спустили с небес на землю. Придётся найти другой путь к библиотеке»

[Задание В каждой бочке затычка завершено!

Оценка: так себе]

[Вы заняли седьмое место. Награда будет снижена на 60 %]

[Награда: 1000000 очков опыта.

Дополнительная награда: жетон улучшения оружия]

[Желаете получить дополнительную награду прямо сейчас?]

Юноша, прочитав всплывшие перед глазами сообщения, вновь покачал головой от разочарования. У него полностью пропало настроение.

Пока он дулся, старейшины перешли к награждению. Как и ожидалось, первое место занял сильнейший ученик секты, который получил огромное количество очков вклада и разрешение на посещение третьего этажа библиотеки. Второе заняла группа внутренних учеников боевого пика, а третье место забрали ученики скрытого пика. Их награды не сильно отличались от первого места.

Все остальные получили очки вклада.

Каждый в группе Джона получил по тысяче очков вклада в секту, что является очень даже неплохой суммой, но, откровенно говоря, не значительной в сравнении с тем, что юноша мог заработать с помощью алхимии за эти две недели.

«Ладно, скоро будет ежемесячная выдача ресурсов. Всё не так плохо. Очки вклада потрачу на ингредиенты для алхимии, изучу все рецепты, которые мне доступны, и начну серьёзно заниматься алхимией. Сначала я должен отомстить Ашуру, а после уже можно отправляться на задание системы в оскверненные земли»

Получив свою награду, Джон расстался с товарищами и вернулся в общежитие. Немного подумав о своём ближайшем будущем, парень решил связаться со старейшиной Майком:

«Учитель, я хочу попытаться сегодня полностью пройти атакующую формацию»

Старейшина с радостью согласился помочь ему. У него были некоторые сомнения в том, что его ученику действительно удастся сделать это на текущем уровне развития, но это и не важно. Главное — Джон хотел совершенствоваться, и он это поддерживал.

Взгляд юноши отражал его боевой настрой. Последний раз он пытался пройти атакующую формацию на первом ранге стадии формирования ядра и серебряном уровне металлического тела. Имея такие основы, он достиг седьмого уровня формации.

Сейчас он на третьем ранге и имеет золотое тело. При этом, самое важное, его искусство владения мечом после группового турнира вышло на новый уровень.

«Даже если не пройду полностью, я должен минимум достигнуть десятого уровня. Другого результата я не приму. Как только освою атакующую формацию, потрачу очки опыта на новые техники меча. Я не такой гений, как эти монстры, но моя сила — это система. Я задавлю законы этого мира очками опыта и заставлю область короля меча саму появиться, как это было с областью единения с мечом. Таков мой истинный путь»

* * *
В тысячах километров от секты пурпурного тумана, столица Империи.

Крис Пейн успешно надурил третьего принца и получил разрешение на вход в духовный бассейн императорской семьи. Скорость его совершенствования возросла многократно и менее чем за месяц он смог достичь заветной стадии духовного ядра, о которой так давно мечтал.

Третий принц заполучил ещё одного сильного и талантливого практика на своей стороне, причём благодаря родственным связям ещё и надежного, в то время как Крис получил возможность отомстить.

«Как только освою духовные доспехи, сразу отправлюсь в секту пурпурного тумана и брошу вызов Джону Уэйку. Нужно лишь придумать что-то, чтобы он не смог отвертеться от нашего боя… Посоветуюсь с принцем»

Глава 45

—Учитель, — поклонился Джон, когда старейшина Майк прибыл в тренировочное ущелье. Они встретились возле атакующей формации, юноша был готов в любой момент начать упражнение и превзойти собственные пределы, чтобы нарастить атакующую мощь.

—А ты получил неплохую выгоду от группового турнира, — удивился старейшина, прочувствовавший все изменения в ауре своего ученика.

Он думал, что Джон успешно перескочил через два ранга совершенствования в течение двух недель турнира. От его глаз не скрылось и усиление духовного чувства, и окружающей тело парня энергии меча.

«Он стал сильнее» — загорелись глаза Майка.

—Идя сюда, — продолжил старик, — я полагал, что ты просто потренируешься, но, по моей текущей оценке, ты действительно можешь попробовать бросить вызов десятому уровню. Хорошо, это очень хорошо. Не будем тянуть, заходи в формацию, начнём сразу с восьмого уровня.

Джон кивнул, вынул из ножен меч смертного класса, который, уже без лишних мыслей, выработав привычку, покрыл энергией меча и прошел мимо огромных каменных массивов, остановившись в самом центре формации.

Собравшись с мыслями, он закрыл глаза и встал в стойку. Его духовное чувство покрыло необходимую область, его концентрация достигла предела.

Старейшина Майк довольно кивнул, видя необычный для него настрой, и запустил формацию.

Джон сразу почувствовал стремительные, мощные и многократные атаки, которые раньше могли быть даже опасны для него, поскольку серебряное тело не выдержало бы их. Совершая минимум движений, он плавно, но чертовски быстро двигал мечом и успешно отражал их все.

Ему даже не приходилось напрягаться, разница была слишком заметна.

«Скачок в его искусстве владения мечом очевиден, — заблестели глаза учителя, — но такого роста нельзя добиться за столь короткие сроки, только если…»

Старейшина догадался, что Джон получил просветление. Этот факт не мог его не радовать. Он не ошибся со своим выбором.

Видя, что его ученик легко справляется с восьмым уровнем, Майк без промедлений повысил сложность до девятого. Скорость и сила атак заметно возросли. Сложность атакующей формации была в том, что лезвия выпускали двенадцать каменных столбов, из которых была построена формация. Причём место выхода энергии выбиралось произвольно, в следствие чего атаки всегда имели разный угол и направление.

Джон заметно напрягся, когда формация достигла девятого уровня. Это уже было тяжело. Казалось, он встретился с противником, лишь немного уступающим Ашуру. К счастью, этот уровень он всё ещё мог преодолеть.

«Превосходно!» — на мгновение старейшина обрадовался, но вскоре обнаружил:

«К сожалению, это его предел. Десятый уровень ему пока что не осилить, но он всё ещё проходит по условиям. Он должен пройти атакующую формацию до пятого ранга стадии формирования ядра, чтобы считаться гением»

Майк повысил сложность атакующей формации до последнего, десятого уровня, позволив Джону вкусить мощь атак целой группы бойцов стадии духовного ядра.

Как он и предсказывал, парень не смог с этим справиться, но его результат всё равно удивил старейшину. Джон пропускал одну из четырёх атак. Острые лезвия, равные атаке бойца стадии духовного ядра, должны были наносить ему серьёзные раны, что даже в некоторой степени опасно для жизни, но они оставляли лишь неглубокие порезы, на которые можно было смотреть лишь с презрением.

Когда юноша окончательно вымотался, Майк остановил формацию:

—Очень хороший результат, я тобой доволен. Нужно ещё немного практики. Ты должен суметь пройти этот уровень на текущем ранге.

—Я тоже так думаю, — улыбнулся в ответ Джон, вернул меч в ножны и вытер пот со лба. Он был немного разочарован тем, что не смог пройти последний уровень, но прогресс был очевиден. Нужно и дальше тренироваться, успех будет достигнут.

Выйдя из зоны действия формации, юноша посмотрел на своего учителя и вдруг спросил:

—Учитель, вы можете провести меня на третий уровень библиотеки секты? Я хочу освоить более высокоуровневые техники.

Старейшина Майк был удивлен его затеей, в его глазах появился таинственный блеск:

—Могу, — кивнул он, — но ты уверен, что тебе это нужно? Ты мыслишь в верном направлении, твое решение, с одной стороны, может ускорить достижение области короля меча, но с другой — замедлить. Ты хорошо всё обдумал?

Джон не стал отвечать сразу, старейшина заставил его задуматься. Видя это, Майк добавил:

—В достижении области короля меча есть два пути. Первый — тот, по которому веду тебя я. Мы улучшаем твои основы, развиваем духовное чувство и умение использовать Ци Меча, а также совершенствуем твое умение владения мечом естественным путем. Этот способ самый надёжный для тех, кому недостаёт таланта. Второй заключается в улучшении понимания искусства меча. Полное освоение разнообразных техник может открыть тебе прямую дорогу к заветной области, но для этого нужно ещё больше постараться. Если ты обладаешь высоким уровнем понимания, этот путь станет для тебя прямой и самой короткой дорогой. Что ты об этом думаешь?

—Я думаю, — в глазах Джона вспыхнуло пламя, — второй путь — то, что мне нужно.

—Я тоже так думаю, — кивнул Майк, — но просто так на третий этаж библиотеки я тебя не пущу, ибо там содержатся техники выше небесного класса. Хочешь получить к ним доступ — докажи, что ты этого достоин.

—Как я могу это сделать?

—Ты ведь ещё не выучил ни одной техники секты, верно? — улыбнулся старейшина. Получив положительный ответ в виде кивка, он продолжил свою мысль:

—Тогда сделай это. Возьми две техники меча небесного класса и полностью освой их. Сделаешь это — я проведу тебя на третий этаж библиотеки. Справишься?

—Без проблем! — пламя в глазах Джона лишь усилилось. Он и сам собирался в библиотеку с той же целью, а теперь за это ещё и получит такой дар от старейшины. Вот что значит повезло.

На этом они расстались. Парень покинул ущелье и отправился в алхимический магазин. Все очки вклада, накопленные им до сих пор, были потрачены на ингредиенты для неизученных рецептов, по две порции на каждый рецепт.

«Мне нужно много очков опыта, очень много, так что немного вложиться не повредит»

Закончив с покупками, он отправился в главный павильон пика алхимиков. Открыв дверь своего кабинета, юноша сел на полу посреди комнаты и принялся восстанавливаться после тренировки и готовиться к занятию алхимией.

«Получить дополнительную награду за задание!» — дал Джон команду системе, вспомнив, что до сих пор не получил награду за задание группового турнира.

Перед его глазами вспыхнул свет, в воздухе появился деревянный жетон в форме меча, медленно упавший в ладони.

[Жетон улучшения оружия. Повышает любое оружие на один класс, но не выше небесного]

Парень был разочарован, когда увидел ограничение жетона. В его силах было поднапрячься и добыть меч небесного класса, а после с помощью жетона повысить его ещё на класс, но система не хотела давать ему подобные плюшки. Обидно конечно, но это также способ дешево заполучить новое оружие.

Весь этот день Джон оттачивал новые рецепты. Он даже вызвал на помощь старейшину Керна, чтобы тот дал ему подсказки в тех случаях, где он проваливался. Таким образом, уже на следующий день список производимых им пилюль пополнился и стал одним из лучших среди алхимиков земного класса секты.

Это не могло не привлечь внимание к персоне Джона, учитывая, что у него уже была наработана клиентская база. Парень вновь стал получать заказы, в которых столь нуждался для накопления очков опыта. Он брался за всё и требовал один-два средних камня истинной сущности, в зависимости от сложности заказа, а также в договоре дополнял, что при создании дополнительных пилюль из одной порции заказчику придётся доплатить малыми камнями истинной сущности.

Таким образом его состояние начало расти.

—Джон Уэйк, — донесся до его ушей знакомый голос, когда он только вернулся с очередной тренировки из ущелья. В кабинет вошла его невеста, Кристина Бейл.

—О, соскучилась? — улыбнулся ей юноша и подмигнул.

На щеках девушки выступил слабый румянец, она смутилась и разозлилась:

—Кто будет скучать по такому как ты? Не думай о себе слишком много. Я пришла сделать очередной заказ.

—Я сделал для тебя десятки пилюль, неужели ты до сих пор не смогла развить пламя души до земного класса? У тебя что, совсем нет таланта?

—Это у тебя нет таланта! — повысила голос обиженная Кристина. Она хотела обругать Джона, но, увидев улыбку на его лице, быстро успокоилась. Тот факт, что её злость веселила его, вызывал у неё недовольство.

—Я уже очистила пламя души до земного класса, сейчас в процессе освоения производственных техник. Планирую в течение недели сдать экзамен и стать внутренним учеником. Слушай, тебе может показаться, что я богата, но это не так. Большую часть своих накоплений я уже потратила, а семья перестала меня финансировать. Это правда, что теперь мне нужны пилюли небесного класса, но я не могу позволить их себе в необходимом количестве, так что пока что, пока не стану самодостаточной, хочу обойтись пилюлями земного класса. Они всё ещё эффективны.

—Тогда поздравляю тебя с прорывом, дорогая моя, — заблестели глаза Джона, ему в голову пришла неплохая идея:

—Хочешь заключить выгодную сделку?

—Допустим, — прищурилась девушка.

—Создай для меня меч земного класса. Его функции и качество не важны. Я не заплачу тебе ни одного камня ни за работу, ни за ингредиенты, но до достижения небесного класса алхимии не возьму с тебя оплаты за работу. Более того, достигнув небесного класса, бесплатно выполню три заказа. Неплохая сделка, тебе не кажется?

Предложение действительно было хорошим, была лишь одна загвоздка — очень скоро Кристина не будет нуждаться в пилюлях земного класса. Она высказала эти сомнения, на что Джон ответил:

—На самом деле, я планирую в течение следующих трёх месяцев достигнуть небесного класса алхимии. Тебе не кажется, что заполучить расположение алхимика такого уровня всего за один меч — слишком дешево?

—И я должна поверить тебе на слово?

—Можем заключить договор, — пожал плечами Джон, — но ведь я ещё ни разу тебя не обманывал, верно?

Кристине нечем было оспорить этот факт, он оказал ей хорошую поддержку и помог в кратчайшие сроки очистить пламя души до земного класса. С никем другим такую сделку она не провернула бы, но Джон всё ещё оставался её женихом, поэтому она в итоге согласилась даже без заключения договора.

—Меч будет готов в течение недели. Вот ингредиенты, завтра жду свои пилюли.

Как только Кристина ушла, Джон решил сразу взяться за её заказ, но тут в его кабинет вошёл ещё один клиент, местный богач, с которого не взять лишний камень истинной сущности — грех.

—Ли?

Глава 46

Как оказалось, у монаха возникла нужда в алхимических ресурсах.

Встав в проходе, Ли первым делом устремил свой взгляд на список производимых Джоном пилюль. Пепельноволосый юноша не мог не изумиться предлагаемым выбором.

—Ты типа реально можешь создать любую из названных пилюль? — указал он пальцем на список, а сам удивленно посмотрел на друга.

—Да.

—Это очень хорошо, — кивнул довольный монах, прошёл в кабинет и сел напротив Джона, — во-первых, мне нужны пилюли взрыва духа, я хочу использовать их для прорыва на стадию формирования ядра, во-вторых, после прорыва мне пригодятся пилюли духовного баланса, чтобы мое духовное море не штормило, ну и в-третьих, передай мне методику достижения золотого уровня металлического тела, ну и соответствующие пилюли приготовь.

У Джона брови на лоб полезли от такого отношения. Ли вёл себя как начальник. Ему это не понравилось.

«Что ж, ты сам это начал — не вини меня за жестокость» — таинственный блеск появился в глазах Джона, прежде чем он максимально дружелюбно улыбнулся:

—Ингредиенты для пилюль приготовил?

—А у тебя разве своих нету?

Брови Джона полезли на лоб.

—Нет, нету, — прошипел он, чувствуя, как в нём всё сильнее закипает злоба. Из всех людей в этом мире, только Ли имел способность так легко злить его. Ещё больше вызывал злость тот факт, что он делал это непреднамеренно, считая свое поведение нормальным.

—Нет.

—Ц, н-да, — недовольно цокнул монах, поджал губы, снял с пояса пространственный мешок и начал вытряхивать его содержимое. Самые разнообразные ингредиенты земного класса падали на пол, образуя кучу:

—Тебе повезло, что я предусмотрительный. Уж не знаю, насколько пилюль хватит всех этих ингредиентов, но в магазине мне сказали, что должно получиться не меньше пяти каждого типа. К завтрашнему дню успеешь закончить?

У Джона на лбу пульсировала вена от его слов. Натянув улыбку на лицо, он начал подсчёт:

—Я изготовлю шесть разных наборов пилюль, в каждом наборе минимум по пять штук. Это тебе обойдётся в двадцать пять средних камней истинной сущности. Возможно из порций трав будут получены дополнительные пилюли, за каждую я прошу по одному малому камню истинной сущности.

Ли застыл, когда услышал цену за его заказ. Его глаза распахнулись, зрачки расширились. Он испытал шок, который довольно быстро сменился гневом. Вскочив на ноги, монах указал дрожащим пальцем на своего друга и принялся праведно высказывать своё недовольство:

—Ты… да как тебе не стыдно!? Как смеешь ты просить с этого благородного монаха такую непомерную сумму? Я богат только духом, мои карманы пусты! Джон Уэйк, ты заходишь слишком далеко, я ведь могу перестать тебя считать своим другом!

«Вот ведь негодяй, — надулся Джон, — давит на совесть, угрожает дружбой, строит из себя нищего. Как будто я ничего не знаю о его делах…»

—Не прибедняйся передо мной, — фыркнул он в итоге и немного соврал:

—Я назвал тебе стандартную цену за свою работу.

Джон на самом деле завысил её в два раза. Он знал, что с монахом такой трюк не прокатит, этот негодяй будет торговаться до последнего камня. Не имея торговой жилки, юноша решил изначально обозначить высокую точку, чтобы выжать из жадного монаха как можно больше.

К сожалению, он слишком недооценил своего товарища. С продажи книг в секте действительно много не заработаешь, учитывая, что ему нужно было продать книг десять, чтобы заполучить лишь один средний камень истинной сущности. Ли, как и говорил, действительно глубоко пустил свои корни в секте.

Использовав доход с книг в качестве стартового капитала, раздав долги, он стал покупать вещи у учеников, которые возвращались с заданий секты. Проведя неплохую оценку, он перепродавал их с наценкой.

Более того, пользуясь позицией сильнейшего ученика внешнего круга, он создал небольшую организацию внутри секты. Используя скопленные богатства, он заманил многих глупцов, которые купились на его так называемую щедрость. В итоге всё пришло к тому, что члены его организации собирались в группы для выполнения заданий и платили членские взносы, чтобы пользоваться именем группы, которая во внешнем круге секты обладала определенным весом.

В общем, Ли действительно разбогател, причём его карманы были настолько полны, что он мог легко позволить запрошенную Джоном цену для неоднократных заказов, но он собирался торговаться до последнего.

Джон действительно был бестолковым, когда дело касалось торгов, поэтому он уступил на пятьдесят процентов, монах смог его продавить их дружбой. Он был недоволен итогами, но тоже самое можно было сказать о Ли, ведь ему так и не удалось избавиться от условия, при котором он должен будет выплачивать малый камень истинной сущности за каждую дополнительную пилюлю.

* * *
Прошла неделя.

Джон работал в поте лица.

Его искусство владения мечом вышло на новый уровень, но он всё ещё не мог преодолеть десятый уровень атакующей формации. Ему нужно было совершить рывок в силе, ради этого сегодня он посетил библиотеку секты и выбрал две техники меча, которые приметил для себя ранее.

«Статус»

[Хозяин: Джон Уэйк

Ранг: 3-й уровень стадии формирования ядра

Очки опыта: 17650000/6000000

Техника совершенствования: Техника великой пустоты

Техника укрепления тела: Металлическое тело (золотой уровень)

Профессия:

Алхимик земного класса (0/5000000) (+)

Боевые техники:

Одинокий меч (земной класс) — высший этап.

Шаг фантома (Небесный класс) — высший этап.

Пространственная ладонь (земной класс) — высший этап.

Иллюзорный меч (небесный класс) — высший этап.

Меч Вьюги (небесный класс) — средний этап.

Пробивающие кулаки (небесный класс) — средний этап.

Доминирующий меч (земной класс) — высший этап.

Штормовой клинок (небесный класс, не освоено, возможно усовершенствовать)

Меч безумного императора (небесный класс, не освоено)

Монеты системы: 150]

Штормовой клинок — техника небесного класса низкого качества, которая содержит набор приемов, совместимых с элементом ветра для ускорения атак.

Меч безумного императора — техника небесного класса высшего качества, которая обучает использовать тяжелые, доминирующие атаки, которые призваны пробивать любую защиту и сокрушать врага чистой силой.

Джон не был уверен, что ему сегодня хватит очков опыта на всё, что он собирался усовершенствовать, но и прокачиваться разом ему не хотелось. Благодаря множеству клиентов, он успел за неделю скопить приличное количество очков опыта, которые нужно эффективно освоить.

Может быть, он не доведёт до совершенства изученные техники, но точно совершит рывок в искусстве владения мечом, благодаря чему должен будет наконец пройти десятый уровень атакующей формации.

«Я уже немного устал от всего этого однообразия, нужно как можно скорее вырваться из секты. Возьму какое-нибудь задание и отправлюсь в оскверненные земли. Конечно, перед этим мне нужно отделать Ашура. Кстати, на этой неделе я смогу получить очередную норму ресурсов уже как внутренний ученик. Мне, наверное, стоит бросить кому-нибудь вызов, чтобы повысить ранг. Хм… может Ашуру и бросить? Нет, пока что у меня нет уверенности в победе над ним. Сначала посмотрю, как возрастёт моя сила за эту неделю. Я брошу ему вызов, если достигну области короля меча. Ладно, хватит тратить время на бесполезные мысли. Начнём прокачку. Для начала стоит прокачать Меч Вьюги»

[Желаете освоить высший этап? Стоимость — 850000 очков опыта]

Прочитав системное сообщение, Джон испытал удивление. На освоение среднего этапа он потратил 750000, почему высший этап был лишь на сто тысяч дороже?

«Это связано с тем, что я и сам добился определенного понимания техники, или с тем, что мое искусство владения мечом улучшилось? Скорее всего повлияли оба этих фактора»

[Освоить высший этап техники Меча Вьюги!] — решительно он дал команду системе. Очки опыта были списаны в мгновение ока, инстинктивно парень закрыл глаза. В его голове начали всплывать различные сцены применения техники, вышедшей на новый уровень.

Теперь он мог расширить радиус действия холодной области, её мощь возросла, как и мощь атак. Более того, если Джон применит технику в подходящей местности, где, например, очень холодно, или много воды, или в дождливую погоду, он сможет многократно усилить технику.

К этим эффектам добавились приемы меча, которыми он мог взаимодействовать с ледяными атаками.

«Оно того стоило» — улыбнулся Джон, открыв глаза, которые теперь сияли. Мощь техники Меча Вьюги в определенных условиях могла превзойти технику иллюзорного меча.

«Так, теперь штормовой клинок»

Юноша вновь открыл статус, уже собрался ткнуть пальцем по нужной строчке, но тут закрытая дверь его кабинета открылась.

—Кристина? — улыбнулся Джон, увидев свою невесту, — не видел тебя несколько дней. Снова нужны пилюли?

—Нет, — улыбнулась в ответ девушка, которая сегодня была в очень хорошем настроении, — я наконец сдала экзамен на статус внутреннего ученика. Теперь я могу считаться кузнецом земного класса. Вот, держи.

Из своего пространственного кольца девушка вынула небольшой меч, который ментальной силой по воздуху отправила Джону прямо в руки.

—Я создала его на экзамене. Пока что это лучшее, на что я способна. В следующие дни я буду занята освоениями новых технологий, но скоро снова приду и потревожу тебя новыми заказами.

—Спасибо, — кивнул ей Джон и опустил взгляд на меч. Он внешне ничем не выделялся, но его аура говорила о том, что это был артефакт земного класса и, вероятней всего, даже среднего качества. Кристина превзошла его ожидания:

—Ты постаралась на славу.

—Конечно, — румянец показался на щеках девушки, — хотя я старалась не ради тебя, а ради экзамена. Будь благодарен, муженёк. Этот меч обладает навыком, который повышает его защитные свойства на короткий срок.

—Муженёк? — поднял взгляд Джон и ухмыльнулся.

Одной этой реакции было достаточно, чтобы пристыдить Кристину. Она выразилась так, чтобы поддразнить его в ответ, ведь обычно именно он её дразнил, но получилось так, что она пристыдила саму себя. Фыркнув, девушка ничего не ответила и просто убежала, оставив парня наедине с его заказом. Проводив милую девушку взглядом, Джон вынул жетон усовершенствования оружия, полученный за задание группового турнира, и решил применить его именно к этому мечу.

«Интересно, после применения жетона меч станет оружием небесного класса низкого качества или среднего? Если судить по усовершенствованию техник, то, скорее всего, низкого. Что ж, это будет своего рода эксперимент»

Юноша решил немного отложить свою прокачку, чтобы прокачать оружие, которое ему понадобится в скором времени.

Приложив жетон к мечу, он увидел сообщение от системы:

[Желаете усовершенствовать выбранный меч?]

«Да»

Глава 47

Жетон рассеялся, превратился в луч света, который окутал меч в руках Джона. Процесс повышения класса оружия не длился долго, всего около тридцати секунд. Когда свет рассеялся, глазам юноши предстал видоизменный меч, ставший артефактом небесного класса низкого качества.

«Эх, как я и думал» — разочарованно вздохнул юноша, но в его глазах можно было видеть блеск.

Даже если не получилось получить артефакт качеством выше, меч всё равно был небесного класса — лучшим из тех, что у него были до сих пор. Против сильнейших учеников секты этого должно быть достаточно.

«Кристина сказала, что меч обладает защитным навыком, повышающим его прочность. Интересно, изменился ли этот навык?»

Встав, Джон принял блокирующую стойку и направил в меч свою духовную энергию. Он ожидал, что его оружие покроется защитным слоем, но произошло нечто более удивительное.

Энергия, попав в сердцевину меча, запустила чары, которые образовали куполообразный щит перед юношей, увеличивающийся в размерах с накоплением энергии. Как оказалось, заложенный в меч навык также был усовершенствован, что не могло не радовать.

«Отлично, — довольно кивнул Джон, — это пригодится мне против дальних атак»

Разобравшись с оружием, юноша вынул меч смертного класса из ножен на поясе и засунул новый артефакт в них.

«Так, продолжим прокачку»

Он убрал меч смертного класса в пространственный мешок и сел на пол. Открыв статус, парень ткнул пальцем в нужную строчку:

[Штормовой клинок, небесный класс, возможно усовершенствовать. Стоимость — 4000000 очков опыта]

«Усовершенствовать технику штормового клинка!»

Поскольку техника ещё не была освоена, процесс усовершенствования прошёл гораздо легче и быстрее. Одни знания заменились другими, более совершенными. Качество техники поднялось с низкого до высшего, изменилось название.

[Клинок яростной бури, небесный класс, не освоено]

Джон, не задумываясь, начал освоение этой техники. Начальный этап обошёлся ему в триста тысяч очков опыта, средний в семьсот тысяч, а высший в миллион. Весь процесс освоения занял около тридцати минут.

Закончив с одной техникой, Джон переключился на другую.

[Меч безумного императора, небесный класс, не освоено]

Не делая перерывов, он полностью освоил и эту технику, потратив в общей сложности три миллиона очков.

Доведя все техники меча до совершенства, Джон закрыл глаза, глубоко вздохнул и начал переваривать полученные знания.

Спустя некоторое время, собравшись с мыслями, дав разуму отдых, он встал, вытянул руку и попытался сформировать меч из энергии. Способность сделать это знаменовала достижение области короля меча.

«Давай!»

Юноша напрягся, сконцентрировался и начал скапливать Ци Меча в руке, представляя, что он держит меч. В его голове было живо воспоминание о групповом турнире, он представлял тот самый момент просветления, когда в момент воодушевления была предпринята первая попытка прорваться в область короля меча.

Энергия довольно легко сформировала рукоять и начала протягиваться дальше, образуя остальную часть представляемого оружия. В прошлый раз Джон не достиг большого успеха в этом процессе, но текущий меч был сформирован практически на девяносто процентов, прежде чем он потерял контроль над энергией.

«Блин, твою ж мать, немного хватает. Эх, ещё бы одно просветление…»

Чувствуя, как энергия выходит из-под контроля, как энергетический меч рассеивается, Джон испытал разочарование. Утешение было лишь в том, что условие для посещения третьего этажа библиотеки было выполнено. Он может получить технику более высокого уровня, освоить её и, возможно, наконец достичь заветной области владения мечом.

«Нужно готовиться к очередному вызову. Ранее я считал, что будет достаточным бросить вызов любому, кто выше меня рангом, но теперь я передумал. Я должен быть жесток к себе, чтобы иметь огромные достижения. Целью моего вызова будет Ашур»

Поставив себе определенную цель, юноша обратил свой взгляд на статус. Список его техник значительно расширился. Он дошёл до того, что мог их комбинировать для усиления атак. Небольшой анализ натолкнул его на мысль:

«Было бы неплохо объединить несколько техник в одну. Жаль, что система не располагает такой функцией»

Словно откликнувшись на его просьбу, система выдала ошеломительное системное сообщение:

[Объединение нескольких техник в одну допускается]

Джон был изумлен, он несколько секунд таращился на угасающую картинку перед глазами. По его телу прошлась дрожь, глаза засияли от возбуждения, голову посетили новые идеи.

«Тогда я хочу попытаться! Хм… обычно я комбинировал меч вьюги и иллюзорный меч, но это не самое эффективное взаимодействие. Пускай Меч Вьюги остается самостоятельной техникой, я хочу соединить Иллюзорный меч, Доминирующий Меч и Клинок Яростной Бури. Три техники в одну — что из этого получится?»

[Внимание! Производится анализ выбранных техник. Ожидайте]

[Объединение возможно, стоимость — 7000000 очков опыта]

«Объединить!» — сразу же откликнулся Джон, даже несмотря на возмутительную цену. Если за семь миллионов он сможет получить технику классом выше небесного, название которого ему ещё даже неизвестно, это будет того стоить.

Система ответила моментально. Юноша почувствовал мощную энергию, проникшую в его разум. Знания о трёх техниках собрались и перемешались, парень почувствовал мощную нагрузку на разум, отчего испытал сильную головную боль и упал на колени. Сильнейшие стороны техник объединялись, образуя нечто невообразимое.

Почти тридцать минут Джон страдал, но конечный результат его не разочаровал.

[Вихрь клинков, эпический класс, низкое качество, средний этап освоения]

По позвоночнику юноши вновь прошлась дрожь.

«Да! Эпический класс! Я наконец-то получил технику нового уровня, которая полностью опирается на мое искусство меча. Отлично!»

Желая прокачать эту технику до предела, Джон ткнул нужную строчку в статусе:

[Желаете освоить высший этап? Стоимость — 5000000 очков опыта]

[Ошибка!]

[Недостаточно опыта]

[Очки опыта: 80000/6000000]

Он даже заметить не успел, как потратил семнадцать миллионов очков опыта. И этого ему было всё ещё слишком мало, ведь он хотел объединить ещё несколько техник, хотел посетить третий этаж библиотеки в надежде заполучить новые техники эпического класса, хотел совершить несколько прорывов.

«Нужно работать! Больше заказов!»

* * *
—О.

Старейшина Майк был поражен. Он смотрел на отточенные движения Джона и не мог увидеть ни одной ошибки. Юноша, на удивление, хоть и с трудом, но справлялся с десятым уровнем атакующей формации, всё ещё находясь на третьем ранге стадии формирования ядра.

Он превзошёл все его ожидания и так быстро приблизился к области короля меча, что об этом даже подумать страшно.

Джон справлялся со всеми атаками в течение десяти минут. Было видно, что он расходует много энергии. Это значит, что он долго не продержится, но здесь уже виновато его низкое культивирование. Духовное чувство и реакция были развиты до высшего уровня.

Учитель подождал, пока Джон истощит себя, и только после этого остановил действие формации.

—Превосходно! — воскликнул он и улыбнулся, — ты справился, я в тебе не сомневался.

—Спасибо, — слегка поклонился ему вспотевший Джон и улыбнулся в ответ, — это всё благодаря вашим наставлениям.

—Не льсти мне, — махнул рукой Майк, — лучше скажи мне, как продвигается твое освоение техник? Ты их уже выбрал? Мы закончили тренировать твои основы, теперь тебе нужно сосредоточиться исключительно на освоении техник и расширении понимания искусства меча.

—Да, я выбрал Штормовой Клинок и Меч безумного императора, и освоил их на начальном этапе. Думаю, очень скоро я добьюсь успеха. Мне не терпится попасть на третий этаж библиотеки.

Джон решил пока что скрыть свои успехи от учителя, иначе он будет слишком шокирован. Теперь, получив свою первую технику эпического класса, он уже не спешил в библиотеку секты. Юноша принял решение сначала одержать победу над Ашуром, и уже после прокачаться на ресурсах, которые ему выдаст секта в качестве ежемесячной нормы.

Его текущая цель — освоить высший этап вихря клинков и совершить несколько прорывов в культивировании.

—Это хорошо, — кивнул довольный старейшина, — ты выбрал неплохие техники, жду твоих дальнейших успехов. Будут трудности — обращайся, я всегда готов направить тебя.

—Спасибо, — ещё раз поклонился Джон.

На этом они расстались. Юноша, немного отдохнув, вернулся в свой кабинет на пике алхимиков и принялся работать над заказами. Его желание зарабатывать очки опыта заметно возросло, поэтому он начал потихоньку увеличивать цены.

Прошло десять дней, наступил новый месяц. Джон мог уже получить новую норму ресурсов, но он решил этого не делать. Он временно приостановил прием новых заказов, завершил все предыдущие, а полученную оплату потратил на прокачку.

Вихрь клинков был доведен до совершенства, а в культивировании был совершен прыжок через три уровня.

Теперь Джон Уэйк был на шестом ранге стадии формирования ядра. Он всё ещё не достиг области короля меча, но был всего в одном шаге от неё. Ему нужен был какой-то толчок, который не мог получить от простого изучения техник.

Ему нужно было сражение, тяжелое и жестокое, в котором его навыки улучшатся естественным образом.

Наконец набравшись решимости, чувствуя, что его сила возросла достаточно, чтобы сделать это, Джон бросил вызов Ашуру, чтобы посостязаться с ним за сорок третье место в рейтинге внутренних учеников.

Он связался со старейшиной боевой арены и озвучил свое решение. Сказать, что старейшина был удивлён, значит ничего не сказать. Старик был настолько ошеломлен, что замолк на несколько секунд.

—Ты уверен? — лишь спросил он в итоге.

—Да. Мы уже сражались с ним на групповом турнире, я знаю на что иду.

Старейшина вздохнул, махнул на это дело рукой и связался с Ашуром. В обычных условиях он вряд ли принял бы вызов, но парень был ошеломлен, когда узнал, что побежденный им на турнире чудак прорвался за следующие две недели через три ранга.

Джон смог удивить его в их предыдущей стычке и даже задеть его гордость мечника. Ашур мог одолеть его своими умениями, но из-за обстоятельств пришлось прибегнуть к своей превосходящей основе.

«Что ж, на этот раз я смогу получить удовлетворительную победу. Этот пацан неплохо владеет мечом, может быть, именно он станет тем толчком, что мне нужен для достижения следующей области»

Как и Джон, Ашур стремился достичь области короля меча. Как и Джону, ему не хватало лишь одного, последнего рывка. Между ними всё ещё есть огромная разница в культивировании, но Ашур, не подгоняемый обстоятельствами, без острой необходимости не собирался прибегать к этому для победы.

Джон хотел использовать Ашура, чтобы достичь области короля меча, Ашур хотел использовать Джона с той же целью.

Таким образом, бой был утвержден.

Когда их имена появились на таблице боевой арены, вся секта пурпурного тумана была глубоко шокирована. Происходило какое-то историческое событие. Джон уже был достаточно известен тем, что бросал вызов более сильным противникам и всегда побеждал.

У него не было ни одного поражения на боевой арене, но теперь его противником был Ашур, который имел достойную, практически незыблемую репутацию в секте. Сможет ли Джон, даже настолько повысив ранг культивирования, одолеть его?

Вся секта пришла в движение, начались бурные обсуждения и споры. Раньше все склонялись бы только в сторону Ашура, но и у Джона была некоторая репутация. Многие ученики секты успели стать его клиентами, поэтому относились к нему более благосклонно.

Более того, его поддерживала организация учеников внешнего круга, созданная Ли. Джон не знал, но монах иногда использовал его имя для расширения своего влияния.

В общем, зрителей, желающих посмотреть этот бой, будет много.

Глава 48

[Хозяин: Джон Уэйк

Ранг: 6-й уровень стадии формирования ядра

Очки опыта: 560000/12000000

Техника совершенствования: Техника великой пустоты

Техника укрепления тела: Металлическое тело (золотой уровень)

Профессия:

Алхимик земного класса (0/5000000) (+)

Боевые техники:

Одинокий меч (земной класс) — высший этап.

Шаг фантома (Небесный класс) — высший этап.

Пространственная ладонь (земной класс) — высший этап.

Меч Вьюги (небесный класс) — высший этап.

Пробивающие кулаки (небесный класс) — средний этап.

Вихрь клинков (эпический класс) — высший этап.

Меч безумного императора (небесный класс) — высший этап.

Монеты системы: 150]

Статус Джона заметно преобразился. Чтобы достичь седьмого ранга стадии формирования ядра, ему теперь необходимо двенадцать миллионов очков опыта. Чтобы совершить прорыв с пика стадии формирования ядра на стадию духовного ядра, ему понадобится более пятнадцати миллионов очков опыта. Цифры действительно страшные, с учётом того, что ему ещё нужно объединить несколько техник, выучить пару новых в библиотеке секты, а также приготовиться к освоению нового уровня металлического тела. Вышеописанные затеи уже стоят в общей сложности более ста миллионов очков опыта.

«Алхимия земного класса с такими запросами уже не справляется. Более того, даже если я достигну небесного класса алхимии, то, наверное, не смогу найти необходимое количество клиентов, чтобы они смогли восполнить мои потребности. Это значит лишь одно: после достижения небесного класса алхимии придётся искать иной способ монетизации профессии. Думая об этом, я вижу лишь один выход — семья Кристины в Имперской столице и аукционные дома, принадлежащие им»

Юноша был не против воспользоваться связями с семьёй Бейл в таком случае.

«Но это лишь вынужденная мера. Не факт, что пилюли небесного класса будут столь востребованы в столице. Как я и планировал, и как обещал учителю Керну, пока что алхимия будет отложена в сторону. После победы над Ашуром отправлюсь в оскверненные земли. Пора попытать удачу на прокачке ядрами духовных зверей. Посмотрим, насколько смогу усилиться за это путешествие. Надеюсь, я там не помру»

* * *
—Не ну ты конечно превзошёл самого себя, — ухмыльнулся Ли, скрестив руки на груди, когда они встретились у боевой арены, — ты действительно уверен, что сможешь одолеть его? Он всего две недели назад практически раздавил тебя.

Ли видел рост культивации Джона, но считал, что этого недостаточно, ведь его друг не смог пробить защиту духовной брони в прошлый раз. Могла ли его атакующая мощь возрасти достаточно за такой короткий промежуток времени?

—Думаю, шансы пятьдесят на пятьдесят, — ответил Джон, слегка нахмурившись, — я готов рискнуть.

—Сумасшедший!

Мия была того же мнения, но, поскольку Ли уже выразил её мысли, она не стала ничего говорить.

—Это не важно, даже если я проиграю, — махнул рукой Джон, — я, конечно, настроен на победу, я очень хочу победить, но у этого боя есть иная цель, которая также немаловажна.

Его товарищам оставалось лишь вздыхать. Если он что-то решил для себя, остановить его практически невозможно.

Они не виделись какое-то время, юноша окинул своих товарищей взглядом и оценил рост их силы.

Ли сумел прорваться на стадию формирования ядра благодаря всем пилюлям, что Джон сделал для него. Аура монаха была слегка нестабильна, ему, вероятно, придётся немного задержаться на первом ранге стадии формирования ядра. Последствия могли быть более неприятными, но техника металлического тела оказывала положительный эффект. Ему очень сильно повезло заполучить её.

«Хм… он уже близок к освоению золотого уровня» — прищурился Джон, когда обнаружил слабое золотое свечение на коже своего друга. Закончив оценку сил монаха, он перевёл взгляд на Мию.

Ли совершил два прорыва с разницей в один месяц. Это была неплохая скорость, немного выше, чем у многих сверстников, что могло бы натолкнуть на мысль о его гениальности, если бы не обилие пилюль, которые монах принял.

Мия, с другой стороны, развивалась медленнее. Перед началом группового турнира она была на пике восьмого ранга стадии формирования основы, сегодня Джон обнаружил, что она достигла девятого. Аура девушки говорила о том, что она прорвалась максимум день назад, причём для прорыва практически не использовались какие-либо внешние ресурсы.

Она легко может перейти на стадию формирования ядра, если воспользуется хорошим набором пилюль, и от этого её основа практически не пострадает. Её учитель хорошо её направляет.

«А ещё яд в ауре Мии стал сильнее. Она может нарастить высокую атакующую мощь, её единственный недостаток — высокая уязвимость»

Джон непросто так их оценивал. Немного подумав, он озвучил свои мысли:

—Ребята, — произнес он, когда они подошли ко входу боевой арены, — мне кажется, что я немного засиделся здесь в четырёх стенах. Я приметил себе одно задание секты, так что, в течение двух недель, возьму его и покину секту. Буду отсутствовать около двух месяцев, может даже больше. Я вроде говорил вам об этом раньше, вы все ещё хотите отправиться со мной?

—Конечно, — незамедлительно ответил Ли, — мне тоже здесь становится скучно, да и бесконечно учиться в печёнках уже сидит. Будет неплохо развеяться в небольшом приключении.

В отличие от него, Мия не была столь решительна. Её учитель хорошо о ней заботился, её сила росла день ото дня, ей нужны были его наставления, но она также не хотела расставаться с Джоном, ведь они итак очень редко видятся. Сердце говорило ей последовать за ним, а разум требовал остаться. В конце концов, сердце победило:

—Я тоже хочу.

—Что ж, — кивнул головой Джон, — тогда вот вам мои условия. Путешествие будет действительно опасным, насколько — точно не скажу, но мы точно встретимся с монстрами четвёртого ранга. Если вы хотите последовать за мной, у меня есть условия.

—Какие? — скрестил руки на груди монах.

—Ты, — посмотрел на него юноша, — должен освоить золотой уровень металлического тела и найти какую-нибудь технику, которая добавит тебе мощных и взрывных атак.

—А ты, — перевёл он взгляд на Мию, — должна прорваться на стадию формирования ядра. Также есть общее условие для вас: вы должны запастить травами для пилюль земного класса. Мы используем это путешествие, чтобы значительно увеличить вашу культивацию. Каждый день под моим надзором вы будете сражаться на грани жизни и смерти. Я надеюсь, что на момент возвращения каждый из вас достигнет минимум пятого ранга стадии формирования ядра.

—Не проблема, — махнул рукой Ли.

—Согласна, — кивнула Мия.

—Хорошо, — улыбнулся им Джон и вдруг перевёл взгляд на монаха, его взгляд стал довольно пугающим, а улыбка жуткой:

—Кстати, что там с нашим боем? Ты, помнится мне, дал слово сразиться со мной после группового турнира.

Ли заметно побледнел, когда услышал неприятный вопрос. Ему не хотелось касаться этой темы. Джон прогрессировал слишком быстро. Монах, разумеется, готовился к их бою, но, если его друг сегодня одолеет Ашура, та небольшая уверенность, что он скопил, будет полностью раздавлена.

—Хмпф, — фыркнул он, собравшись с мыслями, — да, я говорил, что сражусь с тобой, но точных сроков не обозначал. На это Джон лишь покачал головой. Его бесстыдную сторону он наблюдает не впервые, Ли легко отказывался от своих слов и никогда не ввязывался в дело, если чувствовал себя неуверенным в успехе.

—Я так и думал.

—Что, думаешь, я испугался? — взгляд Ли наполнился гневом, усмешка Джона смогла задеть его огромное эго, которое очень трудно не задеть, — мы сразимся с тобой, будь уверен, но не на боевой арене. Этот благородный монах дает тебе слово: бой состоится, когда мы покинем пределы секты.

—О как, — засияли глаза Джона, — значит, ты всё-таки обзавёлся парочкой козырей? Хочешь прибегнуть к нечестным методам?

—Скотина! — рассвирепел Ли, — этот монах эталон доблести и чести, прибегать к низким, мерзким, возмутительным методам — никогда. Не смей оскорблять меня, последний раз тебя предупреждаю, Джон Уэйк.

Джон лишь рассмеялся и махнул на него рукой, решив, что он разозлил его достаточно. Ему очень хотелось сразиться с монахом, но он слишком скользкий, поэтому пришлось сделать ставку на высокомерие Ли. Кажется, ставка была успешной.

Ребята вошли в здание боевой арены и разделились. Ли и Мия отправились к зрительским местам, а Джон зарегистрировался на бой и отправился на третью платформу. Зрителей сегодня собралось очень много, не менее трёх тысяч человек, среди которых можно было увидеть сильнейших учеников секты и даже старейшин.

Противостояние Джона, таинственного новичка, который до сих пор не проигрывал, и могучего Ашура, который обладал способностями в ближайшем будущем войти в двадцатку сильнейших учеников секты, было интересно каждому.

Обводя взглядом зрительские места, Джон увидел двух человек, на которых не мог не заострить своё внимание. Первая — Кристина Бейл, его невеста, пришедшая его поддержать. Второй — сильнейший ученик внутреннего круга, которого также привлекла шумиха вокруг этого боя.

«С тобой разберусь после задания системы в оскверненных землях» — лишь на мгновение Джон задержал взгляд на сильнейшем ученике секты, после чего сконцентрировался на предстоящем бое.

Его противник одиноко стоял на третьей платформе и уже ждал его.

—Джон Уэйк, — улыбнулся темнокожий оппонент, когда юноша ступил на платформу, — я был удивлен твоим вызовом. Уверенности тебе не занимать, с нашей предыдущей стычки прошло всего две недели. В прошлый раз я показал тебе слишком мало?

—Ты показал достаточно, — холодно ответил ему Джон, рука которого легла на рукоять меча, — я считаю, что стал достаточно сильным за эти две недели, чтобы преподать тебе урок.

—Ну-ну, — усмехнулся Ашур, — посмотрим. Надеюсь, ты сможешь удивить меня.

Противник обнажил свой меч и встал в стойку, схватив оружие обеими руками. Вокруг его тела собрались потоки ветра, он высвободил мощную энергию меча, которая заметно обострила его чувства и создала тираническую ауру, которая стала оказывать на юношу страшное давление.

Джон не повёл и бровью в этот раз, ведь противник, к его удивлению, не добавил к этой ауре силу своего культивирования. Высвободив свой меч из ножен, он стал в более простую стойку. Оттянув меч в сторону, он выдвинул одну ногу вперёд и высвободил свою энергию меча.

Началось противостояние аур, от которого сам воздух наэлектризовывался. Над платформой можно было наблюдать светлые вспышки, вызванные столкновением частиц энергий двух бойцов.

Ашур, как и многие зрители, был поражен, когда обнаружил, что аура меча противника не уступает его собственной. Одного этого было достаточно, чтобы сказать, что Джон стал гораздо сильнее с их последней встречи.

Его губы вытянулись в довольной улыбке, во взгляде отразились взволнованность и возбуждение.

«То, что мне нужно!»

Джон был также взволнован:

«Это будет тяжелый бой. Чтобы одолеть его, мне придётся раскрыть не только вихрь клинков, но и полный шаг фантома. Что ж, если именно это нужно мне для достижения области короля меча, то я готов раскрыть свои карты»

Немного подумав, юноша решил, что начинать с козырей не стоит. Вместо этого стоит опробовать другие приемы и вынудить Ашура вызвать духовную броню, чтобы одолеть его в сильнейшем состоянии.

«Начну бой с техники меча безумного императора»

Глава 49

Джон был как-никогда мотивирован. Вероятно, используя вихрь клинков, он мог бы застать своего противника врасплох и одержать лёгкую победу, но юноша не хотел получать её так просто.

Во-первых, его гордость требовала честной и абсолютной победы, таким образом он мог потешить собственное эго.

Во-вторых, основная цель вызова, помимо задания системы, это достижение области короля меча. Джон хотел выжать из себя всё, чтобы вступить в заветную область и вывести свою мощь на новый уровень.

В-третьих, за более достойную победу должна быть соответствующая награда. Он уже много раз видел, как система увеличивала награду, если он хорошо справлялся с заданием. В данном случае юноша был нацелен на монеты системы, хотел получить как можно больше.

«Начнём»

Как и Ашур, Джон планировал вести бой по нарастающей. Держа в голове приемы техники меча безумного императора, он сделал решительный шаг вперёд, наполнил ноги духовной энергией и совершил рывок на противника. Ашур ответил тем же.

Два могучих мечника столкнулись друг с другом на высокой скорости и провели серию обычных атак. Их оружие было покрыто энергией меча, что повышало опасность каждого выпада. Стоит мечу коснуться тела — будет нанесено серьёзное ранение.

Зрители широко раскрыли глаза и заострили зрение духовным чувством. Джон и Ашур двигались слишком быстро, их атаки были настолько стремительны, что практики, имеющие силу ниже пика стадии формирования ядра, попросту не могли их разглядеть.

Они лишь слышали металлические лязги и видели разлетающиеся в разных местах искры, поле боя смешивалось редкими остаточными изображениями.

В силе Джона никто не сомневался, но никто не ожидал, что он сможет оказать настолько серьёзное сопротивление. Один не мог продавить другого своим искусством владения мечом.

Более того, было видно, что даже в чистой физической силе они равны. Так быть не должно. Ашур, находящийся на другой стадии, освоил технику укрепления тела, благодаря чему имел превосходящую мощь, но Джон ей вообще не уступал. Его техника металлического тела с каждым рангом совершенствования повышала силу, поэтому парень теперь мог сравниться со своим оппонентом.

Если раньше Джон был просто известен в секте, то сегодня, даже если он не одержит победу, его имя будет известно каждому ученику секты пурпурного тумана, ведь его способности находятся минимум в топ пятидесяти рейтинга внутреннего круга.

Зрители продолжали наблюдать за разворачивающимся противостоянием. В какой-то момент, нанеся удар в полную силу, Ашур и Джон попытались надавить друг на друга, но эта попытка закончилась ничем.

В итоге они отскочили друг от друга и встали в свои основные стойки. Темнокожий парень держал меч обеими руками, Джон по привычке держал свое оружие одной рукой. Его стойка была открытой и провокационной, но, как уже все смогли убедиться, уязвимость была лишь неприятной для противника иллюзией.

—Разогрелся? — ухмыльнулся Ашур, начав наполнять тело энергией. Джон нисколько его не разочаровал. Если отбросить разницу в культивировании, их силы практически равны. Он теперь был готов перейти к использованию основных техник.

—Да, — кивнул ему не менее довольный юноша, — я готов начать сражаться всерьёз.

Джон, видя действия противника, и сам наполнил тело энергией, тем самым повысив силу атак. Сейчас он, вероятно, начнёт уступать противнику в атакующей мощи, но Джон был готов восполнить эту разницу своими техниками.

—Давай, покажи мне, что у тебя ещё припрятано, — шире улыбнулся Ашур и, скопив силы, выпустил более тираническую ауру, которая, как ни странно, не смогла оказать давление на противника.

Многие зрители чувствовали, что от их небольшого диалога у них начинает дёргаться правый глаз. Представленное им ранее противостояние уже показало страшную мощь обоих, неужели они могут зайти ещё дальше?

Раздражение сменялось взволнованностью, всякие разговоры утихли, люди шире раскрывали глаза и заостряли чувства, не желая упустить хоть что-то. Особенно это касалось учеников пика меча, ведь одно наблюдение могло принести им огромные преимущества для дальнейшего роста.

«Что ж, посмотрим, как он справится с этим»

Джон, как и планировал, решил применить технику меча безумного императора. Для повышения шансов на успех, юноша решил приправить свое наступление полной версией шага фантома.

«Пора раскрыть один из козырей»

Организовав потоки Ци в своём теле, Джон рванул на своего противника. Он двигался чрезвычайно быстро, гораздо быстрее, чем раньше. Это сбило с толку не только зрителей, но и Ашура.

Оказавшись в паре метров от него, Джон создал своего первого фантома и переместился противнику за спину. Это смогло отвлечь могучего Ашура, обладающего чрезвычайно острым чувством, лишь на мгновение.

Сделав лишнее движение вперёд, он обернулся и увидел, что его враг совершает вертикальную атаку. Находясь под давлением, Ашур попытался уклониться и контратаковать.

«Нет, что-то не так!» — в последний момент он обнаружил уловку, его инстинкты закричали об опасности.

Духовное чувство ощутило страшное давление со спины.

Джон показал зрителям полный шаг фантома, способный создавать две иллюзии. Люди были шокированы показанной комбинацией. Многие поставили себя на место Ашура. Если бы они были на его месте, они не смогли бы выкрутиться из этой ситуации, но Ашур, как один из лучших мечников начальной стадии духовного ядра, благодаря отточенным инстинктам, смог найти выход из ситуации.

Опираясь на невероятную гибкость тела, он сделал широкий шаг вперёд, повернул туловище и в самый последний момент выставил меч для блока. Его сил в обычной ситуации было бы достаточно, чтобы сдержать Джона, но ситуация была неприятной.

Его стойка была устойчивой, но не самой удобной. Его противник, схватившись обеими руками за рукоять меча, совершил широкий размашистый удар из серии техники меча безумного императора.

Эта техника учила практиков собирать энергию в нужных мышцах для совершения атак со взрывной мощью.

Когда два меча столкнулись, Ашур почувствовал, что на него навалилась целая гора. Побледнев, он оттолкнулся от земли ногами и совершил прыжок вперёд, который полностью вывел его из равновесия, заставил рухнуть на землю и совершить перекат.

Решительный Джон, не теряя импульса атаки, перешёл к следующей. Мощные удары с широким замахом налегали на противника один за другим, в них не было каких-то особенностей, кроме огромной силы. Ашур, теоретически, мог легко справится с этой техникой, но он потерял ритм боя.

Зрители, видя, что Джон подавляет его, почувствовали, что на их лбах выступают капли пота. Обычно шумный Ли был нем словно рыба. Он представлял себя на месте Ашура, и ему становилось понятно, что его попросту раздавят.

«Чёрт!» — ругался Ашур, руки которого немели от каждого удара. Даже энергия стадии духовного ядра, полноценная циркулирующая по его телу, с трудом противостояла встречаемой мощи.

«Я не хочу вновь одержать победу лишь за счёт духовной брони! Не для этого я принял вызов!

В голубых глазах Ашура отразился золотой свет. Столкнувшись с очередной атакой в неудобной позиции, он, ослабил силу рук и, получив импульс, совершил дополнительный толчок ногами, отчего высоко подпрыгнул и полетел к краю платформы.

Находясь в полёте, он совершил несколько резких взмахов мечом и выпустил энергетические лезвия, которые одно за другим обрушились на Джона.

Вспомнив их мощь, встреченную на групповом турнире, юноша не стал их недооценивать. Прекратив действие техники меча безумного императора, он встал в блокирующую стойку и направил свободную энергию в меч. Активировался навык меча, из поступившей энергии образовался куполообразный щит, который встретил атаки страшной мощи, которые содержали в себе силу мечника, находящегося на стадии духовного ядра, и приблизившегося к области короля меча.

Первое же лезвие легко разбило щит. Джон встретился с его ослабленной версией. Ему удалось его заблокировать, но руки онемели от встреченной силы.

Понимая, что медлить нельзя, он в считанные доли секунды, вызывая боль духовных каналов, направил непрерывный поток энергии в меч. Навык в последний момент был возобновлен.

В итоге Джону без серьёзных последствий удалось сдержать эту серию дальних атак, но за это он поплатился энергией из источника, который теперь был опустошен на семьдесят процентов.

Ашур, используя возможность, отдалился на другой конец платформы и перевёл дыхание. Золотой свет в его глазах постепенно усиливался.

«Вот оно! Я это чувствую! Область короля меча! Последний маленький шаг отделяет меня от неё. Мой дух требует победы любой ценой. Одолею его — вступлю в новую область, проиграю — вернусь к исходному состоянию. Я готов сыграть в эту игру!»

Улыбка Ашура стала безумной. Благодаря столь серьёзному противостоянию, он довёл свои чувства до предела. Его дух соперничества ответил ему желанием победить. Все его ограничения были сняты. Теперь была важна только победа, которая для него станет ключом к новой области и новой силе.

—Джон Уэйк, — заговорил он, ощущая рост волнения и возбуждения, — я признаю твою силу. Ты достоин того, чтобы я сражался с тобой, используя все свои способности.

На глазах у зрителей Ашур выпустил пламенную энергию, которая быстро сформировала духовную броню, покрывшую каждый сантиметр его тела.

Джон заметно посерьёзнел, поняв, что добился своего.

—Что ж, — уголки его губ приподнялись в довольной улыбке, — пора бы и мне достать свой главный козырь.

—Получается, что наша следующая стычка решит исход боя?

—Получается так.

Старейшины секты, а также некоторые ученики пика меча обнаружили, что радужки глаз Ашура стали полностью золотыми от энергии, что их наполняла. Им было абсолютно понятно значение увиденного.

Парень вот-вот вступит в область короля меча.

Привлеченные золотыми глазами Ашура люди не заметили более слабый свет в глазах Джона, который также приближался к новой области владения мечом.

—Ты не против, если в этот раз начну я? — ухмыльнулся темнокожий противник и сделал шаг вперёд.

—Против, — усмехнулся Джон и рванул на противника.

«Вихрь клинков!»

Вихрь клинков — техника эпического класса, которая собрала в себе сильнейшие стороны трёх техник небесного класса.

Объединение техник доминирующего и иллюзорного меча позволило Джону высвободить десять лезвий из Ци Меча. Атакующая мощь каждого лезвия равна обычной атаке техникой доминирующего меча.

Из техники клинка яростной было позаимствовано умение использовать элемент воздуха для усиления и ускорения атак. Наполнившие воздух магические частицы покрывали лезвие для повышения остроты, а также наполняли сами лезвия, что значительно повышало скорость их движения.

Если бы зрители могли раскрыть глаза ещё шире, они сделали бы это сейчас. Джон продемонстрировал невероятную технику, подобной которой ещё никто не видел. На неё отреагировал даже сильнейший ученик секты, впервые в его взгляде отразилось изумление.

Ашур заметно напрягся, когда его инстинкты закричали об опасности. Находясь в пиковом состоянии, он решил продемонстрировать свой козырь. Его тело расплылось в воздухе перед моментом атаки, он стал подобен призраку, который принялся атаковать юношу со всех сторон.

Джон использовал всю мощь своего духовного чувства, чтобы противостоять лучшей технике противника, но ему это с трудом удавалось. Перемещаясь чрезвычайно быстро, и кажется, имея бесформенно тело, Ашур нападал со всех направлений, сверху вниз, из одного угла в другой, возникал у него за спиной и исчезал, появляясь в самом неожиданном месте. Его скорость в этот момент достигла немыслимого уровня.

Зрители видели искры, видели раны, которые неожиданно появлялись на теле Джона, видели капающую кровь. Любой другой, вероятно, умер бы под таким гнетом, но золотое тело выдерживало урон благодаря тому, что половину атак он в итоге отразил.

Могло показаться, что Джон проигрывал, но это не так. Созданный им вихрь клинков, как техника иллюзорного меча в прошлой битве, был сосредоточен исключительно на нанесении урона врагу.

Ашур и хотел бы уклониться от этих атак, но не мог. Он сделал ставку на собственную технику, за что жестоко поплатился. Все десять мечей достигли цели. Каждая атака смогла пробить его духовную броню и оставить на теле глубокие порезы.

Спустя секунд пятнадцать враги вновь отдалились друг от друга.

Джон, порезанная одежда которого пропиталась кровью, стоял на одном конце платформы, Ашур, находившийся на другом конце платформы, находился не в лучшем состоянии.

Юноша потратил на вихрь клинков большую часть энергии своего источника, сейчас он был истощен. Тоже самое можно было сказать об его противнике. Духовная броня — практически идеальная защита, но она расходует слишком много энергии. В теории, пока источник не истощится, пробить её практически невозможно, только если входящий урон не будет превышать способность восполнения энергии.

Как итог, сейчас они находились примерно в одинаковом состоянии.

—Чёрт, — горько улыбнулся Ашур, — кто бы мог подумать, что меня до такого состояния доведёт более слабый новичок, который ещё и младше меня на шесть лет. Я, прошедший через столько трудностей на своем пути, чувствую, что ты также как и я находишься в одном шаге от области короля меча. Моя гордость задета.

—Трудности? — натянуто улыбнулся Джон, — что ты можешь знать о трудностях? Ты пробовал когда-нибудь навести внутренний порядок в казарме утром перед приходом старшины, когда сорок военных крокодилов залили пол в умывальнике, а водоотвод забился? Ты знаешь, что это такое, когда ты неимоверными усилиями приводишь умывальник в порядок, а тебе все равно приходится выслушивать всякие гадости из-за мух в плафоне на входе или пропущенную пыль где-нибудь у входной двери? Вот это трудности. Ты столько лет стремился к области короля меча, что сам себя ограничил. Ты видишь перед собой только её, мой взгляд устремлен гораздо дальше, область короля меча — только начало. В этом мы отличаемся.

—Ничего не понял из сказанного тобой, — усмехнулся Ашур, свет в глазах которого усилился, — но это неважно. Должен признать, что у нас с тобой практически не осталось сил. Закончим бой последней атакой.

«Область короля меча — лишь начало? Может быть ты и прав, но сейчас это не важно. Я достигну её во что бы то ни стало. Джон Уэйк, я сокрушу тебя следующей атакой» — Ашур начал собирать последние силы в ногах, не забывая покрыть оружие Ци Меча.

Зрители привстали, ведь неожиданно великое противостояние достигло кульминации.

Джон на мгновение закрыл глаза. Только что произнесенная им речь что-то щёлкнула внутри него. Он больше не тот призывник российской армии, он — Джон, гениальный наследник семьи Уэйк, вставший на путь меча. Чтобы идти по этому пути, нужно быть твёрдым, решительным, неуступным и готовым поставить на кон всё ради победы.

Сейчас, находясь в одном шаге от поражения, он достиг этого состояния.

Вокруг его тела стали собираться потоки ветра, которые колыхали его одежду. Оружие покрывалось мощной энергией меча, не просто защитным слоем. Зрители могли видеть, как невероятно плотная и могучая энергия полностью обволокла его оружие. Казалось, он держит энергетический меч.

—Это…!

Глаза зрителей чуть не вылетели из орбит.

Джон открыл глаза. В радужках его глаз переливалась золотая энергия, свет которой превосходил свет в глазах Ашура.

«Он достиг её!» — застыло сердце противника.

Джон сделал шаг вперёд и исчез со своего места. Готовый сражаться до конца Ашур ответил тем же.

Лишь единицы могли с трудом разглядеть то, что произошло дальше. Два меча столкнулись. Должно было начаться очередное противостояние в силе, но оружие Ашура не смогло сдержать меч Джона.

Покрытый плотным слоем энергии, он разрезал оружие противника словно масло и рассек незащищенную грудь.

Установилась абсолютная тишина, которая спустя мгновение нарушилась падением обломка меча на платформу.

Шокированный Ашур, свет в глазах которого постепенно гас, медленно повернул голову, с трудом приподнял правую руку, и обратил свой взгляд, наполненный неверием, на оставшийся обломок.

—Дерьмо… — прошипел он, из его глубокой раны, опасной для жизни, хлынула кровь. Обессилев, парень потерял сознание и упал лицом на платформу.

Джон, перед глазами которого всплыли системные сообщения, глубоко выдохнул и рассеял собранную энергию. Эта атака оказала чрезвычайную нагрузку на его тело. Начавшие заживать под эффектом регенерации золотого тела раны открылись, кровь из них хлынула с новой силой.

—Ус-пех… — пробормотал он, потерял сознание и упал рядом с Ашуром.

Глава 50

—Ох…

Издал Джон болезненный стон и открыл глаза. Он находился в одном из помещений боевой арены, ему уже оказали первую медицинскую помощь, его жизни ничего не угрожало.

Приподняв голову, а затем и туловище, он издал шипящий звук из-за острой боли. Его взору предстали верные товарищи, которые сидели на полу, недалеко от лавки, на которой его расположили, и медитировали.

Стоило ему начать шевелиться, как они резко открыли глаза и встали. Их взгляды отражали искренне беспокойство о нём.

—Я уж думал, — усмехнулся монах, — что ты собрался богу душу отдать.

—Не в этот раз, — злобно посмотрел на него Джон.

—Поздравляю тебя с победой, — улыбнулась Мия, взгляд которой был каким-то необычным. Юноша попытался определить причину её странного поведения, но не смог.

Девушка минут двадцать назад столкнулась с Кристиной Бейл, которая была крайне обеспокоена состоянием своего жениха, и у них случилась небольшая словесная перепалка. Мия, из-за слов Джона, видела в ней соперницу, в то время как Кристина этот факт яростно отрицала. Одни мысли о возможном браке вызывали у неё раздражение.

Раньше Мия не сильно думала о своих чувствах. В глубине души она была влюблена Джона и была очень привязана к нему, поэтому слепо последовала за ним, даже когда его культивация была разрушена. Теперь же, когда он стал инициировать их отношения, Мия была только рада. Она давно решила бороться за свое счастье, у неё была для этого уверенность.

Ещё два месяца назад эта девушка была обычной служанкой, теперь её социальный статус был совершенно иным. Она была личным учеником старейшины, имеющего силу стадии боевого короля. Этого более чем достаточно, чтобы не чувствовать себя недостойной.

С каждым днём её уверенность и решительность лишь возрастали. Раньше она побоялась бы даже дать отпор Кристине, а теперь была готова сама напасть на неё.

Как итог, между ними случилась словесная перепалка, которая закончилась тем, что Кристина ушла.

—Что ж, — улыбнулся Джон, кивнув ей, — кажется, наше отправление немного задержится, мне нужно залечить раны. У вас появилось больше времени, чтобы стать сильнее.

—Вот, держи, — Мия вынула из пространственного мешка целительные пилюли небесного класса, которые подарил ей учитель, и отдала их Джону. Юноша был ей очень признателен.

Приняв парочку, сначала при помощи друзей, а после и самостоятельно, Джон покинул боевую арену и вернулся в общежитие.

Под воздействием целительных пилюль небесного класса, эффект регенерации золотого тела заметно возрос.

«Так, надо пересмотреть пропущенные сообщения от системы»

[Поздравляем! Вы победили противника, превосходящего вас на четыре ранга. +60000 очков опыта]

[Задание тернистый путь к вершине завершено!

Оценка: превосходно

Награда будет удвоена.]

[Награда: 20000000 очков опыта.

Дополнительная награда: 800 монет системы]

[Обнаружена незарегистрированная системой техника]

[Желаете добавить её в статус?]

Глаза Джона пробежались по всем сообщениям, он не смог сдержать внезапно охватившее его волнение. Двадцать миллионов очков опыта за победу над Ашуром — шикарно, то, что ему сейчас нужно. Восемьсот монет системы — ещё лучше. Он уже на десять процентов приблизился к покупке родословной в магазине системы. Сегодняшняя награда мотивировала его сосредоточиться на выполнении заданий.

Последние сообщения напомнили ему события в клане Уэйк, когда он столкнулся с Томом, ставшим демоном. Тогда он, ступив в область единения с мечом, открыл технику доминирующего меча.

Сегодня, достигнув области короля меча, он создал ещё одну.

«Интересно, какого она класса? Добавить новую технику в статус!»

[Последний удар (эпический класс, низкое качество) — начальный этап освоения]

Последний удар — техника выполнения одной единственной атаки с применением энергии меча, которая расходует все силы, но позволяет нанести огромный урон. Именно этой техникой Джон одолел Ашура в их последнем столкновении.

«Теперь у меня есть новый козырь, который я могу использовать только на грани жизни и смерти. Для обычных сражений эта техника не подходит. Кстати, всего лишь начальный этап? У меня так не принято»

Решив прокачать технику последнего удара, Джон открыл статус и ткнул нужную строчку статуса:

[Желаете освоить средний этап? Стоимость — 8000000 очков опыта]

Указанная в сообщении цифра внезапно поколебала его решимость. Почему эта техника такая дорогая? Высший этап будет ещё дороже. Может случиться так, что ему даже не хватит опыта на его освоение, либо он потратит весь двадцать один миллион скопленных очков на одну технику.

«Нет, не сейчас. Мне нужно заполучить больше техник эпического класса, пока что мне хватит и начального этапа. Прокачаю её, когда достигну пика стадии формирования ядра и получу задание на повышение стадии»

Приняв решение, Джон обратил внимание на другие техники в статусе. Он может объединить пространственную ладонь и пробивающие кулаки, но не был уверен, что слияния этих двух техник будет достаточно, чтобы результат достиг эпического класса.

«Можно объединить одинокий меч и меч безумного императора, но результат также сомнительный. Вот как поступим. Сначала посещу библиотеку секты и подберу подходящие техники, я ведь точно также могу слить техники земного класса с эпическими техниками. Хм, а ведь было бы неплохо получить что-нибудь для улучшения шага фантома. Вывести технику движения в следующий класс было бы вообще шикарно»

Джон изначально хотел потратить очки опыта на техники, но теперь, сделав небольшой анализ статуса, решил повременить.

«Сейчас я лучше займусь восстановлением. Когда раны более-менее затянутся, встречусь с учителем и попрошу его отвести меня на третий этаж библиотеки секты. После, а может и перед, если будет время, схожу и получу месячную норму ресурсов. Очков опыта у меня будет гораздо больше, будет шире выбор. Может быть, я даже подниму пару уровней культивации»

Составив план на ближайшие дни, юноша принялся активно залечивать раны. Он решил более не заниматься алхимией, а сосредоточиться на подготовке к путешествию в оскверненные земли.

* * *
—Э, волк, сюда иди!

Расстроенный Ли вернулся в общежитие. Рост силы Джона превзошёл все его ожидания, что вызвало у него сильное расстройство. Он всегда считал себя гением, но его друг чуть ли не каждый день наносил мощные удары по его гордости.

Монах отказывался принимать поражение.

Может быть, он бы и не сорвался на волке, но по возвращению на пик формаций случилась очередная ссора с учителем.

—В-у-у-у? — издал ленивый звук зверь, проснувшийся от громкого крика своего хозяина.

Волк бросил на монаха взгляд, прямо говорящий: «Чё тебе надо? Дай поспать». Ли ещё сильнее разозлился:

—Что это за реакция? Разве этому я тебя учил последние месяцы? Посмотри на себя!

Подойдя к всё ещё лежащему на полу волку, монах стал ощупывать разные части его тела:

—Что это такое? Жир! Ты совсем обленился и потерял чутье! Жизнь хорошей стала? Ты же дикий волк, а ведёшь себя как дворовая собака! Мне так стыдно! Бесполезный!

Умный зверь был оскорблен такими заявлениями. Привстав, он бросил на Ли раздраженный взгляд и собрался зарычать, но не успел. Монах вынул из пространственного мешка красный флакон и вытащил пробку.

Мощная духовная энергия вырвалась наружу, ударив животное по носу. Волк почувствовал кровь духовного зверя, который был явно сильнее его. Впервые за очень долгое время его инстинкты пробудились.

—О, значит ты всё ещё можешь чувствовать хорошие вещи? Вот что я тебе скажу, волк. На нас с тобой смотрят высока. Разве у тебя нет гордости? Джон не считает, что мы с тобой можем представлять для него опасность. Он совсем зазнался! Возмутительно!

Волк, пристально смотрящий на флакон, не обратил на его слова никакого внимания. Его взгляд в этот момент говорил:

«Каким боком ты меня втянул в свои проблемы? Не тяни, отдавай кровь!»

—Я всё ещё не вижу в твоих глазах боевого духа, — нахмурился Ли, — что ж, тогда поступим следующим образом. Это кровь пламенной виверны четвёртого ранга. Ты используешь её, чтобы эволюционировать. Мы с тобой должны работать сообща, чтобы одолеть Джона. Не позволим ему смотреть на нас свысока. Постарайся, если не хочешь, чтобы я взялся за тебя всерьёз.

Сказав это, монах вылил кровь в пасть волка и добавил:

—Я тоже собираюсь сейчас совершить прорыв. Если к концу моего прорыва не эволюционируешь — следующие семь дней и семь ночей будешь вместе со мной изучать буддийские сутры.

Волк, словно поняв, что его ждёт, действительно испугался. У него и раньше была мотивация стать сильнее, но теперь она достигла беспрецедентного уровня. Проглотив кровь, зверь отскочил в угол, сел, закрыл глаза и активировал силу своей родословной. Он пытался получить максимум выгоды от крови виверны.

Довольно кивнув, монах сжал кулак. Его взгляд стал пугающим. Он серьёзно намеревался бросить вызов Джону в этом путешествии и одолеть его, Ли был готов использовать любые средства, лишь бы сбить с наглого лица своего друга самодовольную улыбку.

«Этой ночью я не только прорвусь на стадию ядра, но и освою золотой уровень металлического тела»

* * *
Мия сидела на полу в павильоне ядов и пристально смотрела на человека перед собой. Старое, морщинистое лицо, грязные, длинные, седые волосы, худое тело. Казалось, он стоит одной ногой в могиле, но это не так, как боевой король, достигший этой области развития не так давно, он мог прожить ещё много лет.

Его эксперименты в области ядов привели к такому ухудшению внешнего вида.

—Учитель, — серьёзно обратилась к нему девушка, — я хочу совершить прорыв на стадию формирования ядра и с друзьями отправиться на задание секты.

—Оно тебе надо? Для тебя будет лучше задержаться на пике текущей стадии и заложить более лучшие основы, которые будут полезны в тренировке ядовитого тела. Покидать секту в ближайшее время тебе совсем не нужно.

—Но я хочу, — взгляд Мии был решительным и непоколебимым.

—Хорошо, — немного помолчав, вздохнул старейшина и сдался, — ты можешь отправиться, но тебе придётся также выполнить задание учителя. Есть один ингредиент, который поможет тебе увеличить силу ядовитого тела, учитель собирался сам добыть его, но ты можешь и сама справиться. Это также будет твоим испытанием. Справишься, я переведу тебя во внутренние ученики секты без экзамена.

—Я согласна!

* * *
На следующий день Джон встретился со старейшиной Майком в ущелье.

—Я видел твой вчерашний бой, — улыбнулся учитель, — ты умеешь удивлять.

Его глаза сияли, ведь он смотрел на самого юного короля меча минимум во всём южном регионе. У его ученика есть потенциал достичь области императора меча. Если он успеет передать ему своё наследие, он сможет умереть без сожалений.

—Я старался, — улыбнулся в ответ Джон, — мне удалось полностью освоить техники секты, поэтому я хочу попасть на третий этаж библиотеки.

—Я видел, — кивнул старейшина, — можешь не показывать. Ты более чем достоин попасть туда. Идём, учитель отведёт тебя.

—Спасибо, — кивнул Джон и последовал со старейшиной к телепортационному массиву, — кстати, учитель, я планирую в скором времени отправиться на задание секты.

—Правильное решение, — довольно кивнул Майк, — сражения и опасности помогут тебе закалить дух, они заострят твой меч и помогут тебе проложить собственный путь к области императора меча. Боевой опыт — именно то, что тебе сейчас нужно.

Старейшина поддержал его, юноша был несказанно рад. Учитель и ученик покинули ущелье, переместились в административный район и неспешным шагом направились в сторону библиотеки.

Джон планировал в течение двух недель свалить отсюда и даже не догадывался, что путешествие придётся немного отложить, ведь сегодня в сторону секты пурпурного тумана выдвинулись гости из столицы империи, из которых был Крис Пейн, нацеленный исключительно на него, а также третий принц, преследующий в секте собственные цели.

=======================

Конец второго тома.

Ссылка на третью часть:

https://author.today/work/171143

Nota bene

Опубликовано Telegram-каналом «Цокольный этаж», на котором есть книги. Ищущий да обрящет!

Понравилась книга?

Не забудьте наградить автора донатом. Копейка рубль бережет:

https://author.today/work/163272


Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Глава 17
  • Глава 18
  • Глава 19
  • Глава 20
  • Глава 21
  • Глава 22
  • Глава 23
  • Глава 24
  • Глава 25
  • Глава 26
  • Глава 27
  • Глава 28
  • Глава 29
  • Глава 30
  • Глава 31
  • Глава 32
  • Глава 33
  • Глава 34
  • Глава 35
  • Глава 36
  • Глава 37
  • Глава 38
  • Глава 39
  • Глава 40
  • Глава 41
  • Глава 42
  • Глава 43
  • Глава 44
  • Глава 45
  • Глава 46
  • Глава 47
  • Глава 48
  • Глава 49
  • Глава 50
  • Nota bene