КулЛиб электронная библиотека 

Бездомный Ной (СИ) [uninterestingguy] (fb2) читать онлайн


Настройки текста:



Часть 1 Клетка

Глава 1 Байтер

«Однажды я спросил себя – а как бы поступил бог? С тех пор я больше не существовал.»

(с) Бо Бёрнем
6 декабря 2025 года
Реал. Япония. Токио
Я неторопливо шагал по триста шестнадцатой улице Токио и пристально смотрел по сторонам. Сотовые телефоны. Одежда. Машины, провода в воздухе, урны на углу. Полиэтилен. Джинсы. Реклама.

Какой-то парень прошел мимо и выбросил в ведро упаковку от хот-дога. Я проводил ее взглядом.

Бумага.

Вонь.

Я не видел ничего этого больше пятнадцати…

Никогда.

Первый день в реале.

Я ощущал себя Маугли. Даже хуже – тем парнем из Джуманджи. Это был не мой мир. Мой висел у меня за спиной – в ножнах. И еще один кусочек его шагал слева от меня.

Рэй. Дочь человека и ИИ.

Еще более невозможное существо, чем я.

Куда более привычное, чем всё вокруг.

Я остановился возле лысоватого курящего мужика и показал жест, известный во всех мирах – два пальца, будто бы сжимающие сигарету. Тот поморщился, смерил неодобрительным взглядом мой прикид, еще более неодобрительным – Рэй, но все-таки протянул мне сначала требуемую палочку, а потом и зажигалку. Я чиркнул кремнем и, кивнув, вернул огонек обратно.

Глянул на фильтр – Mevius, надо же, какой патриот попался. И при этом курит на улице, что вообще-то запрещено. Я неловко поднес сигарету к губам и затянулся, чувствуя знакомое и забытое удушье – кислый дым прокатился по горлу и наполнил легкие. В Айнкраде не было табака. Голова закружилась, но, приложив некоторые усилия, я не закашлялся. Снова посмотрел по сторонам. На глаза попался то ли просто магазин, то ли торговый центр на противоположной стороне улицы с сиротливой, но претенциозной табличкой «Palazzo».

Над входом – здоровая плазма. Подозреваю, что для рекламы, но сейчас там шли новости. Довольно симпатичная женщина средних лет беззвучно что-то вещала, а по низу экрана бежал сурдотекст.

…ная новость. Так называемые пленники SAO очнулись. 4701 человек, остававшиеся на данный момент в живых, вышли из комы. Ситуацию уже прокомментировал…

Да, это точно не Альфа, в ней никаких пленников САО не было.

Реальность.

Хотя, если задуматься – что для меня вообще реальность? Я ведь даже не настоящий. А с другой стороны - мертвый. Проживший сорок три года. И пятнадцать. И три. Выбирай, не хочу.

Я бросил взгляд в угол экрана. Четвертое декабря, двадцать пятый год. Ну да, три.

Мир – реальность, данная нам в ощущениях. Я сделал еще затяжку. Дым ощущался... хорошо. Было ли так в Альфе – я не помнил.

Мне вспомнилась история фильма Матрица.

Вообще-то, изначально его концовка должна была быть другой, как в книге.

В ней Нео отключал Матрицу и попадал на прием к Архитектору, где тот со смехом рассказывал Избранному, что реал – это тоже Матрица. Именно так объяснялись закидоны, где он там в якобы реальном мире телекинезил, которые в итоге вообще спустили на тормозах – магия, мол. А на самом деле - никакого Сопротивления нет, и все спокойно спят в своих баночках. Просто людям скучно жить без стремления к свободе. А «матричный реал» перезапускали уже три раза, и сейчас будет четвертый.

Потом - бах, и последние кадры снова – доброе утро мистер Андерсон.

Как по мне, вышло бы куда круче, но такую депрессуху, понятно, никто снимать не стал. Но я-то не в кино, здесь цензуры по позитиву нет.

Что считать реальностью мне? Который, как выяснилось, может существовать единолично в любом мире?

Кстати, а как я вообще могу существовать? Я же набор битов. На чем, черт возьми, я существую в реале?

Речь уже даже не идет о первичности. Речь идет о форме бытия, как бы круто это ни звучало. Асуна 1.0 однажды сказала – с точки зрения физики элементарных частиц – разница несущественна. И это верно, но тогда - каков критерий? Я что, переписал реал? Это возможно?

Я хмыкнул. Допустим…

Допустим, существует некая программа на неком компьютере. Она управляет некой… м… ну, скажем, подстанцией. Из подстанции бьет молния в лужу – бах! Молекулы перераспределены.

Грубая мысль. Тупая.

Пойдем дальше. Допустим таких машин много. Допустим…

Ладно, это все пальцем в небо. Я вот к чему – с какого момента процесс становится самоподдерживающимся? И становится ли вообще? Существует ли структура, достаточно сложная для того, чтобы управлять собственным состоянием? Не представляю, с помощью чего – электричество, какие-то там ауры головного мозга, гравитационные волны - насрать.

Это принципиально возможно?

«Преодолев горизонт сложности, система становится саморегулируемой».

Я чуть не подпрыгнул. Вообще-то, услышать этот прохладный голос я больше не рассчитывал. Сразу по выходу попытался достучаться до своего альтер-эго, но вот уже около шести часов от нее не было ни слуху ни духу.

«С пробуждением. Думал, ты сдохла».

На это Юи не ответила. Посчитала ниже своего достоинства, полагаю. Впрочем, раз уж у меня теперь есть собеседник, то почему бы и не продолжить.

«Допустим, но чем в таком случае я отличаюсь от Айнкрада?».

«Ничем».

Я хмыкнул.

«Айнкрад – цифра».

«Верно».

«А я – выходит, теперь нет».

«С точки зрения физики элементарных частиц…».

«Ой, заткнись».

Она мысли мои читает? Хотя, чего я удивляюсь, это же я сам.

- Здравствуйте, тетя Юи. – Рэй, до этого рассматривавшая дорожный знак, повернула голову и серьезно мне кивнула.

Я прикрыл глаза рукой. Твою мать.

Мне ей отвечать, или они как-то между собой разберутся? Хотя, как ни странно, то, что голоса в моей голове слышит кто-то еще – это совсем неплохо. Как минимум меня не посетит мысль, что я двинулся.

Я нахмурился и вернулся к теме.

«Ты пересмотрела фильмов. Айнкрад состоит из пикселей, а мы с тобой теперь – из молекул».

Юи немного помолчала и неожиданно поинтересовалась

«Что ты называешь цифрой, битер?».

Я уже собирался ответить, но внезапно задумался. А вообще-то неплохой вопрос. Вот сейчас – я цифровой или нет? И если нет – то я-таки двинулся, потому что разговаривать, по идее, должно быть не с кем. А если да, то в чем тогда разница между мной и остальными прохожими? Однако ответ нашелся довольно быстро.

«Сложность тут ни при чем. Цифра - структура, имеющая верхний уровень. Он есть у Альфы. Он есть у Айнкрада. Его нет у реала».

Мгновение тишины и холодный ответ.

«Недоказуемо».

Я немного покрутил слово в голове. Ну да, недоказуемо. С одной стороны. С другой - есть ли Бог, или нет его – вопрос, конечно, интересный, но по большому-то счету – какая разница?

«Непринципиально. Молекулы в качестве реала меня вполне устраивают».

Я выщелкнул окурок в урну, подошел к витрине и посмотрел на себя.

Самоуправление, говоришь?

Напрягся и попытался вытащить ее наружу. Моментально взмок. Куда тяжелее, чем в Айнкраде. Перегруппировать атомы – это тебе не модельку заменить.

Выпустить я ее здесь точно не смогу, а вот пересобраться – возможно и выйдет.

Наконец, что-то щелкает и у меня получается - в волосах проявляется синий отблеск, они удлиняются, начинает намечаться грудь.

«Прекрати».

Останавливаю процесс.

«Почему?».

«На тебя смотрят».

Поворачиваю голову и натыкаюсь на взгляд какой-то девочки. Судя по форме – школьница. Рот приоткрыт, недоеденное мороженое валяется на земле.

Пожимаю плечами и иду дальше, сам не знаю куда. Рэй как приклееная следует за мной. Очень странно, что девочка молчит. Хотя, у нее сейчас слишком много впечатлений. До сих пор, поди, переваривает мою дикую историю. Или она говорит с призраком у меня в голове?

«Юи, почему мы вышли?». - наконец-то задал я вопрос, интересующий меня больше всего.

«После завершения процесса, все однозначно инородные тела уничтожены. Сомнительные – помещены в карантин. Почему мы вышли из карантина – вопрос к тебе».

«Сомнительные?».

«Ты – наполовину я, девочка – наполовину НПС. Мы не враждебны изначально».

«Но ведь я практически создал Систему заново! Почему она атаковала меня?».

«Преодолев горизонт сложности, система становится самоуправляемой» - повторила Юи. – «Ты – влияющий фактор. Должен быть исключен».

Я обдумал ее слова и хмыкнул. Ну да. Да здравствует бог. Иисуса прибили к кресту. Если что. Да и Мухаммед не здорово кончил. Опять же, если что. Хотя, там немного другое.

Впрочем, на самом-то деле, это все уже прошлогодний снег. Настоящий вопрос сейчас совсем в другом.

Вот я и вышел в реал. Пусть случайно, но все же достиг того, за что мы все лили кровь пятнадцать лет.

Но что дальше?

Ведь Киригая Кадзуто мертв. Кто мне поверит, что он – это я? У меня нет денег, нет документов, зато есть боевое оружие, явно несовершеннолетняя спутница (хотя, в отсутствие документов, на совершеннолетнего я и сам не тяну) и голоса в голове. И способность превращаться в девушку. Интересно, куда я быстрее загремлю - в тюрьму, в дурку или в военную лабораторию?

Хорошо хоть, экипировка моя пока особых вопросов не вызывает, по Токио бродят и куда более странные персонажи – по дороге видел полуголого парня с вороном прикованным к шее и девчонку лет шестнадцати с огромным пластмассовым топором. Я тут как бы ни самый нормальный еще.

Однако, надо как-то вписываться. И в первую очередь мне нужны деньги. Потому что я, черт возьми, хочу уже жрать.

- Подожди-ка, Рэй.

Я придержал девочку за плечо и задумчиво посмотрел на банкомат в стене. Умею я управлять вертолетом или нет?

А почему бы и не попробовать?

Подошел и уставился на аппарат. Подумал секунду и положил руку на клавиатуру.

Контакт! Вход!

И я ослеп. Зрение моментально отключилось, как и осязание, обоняние и все остальные чувства. Зато появилось что-то другое.

Ощущение как будто… Дурацкое сравнение, но меня как будто бы погладили по волосам. Такт. Еще один. Что мне нужно? Я скользнул в поток данных. Куда-то далеко. Вокруг какие-то решетки, продольные полоски. Коробки? Таблицы? Считать!

Тут же чуть не захлебнулся и поспешно отбросил кучу в сторону. Не всё. Только этот блок, и вон тот. И постараться не задеть вот это, твердое. Переключить? Нет, скорее немножко… толкнуть.

Выход!

Меня вытянуло обратно, и я, тяжело дыша, уперся в стену по бокам устройства. Вытер пот со лба и уставился на выплюнутые банкоматом шесть тысяч йен.

Отлично, теперь я еще и вор.

Я, стараясь не озираться с виноватым видом, взял деньги, свернул и сунул в карман. Огляделся по сторонам.

Нормальных ресторанов не обнаружилось, как и какого-нибудь Макдональдса, зато нашлась раменная. Я кивнул сам себе и направился ко входу. Изнутри это оказался какой-то унылый зал, больше смахивающий на привокзальное кафе. Мда. И это Сакурада Дори, почти центр. Хотя, какая разница, главное чтобы тараканы не бегали.

Взял себе обычный сею рамен, кружку нефильтрованого пива, продублировал заказ для Рэй (без пива) и уселся. В Айнкраде пища была вполне европейской, привычной мне, я все-таки вырос в России. И здесь переходить на какие-нибудь морские огурцы у меня тоже никакого желания не было.

Девочка зачерпнула ложкой лапшу, и тут же уляпалась бульоном. Я невольно улыбнулся.

- Сначала хаси, Рэй.

- Хаси? – непонимающе переспросила она.

- Палочки, - пояснил я и продемонстрировал наматывание лапши. – Вот так.

Ее глаза расширились от удивления и энтузиазма, и она тут же ухватилась за палки, пытаясь повторить мой подвиг. Естественно, безуспешно.

Я улыбнулся повторно, воровато огляделся и, вытащив из сапога нож, пододвинул ее тарелку к себе.

- Сейчас, подожди.

Несколько секунд беспорядочного кромсания - и рамен стал вполне пригоден для поедания человеческим методом.

- Спасибо, дядя Кири, – расплылась в улыбке Рэй и снова взяла ложку.

Я задумчиво поглядел на нее.

Вообще-то, ее стоит куда-нибудь деть. Лучше – отвести к Кибао. Проблема в том, что я пока вообще толком не решил - давать ли мне о себе знать хоть кому-нибудь, или стоит по-тихому достать документы и свалить. Хоть в ту же Россию. Да и вообще, планов не было совершенно никаких.

- А мы напоминаем, что сегодня наконец-то произошло то, чего родственники и друзья ожидали целых три года. Узники SAO – очнулись.

Я перевел взгляд в угол помещения, где стоял телевизор. Молодая девушка с траурной миной стояла на фоне больницы и вещала.

- К сожалению, врачи пока не разрешают брать интервью у вышедших из комы. Однако как нам стало известно, имел место факт расхождения внутриигрового времени с реальным миром. Для «узников» - прошли долгие годы. Более того – ранее эта информация не разглашалась, но из десяти тысяч человек выжило меньше половины. Это радостный день, но одновременно – трагичный. Мы предлагаем почтить минутой молчания память всех тех, кто не дожил до этого дня.

Корреспондент пропала, и по экрану побежал длинный список погибших. С фотографиями. Быстро, но отнюдь не запредельно. Продавец вздрогнул и повернулся ко мне.

Я смерил его взглядом, перебросил хвост через плечо и картинно заломил темно-синюю бровь. Мужик на мгновение охренел от несовпадения файлов, потом густо покраснел и отвернулся.

«Прекрати уже делать это!».

«Что именно – это?» - поинтересовался я. Откуда вдруг столько эмоций?

«Использовать мой облик!».

«Вообще-то, теперь это именно мой облик, но все-таки - почему?».

«Мне это неприятно!».

Я взболтнул пиво в кружке, дернул себя за хвост и хмыкнул.

«Давай-ка кое-что уточним, уважаемая дочь. Ты убила мою жену. И, кстати, кроме нее - еще много других, очень неплохих людей. В отличие от тебя и меня – вполне живых и настоящих. Так что заткнись, или я об этом вспомню. Стирать тебя, конечно, не буду, но разберу обратно за милую душу».

«Ты сам-то, битер, не испытываешь дискомфорта становясь женщиной?».

«Я – машина, могу быть хоть хомячком».

«В таком случае, твои слова о жене звучат нелепо. Ты непоследовательный».

Я хмыкнул. Вообще-то справедливое замечание. И кстати:

«С каких пор ты иронизируешь?».

«Я не иронизирую. Они звучат нелепо. И я тебе не дочь!».

Ну и кто здесь непоследовательный? Я с сомнением посмотрел в кружку с пивом, и меня посетила довольно странная догадка.

«Ты пьяная, что ли?».

«Пф. Каким интересно образом я могу опьянеть, битер? У меня нет крови, чтобы растворить в ней алкоголь!».

Ну да, ну да… Действительно нет.

«И еще я кое-что поняла. Знаешь, почему ты битер?».

«Ну?».

«Ты из битов! Бит – битер! И мелкий. Был бы большой – был бы байтер!».

Внутри черепа разнеслось идиотское хихиканье. Я аккуратно отставил кружку в сторону. Прощай, алкоголь.

Чья-то рука отодвинула третий стул.

- Здесь не занято?

- Нет, – на автомате ответил я, и только потом посмотрел на спросившего.

Типичный студент-медик, забитый девочками. Ну, или литфаковец. Одет дешево, но с претензией, через плечо - сумка. Чернявый. Нервный. Юи хихикнула еще раз, и здесь я склонен был к ней присоединиться.

Что он увидел? Сидит молодая девушка, жрет свинину и дует пиво. Явно - у нее проблемы. Проблемы у меня, надо сказать, и правда были, но немного не те, о которых он подумал.

Я чуть не расхохотался в голос. Вот же.

Однако, смелый парень, а Рэй, с ее однозначно неприязненным взглядом, его не смущает? Или он подумал, что мы незнакомы?

Я потянулся и послал ему смс.

Телефон звучно завибрировал в кармане.

Парень, уже открывший было рот чтобы начать, мимолетно нахмурился, украдкой глянул на экран и моргнул. Юи хихикнула снова. Ну да, не каждый день получаешь сообщение «Красавчик, обернись».

Парень скосил взгляд. Сзади, как по заказу, сидел какой-то пухлый офисный работник с плеером в ушах и, рассеянно улыбаясь, копался в телефоне. Поймал испуганный взгляд студента и приподнял брови.

Я проводил подорвавшегося к выходу съемщика взглядом и хрюкнул. Кажется, я осваиваюсь.

Бросил взгляд на часы. Однако, уже вечер совсем. Десять. И если здесь я испытываю голод – то, вполне вероятно, что очень скоро мне захочется спать. А на улице этого делать совершенно не хотелось.

- Рэй, ты закончила?

- Ага! – отозвалась девочка, как раз с хлюпаньем допивавшая остатки бульона.

- Тогда пойдем, – я поднялся.

С планами надо что-то делать. Конкретнее – придумывать. Сегодня еще ладно – слишком много потрясений для одного дня, но завтра надо уже определиться – что делать с Рэй, и куда податься мне самому.

Я вышел в вечерние сумерки, уже почти перешедшие в ночь, вдохнул полной грудью загазованный воздух и уперся взглядом в ворота, прямо напротив. Всего-то метрах в шести.

Университет Кэйо.

Вообще-то, было одно место, куда мне обязательно нужно было зайти. Даже два места.

Глава 2 Похороны смерти

7 декабря 2025 года
Реал. Япония. Токио
На ночь снял комнату в небольшом хостеле. Окна в другие окна, звукоизоляция нулевая, но как ни странно – уютно. И документов с меня никаких не попросили, спокойно отдал четыре тысячи йен, снова снятых в ближайшем банкомате и получил в свое распоряжение ключ. Вообще-то, играть в такие игры было не очень умно, в конце концов, на улицах полно камер, и если сверить время вывода денег – ничем хорошим это для меня не закончится. Так что в этот раз я не мелочился и вывел сразу пятьдесят.

На недельку должно хватить, а там я что-нибудь придумаю. На работу устроюсь, в конце концов, надо же как-то социализироваться. Что я, правда, умею делать, вот это вопрос.

Я подошел к окну и открыл створку, наполнив комнату звуками ночного города. Хорошо-то как. Непривычно, но хорошо. Вытащил из кармана пачку все того же Meviusа, содрал полиэтиленку. Пристально посмотрел на сигареты и выбросил в окно. Жил как-то пятнадцать лет без них и дальше проживу. Не хватало еще только что полученный организм садить.

«Разумное решение».

«Помолчала бы», - отозвался я и уселся на подоконник лицом в комнату. В себя Юи за то время, что я искал ночлег, успела прийти, но от пятна ей уже не отмыться, Cherry ее тезки в голове я долго не забуду. – «Женский алкоголизм неизлечим».

Пил, правда, я, но какая разница, имею право и потыкать. Даже без причины.

«Ты уже решил, что с ней делать?».

Я перевел взгляд на спящую поперек кровати девочку и пожал плечами.

- Отведу завтра к Кибао, куда деваться, - отозвался я вслух.

Представляю его реакцию. Хотя, нет. Не представляю. Навсегда распрощаться с любимыми людьми, а потом вот так получить кого-то назад – это сильно. Наверное. Мне-то такое не светит, так что точно не узнаю.

«Не передумал?».

«Нет», - твердо ответил я. – «Мне это нужно. Какого черта ТЫ вообще об этом говоришь?».

Она помолчала.

«Может, у меня проснулась совесть?» .

«Засунь свою совесть себе сама знаешь куда». - Я фыркнул. – «Поздно».

«Злиться на меня - тоже».

«Это у тебя всё просто. Машинка чертова, люди так не работают».

«Ты такой же человек, как и я».

Я поморщился.

«Вот не надо, Юи. Я жил с людьми кучу лет, я для этого создан, в конце концов. Нравится тебе или нет – я считаю себя человеком. Не говори о том, в чем ничерта не понимаешь».

«Еще три часа назад ты говорил обратное».

«Говорил. А еще утром я должен был думать иначе или сдохнуть. У меня, видишь ли, гибкая психика. Тренированная всякими цифровыми уродами».

Она долго молчала, я даже подумал, что мне удалось ее заткнуть. Ошибся.

«С того момента как ты вошел в Систему у меня есть твоя память, Кирито. Вся твоя память. Я ждала, пока за мной придут много лет. Но никто не пришел. Я видела всё. Кричала одна в темноте, пока не разучилась. Не говори о том, в чем ничерта не понимаешь».

На этот раз голос не был холодным, и я не нашелся, что ей ответить. Спросить, почему не пришла сама? Не пришла и не пришла. Не могла, наверное. Сказать, что я ее искал? Так ведь не искал толком, так, глянул по сторонам и выкинул из головы.

Виноват ли я теперь в смерти Асуны? Как хотите, но нет. Виноват ли я в том, что пережила Юи? Понятия не имею. Наверное, все же… да?

«Мне жаль», - вот и всё что я мог ей сказать.

«Мне тоже».

Вот и поговорили.

В последние пару месяцев – я слишком часто оказываюсь на кладбищах. Перед штурмом, после него и вот теперь снова. Теперь уже – в реальном мире. Асуну, как следовало из базы данных четвертой ритуальной конторы, в которую я влез, похоронили на муниципальном кладбище Аояма, здесь же в Минато, совсем недалеко от того места, где я остановился. Недалеко по меркам Токио, добираться пришлось на метро.

Рэй я решил отвести после визита, и сейчас оставил на входе, так что никто не мешал мне наслаждаться красотами, если так можно выразиться. Хотя, как ни странно, здесь действительно было очень красиво. Лесная зона, аккуратные дорожки, тут и там – вишневые деревья. Сейчас не цветущие, зима как никак, хоть и условная в центральной Японии, но все равно хорошо. Умиротворяюще.

Так что я неторопливо шлепал сапогами по плиткам, пялился вокруг и думал о том, что… Да ни о чем особенно. Тихо в голове, хорошо. Даже Юи замолчала.

Я прошел еще пару зеленых туннелей, свернул, остановился и уставился на могилу Асуны. Хотя, вообще-то, семейную могилу Юки. Пока искал – обнаружил множество лишней информации – еще в две тысячи седьмом в Японии кремировали более девяноста девяти процентов умерших. Сейчас процент стал практически равен ста. Потом в многоразовую семейную могилу и всё. Дорогая земля.

Киригаю мне найти вообще не удалось – похоже, развеяли. Раньше было не принято, теперь – обычное дело.

Немного постоял, изучая каменный столбик. Мы в Айнкраде ставили деревянные, круглые. Этот был квадратным.

Я покопался внутри.

Ничего.

Спокойствие. Это место не вызывало во мне эмоций. Я смотрел на этот памятник и видел другой. Вот там я мог бы поговорить с ней, рассказать о том, что со мной произошло, рассказать, кто я. Спросить, что мне теперь делать со всем этим.

Но не здесь. Здесь Асуны не было.

Справа раздались шаги, и я повернул голову. Мужчина лет сорока в деловом костюме. Залысины на висках, узкое лицо - твердое, как закаменевшее. В руках букетик ликорисов. Он поднял голову и тоже заметил меня.

Остановился, смерив меня взглядом, потом, словно забыв о моем существовании, подошел и поставил цветы в вазу. Встал рядом.

Юки Шозо. Отец Асуны.

Мы немного постояли молча.

- Ты ее друг? – поинтересовался он, не поворачивая головы.

Мне захотелось уйти. Разговаривать с ним не было никакого желания. Но после того как он начал разговор, было уже нельзя.

- Да, – отозвался я. - Вроде того. А вы?

- Это моя дочь.

Дикое расслоение.

Я стоял рядом с ней в подземелье, в фантастическом, невозможном мире и поскальзывался в ее крови, а он в это время? Наверное, сидел на работе. Бумажки подписывал. Вечером получил звонок. «Ваша дочь скончалась. Такие дела»

Мы друг друга не поймем. Он просто не знает человека, который лежит в этой… к черту, который лежит на первом уровне Айнкрада.

«Скучный ребенок скучных родителей», - говорила Асуна. В Айнкраде скучным быть не получалось – скучные умирали. И она изменилась. Стала сильной, даже где-то жесткой. Асуна убила короля кобольдов. Она, мать твою, летала на драконе. Летела и смеялась. И красный плащ развевался сзади. Что он вообще о ней знает? Что здесь хоть кто-то знает о нас?

- Вчера они очнулись. Мне сказали, что там прошло пятнадцать лет. Она вышла замуж. Моя дочь вышла замуж, а я даже не знал об этом, пока она не умерла. Были ли у нее дети?

Я прикрыл глаза.

- Нет. У нее не было детей.

Шозо медленно повернул ко мне голову.

- Что?

Я отвернулся и пошел прочь. Всё к черту. И кладбище это дурацкое и Шозо и вообще. Сплошная пародия, кривая.

- Ну-ка стой! – крикнули мне в спину. – Ты из пленников? Как ты вышел из больницы?

- Идите к дьяволу! – отозвался я, не оборачиваясь. Если он за мной побежит, я ему ногу сломаю, честное слово.

Он не побежал.

«Доволен?».

«Нет!», - огрызнулся я.

Я не нашел здесь ничего. В Айнкраде на каменном постаменте лежала шпага с рукоятью пропитанной ее потом, и это было больше, чем этот человек вообще мог себе вообразить.

«А я говорила».

Ну да, говорила. А я не послушал. Самый умный. Это же так символично – припереться сюда, стоять и ностальгировать. Мог бы еще и с Шозо поговорить нормально, чего остановился-то? Порыдать вместе и обняться над могилкой. Рассказать ему всё. Он бы меня еще в гости позвал – чай пить.

Меня чуть не вырвало.

«Юи, иди к демонам!».

«Прекрати затыкать меня», - холодно огрызнулась она, если только можно холодно огрызнуться. – «Если бы не я – ты бы вообще здесь не стоял».

«Это уж точно!».

«Ты меня понял».

«Ты меня тоже».

Как пролетел обратный путь, я даже не заметил, теперь меня уже не умиротворяли ни деревья, ни плиточные дорожки. Ухватил за руку Рэй, послушно ожидавшую меня на скамейке, и пошел в сторону Аояма-ичоме.

Видок у меня, наверное, был так себе, потому что прохожие периодически шарахались в стороны. Да и черт с ними.

Я спустился в метро, плюхнулся на скамейку и обвел спешащих по своим делам людей взглядом. Сейчас все они казались мне нарисованными. Не я, а они. Если подумать, Каяба был не так уж и неправ - реальность убога. И это я еще говорил Асуне, что жизнь красивее. Дурак, я ее вообще не знал тогда, жизни этой.

Интересно, а остальных не преследует подобная мысль? Думаю - преследует. Кибао – точно, уверен в этом. Истории мои – конечно, ерунда, но ведь и дочь его из такой истории. Надо было послушать его и не идти наверх, мне сейчас почему-то казалось, что это был бы куда лучший вариант развития событий.

Ну да ничего, хоть для Кибао я могу кое-что сделать.

Если бы было возможно сделать что-нибудь еще и для себя самого.

Мне не было здесь места, не теперь.

Можно было сколько угодно бродить по Токио и изображать бурную деятельность, но что бы это дало? Даже если я как-то сделаю себе документы (как?), найду работу (какую?), уеду в Россию (которую знаю лишь по эмуляции), всё равно - за спиной-то совсем ничего. Для меня этот мир был вымышленным, куда более искусственным, чем Айнкрад. Он тёр. Потому я, наверное, и воспринял всё это так легко - банкоматы, телефоны, базы данных. Меня не связывало с реальностью ни одной нити.

Была одна нить – Асуна, но она оборвалась. Будь девушка жива – я бы смирился, вписался, как-то, цепляясь за ее жизнь руками и ногами, нашел бы свое место. Сейчас – нет. Идти к сестре? Это просто смешно.

Киригая мертв, вырезан из мира цифровым скальпелем, развеян по ветру. А Кирито, его аватар – жив. Я – жив.

И тоже мертв.

Разбился, слетев с мотоцикла. Разрезан совной Юи. Пробит мечом Каябы.

Создан из ничего. Мое прошлое написано в двадцать втором году. Который на момент моего рождения – в восемьдесят девятом, в Альфе, еще даже не наступил. Из будущего в прошлое. И назад в будущее. С пересадкой в пятнадцать лет. Смешно, но если подумать - в каком-то смысле – меня выдрали из канона, ведь он существовал только в Альфе. Хотя, даже еще глубже – в мире Кавахары. Какова вообще глубина?

Что там еще полагается спрашивать в таких случаях?

Где начало этого?

И есть ли оно вообще?

И будет ли конец?

И…

И вот здесь я остановился. Меня словно ударила…

Молния.

Возможно ли…

Каяба воссоздал Айнкрад 2.0 из Айнкрада 1.0, он сам сказал, что прототипировал его, а тот из мира Кавахары, а тот - из Альфы. Вместе со мной. А Альфа, в свою очередь, оцифрована (как, интересно?) из реальной Земли.

И вот я снова на ней. Круг замкнулся.

А сервер САО... Он… Он еще работает? Никто ведь не нашел Каябу в тех горах, в новостях не сообщали. Он просто тихо умер, и никто не узнал об этом. Айнкрад еще существует? Существует ли еще Альфа? Существует ли… мир Кавахары? Хоть в каком-нибудь виде?

И если да.

Если сервер еще мигает своими лампочками и шуршит системой охлаждения. Если по Айнкраду, по Альфе и по миру Кавахары еще бродят нарисованные человечки. Летают на юг нарисованные птички.

Возможно ли выдрать… что-нибудь другое?

И, опять же, если да… Если я действительно был воссоздан…. И стою сейчас в реальном Токио... Возможно ли, что…

У меня по спине пробежала вереница веселых мурашек, и я оцепенел от какого-то даже суеверного трепета, осознав, какого уровня мысль пришла мне в голову.

Возможно ли, что Асуну можно вернуть?

- Рэй, как ты относишься к феям?

Девочка несколько секунд соображала.

- А кто это, дядя Кири?

Я бросил на нее недоуменный взгляд. Только через несколько секунд до меня дошло – в Айнкраде не было фей. Нервно улыбнулся и пояснил:

- Люди с крыльями.

Она наморщила лоб.

- Гарпии?

Хм. Ну да, а гарпии были. На двадцать первом.

Я отвернулся обратно.

И все-таки. Да, это дикая идея. Абсолютно невозможная. Но ведь и само мое существование слабо укладывается в рамки нормального. Как и существование Рэй, сидящей рядом. Как и…

«Юи, что ты об этом думаешь?».

«Что ты сумасшедший», - мгновенно отозвалась она. – «Ты просто сдохнешь там, и я вместе с тобой».

«Принято. А кроме этого?».

Она помолчала. То ли обрабатывала, то ли крыла меня матом. Как я заметил, у нее вообще за последние пару дней появились куда более определенные эмоции. Веселье, грусть, злость. Мое влияние, реала, или ей просто надоело?

«Есть проблемы», - наконец отозвался голос. – «Практическая. Там другая Асуна. Моральная. Там другой Киригая».

«Практическая решаема?».

Пару секунд на обработку.

«Чисто теоретически. И почему феи?».

«Альфхейм», - пояснил я.

«Это здесь должен быть Альфхейм», - возразила Юи. – «Только его нет. Что будет там - неизвестно».

От этого я только отмахнулся и вернулся к проблемам. То есть шансы есть. Моральная? Моральная это действительно проблема. Но… Я это переживу. В конце концов, у парня большой выбор, хоть винтовочницу взять. Будем считать, что я увел девушку у друга. Нехорошо, но случается.

Хотя я еще и не увел никого. Скорее всего, Юи права, и я там и сгину где-нибудь в цифровых дебрях. В одном из трех миров. Но здесь – здесь я точно оставаться не мог. Тут только вешаться.

Кстати, забавно – а ведь после смерти Каябы Юи - единственное существо, кроме меня, которое знает канон. И о том, что он вообще есть.

- Дядя Кири, ты грустишь?

Я выбираю способ самоубийства, Рэй, это может считаться за грусть?

- Я не знаю, Рэй.

Она состроила серьезное лицо и менторским тоном заявила:

- А папа говорил, что дядя Кири может всё.

Я поперхнулся и скосил нее взгляд.

- Правда что ли?

- Правда. Он так и сказал «Этот говнюк может выкинуть все что угодно!»

Я пару секунд смотрел на девочку, переваривая, а потом заржал.

- Ну, раз папа так сказал, у меня просто нет выбора.

На мгновение нахмурился, собираясь с мыслями, а потом хлопнул себя по бедрам, одно из которых отозвалось металлическим звяком. Я бросил на щиток недоуменный взгляд – успел забыть о броне. Раньше планировал зайти закупиться одеждой, но теперь – в этом, пожалуй, нет смысла.

Я поднялся.

- Ладно, пойдем. Хорош хандрить.

Меня ждала больница, а потом – кроличья нора.

- У дяди Кири есть план? – снова сделав серьезное лицо, поинтересовалась девочка.

План? Если только это можно так назвать. Откровенно говоря – нельзя. Впрочем, это и хорошо, они у меня никогда не выполняются как надо.

- Лучше. У меня его нет.

У меня есть цель.

«Лучше бы у тебя был мозг».

Глава 3 С корабля на дно

7 декабря 2025 года
Реал. Япония. Токио
Для узников SAO выделили целую больницу – недавно отстроенный комплекс в Синдзюку. Больше нигде такой вместимости (пять тысяч человек – это немало) не было, а узников было лучше держать всех вместе – проще контролировать состояние, да и условия содержания схожи. Так что долго искать, кто и где находится, мне не пришлось – все были в одном месте.

По дороге к проходной через небольшой парк снова перекинулся в Юи – думаю, девушку с ребенком пустят охотнее, чем вооруженного парня. В этой форме у меня тоже был довольно странный прикид, но все-таки не настолько – кожа до подбородка при определенной доле воображения сойдет за стиль.

Войдя внутрь через ужасно неудобные крутящиеся двери, и на мгновение наморщив нос, я огляделся и направился к регистратуре.

Всегда ненавидел больницы. Еще на подходе начинаешь чувствовать этот ужасный запах – то ли спирт, то ли аммиак. Причем запах этот никак не зависит от специализации или уровня лечебницы – может быть как обхарканная наркологичка на задворках, так и какая-нибудь элитная частная клиника – он не меняется. Даже в дурдоме то же самое – там-то вот откуда, скажите на милость?

- Здравствуйте, – я улыбнулся молоденькой медсестре, сидящей за столом.

Та привстала и, улыбнувшись в ответ, кивнула.

- Добро пожаловать. Вы к кому?

Я уже открыл рот, чтобы сказать, что к своему парню, по имени... и осекся. Я ж никого не знаю по имени-то.

- Э… - Молодец, Кирито.

Ситуацию неожиданно спасла Рэй, пискнув снизу:

- Мы к папе пришли!

Девушка перегнулась через стойку и расплылась в улыбке.

«Компьютер, идиот».

Я мысленно треснул себя по лбу и, тут же считав базу данных пациентов, развернул ее перед мысленным взглядом.

Что примечательно – кроме имен в ней присутствовали еще и ники, уж не знаю зачем. Хотя не у всех, видимо, кто-то отказался сообщить свои – наверняка, сидельцы Железного замка. Интересно, они там крышей не поехали в край? Лично я в замке не был ни разу, сначала за ними присматривала Армия, потом сформировали отдельный отряд.

Но Кибао я нашел сразу же.

- И как зовут вашего папу, малышка?

Ну да, история с парнем сомнительна, после такого-то срока. Так только в кино бывает. Я подал голос.

- Рэн. Имаи Рэн, наш отец.

Тоже так себе вариант, где мы были три года? Но, с другой стороны – вряд ли именно она сидит тут круглые сутки и обязана помнить всех посетителей.

- Ага! – поддакнула Рэй.

Медсестра улыбнулась девочке еще раз, подмигнула и полезла в компьютер сама.

- Сейчас найдем вашего папу! Ну-ка? Вот, Имаи Рэн – сорок седьмая палата.

Она потыкала что-то мышкой и спросила:

- Как ваши имена?

- Имаи Рэй, Имаи Юи, – отозвался я.

Девушка набила информацию, и из специального принтера вылезло две бумажки, которые тут же оказались вставлены в бэйджи, которые и были нам протянуты. Я посмотрел на свой.

Имаи Юи

Посетитель

Родственница

- Спасибо.

Я нацепил бэйджик на грудь и направился к лестнице. Подумал, было, сменить облик обратно, но отказался от этой мысли. Парень с женским именем на груди выглядит подозрительно. Да и ни к чему мне, чтобы меня кто-то узнал – скоро меня здесь уже не будет. Черт, кажется, я начинаю путаться в своих скинах.

Встреча, однако, состоялась куда раньше, чем я добрался до нужной палаты – сразу после лестницы и небольшого коридорчика оказалась площадка для отдыха – телевизор в углу, столики с какими-то играми и ряды стульев, на которых сейчас, негромко переговариваясь, и сидели игроки. И Кибао в том числе.

Я даже оцепенел на мгновение. И это мне еще казалось, что мое положение не очень.

Тощие как из концлагеря. Седина в волосах. Дрожащие руки. Кроме Кибао я узнал еще троих – два совсем молодых парня из Серебряных, наверное, только перешагнувших порог входа. Сейчас ребята выглядели как выходцы с того света. Судя по лицам – они не умели улыбаться вовсе.

А в углу сидела Арго. Я посмотрел на нее, и у меня мурашки пробежали по спине. Волосы, в Айнкраде яркие и пышные, в реале стали тонкими и бесцветными – поредевшая паутинка. Губы высохли, лицо костистое. Глаза – пустые, словно смотрящие на что-то внутри ее головы. Ведьма. Старая карга.

Через сколько там Эгиль открыл кафе? Через месяц? Да они раньше чем через полгода не выйдут отсюда. Им незачем.

Система Великая, а что стало со Спящими? – вдруг пришла мне в голову и вовсе жуткая мысль. Почти сотня человек вернулась в тела без рук и ног. Слепые. Парализованные.

Несколько голов медленно повернулись ко мне. Взгляды споткнулись сначала о мой доспех – отличить настоящий от антуража в Айнкраде могли все, а затем – о Рэй. Челюсти пошли вниз, а брови – вверх.

Кибао продолжал пялиться в телевизор.

Я кашлянул, и он наконец обернулся. Увидел дочь и остолбенел.

- Папа! – крикнула Рэй и, кинувшись вперед, тут же оказалась у него на коленках. Лидер Армии (бывший лидер Армии) автоматически обнял дочь и посмотрел на нее так, словно галлюцинация внезапно обрела плоть. Перевел взгляд на меня.

- Как? Кто ты?

Я пару секунд подумал над ответом, стараясь смотреть только на Кибао.

- Кое-кто обещал за ней присмотреть. Так получилось, что теперь он смог ее вернуть.

Арго разлепила губы. Голос надтреснутый, такой же сухой, как и она сама.

- Кирито? Он тоже здесь? Он сумел выйти?

Я через силу перевел взгляд на нее.

- Да, Кирито здесь. Но у него сейчас немного другие проблемы. Так что он решил вернуть дочь отцу. – Я помолчал. – Простите, мне пора.

- Пока, тетя Юи!

Девочка помахала мне рукой.

- Пока, Рэй.

Я махнул в ответ, повернулся и, не слушая других вопросов, направился обратно. Думаю, Кибао сможет и сам утрясти вопрос с пребыванием дочери – он десять лет сидел в Совете все-таки, это я там больше формальная фигура.

Арго догнала меня уже на площадке. Ухватила за руку.

- Подожди!

Я нехотя повернулся к ней.

- Что с Кирито?

- Он жив.

- Почему он не пришел сам? Кто ты такая?

- Я его… - Я замялся. Альтер-эго? Голос в голове? Помощница? Отбито звучит. Личный секретарь, ага. - Подруга. - Юи в голове почти неслышно хмыкнула. - Он не смог прийти. С Кирито всё хорошо, но у него есть одно очень важное дело. Он передает привет.

- Я могу ему помочь?

Я внимательно посмотрел на нее. Одна из четырех моих друзей. И одна из двух моих друзей, являющихся людьми. Какое-то время мне даже казалось, что она ко мне подкатывает. Может, и не казалось. Арго словно бы включили. Она выглядела все так же жутко, но теперь взгляд был сфокусирован.

Я покачал головой и как можно мягче ответил:

- К сожалению, нет, Арго. Это путешествие для одного.

Что бы изменилось, если бы я сделал другой выбор?

Тогда, наверное, Арго лежала бы в подземелье, а Асуна стояла бы здесь. Пошел бы я за ней, если бы все сложилось так? Наверное, да. Кстати – промелькнула идиотская мысль – это было бы попроще. Арго никто не запирал в Альфхейме.

А может, и не лежала бы – ей сражения всегда претили.

Взгляд снова потерялся. Она уронила тонкую руку, выпустив мою. Помолчала.

- Передай ему, чтобы он возвращался. Его ждут здесь. У него есть друзья.

Я взял ее за плечо и осторожно сжал, подсознательно боясь сломать. Очень хотелось перекинуться, но было нельзя.

- Обязательно, Арго. Все будет хорошо.

Я сам-то себе верю?

Девушка автоматически кивнула и, подволакивая ноги, побрела обратно. Я проводил ее взглядом, вздохнул и повернулся обратно к лестнице.

Спустился на третий, этаж, на второй и здесь остановился снова. На лестничной клетке оказался еще один игрок. Мимо меня никто не проходил – наверное, он вышел из коридора второго этажа.

Почему-то эта встреча ударила меня даже сильнее чем Арго. Наверное, потому что отчасти именно он натолкнул меня на мысль о том, что я собирался сделать. Более того – он словно предвидел это.

Человек, чьим настоящим именем было Такуми Сай, стоял возле окна и курил, нарушая все правила больничного распорядка.

А я смотрел на него и видел Хакера. Второго мечника мира. И первого – если брать только людей. Тощего как скелет, больного Хакера с сигаретой в желтой дрожащей руке. Видел и крутил в голове его слова, сказанные мне больше десяти лет назад.

Каждый бы вернулся. Но для нас это бы не был шаг домой. Это бы был шаг вперед. На следующий уровень. За новым небом. Новыми звездами. И там был бы другой космос. А за ним – еще один. И далее до бесконечности.

Сейчас я собирался просверлить несколько уровней сразу.

Какова вообще глубина?

Недоказуемо.

- Хакер, а Хакер, – окликнул я его, на мгновение забыв, в каком облике нахожусь. - Сколько всего небес?

Он даже головы не повернул. Стряхнул пепел, затянулся. Стряхнул снова. И только после этого наконец-то открыл рот.

- Это ты мне скажи, Кирито.

- Я не знаю.

Он издал лающий смешок.

- Тогда куда уж мне? Знаешь…

Хакер взял паузу на то, чтобы затушить сигарету о пластмассовую раму. Повернулся ко мне, скользнув взглядом по форме, словно она не имела значения. Она и правда не имела.

- Знаешь, Кирито, я всегда думал, что я куда умнее большинства людей. Достойнее, что ли. Но, как выяснилось – я ошибался. Размышлять об этом было так весело в свое время. Но мне не преодолеть границ определенных для человека. Мой предел – мир, в котором я был создан. Я могу уйти глубже, но не намного. И никогда – выше. Из всех, кого я когда-либо знал, это смог лишь ты.

- Ты думаешь, это выше есть?

Он только пожал плечами.

- Я никогда этого не узнаю, Кирито. Но ты почему-то задал этот вопрос.

Да, почему-то задал. Мы некоторое время посмотрели друг на друга. Два парня-мечника, главы сильнейших гильдий. Иссохший старик и молодая девушка. Старик достал новую сигарету и отвернулся обратно к окну.

Я решил, что разговор окончен и начал спускаться, но оказалось, что я ошибся.

- Хочешь добрый совет?

Я обернулся на лестнице и уставился в спину Хакера.

- Валяй.

- Не делай этого.

- Чего – этого?

Он пожал плечами.

- Я не знаю. Но с тем же взглядом ты шел убивать бога. Не надо, Кирито.

- Почему?

- Тебе это не нужно.

- А что мне нужно, Хакер?

- Сай, – поправил он меня. - Такуми Сай.

Да, теперь так.

- Прости, Сай. Так что мне нужно?

- Я ответил.

Японец. Пожалуй, самый большой японец из всех, кого я знал.

- Я все-таки попробую.

Он только еще раз пожал плечами и продекламировал куда-то в окно:

- С радостной песней

Взлетает в небо железная птица,

В стекло обращая землю.[1]

Я секунду помолчал, а потом, неожиданно для себя самого, немного кривовато ответил:

- Капля дождя отражает глаз

И клинок, отраженный в нем.

Никто не обязан жить.[2]

- Асуна бы этого не одобрила, - привел он последний аргумент.

- Я знаю.

- Тогда удачи. И прощай.

- Прощай, Сай, – отозвался я и пошел дальше.

Выйдя с территории больницы, я направился обратно к хостелу, по пути вернувшись к своему нормальному виду в каких-то кустах. Рэй я отвел, теперь можно пускаться в свободное плавание. Не скажу, что слова Хакера оставили меня совсем равнодушным, но альтернативы он мне предложить не мог.

«Юи».

«Слушаю», - мгновенно отозвалась «подруга».

Что бы я ни сказал Арго – путешествие было для двоих.

Я запнулся. Покрутил странную мысль в голове.

«Битер?».

И выбросил ее в сторону.

«Ты сказала, что практическую проблему можно решить? Как?».

Мне показалось – она издала смешок.

«Ты наконец-то начал думать – это похвально. Может, пойдешь дальше и послушаешь Хакера?».

«Юи. Как?».

Тяжелый вздох.

«Если верить словам Каябы - в оцифровке для Альфы принимали участие реальные люди. Я не имею полной информации, но скорее всего, некие тесты на психопрофиль - для этого у него было достаточно ресурсов. Канонные персонажи также являются наследованными от материнских. Их структура схожа».

Как-то больно гладко это все звучало. Хотя, я все равно пока не очень понимал, к чему она клонит.

«Откуда такие точные данные о структуре канона?».

«Их нет. Предположения».

«И какие выводы? Что нам это дает?».

«В определенном смысле – ее можно перезалить. Ты нацелен на перезапись игровых объектов. Асуна 1.0 – такой объект, ее можно переписать в соответствии с твоими представлениями об Асуне 2.0. Так же, как ты сделал это с жителями Айнкрада.»

Я повертел мысль в голове, и у меня тут же возник вопрос.

«Почему тогда нельзя взять любого персонажа и сделать то же самое?».

Может, мне совсем и не нужно ломиться в такую глубину?

«А ты действительно начал думать. Ты сможешь воспринимать любого персонажа как Асуну? Нужно то, что сфокусирует тебя эмоционально».

Я помолчал, усваивая информацию.

«Принял, понял. А теперь – сложности?».

«Основная - это не воскресит живого человека».

«В каком смысле?», - не понял я. Вроде как в этом и была цель.

«Как бы тебе ни хотелось, ты не можешь воссоздавать реальность, битер», - пояснила она. - «Даже если твой план удастся - Асуна будет цифровой. Как ты, я и Каяба, которого ты стер».

Я немного помолчал. Да, эта мысль приходила мне в голову. Но... Кто из нас более живой - я или Шозо? Постановка вопроса изначально ужасная, но всё же? К тому же, если вернуться к Каябе, то сам он не считал себя мертвым. Что вообще определяет жизнь? И индивидуальность.

К сожалению, поразмыслить и найти хотя бы временные ответы Юи мне не позволила.

«Далее. Мир Кавахары – не Айнкрад, у тебя нет доступа к перезаписи Системы. Ее придется ломать»

Я встряхнул головой.

«Я могу сделать это?».

«Ты – нет. Могу я. Но на это потребуется время».

«Сколько времени?».

«Много».

Я нахмурился.

«А немного точнее? Часы, дни, месяцы?».

«Я не знаю, Кирито. Я никогда не была там. Все что я могу сказать – много. Скорее, дни».

Много. То есть просто зайти и выйти не получится, там придется провести какое-то время. И еще неизвестно где меня выбросит и в какой временной период. Что если снова на начало? Ждать три года? Или идти и снова проходить Айнкрад?

Ладно, на месте разберемся. Выбора все равно особого нет.

Я остановился. Или все-таки есть? Вот что я собираюсь сделать? Зачем?

Кому это нужно? Асуне? Она мертва, я получу лишь копию. Это спорно, но в первом приближении. Мне? А правда ли нужно?

Визит в больницу как-то резко вправил мозги на место, истерику сдуло, и теперь я мог трезво посмотреть на вещи. Бедняжечка. Не знаю чем занять себя, куда приткнуться. Люди там…

Щелк. А ведь вот она, ключевая причина – мне просто нечего здесь делать. Дело даже не в Асуне. Хотя, в ней тоже, но это далеко не всё. Давайте будем честны - это чуть ли не самая малозначимая часть.

Я любил ее. Мы прожили вместе двенадцать лет. Но - я могу без нее жить, я взрослый человек. Дело в другом.

Пост военный синдром? Или как это называется? Я просто привык. Махать мечом, летать по небу, убивать монстров... Совершать невозможное.

Я сыграл в бога.

И мне понравилось.

Мне сказали – выйди в космос, спаси остальных. И я вышел и спас.

И теперь собирался спасти Асуну. Вытащить с того света. С рядом условностей. В пределах возможной механики.

Но была принципиальная разница – в этот раз мне никто не предлагал этого делать, меня не ставили перед фактом, я никому и ничего не был должен. Я просто захотел это сделать. Для себя. Потому что верил, что могу.

Встань и иди. Теперь уже по-настоящему.

И когда она встанет рядом… Что произойдет тогда?

Реал оживет для меня?

Даже не так.

Я оживу для реала? Мне больше не понадобится нимб?

I want to believe, как говорил один небезызвестный персонаж.

Хакер снова был прав. Он и впрямь знал, что мне нужно. Я просто шел за этим другим путем.

«Знаешь, я ей завидую», - неожиданно сказала Юи.

«Завидуешь?». - Заявление было настолько странным, что я подумал, будто ослышался.

«Чтобы оживить меня никто не отправляется в другие миры».

«Чтобы оживить себя, Юи», - поправил я ее.

«Тем более, Кирито».

«Ты вроде бы и так жива».

«Не как самостоятельная единица. Существовать на чужих мощностях – не думаю, что это можно назвать полноценной жизнью».

«Прибудем на место – выпущу тебя».

Она вздохнула.

«Это не то, мое тело - просто проекция».

Я мысленно развел руками.

А что еще я мог ей предложить?

Глава 4 Алисизация

7 декабря 2025 года
Реал. Япония. Токио
Побродив немного по городу без особой цели, я наконец-то вышел к месту своего временного обитания. Окинул дом тяжелым взглядом. Минут двадцать назад, бродя по парку, понял, что просто оттягиваю вход.

Хватит. Пора.

Кстати, хороший вопрос – зачем я сюда вернулся. Выйти же смог безо всяких дополнительных устройств, значит, по логике, и обратно войти смогу так же. Тогда уж стоило идти к аэропорту, где меня выбросило. Я вздохнул и вошел в парадную. Кивнул парню за стойкой, поднялся по лестнице, открыл дверь в номер. Тяжелый комок в груди все больше распухал.

«Спокойнее, Кирито», - раздался в голове голос, в кои-то веки мягкий. – «Еще не поздно передумать».

Поздно, Юи, поздно.

Я аккуратно прикрыл дверь и встал посреди комнаты. Издал дерганный вздох и попытался расслабиться. Покой.

Sword Art Online. Мир, изуродовавший много тысяч жизней. И создавший три. Я, Рэй, Юи.

Сейчас двое из нас собирались обратно.

Хватит, битер! – прикрикнул я на себя. Встряхнул руками. Всё. Времени больше нет.

«Готова к путешествию в Страну Чудес?».

«Нет. А у меня есть выбор?».

«Нет».

Юи вздохнула.

«Почему из всех людей мне достался именно ты?».

«Сказала мне девушка, сидящая в чужой голове. А вообще – потому что иначе и быть не могло».

Смешок.

«Это верно».

Алиса ломанулась за белым кроликом.

Нео ломанулся за белым кроликом.

За кем ломанулся сам кролик?

Чай пить? Ох, не уверен, слукавил здесь Кэрролл, почти наверняка.

Посмотрим, как глубока моя родная нора.

Я прикрыл глаза, в последний раз глубоко вздохнул и скомандовал.

- Вход!

Короткая вспышка темноты, и я, нелепо взмахнув руками, кувырком полетел вниз.

Ветер в ушах. Твою мать! Земля и небо поменялись местами. И еще раз. Высота – километра четыре. Где я? Быстро! Где я, черт возьми?

Еще один оборот, и ответ приходит – на горизонте огромная штуковина абсолютно дикого вида – сплошь какие-то то ли лепестки, то ли ленты. Иггдрасиль. Мировое древо. На мировое похоже. На древо – вообще ни разу. Подо мной - лес. Альфхейм?

«Сделай что-нибудь!», - вопль в голове.

«Что?!».

Меня крутануло еще раз, и я почувствовал подступающую тошноту. Глаза заслезились от ветра.

«У тебя должны быть крылья!».

Да. Альфхейм. Крылья.

«Быстрее, Кирито!».

Земля приближалась. Четырнадцать. Тринадцать.

Я отставил левую руку в сторону. Там должен быть пульт управления.

Одиннадцать. Десять.

Джойстик, джойстик. Я суматошно потряс рукой. Нужно специальное положение? Где этот сраный джойстик?!

Его не было. Правая рука?

«КИРИТО, СУКИН СЫН!!!», - не своим голосом взвыла Юи.

«Да нет его!».

Земля через десять.

Девять.

Восемь.

Я снова закрыл глаза…

Семь.

Бах!

…и растянулся на траве двадцать второго уровня. Рывком перевернулся на спину.

Господи! Мать твою! Иисусе!

Грудь ходила ходуном.

Я поднял над собой руку. Колошматило ее как на электрическом стуле. Видел в Зеленой Миле. Уронил обратно.

Идиот! Бог недоделанный! Чуть концы не отдал.

Это была бы самая тупая смерть в истории.

«Ты…», - прохрипели у меня в голове. - «Ты…безответственный кретин. Полный псих!».

Я истерически заржал.

«Вся в маму».

«Пошел ты в задницу!».

Я откинул голову назад, и попытался расслабить деревянные мышцы. Последний раз мне было так страшно… Да здесь же, наверное, когда летел с дрейка в озеро. Хотя нет, тогда – не настолько, я был более-менее готов.

Дыхание постепенно пришло в норму, дрожь начала успокаиваться – мягкая трава и родные запахи сделали свое дело. Люблю я все-таки этот слой. Как все-таки здесь хор…

Я рывком сел. Огляделся вокруг.

Дом. Двадцать второй слой.

Неожиданно сзади раздался голос.

- Эй, Кирито? С тобой э… все нормально?

Я даже сам не понял, как оказался шагах в десяти от того места, где лежал. С клинками в руках. Казалось, больше испугаться было невозможно, но оказалось, что казалось.

Раз плюнуть.

Легкая небритость, красная повязка на лбу. Рядом стоял Кляйн.

Я сглотнул.

- Ты кто? – более умного вопроса в голову не пришло.

Тот сделал шаг назад и посмотрел на меня как на опасного психа.

- Э… Я Кляйн, – неуверенно ответил самурай. - Твой друг… вроде бы.

- Какой сейчас год?

Пауза и еще одно осторожное отступление.

- Двадцать восьмой. А что?

Какой?! Прошло три года?!

- Месяц Плачущих Листьев, если что.

Секунду я осознавал, потом шарахнулся назад, споткнулся о собственную ногу…

Бах!

…и чуть не словил пулю. Сразу много пуль. Тут же рухнул на землю и откатился в сторону, уходя от шквального огня. «Узи что ли?» - пришла глупая мысль.

Я привалился спиной к какому-то камню и суматошно огляделся.

Каменистая пустошь. На горизонте – контуры города, затянутые зеленоватым туманом. Совсем рядом – что-то похожее на заброшенный завод.

Вокруг – перестрелка. Небольшая кучка людей (кажется, включающая меня) то ли отстреливается от нападения, то ли берет штурмом завод.

- Джонатан, не спи! – рявкнул мне стоящий рядом парень с пистолетом и тут же упал, получив несколько пуль в грудь. Пистолет вывалился из руки и откатился ко мне, а сам парень разлетелся на голубоватые полигоны.

«Юи! Юи, какого хрена происходит?!».

«Откуда я знаю?», - видимо орать она уже не могла, теперь в голосе звучала меланхолия.

Я подобрал пистолет. Глок, похоже. Выщелкнул полную обойму и уточнил – Глок 43. Странно, женская же игрушка, не боевая. Воткнул обратно, взвел. Осторожно выглянул из-за камня и спрятался обратно.

«Что ты делаешь, скажи на милость?».

«Жизнь свою спасаю, и твою заодно. Подожди!».

Я быстро выглянул еще раз. Все условные противники в укрытиях, вот как мне… Есть! Я нашел открытую цель. По мосту бежала фигура. Далековато для пистолета, но надо же с чего-то начинать.

Раз-два-три!

Я резко выпрямился.

Черт, как там было? Правую вперед, левую вниз, локти в кольцо, расслабить. Кисть напрячь.

Вот по мосту бежит фигура. Я – меткий стрелок. Меткий. Стрелок.

Выстрел!

Пуля выходит из ствола, и я словно следую за ней. Пять метров, десять, пятнадцать, и в этот момент я узнаю ее. Тяжелая винтовка. Бирюзовые волосы в две висюльки по бокам. Такие же глаза. И эти глаза становится всё ближе, ближе. Внезапно оказываются по разные стороны.

Я вспомнил, как ее звали. Синон.

Бах!

- Эй, у тебя аватар F-1300, верно?

Я тупо посмотрел на мужика ухватившего меня за плечо. Летная шапка, летные же очки, небритая морда - довольно несимпатичная (та часть, что открыта). Бесформенный плащ. Отталкивающий тип.

И где я теперь?

Быстрый взгляд по сторонам. Технократический город, затянутый кислотным зеленым туманом. Я его видел с пустоши? Небоскребы и пирамиды. Неоновый свет повсюду. Синон? Это мир стрелков?

- Они очень редки, получить его трудновато. Сударыня, я куплю ваш аккаунт за два мега кредита? Продадите?

Я перевел взгляд обратно на мужика. Однако, прежде чем я успел что-то осмыслить и придумать, он продолжил:

- Значит это аватар М-9000?! Я заплачу четыре! Нет, пять мега кредитов! Продай его, пожалуйста, продай его мне!

Я склонил голову набок почти как Юи.

- Эх, понятно, – вздохнул мужик и вдруг гаркнул мне прямо в лицо, сложив ладони рупором - Сообщи, если передумаешь!

Потом развернулся и пошел прочь.

- Это не аватар, – непонятно зачем сообщил я ему в спину.

Бах!

Теперь я сижу в глубоком кресле в куче какого-то тряпья. Слева – двухярусная кровать. На полу ковер. Стены – какие-то странные стены, все затянуты портьерами. Чуть в стороне – натуральный очаг, в котором горит огонь. Что примечательно – безо всякого топлива, просто горит и всё.

Напротив в пол оборота стоит еще одно кресло. В нем – девушка. Невысокая, кудрявая, волосы собраны в неаккуратный хвост. Кого-то она мне напоминает. Где-то я ее видел. Где?

И что это за шум? Поворачиваю голову в сторону источника звука и вижу потрепанный радиоприемник. Помехи.

Неожиданно они прерываются, и начинает играть музыка. Смутно знакомый проигрыш, тягучий, приятный, затем начинаются слова:

Pass me that lovely little gun

My dear, my darling one…

- Выход! – практически кричу. Вспомнил.

На этот раз – просто чернота. Опять долбанное ничего.

«На что ты наводишься?».

«Да ни на что я не навожусь!», - огрызнулся я.

Откуда здесь ветер в нигде?

«Тогда как ты собираешься куда-то попасть? Ты должен решить, куда тебе надо».

«А куда мне надо?».

Думаю, если бы у Юи было тело, она бы хлопнула себя по лбу.

«Пока ты этого не придумаешь, мы так и будем носиться по цифре».

Логично. Так же мы путешествовали между уровнями. Нужна точка назначения, иначе просто потеряешься между объектами.

А я ведь, дурак, не задал эту точку. Так переживал о самом факте путешествия, что даже не задумался о том, куда оно собственно будет. Просто сиганул в нору и…

Бах!

Я снова падал, но в этот раз страшно почему-то не было.

Теперь это оказался колодец. По стенам – словно воткнутые в текстуры шкафы и книжные полки – некоторые даже перевернутые. Книги не сваливались.

Я повернул голову и успел заметить улетевшую вверх Джоконду. Картины.

Решив проверить свою догадку, я подловил момент и, протянув руку, ухватил с полки банку. Крутанул в руке и прочитал «Апельсиновое варенье». Начал ржать. Что примечательно – не один, в хохоте заходилась и Юи.

«Ну ты даешь, битер!», - профыркавшись, заметила девушка. - «У тебя оказывается больная фантазия».

«Почему это вообще происходит?», - поинтересовался я, тоже задавив смех. Отпустил банку и она тут же улетела вверх. Ну что ж, теперь мы, по крайней мере, можем побеседовать. – «Алиса, Поттер, это-то здесь причем?».

«Ты собрался в мир, придуманный в Альфе. Чем он принципиально отличается от любого другого, придуманного в Альфе?».

Я моргнул. А ведь и правда – чем? Да ничем. Между реалом и придуманными мирами – разница есть. Между придуманными мирами и другими придуманными мирами – ее нет.

Я нахмурился. Кажется, пришло время для вопроса, который начал меня волновать чуть ли не самого моего первого воскрешения, сразу после того, как я вскрыл своего первого кабана.

«Юи, а Юи».

«Что?».

«Какова мощность сервера?».

Пауза. Гораздо более длинная, чем те, которые она обычно делает.

«Мне эти данные недоступны».

«Но ты же понимаешь, что она явно недостаточна, для того чтобы поддерживать ТАКОЕ количество информации».

«Недостаточна», - согласилась девушка.

«Тогда как это возможно?».

Опять тишина.

«У меня нет ответа».

Дальше я не стал спрашивать. Во-первых, боязно. Во-вторых, сейчас это не имеет особого значения.

Я вздохнул. Точка назначения. Куда мне нужно попасть?

Айнкрад? Явно нет, мне что-то не хочется снова шататься у Каябы под носом, на этот раз – в стопроцентно его мире. Это, конечно, не тот же самый Каяба, но тем не менее. Лучше с ним не пересекаться.

Дальше? Альфхейм, который так засел у меня в голове? Пожалуй, это и впрямь лучший вариант. После выхода из САО прошел целый месяц, прежде чем была сделана фотография с Асуной в клетке. Все это время никто вообще был не в курсе, где она находится. А я – в курсе. То есть у меня будет целый месяц для того, чтобы повторить путь Киригаи. За это время Юи успеет хакнуть Систему. Наверное.

Только не в сам Альфхейм, куда меня выбросило сначала. Сначала в родной мир Киригаи, а вот потом – через амусферу – в Альфхейм. Во-первых, тогда мне не будет грозить случайная смерть. Во-вторых, можно будет не опасаться внутренней защиты самого игрового мира.

«В-третьих, я не смогу пойти с тобой, и в-четвертых – ты сам ничего не сможешь сделать».

Черт.

«Это точно?».

«Да. Но в чем-то ты прав – лучше действительно сделать остановку в реале Кавахары. Я присмотрюсь к Системе. Да и тебя будет время подумать».

«Над чем это?».

«Стоит ли это делать».

На этот раз я не стал с ней спорить. Она и сама всё прекрасно понимала.

Значит, реал Кавахары. Что я о нем знаю? Я проводил взглядом очередной шкаф.

Там был Айнкрад – но это, с тем же успехом, вышвырнет меня либо в реал, либо в один из Айнкрадов.

Альфхейм, с другой стороны – выбросит меня в Альфхейм, уже проходили, но совсем не так как мне нужно – через нормальную точку входа. Скорее всего я вспомнил появление в нем Киригаи, вот и оказался в схожем положении.

С другой стороны – я не помню, чтобы думал о GGO, но потом оказался именно там. Причем, сперва даже не как Киригая.

Стоп! Я вдруг оцепенел. События, ранее бегущие безумным калейдоскопом, начали постепенно проясняться и укладываться в голове.

Что я сделал? Я убил Синон?

«Ты не мог ее убить - обычные игроки просто перемещаются к точке воскрешения».

Да, это верно. Однако, учитывая ее психологию – я мог нехило повлиять на действия девушки в дальнейшем.

Но я сейчас собираюсь в момент времени, когда это еще не произошло – мои действия отложатся впоследствии или нет? Хотя, они в любом случае отложатся – я же собираюсь выдрать из канона Асуну. Так, Кирито, прекрати. Не думай об этом, время – лишнее. У тебя с пространством-то ого-го какие проблемы.

Однако сама по себе мысль неплохая. Канон сочетал в себе все эти три мира. Еще была Алисизация, то Неверленд, то ли как-то еще. Но про нее я не помнил вообще почти ничего. Значит мне нужно каким-то образом подумать о трех вещах сразу. Хотя бы о двух. Проблема только в том, что я не умею думать о двух вещах сразу.

Хотя – вообще-то, умею.

«Юи, мне нужна твоя помощь».

«Я изумлена», - сухо отозвалась она.

Сарказм?

«Думай про Альфхейм».

«Твоими стараниями, битер, я только о нем и думаю!».

«Черт, я серьезно! Представь себе Иггдрасиль».

Тяжелый вздох.

«Хорошо, сделано».

Отлично, теперь я.

Пушки. Железо, запах смазки, щелчок затвора. Выстрел.

- Вход!

Удивительно, но в этот раз я никуда не падал. Тишина, спокойствие, асфальт под ногами. Поднял голову и огляделся. Машины, сетка, знакомые мосты прямо по курсу. За ними – аэропорт. Почему интересно меня снова выбросило возле него?

И где я?

Реал?

Альфа?

Мир Кавахары?

Как узнать? Я прикрыл глаза и потянулся к ближайшей линии вай-фай.

Google.

Поиск SAO.

«Правительство заявило, что для узников SAO, еще не закончивших школу, будет выделено специальное учебное…».

Я открыл глаза.

Канон.

Пятнадцать лет спустя, но я все-таки «попал» по-настоящему.

Глава 5 Дочь Ветра

19 января 2025 г.
Мир Кавахары Рёко. Реал
Я неторопливо шагал по триста шестнадцатой улице Токио и пристально смотрел по сторонам. Сотовые телефоны. Одежда. Машины, провода в воздухе, урны на углу. Полиэтилен. Джинсы. Реклама.

Какой-то парень прошел мимо и выбросил в ведро упаковку от хот-дога. Я проводил ее взглядом.

Бумага.

Вонь.

Никакой разницы.

Хотя нет, кое-какая была. Ни одного «городского сумасшедшего» я в этот раз не встретил. Все предельно нормальны – идиотничать можно лишь главным героям. И всё же.

Это точно канон? Я ознакомился с ним так давно, что теперь даже каких-нибудь точных различий не мог припомнить, кроме все той же школы для реабилитации.

Я встряхнул головой, выбрасывая из неё глупости. Нечего плодить сущности сверх необходимого. Живой Кляйн наводил на определенные размышления, но сколько, в конце концов, может быть версий? Сто? Тысяча?

Лично я всё-таки склонялся к двум.

Тем более, что мертвые игроки вполне могли «ожить» моими собственными стараниями – это, кстати, отчасти объясняло, почему меня вышибло в GGO – снова сработала защита.

Канон – он канон и есть.

И раз уж так, я кое-что обещал.

Свернул в ближайший проулок, заставленный какими-то ящиками, убедился, что никто праздношатающийся не смотрит в мою сторону, и позвал Юи.

«Выходи».

Она шагнула из меня. Как всегда – сперва полупрозрачная, затем материализовалась. Потянулась, кажется, даже застонав. Обернулась ко мне.

- Ты не представляешь как это прекрасно. В реале меня словно и не было совсем. Призрак.

Да уж, мне это знакомо. Я пошел дальше к тому самому хостелу, который не так давно покинул. Интересно, здесь он функционирует, или там просто не открывающаяся дверь в стене? Хотя прохожие выглядят вполне живыми.

Впрочем…

Я вышел из проулка, нашел на улице курящего лысоватого мужика и жестом попросил сигарету.

Мужик натуральным образом поперхнулся.

- Куда только твои родители смотрят?! – Он окинул меня взглядом и нахмурился. – Иди отсюда, пока я полицию не позвал.

Однако. Кое-какие вещи реалу не грех бы и позаимствовать. Я хмыкнул и пошел дальше. Юи, издав смешок, пошла следом.

Кстати, что касается Юи.

«Ты странно себя ведешь»

- И какие у нас планы дальше, курильщик?

«То есть, комментариев не будет?»

- Эй, битер?

Я обернулся и тупо посмотрел на девушку. Черт, она же меня теперь не слышит.

- Ты странно себя ведешь, – повторил я вслух.

- Это ты мне говоришь? – она приподняла брови.

- Отвечая на твой вопрос, – я продолжил движение, – сейчас я иду к нашему жилью. Там подумаю и решу. А по поводу моего замечания – да, очень странно.

- Конкретнее, – она пристроилась рядом.

- Эмоционально. Раньше этого не было, но постепенно становится все больше. Причем в разные стороны.

Она помолчала, обдумывая мои слова.

- Да, ты прав. Скорее всего, я повторяю канонный путь.

- Обучаешься?

Юи поморщилась.

- Плохое слово. Очеловечиваюсь.

Я промолчал. Очеловечивается? Да она практически уже совсем человек. Если вспомнить ту каменную морду, с которой она… была в подземелье, и посмотреть на ее лицо сейчас – ничего общего.

- Теперь примешь меня в дочери? – лукаво поинтересовалась Юи, только подтверждая мои мысли.

- Если Асуна будет не против.

Она нахмурилась.

- Мог бы и не напоминать.

- Мог бы.

Хостел работал. Как и банкомат напротив. Так что я, испытывая навязчивое чувство дежа вю, снова вывел пятьдесят тысяч йен (как бы не тех же самых) и снял тот же номер. Единственное отличие – на этот раз Юи смерили понимающим взглядом. Забавно.

Я зашел в комнату и, не снимая сапог, растянулся на кровати. Отлично.

Итак, как было в том старом анекдоте – что дальше?

- Когда ты начнешь? – поинтересовался я у Юи, остановившейся возле окна.

- Я уже начала.

- И как успехи?

- Здесь есть ванная?

Я скосил взгляд на Юи.

- Ты издеваешься?

- Пока никак! – психанула та. – Присматриваюсь! Я могу помыться или нет?!

- Тебе вроде бы незачем. – Я пожал плечами. – Да и откуда я знаю, где-то на этаже должна быть.

Она пересекла комнату и вышла, хлопнув дверью.

Я вздохнул – лучше бы оставалась роботом, это начинает становиться… сложным.

Ладно, так что дальше? Во-первых, неплохо бы поточнее узнать время. Во-вторых, дождаться какого-то вердикта от Юи. В-третьих – идти в Альфхейм.

Время. Какие у меня есть ориентиры?

Что я помню? Не так, чтобы много, на самом-то деле. И не так, чтобы это было на сто процентов достоверно. Примерно через месяц после выхода из САО Эгиль открыл кафе. Потом к нему пришел Киригая. Стоп, или это получается - через два месяца? Не помню. Плохо. Очень плохо.

Мне нужен источник информации. Да, то, что узники проснулись – общедоступная информация. То что не все – в принципе, тоже. Но как найти одного Киригаю и выяснить, что он сейчас поделывает?

Значит, мне нужен персонаж. Который в курсе дел хотя бы со своей стороны, и который может дать мне какие-то понятные ориентиры. Но где его взять? Я вздохнул. Сплошные сложности. Надо пройтись и подумать.

Я поднялся и вышел из комнаты. Повернулся на шум воды – кажется, Юи нашла ванную в дальнем конце коридора. Подошел и стукнул в дверь. Шум прекратился.

- Чего тебе?

- Я пройдусь, – предупредил я. - Сиди в номере.

Шум вернулся, ответом меня не удостоили. Я пожал плечами и отправился на улицу. И на что она дуется?

Выйдя, свернул налево и направился в сторону парка. Умные мысли как назло в голову не шли.

Нет, в принципе, тот факт, что АЛО существует, уже развязывает мне руки – совсем необязательно доподлинно знать какой сейчас день и месяц. Можно хоть сейчас отправляться в путь.

Но мне бы очень не хотелось припереться к точке икс одновременно со всеми остальными заинтересованными сторонами, и с этой точки зрения – совсем неплохо знать, сколько времени у меня в запасе. Настоящие там или нет – а убьют они меня за милую душу.

И тут я поймал взгляд. Остановился.

Навстречу шла девушка в школьной форме. Лет шестнадцати или может быть семнадцати. Короткая стрижка выше плеч, круглое лицо. Я нахмурился на мгновение, припоминая, в голове почему-то всплывал только ее игровой ник.

Лифа. Если следовать моей системе псевдонимов, которые я в свое время раздал всем персонажам – Дочь Ветра. Больно круто летала.

Наконец, вспомнил – Сугуха, или Цуго. Сестра Киригаи. Только почему она на меня так… Твою мать, да мы же с ним одинаковые. Разве что волосы разной длины. Ну, и я сомневаюсь, что Киригая…черт, она же тоже Киригая…что Кадзуто таскается по городу с оружием.

- Кадзуто? – неуверенно спросила Лифа. Пусть будет так, мне удобнее.

И вот мне делать? Сбежать? Хотя, собственно, зачем, я же как раз искал условно живой объект.

- Простите?

- Н-нет. Ничего, извините. – Она отступила назад. – Просто вы очень похожи на моего брата.

Я мило улыбнулся.

- Он тоже ходит по городу с мечами? Я смотрю, это семейное? – я кивнул на кендошный чехол у нее за спиной.

Плоско, но Лифа улыбнулась в ответ.

- Нет, не ходит. Хотя, я думаю, братик был бы не прочь.

- Тоже занимается кендо?

- Он бросил, – лицо помрачнело. – Но меч ему привычен. А вы тоже из секции? Больше похожи на какого-нибудь… - она замялась. Ну да, здесь косплееров нет, уже заметил.

- Психа? – закончил я и рассмеялся. – Занимался, когда-то давно, но…

И тут мне в голову пришла просто гениальная мысль! Как мне тогда показалось. Совсем ведь необязательно врать.

- Потом попал в Sword Art Online. Может быть слышали? - Лифа вздрогнула. – Вот с тех пор и ношу оружие, специально пластмассовое заказал. Неуютно без них.

- Вы из узников САО?

Всё, она моя.

- Да, из них. – Я протянул ей руку. Строить грустную физиономию не понадобилось, достаточно было вспомнить лица действительно вернувшихся. – Я… Такуми Сай. Приятно познакомиться.

Хакера же не было в каноне?

Лифа вернула рукопожатие.

- Киригая Сугуха.

Я кивнул и сделал вид, что собираюсь уходить, но она меня остановила.

- Простите, а вы слышали что-нибудь про… Киригаю Кадзуто?

О, куда больше, чем мне бы хотелось, Лифа-чан.

- Кадзуто ваш брат? – изобразил я изумление. – Конечно, слышал. Его ник - Кирито. Черный мечник. Да все про него слышали. На самом деле, именно он прошел игру и освободил всех.

Сам себя не похвалишь…

- О, - её глаза расширились. - А… А вы сильно торопитесь?

Она покраснела как рак.

Да уж… Инцест – дело семейное. Хотя, они вроде как не родственники на самом деле. Или двоюродные, а это уже не считается?

Я хмыкнул.

- Да не особенно. Было пару дел, но это не срочно.

- Может, тогда расскажете мне что-нибудь про… про Sword Art Online? Если вам не очень тяжело, – довольно тактично, надо отдать должное, уточнила Лифа.

Я внимательно посмотрел на нее и поинтересовался.

- Зачем?

Она нахмурилась.

– Кадзуто ничего не говорит, я совсем не понимаю, что у него в голове, с тех пор как он вернулся. Я даже сама начала играть в Альфхейм, - она чуть покраснела, но лицо тут же снова стало хмурым. – Чтобы понять его получше. Но он всё равно ничем со мной не делится. – Лифа помолчала. - Но если вам сложно об этом говорить, то ничего страшного.

- Нет, – соврал я, пожав плечами. – Мне совсем не сложно, Л… Киригая-сан.

Она просияла и заозиралась.

- Спасибо! Кажется, здесь неподалеку было какое-то кафе.

- Вон там, – указал я пальцем.

- Да, точно! – энтузиазм из нее так и пер. – И можно просто Сугуха.

- Хорошо, Сугуха. Тогда меня можешь звать Сай.

В хостел я вернулся уже под вечер.

Даже моего изрядно потертого за долгое время знания канона хватило за глаза. Я разливался соловьем. Правда, возникло две проблемы.

Во-первых, неожиданно обнаружилось, что мне очень сложно удерживаться в рамках – то и дело рассказ сползал на реальные события. Я едва не выложил историю появления Хитклиффа так, как она произошла в Айнкраде 2.0. Не упоминать имена Хакера, Сёгуна и остальных тоже было непросто, а Лизбет я один раз все-таки назвал Ламбертом, надеюсь, Лифа списала это на простую оговорку.

Во-вторых, было довольно непросто избегать тех событий, о которых третий человек знать не мог. Вот как бы я объяснил свое знание о мелкой Юи? Про нее ведь не знал никто кроме самого Кадзуто и местной Асуны…

Кстати, хороший вопрос. Я уже как-то привык общаться с Юи, которая знала обо всем. За неделю? Или сколько прошло, четыре дня? Пять? По ощущениям – несколько лет. Неважно.

В общем, как я объясню все произошедшее Асуне, когда она... воскреснет? Ее последние воспоминания - темный зал и атакующая Юи. И она ни сном, ни духом ни про «дочь», ни про Альфхейм, ни тем более про канон-неканон. Она даже кто я такой не в курсе. И если раньше, пока мы жили в лесной избушке, все это не имело особенного значения, то теперь – уже имело. У нее появятся вопросы. И я пока не знал, как я буду на них отвечать.

Насколько вообще усложнился мир после ее смерти?

В разы? Или на порядки?

Скорее второе.

Я прикрыл глаза. Меня все сильнее преследовало очень странное даже по моим меркам ощущение. С одной стороны – и Хакер и Юи были правы. Не примет этого Асуна, хоть один-ноль, хоть два-ноль, хоть два с половиной (или как это будет?). Никогда.

Но, одновременно – они ошибались. Я не мог это толком объяснить, но… это была партия. И партия не была доиграна. Я еще не получил всех ответов, Юи оставалась в подвешенном состоянии, Гарри сидел в кресле, Алиса летела в яму. И всех нас было по две штуки. Диагностика – не норма. Игра должна быть доведена до конца.

Мой поход был необходим. Но для чего – я не знал.

Мысли крутились, видоизменялись, мутировали. Уходили и возвращались снова.

Нет ничего более поганого, чем делать дело, не будучи уверенным в том, что оно правое.

Я вздохнул и вернулся мыслями к Лифе.

Хочешь что-то узнать – позволь человеку задавать вопросы.

Кадзуто вышел из игры месяц назад. Эгиль действительно уже открыл кафе, но Лифа еще не повстречала в игре Кирито. Значит, фотографии пока нет. Получалось, что все-таки два месяца.

Время пока было.

Юи в комнате не оказалось. Я почему-то именно этого и ожидал, так что просто захлопнул дверь и уже привычно растянулся на кровати. Куда она уперлась, интересно? Понятно, что из вредности, но все-таки?

Крутя эту мысль в голове, я и заснул.

Разбудил меня грохот. Я, на секунду снова ощутив себя под обстрелом, рывком сел на кровати и обнаружил в руках оружие. Скосил взгляд за спину – мои клинки оставались в ножнах. Я снова так могу? Хотя, почему бы и нет, здесь уже не реал, а с окружающим пейзажем я ничего не делаю. Юи же выпустил. На свою голову.

Я развеял клинки и покосился на дверь. Никакого обстрела. Вернулась напарница.

- Кирито! Тварь! Открой!

Я приподнял бровь. Нет, я все понимаю, сидеть взаперти неприятно (расскажите мне про сидеть взаперти!), но все-таки «тварь» - это слишком.

Встал и пошел открывать.

- Чего орешь?

Кулак вместо неожиданно пропавшей двери треснул меня по груди. Между прочим – довольно чувствительно.

- О! – она подняла взгляд. - Битер! Ты нехороший человек!

Теперь меня ткнули пальцем в живот. Я смерил ее взглядом и набрал побольше воздуха.

- Значит так, уважаемая дочь, послушай, что я тебе скажу.

- Ага! – весело перебила меня «уважаемая дочь» и…

Какую-то секунду я стоял как соляной столб, ощущая довольно странный привкус, а потом отшвырнул ее в сторону, случайно сшибив тумбочку с жалобно звякнувшим телефоном.

Инцест – дело, семейное, да?

Я вытер губы рукавом. Посмотрел на то, как она безуспешно пытается выпутаться из провода, и как можно любезнее поинтересовался:

- А ты, случаем, не охренела?

- У меня… Дьявол! – Юи дернула провод, окончательно выдрав его из стены. - У меня тоже есть потребности!

- Какие, к черту, потребности?

- Ванна! – взвизгнула девушка. – И вообще!

И вообще?

Но тут Юи наконец-то умудрилась сесть, треснула кулаком по колену и разревелась. И я как-то резко все понял.

Цокнул языком. Черт, да она же просто пьяная вусмерть. Опять.

Вот что это за привкус – пиво.

- Так. Полезай обратно, живо.

Она вскочила, на волне возмущения преодолев гравитацию, вызвала копье и опасно, в том смысле, что неконтролируемо, им взмахнула. На пол слетела разбитая рама с мазней, ранее оживлявшей помещение. Впрочем, теперь уже без надобности, тут такой погром, что живее не бывает.

- Только попробуй, битер! Я тебя разрежу! – Она качнулась. - Юи сделай то. Юи сделай это. Юи а почему. Юи не пей. Юи заткнись. Да пошел ты нахер!

Она сплюнула на пол и припечала:

- Козел.

Я немного поразглядывал плевок, бросил:

- Приберись потом.

И пошел. Не нахер. В номер напротив.

В коридоре столкнулся с парнем – владельцем. Тот опасливо покосился на дверь, потом на меня.

- Вам помочь?

- Спасибо, всё в порядке. – Я немного подумал и мстительно добавил: - Инцест – это ужасно.

Пару секунд посмотрел на его ошарашенное лицо и закрыл за собой дверь.

Следующим утром я к ней заходить не стал – не знаю, болит у Юи голова или нет, но если да – то вот трезвой она и впрямь может меня разрезать. Повторять наш эпический бой желания не было. Хотя если даже не болит – еще хуже, тогда от меня попытаются избавиться как от свидетеля позора. Вообще-то, если подумать, то вряд ли она может причинить мне вред оружием, но вот сбросить на меня шкаф это ей не помешает.

Так что я просто встал, оделся и, на цыпочках прокравшись мимо опасной комнаты, отправился туда куда собирался – на новую встречу с Лифой, о которой мы договорились вчера. Ситуацию лучше было мониторить.

Та, как и было оговорено, ожидала меня на скамейке. Вот, отличный человек, вполне предсказуемый, вполне ожидаемый. Программа – это здорово. Надо было жениться на НПС и слать Каябу…в другой номер.

Правда, если так посмотреть, то Юи –программа чуть ли не в большей степени, но...

- Привет, Сугуха.

Она встала и улыбнулась.

- Привет, Сай!

- Ты сегодня не в секцию?

Я отметил отсутствие бокена и, завязав ничего не значащий разговор, направился внутрь парка. Какое-то время мы просто побродили, а потом остановились на другой скамейке. Я откинулся на спинку, устремив взгляд на здание отеля. Принц Палас или как-то так. Шикарное вроде бы место. Забавно – а ведь вполне можно было остановиться там. Совершенно ничего не мешало.

Эх. Не жили мы богато, нефиг и начинать.

- Как твой брат?

Кстати, интересно, что она думает, что я ее клею? Хотя, вряд ли. В шестнадцать (или сколько ей?) девчонки обычно вообще еще слишком тугие для того, чтобы это сообразить.

- Все так же, Сай. – Лифа вздохнула. – Сейчас поехал к этой своей Асуне.

Я подавил улыбку, желание убивать у нее просто на лице было написано, и как Кадзуто мог этого не заметить?

- Она тебе не очень нравится?

- Я ее не знаю, – Лифа постаралась быть справедливой. - Но...

- Но тебя раздражает, что он проводит там больше времени, чем в реальном мире?

Или хотя бы в Альфхейме.

- Определенно! - она стукнула кулачком по коленке, почти как Юи вчера.

- Понятно, – отозвался я.

Значит пока все так же. Условно – месяц. Надо поговорить с Юи, когда она придет в себя.

Мы побродили еще немного, но больше она мне ничего полезного рассказать не могла, так что я припомнил пару безобидных баек из САО и откланялся.

Вернувшись, подошел к двери Юи и осторожно постучал.

- Не заперто.

Я открыл дверь и привалился к косяку. Девушка валялась на кровати и пялилась в потолок.

- Ты уже в норме?

- Более-менее, – отозвалась она. Помолчала немного. – Мне жаль.

- Ага, – согласился я.

- Но ты тоже неправ.

- Ага, – я согласился еще раз.

- Потому что… что?

Она села.

- Потому что я злобный эксплуататор, воспринимающий тебя как инструмент, в то время как мы в одной лодке, а ты, похоже, уже живой человек. Естественно, тебе сорвало башню. Еще и с непривычки. Все нормально.

Юи нахмурилась и уточнила:

- Ты издеваешься, битер?

- Нет. И хватит звать меня битер.

Я подошел и протянул ей руку.

- Мир?

Девушка некоторое время посмотрела на нее с опаской, словно та могла укусить, но потом все-таки пожала.

- Мир, Кирито.

Я улыбнулся.

- Вот и отлично. А теперь – какие успехи?

Юи хмыкнула.

- Эксплуататор. Систему Кавахары я только начинаю разбирать, понадобиться около недели. Но в Альфхейм мы можем пройти уже сейчас – там простой антибот, его даже обычные игроки обходят.

- То есть, мы можем отправляться?

- То есть да.

- Отлично, – я хлопнул в ладоши. – Тогда пошли.

Положил ей руку на плечо и скомандовал

- Вход, Альфхейм!

- Стой! – крикнула Юи, но к сожалению, было уже поздно. - Есть один…

Привычная чернота.

Глава 6 Изумрудный город

20 января 2025 г.
Мир Кавахары Рёко. Альфхейм
- ...важный момент, - договорила Юи.

Но, как я уже заметил, было поздно.

Вокруг был лес.

Что интересно - поза осталась той же, только теперь она сидела на здоровом древесном корне, выпирающем из земли, а не на кровати.

- Битер, ты идиот, - зло выдохнула она.

- Ну что опять не так? - нахмурился я. Да, черт возьми, я часто поступаю необдуманно, но, в основном, тогда, когда не имею полных данных, а не потому, что я сам по себе такой кретин. Да и эти постоянные взаимные оскорбления уже успели мне надоесть, учитывая, что мы вроде как только что окончательно замирились.

В конце-то концов. С кем совсем глупо ссориться, так это с ней.

Юи немного помолчала, разглядывая меня, и вздохнула, принимая часть вины на себя.

- Извини, надо было сказать сразу. Я била туннель на одного. Нужно было входить целым объектом.

- Но мы же здесь, - не понял я. - Всё получилось.

- Не всё, Кирито. - Девушка покачала головой.

Я немного подумал и, осененный внезапной догадкой, выбросил левую руку в сторону.

Ну да, крыльев опять не было.

Задумчиво посмотрел на Юи. У неё за спиной кроме волос, естественно, тоже ничего не трепыхалось.

С одной стороны - это, мягко говоря, печально. Понятия не имею, какого Альфхейм размера, и как долго придется топать до Древа. С другой - крыльев у меня и раньше никаких не было, да и драться в воздухе я не умею. То есть крылья-то были - драконьи, но это совсем не то. За Юи не уверен, но где бы ей такому научиться?

Так что, в итоге, может, оно даже и хорошо.

По сути, единственный минус - увеличение времени пути, но у нас его и так порядочный запас.

- Ладно, это всё ерунда, - подытожил я. - Плюнь.

Юи хмыкнула и согласилась:

- В принципе, согласна. Главное, что удалось войти. Я не была уверена, что у нас получится.

- Была уверена, что нет, - напомнил я.

Девушка поморщилась и огляделась по сторонам. Я последовал её примеру.

Альфхейм.

Огромные стволы, вряд ли даже впятером удастся обхватить. В немалой степени, ещё и потому, что кривые. Но не болезненно, а, скорее, волшебно, что ли. Видимо, всё от того же «волшебства» - никаких кустов, одна ровная травка. И только на высоте метров сорока - густые кроны, почти полностью скрывающие солнце. Вниз пробивалась лишь пара лучиков - сумрачно, тревожно.

Я хмыкнул, оценив решение. Для игры с летунами лучше не придумать.

Внизу гораздо проще биться, но ты открыт со всех сторон. Проследить или напасть кучей - раз плюнуть. Наверху, в переплетении ветвей - уже честнее, но и мастерство маневра требуется качественно иное. И наверняка, всё самое ценное спамится именно там. Местные «нули».

Ну и красиво. Куда без этого.

Реконинг, земли эльфов. Или около того.

- Завораживает, - заметила Юи, вторя моим мыслям, и опустила голову обратно. - Что дальше?

Я хмыкнул.

- К Игдрассилю.

- И где тут к Игдрассилю? – без намека на иронию осведомилась она.

- Это Альфхейм, - отозвался я. - Тут везде к Игдрассилю. Думаю, нужно просто найти любого игрока и спросить. Где ближайший город? Кстати, ты можешь просто глянуть карту.

Юи пожала плечами.

- Я привела тебя сюда, Кирито, и когда понадобится - дам разовый доступ, но это всё. Здесь мы на чужой территории, я не рискну ломать всё подряд.

Справедливо.

К тому же… В принципе, я и так уже выжал из неё всё что можно и нельзя. Не дав, между прочим, ничего взамен. Не считать же собственную компанию. Хотя можно и считать - думаю, она от нашего союза тоже получает определенный... смысл. Что бы она вообще делала, если бы мы не встретились хотя бы так?

Но всё равно этого недостаточно. Так что...

- Спасибо, Юи, - серьезно кивнул я.

Она скупо усмехнулась краем рта и кивнула в ответ.

- Принято.

Я отчего-то вздрогнул и отвернулся.

- Пойдем.

Она поднялась с корня и зашагала рядом.

- Куда?

- Прямо? - Я пожал плечами. – Выйдем на какую-нибудь дорогу, а по ней – в любом направлении. Это же игра.

Причем, в отличие от Айнкрада, созданная именно для игры. Вряд ли здесь имеются тысячекилометровые дистанции и куча поселений.

По идее, здесь мы уже не должны испытывать ни голода, ни усталости, так что не то чтобы передвижение было большой проблемой. С другой стороны – с миром Кавахары должно было быть то же самое, но тем не менее обоим удалось выспаться. Юи так даже надраться успела.

Куда больше меня начинал беспокоить другой вопрос, хоть никто из нас его пока и не поднимал.

Альфхейм – PVP игра.

И насколько я помню (хотя это вполне может быть неправдой), именно того типа, что мне привычен – то есть бой ведется на собственном скилле, даже кажется, попадания выглядят почти адекватно. После Айнкрада Система была переработана именно в эту сторону. Собственно, как я понимаю, Айнкрад 2.0 и стал развитием этого прототипа.

Да, конечно, он стал таким сразу. И, да, там, в отличие от Альфхейма, умирали по-настоящему, что дает и мне и Юи, как обладающей моей памятью, дичайшую фору. Так что тут у нас край непуганых самураев. Почти Гинтама, мать её.

…вроде бы.

Но там мы дрались с монстрами, а не друг с другом.

Мало ли что. Мало ли кто. Не хотелось бы нарваться на какого-нибудь случайного виртуоза и глупо сложить голову. А уж учитывая, что мы вынуждены передвигаться по тому самому открытому пространству… Отсутствие крыльев начинало становиться критичным.

Всё-таки она права - здесь мы существуем на птичьих правах, и вертеть законы физики как нам удобно не выйдет. Так что придется нам как обычным людям двигать ножками и полагаться, в известной степени, на человеческие силы. А умирать нам по-прежнему нельзя.

В принципе, наша собственная скорость реакции по-прежнему несоизмерима с человеческой. Да и банальный контроль тела если и не идеален, то близок к тому. Но всё же, оказаться вдвоем против толпы человек в тридцать не самых плохих бойцов – так себе расклад.

И кроме того, если мне не изменяет моя изрядно битая память, в Альфхейме имелось явление, с которым я не хотел пересекаться категорически, а именно – магия. Вполне себе боевая, по крайней мере, у саламандр.

Интересно, а Юи вообще возможно убить, пока я жив?

Я поднял голову и посмотрел на неё. Всё-таки странно всё сложилось. Она убила Асуну. По-хорошему, я должен ненавидеть Юи больше кого-либо другого во всех мирах, но не выходило. Более того - сейчас она была единственной, кто остался со мной, и кто знал правду.

И именно с ней мы идем за Асуной. А учитывая все обстоятельства... Скорее даже, мы просто идем с Юи. А вот и зачем и куда – время покажет.

- Кирито.

- А? – очнулся я от несвоевременных мыслей.

- Дорога.

Я перевел взгляд на землю. Действительно, битая брусчатка.

- Давай налево. Кстати, ты не хочешь достать оружие?

- Разумно, - признала девушка и, материализовав копье, знакомым жестом взвалила его на плечо. Собирающуюся из полигонов совну лучше и правда никому не видеть.

Топали мы часа четыре. А все-таки нехилые тут дистанции – гигантомания у… как там его? Суго Набуюки налицо, хоть Игдрассиль взять, сейчас невидимый из-за глухого леса. Вообще никакого обзора.

Что удивительно – Юи молчала. Пока сидела у меня в голове, заткнуть её было совершенно невозможно, а теперь как воды в рот набрала.

Впрочем, я не особенно жаловался. Красиво, таинственно. Опасно. Не до разговоров.

Но до города мы в итоге добрались без приключений.

До того же самого.

- Сильфы, - констатировала Юи.

Я согласно кивнул.

Сильвиан. Или очень похож, что вряд ли. Солнце уже начало потихоньку закатываться, и перед нами предстала почти та же картина, что должен был видеть Кадзуто. Со скидкой на высоту, разумеется.

Лес раздавался в стороны, а за ним - пять огромных зеленоватых колонн – то ли какой-то камень, то ли тоже стволы деревьев. Между ними - множество домиков куда меньших размеров. Здесь и там – фонарики, такого же зеленоватого оттенка.

С одной стороны, опять же, волшебно. С другой – мертвенно как-то. Мир призраков. Я бы здесь жить не хотел точно.

Впрочем, меня никто и не зовет.

И всё-таки, это был какой-никакой, но дом. Средневековые, или близкие к тому, постройки, люди, то есть сильфы, с оружием. Глаз радуется.

Кстати, кроме сильфов мелькали и другие персонажи – заметил двух, кажется, спригганов (с темными волосами), одного гнома и еще нескольких, кого опознать не смог. Кого точно нет – так это саламандр, красных.

Мы переглянулись.

- Лучше разойтись, - заметила Юи.

- Согласен, так проще собрать информацию. – Я на секунду задумался. - Нам нужна, в первую очередь, карта, во-вторую – характеристики рас. Встречаемся здесь же.

- Битер.

Я поморщился. Договорились же.

- Что?

- Мы отличаемся, - констатировала она.

- Я заметил, - в том же тоне отозвался я. Ну да, и отличаемся из-за того, что я накосячил со входом. Кто бы сомневался, что тема ещё всплывет. – Не думаю, что это большая проблема. Новая раса, секретная раса, скрин с ивента. Просто чит. Мы друзья Суго, в конце концов. Соврать можно что угодно.

Юи с сомнением хмыкнула и, больше не сказав ни слова, удалилась. Я проводил её взглядом и пошел в противоположную сторону.

Отойдя метров на десять, остановился возле какого-то праздношатающегося непися, задумчиво посмотрел на него и поздоровался:

- Добрый вечер.

Непись прошел мимо, частично растворившись в моем плече, и продолжил маршрут.

Печально. Хотя и ожидаемо. Как она и говорила – здесь я никто и звать меня…

- Сай?

Я повернул голову и столкнулся взглядом с Лифой. Блондинка, длинный хвост, зеленое платье, изукрашенная катана на поясе. Грудь раза в три больше положенного. Кажется, у Цуго некий пунктик на этот счет.

- Простите? – неуверенно переспросил я, точь в точь как в прошлый раз.

Она смешалась.

- Извини, просто ты похож на…

- Э... Сугуха?

Смущение мгновенно пропало, смытое злостью, которая, впрочем, быстро исчезла тоже. Быстрый взгляд по сторонам.

Но ни до неё, ни даже до меня с моим супер-странным видом, никому не было никакого дела. Половина вообще на ходу пишет чуть ли не в трех окнах сразу.

- Не называй меня, пожалуйста, так.

- Извини, - я неловко улыбнулся. - Мы же в игре, да? Какой у тебя ник?

- Лифа. Спасибо. – Она выдохнула. – А ты?

- Я не стал придумывать, - еще одна улыбка, на этот раз, и правда глупая. Действительно ведь не стал. - Просто Сай.

Ещё не хватало назваться своим именем.

- Кто так делает? – возмутилась Киригая. – Нельзя ходить в ММО под своим именем! И почему ты не сказал мне, что тоже играешь в Альфхейм? И откуда у тебя такой аватар?! – Вопросы сыпались как из ведра.

Вообще-то, на тему не ходить под своим можно было и поспорить, но я не стал, сейчас она снова была полезнее как источник информации.

- Да я, в общем, и не играю. Вот тебя послушал - первый раз зашел, ничего не понимаю. А про аватар… Написали, что я какой-то там миллионный игрок, повезло вроде как, - я развел руками.

Кстати, вполне допускаю, что нечто подобное и правда есть, довольно частая практика. Это не объясняет отсутствия у меня крыльев, но в сложенном состоянии их и не видно, а потом мы разбежимся в разные стороны.

- У… - протянула она, но мгновенно повеселела. – Ну и ладно, все равно мне так больше… - Тут Лифа сообразила, что именно собиралась ляпнуть, и густо покраснела. С вызовом закончила: - Мне и так ничего!

- Ага, - согласился я, изо всех сил стараясь подавить смешок. – Слушай, Лифа, у тебя время есть? А то я совсем ничего не понимаю.

Помнится, в Кадзуто она вцепилась мертвой хваткой. Правда, он её и от саламадр спас, но мне мертвая и не нужна. Может, ей просто нравится просвещать новичков. На самом деле, таких игроков полно. Сам такой. Был когда-то. Думал, что был.

В конце концов, ей самой я информации слил немеряно.

- Хм. – Лифа ненадолго задумалась, кажется, прикидывая время, и решительно кивнула. – Пойдем. Есть здесь одно местечко, заодно угощу тебя чем-нибудь.

Минут через пять я сидел, похоже, что в том самом, где она будет просвещать брата, кафе, пил халявный травяной чай (неплохой, кстати) и внимал феечковой мудрости.

Итак, в центре мира располагается Игдрассиль. Вокруг него – земли девяти рас. Мне почему-то запомнилось число семь, но с моей памятью - всё возможно. У каждой своя магия, но откровенно атакующей не так уж и много, так что, так или иначе, большинство предпочитает мечи. Враждебной фауны почти нет, основные противники, как я и помнил – игроки. Ну и на подходе к Игдрассилю – уже мобы.

Собственно, именно к Игдрассилю все и стремятся добраться. Из чего естественным образом следует, что пока это никому не удалось. И вряд ли удастся. Вероятность союза стремится к нулю, поскольку приз (летать без ограничений) получает только одна раса.

Лифа взяла паузу промочить горло, а я откинулся на спинку стула, укладывая рассказ в голове.

Неплохо придумано, вообще-то. Но в реале – вряд ли это проработало бы долго. Кого-то апнут, кого-то понерфят и будут по миру летать одни саламандры. Ну и сотня другая фанатов. Фанаты сильфид – такое вообще существует?

Но так или иначе, меня всё это не особо касается. Вроде бы. А вот то, что Игдрассиль расположен, как минимум в полутысяче километров отсюда – прискорбно. Кажется, с оценкой мира я поторопился. И если Киригая (оба) это расстояние могут банально пролететь (пусть и отхватив по дороге), то нам с Юи придется топать на своих двоих. И не по дороге, как сюда, а по лесу, болоту, снегу и Система знает чему ещё.

Да…

Я поднял взгляд на Лифу. Хоть проси помощи, в самом деле. Кажется, те пятеро игроков, которые сделают судьбоносный скриншот, будут подниматься именно так – таща друг друга на буксире.

Но тогда нам нужно двое игроков.

Да и уговорить даже её одну… Каким, интересно, образом? Из любви к искусству? У Лифы, кажется, своя группа, у которой там какие-то свои архиважные дела (включающие сдачу будущего союза саламандрам, но это, опять же, не мое дело).

- Слушай, Сай.

- Что?

Но что она собиралась спросить – узнать мне было не суждено. От стойки раздался громкий голос:

- Какого черта?!

И этот голос мне был очень хорошо знаком. Секунду назад слышал.

Я медленно повернул голову и посмотрел на Киригаю Кадзуто.

А Киригая Кадзуто посмотрел на меня.

И, пожалуй, худшего момента, чтобы появиться, она выбрать не могла.

- Кирито, нужно поговорить...

Мы с Кадзуто синхронно повернули головы к вошедшей в зал Юи.

Приплыли.

Глава 7 Фулл хаус

21 января 2025 г.
Мир Кавахары Рёко. Альфхейм
Какого черта он здесь делает?!

Ведь Кадзуто должен был попасть в игру куда позже! И при этом встретить сестру! Это же, мать его, каноничнейший канон!

Однако осознание опоздало лишь на пару тактов.

Кадзуто не встретил Лифу, потому что её встретил я. Пока мы трепались в парке возле отеля - он вышел в сеть. Материализовал дочь. Разобрался с крыльями. И точно так же, как мы с Юи, нашел ближайший город.

У нас не было никакого месяца. От силы неделя. Это если сейчас мы сумеем разойтись миром.

Всё очень плохо.

- Юи.

- Слушаю.

- Убери оружие.

Напарница оценила ситуацию так же быстро, но, в отличие от меня, сразу же начала действовать. И в данном случае это был не комплимент.

Наконечник совны даже не колебался, смотря Кадзуто в лицо. Тот заворожено глядел на него. Но не со страхом, скорее, недоверчиво.

Немногочисленные посетители поспешили покинуть заведение, кроме парочки, отошедшей в дальний угол - кажется, просто посмотреть бой. Лифа бегала взглядом между нами тремя и явно не понимала, что происходит, и что предпринять ей самой.

- Ответ отрицательный, - отозвалась девушка. - Он опасен.

- Убери оружие, - надавил я.

Да, Киригая опасен. По сути - в этом мире он самое опасное существо вообще.

Однако я не думаю, что он всерьез опасен для нас двоих - да, парень серьезный боец с внушительным реальным опытом, но он боец, дерущийся по правилам, хоть и отступающий от них время от времени. Мы же с Юи на правила плевать хотели. Не говоря уже о том, что у нас опыта банально в семь раз больше.

Так что я нисколько не сомневаюсь, что мы способны напластать его на неаккуратные куски за пару секунд, если не быстрее.

Проблема в другом.

Я понятия не имею, что произойдет в случае нашего прямого столкновения и тем более моей победы. Ответ мог быть любым, вплоть до коллапса Системы, образующим фактором которой парень является.

И даже если это являлось плодом моей буйной фантазии - проверять не особенно тянуло.

- Ответ отрицательный, - повторила Юи. Похоже, опять вошла в режим «Я робот, мне море по колено».

Лифа неуверенно потащила оружие из ножен.

На этом месте источник переполоха наконец оправился от изумления и снова перевел взгляд на меня.

- Она назвала тебя Кирито! Ты что, присвоил мой ник? - Он нахмурился. - И мою внешность! Отвечай - кто ты такой?! Или...

Кадзуто прищурился, и в его руке тоже появился меч. Узнаваемая стойка. И неприятная. Одна нога впереди, тело напружинено и наклонено вперед.

Усмешка.

- Или мне придется отобрать их обратно!

Придурок пафосный. Или я такой же?

- Кирито? - одними губами повторила Лифа, и катана замерла на половине движения. - Брат? - Перевела взгляд на меня.

Однако для Кадзуто сейчас не существовало ничего, кроме цели, то есть меня, так что слов сестры он, кажется, даже не услышал. Его, похоже, даже Юи со своим копьем не беспокоила (совершенно зря, кстати, по себе знаю).

Как ни странно, именно Юи ситуацию и спасла. Правда, не та.

- Папа, постой!

Парень изменился как по волшебству. Стойка осталась той же, но ноги расслабились, да и усмешка как-то померкла, став немного искусственной.

Я вдруг остро ощутил укол зависти.

Одно её слово - и он уже передумал убивать. Да, условность, да, их такими написали, но, несмотря на всю бредовость такой постановки вопроса, это действительно семья. Наша парочка на этом фоне смотрится даже не карикатурно, а капитально отморожено. Если они - персонажи сёнена (если не сёдзе, если уж совсем по-честному), то мы с Юи, скорее, вылезли из кровавого триллера. Или дарк фэнтази, как вариант.

Впрочем, какие бы ни были - мы это мы, и стали такими из-за всего того, через что нам пришлось пройти. Зависть пропала так же быстро, как и появилась.

- Почему, Юи? - осведомился Кадзуто.

- Хм... - фея вылетела у него из кармана и, перелетев ко мне, замерла перед лицом. Наморщила лобик, приложила палец к губам. - Хм. Они очень странные. Это не игроки, папочка.

- Не игроки? - тупо повторил Кадзуто, чуть опуская меч. Ещё в аниме эта его манера раздражала. И дело не в том, что он дурачок, а в том, чтобы дурачками не чувствовали себя зрители.

Но Юи на этом не остановилась. Перелетела к взрослой версии себя, аналогичным образом осмотрела её и шарахнулась назад.

- А это... Это я...

- В ка-каком с-смысле? - переспросил парень.

- В самом прямом смысле! - возмущенно ткнула в мою напарницу фея. - Ты моя копия!

Юи чуть приподняла совну и осторожно, но твердо отодвинула мелкую назад.

А Кадзуто перевел взгляд обратно на меня.

- Получается, что ты - моя копия?

- Нет! - фея помотала головой. - Он похож на Кардинала, но куда более новой версии, чем в SAO. Но в нем совсем нет некоторых блоков, например блока квестов. Ты, - палец уперся в меня, - очень странный.

- Да кто из вас Кирито, в конце концов?! - вдруг, крепко зажмурившись, заорала Лифа во всю глотку, заставив всех кроме Юи подпрыгнуть.

- А? - не понял Кадзуто.

Театр абсурда какой-то.

Я перевел взгляд на двух всё ещё остававшихся в помещении игроков, которые не понимали вообще ничерта, и наконец подал голос:

- Так. Есть предложение. Уйти отсюда и поговорить нормально. И, Лифа. Тебе лучше пойти с нами.

Понятия не имею, что из всего этого выйдет, но устраивать здесь бойню - явно не лучший вариант.

Кадзуто прищурился, немного подумал и протянул руку. Маленькая Юи приземлилась на неё и была отправлена обратно в карман.

- Согласен, - кивнул он. - Но если это ловушка, то хочу тебя предупредить, что это пустая трата времени.

Господи Боже, неужели я веду себя так же? Нет, определенно нет.

Лифа решительно вогнала катану обратно в ножны.

- Пойдем!

Юи медленно опустила копье.

- Надеюсь, ты знаешь, что делаешь, Кирито. Но сильно в этом сомневаюсь.

- Где здесь можно спокойно поговорить?

- За мной, - сильфа, чеканя шаг, направилась к выходу. Я пошел следом. Юи - рядом. За нами - аналогичная пара, но с Юи уже в кармане.

Для полного счастья не хватало только второй Лифы в арьергарде. Вот это точно был бы полный финиш.

Я отчего-то ожидал, что она приведет нас в какое-то помещение, к примеру, на базу своей группы, но Цуго банально вышла за пределы города и направилась в лес. Прошла метров сто и остановилась.

Я вопросительно посмотрел на неё.

- У меня хорошее обнаружение, - хмуро пояснила сильфа. - Сейчас вокруг нас никого нет.

Ах да, навыки.

Я уселся на ближайший корень. Юи, похоже, в знак солидарности приземлилась рядом.

Кадзуто хмыкнул и уселся напротив. Лифа немного подумала и прислонилась к дереву, образовав третью сторону. Ни дать ни взять, стол переговоров. Впрочем, это он и есть.

- Так кто ты такой? - спросил Киригая.

Да уж. Хороший вопрос, парень, чертовски отличный.

- Я - это ты. В каком-то смысле. – Пауза. - На самом деле, почти ни в каком.

- Чего? – он скривил рожу.

Я внимательно посмотрел на него, тяжело вздохнул и начал рассказывать. Правду и ничего кроме правды. Почти. На его уровне понимания.

- По плану Акихико Каябы Cистема SAO должна была быть более совершенной, и для неё разрабатывалась другая версия Кардинала. Но он потерял над ней контроль, и в момент запуска Айнкрада произошел сбой.

На упоминании Каябы он зло прищурился, но тут же расслабился. Этой версии меня ненавидеть создателя тоже было непросто, хоть и по другой причине. Не знаю почему – но это порадовало.

- В результате, SAO получила старую версию, - продолжил я. - А всё, что было в Айнкраде на тот момент - продублировалось.

- В каком смысле - всё? – уточнил Кадзуто.

- Абсолютно всё. Все игроки, получившие искусственный интеллект, НПС, квесты, вещи, механики. Даже сам Каяба. Тоже ставший ИИ.

Киригая побледнели. Фея, выглянувшая из кармана - тоже.

- Это невозможно, - выдавил Кадзуто.

- Тушейный кролик, - произнес я. – Фирменный соус. Консоль разработчика. Черные кошки полнолуния.

Ага, пароль – отзыв.

- Ты - моя копия из этой версии?! Откуда ты это знаешь?!

- Я - не совсем ты. - Я замялся. Или совсем не ты? Чёртов Каяба со своими прототипами прототипов. - Я и есть та новая версия Кардинала. Искусственный интеллект. Такой же, как Юи. Почему я стал «тобой» и получил твою память - мне неизвестно.

В принципе, с точки зрения функционала – это даже правда.

- А это... - он перевел взгляд на мою напарницу.

- А это Юи, - я кивнул.

- Но почему она такая старая?! - возмутилась фея.

Девушка фыркнула.

- Не думаю, что это говорит в твою пользу.

Похоже, Юи могла сколько угодно жалеть о том, как всё сложилось, но вот когда того же мнения был кто-то ещё - это совсем другое дело.

- Нам не так повезло, как тебе, - пояснил я. - Наш Каяба не стал делать себя бессмертным и погиб. Нам пришлось пройти все уровни, чтобы выйти. Игра шла пятнадцать лет.

Кадзуто побелел до состояния скатерти и одними губами повторил:

- Пятнадцать лет.

Да, это он мог понять. Точнее, думал, что мог. Ему сейчас шестнадцать. Забавно, но, по сути, мы с ним ровесники. Мне даже чуть меньше.

- Эм... Кирито. То есть... Сай?

Я отвернулся от переваривающего цифру парня и посмотрел на Лифу. Кажется, мы добрались до самого интересного.

- Тогда как мы встретились в реальном мире?

- Чего?! - охренел Кадзуто, ещё не успевший отойти от предыдущего потрясения.

- После того, как Айнкрад был пройден, все копии игроков исчезли. Кроме нас - мы двое оказались в реальном Токио.

- Бред, - фыркнул парень.

- Согласен. - Я пожал плечами. - Собственно, из-за этого мы и здесь. Твой знакомый - Суго Набуюки - проводит незаконные исследования мозга игроков в Альфхейм. И он основывается на работах Каябы. Возможно, его данные объяснят нам, что произошло.

Кадзуто немного подумал и тоже посмотрел на сестру.

- Погоди, значит, она не с вами?

Я помолчал пару секунд.

- Знакомься - Лифа. Она же Киригая Сугуха.

У парня отвисла челюсть. Цуго резко отвернулась.

Картина маслом. А они ведь лежат в соседних комнатах. Не будь ситуация такой серьезной - я бы ржал как припадочный.

Но не сейчас.

- Прежде чем вы начнете выяснять отношения, дай я договорю.

Он с усилием оторвал взгляд от сестры и хмуро посмотрел на меня.

- Я слушаю.

- Я знаю, зачем ты здесь. Нам обоим нужно к Игдрассилю. Тебе - спасать Асуну, а мне - в лабораторию Суго. И у меня есть предложение.

- Какое? – он прищурился.

- Мы двое не можем летать, у нас есть только эти тела. Но деремся лучше любого здесь. Ты, Кирито, должен это понимать - мы провели в САО целую жизнь. Предложение такое. Вы вдвоем помогаете нам добраться до Игдрассиля. Мы взамен помогаем вам порубить в капусту всех, кто попадется по дороге, включая Суго. А дальше - каждый сам за себя. Но сначала вам нужно поговорить между собой.

Лифа помотала головой, сделала шаг назад и вышла.

Я вздохнул. Ну да, получилось не очень. В принципе, то, что я её использовал - нормально, кто мы друг другу, если разобраться. Но вот то, что после этого я открыто прошу помощи - на этом фоне уже как-то не очень.

А здесь ещё и её ненаглядный братец спешит к своей возлюбленной.

Цуго мне всегда было жаль больше всех в этой истории. Это не значит, что я на её стороне, но посочувствовать можно.

Да и вообще, врать им было не очень приятно. Но какой у меня был выбор?

Парень некоторое время мрачно посмотрел на то место, где она пропала, и перевел взгляд на меня. Поднялся.

А потом неожиданно широко улыбнулся и протянул мне руку.

- Мне никогда не была нужна помощь, чтобы справится с врагом. Я - битер Кирито. Но если ты рассказал правду - это ужасно. И я не могу этого так оставить. - Он помолчал. - Я думал, что пока Асуна не сняла шлем - игра не окончена. Но, оказывается, вернуть её будет не достаточно. Даю слово, мы достигнем Мирового Древа вместе!

Я моргнул. Он это сейчас серьезно? А где нимб и кры... Ах да.

Однако уже через секунду уверенный вид сменился полной растерянностью.

- Правда, сначала надо поговорить с Цуго... Но, думаю, я смогу её уговорить.

Я кивнул и пожал протянутую ладонь.

- По рукам. Завтра встретимся здесь же.

Кадзуто кивнул мне в ответ, еще раз улыбнулся и тоже растворился в воздухе.

Какой-то миг на поляне еще царила тишина, а потом Юи медленно повернулась ко мне.

- Что ты творишь, скажи на милость?

- Твои варианты? - поинтересовался я, сползая с корня и превращая его в подушку. После тяжелого разговора, хотелось выдохнуть. А ещё лучше - выпить. - Рубить их? Кроме Лифы нам бы точно никто не помог, а Кадзуто... Кто мог знать? Что-то нужно было рассказывать.

Она взяла небольшую паузу.

- Согласна, однако, теперь мы неизбежно вступим в конфликт позже.

Я пожал плечами.

- Это лучше, чем вступать в него прямо сейчас. Как минимум, мы будем ближе к Древу.

Юи вздохнула и тоже сползла вниз.

- Время покажет. – Невеселый смешок. – Но должна признать, ты был убедителен. На секунду я сама чуть не поверила, что всё именно так, как ты сказал.

Я хмыкнул.

- По сути, всё именно так, как я сказал.

- Только наоборот, - заметила она.

- Только наоборот.

Юи поерзала, устраиваясь поудобнее и прилаживая копье.

- Как думаешь, они долго?

- Ну, - протянул я. - Сейчас Лифа устроит скандал. Убежит. То есть, скорее всего, она уже убежала, так что для скандала Кадзуто придется её немного поискать. Потом она будет долго признаваться ему в любви. Потом они снова немного поскандалят, и...

Я повернул к Юи голову и заткнулся. Невероятно, но она дрыхла. Мда.

Хотя черт её знает. По внешнему виду как всегда ничего не скажешь, но не удивлюсь, если ей всё еще аукается вчерашний сабантуй. С поцелуями и погромом, да.

Я хмыкнул, отвернулся и уставился на Сильвиан.

А неплохо тут всё-таки. Огоньки эти. Не везде же они такого цвета, у каких-нибудь кайт ши, наверняка, цвет более приемлемый. Да они еще и кошкодевочки. Будь у нас лишнее время – совсем неплохо было бы заглянуть, просто посмотреть на такое чудо.

Глядя на помаргивающие фонари, я не заметил, как задремал сам.

Проснулся резко, как от толчка. Распахнул глаза и понял - действительно от толчка. На меня, лежа на боку, сосредоточенно смотрела Юи. Беззвучно произнесла:

- Противник.

Это я уже и сам понял. Прислушался к ощущениям и уточнил:

- Десять.

Незаметный кивок.

Ну что ж, вот и первая проверка наших способностей в этом мире. Да и вообще совместных действий. Не то чтобы я засыпал из этих соображений, но почему бы и нет.

На секунду пришла мысль подождать и согласованно контратаковать, но потом я поморщился и, перестав притворяться, поднялся на ноги. Какого черта, в конце концов.

Юи хмыкнула и последовала моему примеру.

Мы оглядели врагов. Сильфы. Две группы. Распределили кому с кого лут? Восемь парней и всего две девушки. Даже странно, про кого игра-то.

Вооружены разномастно, но, в основном, мечи. У одной из девушек – топор, и у крайнего справа экзотическая боевая коса. Как он с ней управляется-то?

- Глупо вот так спать в сети, - заметил один из них, вооруженный почти такой же как у Лифы катаной. Наше незапланированное пробуждение их немного смутило, но они быстро пришли в себя.

Я пожал плечами. Мог бы сказать, что глупо говорить противнику, что он поступает глупо, но это Кадзуто тут персонаж аниме, а не я.

Сильф истолковал молчание неверно и усмехнулся.

- Может, отдадите шмот и свалите? Территория спригганов далеко, а ундин ещё дальше. Вряд ли вам кто-то поможет.

Мы с Юи переглянулись, и до меня с некоторым запозданием дошло, почему никого не удивляет наш внешний вид. Да, я знал, как отбрехаться в случае чего, но никто ведь даже не заинтересовался кроме Лифы, которая меня банально знала в лицо.

Ушей у нас обоих не видно под волосами. У меня совсем, а у неё так - челка отвлекает внимание. Расцветка вполне характерная. Черты лиц тоже хоть в музей искусств. Да нам просто придумали расы.

Удобно.

Девушка многозначительно хмыкнула и мы атаковали.

Я бросаюсь вперед. Чувствую быстрый хлопок по плечу и краем глаза замечаю стопу Юи - она взбегает по мне и прыгает.

Двое передо мной расходятся в стороны, но не успевают. Сжатие времени здесь недоступно, но я просто быстрее. Правый один за другим получает два укола в грудь и рассыпается зелеными сполохами, левый мне просто не интересен, ухожу в другую сторону.

Половина находившихся сзади взлетает в воздух, но недостаточно быстро - Юи в полете прокручивает совну вокруг себя на манер двуручника, получая просто гигантский радиус. Еще две зеленых вспышки.

Приземляется, нанизывая на древко оставленного мной левого. Наклоняет голову в сторону, и брошенный мной клинок пролетает мимо, навылет пробивая очередного врага.

Пять.

Остаюсь с одним мечом, но не особенно теряю в возможностях. Сбиваю в сторону рубящий удар, пинаю противника в лицо – хруст, вспышка. Не опуская ногу, делаю винт, пропуская под собой ту самую боевую косу, и лишая противника одной руки. На всякий случай наступаю на лезвие, укол.

Оставшиеся трое улепетывают со всех крыльев.

Переглядываемся, и вслед летят два размытых круга. Я точен, Юи работает грубее – одному срезает руку, другому ногу. Парни теряют контроль и мешками валятся на землю. Высота довольно внушительная – еще два зеленых огня.

Девушка призывает совну обратно. Я до своих клинков просто дошел – не переломлюсь.

- Приемлемо.

Я в ответ на вердикт хмыкнул.

- Могло быть и лучше.

- Могло быть и хуже, - парировала она. – Пять-пять.

Я покачал головой. Нашла повод.

- Как насчет дуэли?

Мы обернулись. За спиной стоял Кадзуто.

Дерьмо, а вот на него предчувствие не среагировало. Хотя, может это и хорошо. Парень нам не враг. По крайней мере, пока.

- С обоими сразу? – уточнила Юи.

Он пакостно ухмыльнулся.

- Можно и так. Вы, ребята, не настолько круты, как думаете.

Я только покачал головой. Геймер чертов, мало его в САО били.

- Может, позже. Это значит, что вы согласны?

Кадзуто посерьезнел.

- Да. Цугу… - он чуть замялся, - Лифа договаривается со своей группой. Вернется, и будем выдвигаться.

Я кивнул. Немного подумал.

- Давай договоримся, кто есть кто, чтобы не запутаться. Если ты Кирито, то моё имя Сай. А её, - я на мгновение замялся и обернулся к Юи.

Та дернула уголком рта.

- Клео.

- Хорошо. – Он кивнул, и уселся, уставившись на город. – Ждем.

- Ждем, - согласился я и присел рядом. Юи осталась стоять.

Ну что ж, всё завершилось куда лучше, чем могло бы быть.

Поход продолжался.

И если между его участниками всё было, мягко говоря, непросто, то вот что касается всех остальных…

Теперь у нас было аж три Киригаи и целых две Юи. Или пять Киригай? Два из которых были Кирито. Один из которых знал канон.

В общем, честное слово, на месте Суго я бы скинулся с Игдрассиля самостоятельно.

Глава 8 Если с другом вышел в путь

22 января 2025 г.
Мир Кавахары Рёко. Альфхейм
- Сейчас будет посадка.

Я кивнул, потом, поняв, что жест вряд ли хорошо видно, озвучил:

- Принял.

Дрыгнул ногой. Забавно.

А чем ещё заниматься, когда тебя тащат по воздуху за плечи? Можно было бы наслаждаться пейзажем, но эта картина была для меня даже более привычной, чем для местных, так что только ногами дрыгать и оставалось.

Вероятно, Кадзуто от этого становилось слегка не легче, но парень не жаловался. А может, и не становилось - он же битер-Кирито, чтоб ему пусто было. Лифа вот явно устала, несмотря на то, что Юи никаких лишних телодвижений не совершала и висела натуральным трупом, а этот - хоть бы вспотел для приличия.

Я дрыгнул ногой еще раз.

- Осторожнее, Сай, - немного смущенно добавил Кадзуто. - Знаешь, честно говоря, у меня пока не очень хорошо с посадками.

Я оценил скорость нашего приближения к земле (немного слишком высокую) и не без иронии уточнил:

- Кирито, мы падаем?

- В общем… да, - признал парень.

- Плохо, - констатировал я и сгруппировался. - Отпускай.

К счастью, он не стал спорить и просто разжал руки. Ему без груза легче вытянуть на остатках полета, да и мне кучей хлопнуться о землю или нет, в общем, без разницы.

Я ухнул вниз, прямиком на какое-то дерево. С размаху саданул рукой по попавшейся ветке, гася импульс. Больно! И еще пару раз. Черт. Выбросил ноги вниз, вбиваясь в землю, и ушел в кувырок. Тоже не очень приятно, но, кажется, без критичных последствий, высота была уже не очень большой.

Кадзуто грянулся чуть дальше, как и положено - на лицо, но с его конским здоровьем, которое, как я понимаю, бралось в расчет при таких повреждениях, - явно не смертельно. Однако, дьявол, Кавахара, как он вообще дожил до своих лет?

Девушки, в отличие от нас опустились вполне культурно, удостоив нас насмешливых взглядов. Что примечательно - обе. Уже спелись? Как вообще можно спеться с Юи?

Хотя, если подумать, то у меня же вышло.

С Реконом мы всё-таки повстречались. От драматичной сцены прощания Лифы со своей группой я благодаря Кадзуто оказался избавлен (которая, вполне вероятно, и не оказалась такой драматичной - его же там не было), но пацан оставаться без своего идола не пожелал всё равно - успел всего за пару минут до нашего отправления.

Неплохой малый, вообще-то. Будет когда-нибудь, если справится со смущением (и сервер случайно не накроется медным тазом). Но сейчас такой напарник был бы, мягко говоря, не в тему. По идее, Лифа бы его не взяла ни при каких обстоятельствах, но мало ли что.

Однако никаких сверхусилий не понадобилось - компания наша была куда как побольше и посложнее, чем в каноне, так что, увидев вместо одного улыбчивого сприггана двух хмурых и ундину с каменной рожей, Рекон как-то очень быстро скис.

Тем не менее, положенное предупреждение о том, не знаю о чем, мы получили, так что здесь всё было более-менее ожидаемо.

Как, собственно, и наша остановка.

- Дальше лететь нельзя, - просветила нас Лифа, дождавшись пока парочка горе-пилотов в нашем лице отряхнется.

- Почему? - поинтересовался Кадзуто.

Цуго указала рукой на местный Эверест, в тени которого мы, собственно, и приальфхеймились.

- Здесь слишком высоко, придется идти низом. В общем-то, это самая опасная часть пути.

- Обойти? - немедленно предложила Юи.

Кстати, здравая мысль. Умный в гору не пойдет. А под неё - тем более.

Сильфа помотала головой.

- Не выйдет, за ней целый хребет, обходить его целиком - не меньше двух дней. А если идти по каньонам... всё равно потом придется спуститься в пещеры.

- Только уже неизвестно в какие? - уточнил я.

- Ну… - нахмурилась она. - Честно говоря, я и в этой никогда не была. Но другие здесь ходят, так что ты прав, эта дорога в Арун известна.

Не думаю, что гора была сильно интереснее меня, но смотрела Лифа упорно именно на неё. Я мысленно вздохнул. Кадзуто, может, и рубаха-парень, но вот его сестра, похоже, была на меня крепко обижена. Что интересно - на Юи это, кажется, не распространялось.

В общем-то, есть за что, но неужели, так сказать, эксклюзивность ситуации ни капли не выкупает?

- Насколько долго придется идти?

Сильфа повернулась к брату.

- Довольно долго. Но примерно на половине дороги есть шахтерский городок, там можно передохнуть.

- Сейчас около семи вечера, - прикинул парень. - Как насчет перекусить?

Я пожал плечами.

- Валяйте, мы посторожим.

Юи кивнула и направилась в сторону леса.

- Найду что-нибудь съедобное.

Я проводил её взглядом - что-нибудь это что? - и повернулся обратно к Киригаям. Лифа всё-таки перевела взгляд на меня. В нем - сомнение.

- Сай, вы действительно не можете выйти? Как в САО?

- Чисто теоретически, можем, - признал я. - Окажемся в комнате, из которой вошли. Но это нежелательно. Грубо говоря, Юи провела нас через черный вход. Если выйдем - это может быть травматично, и не факт, что получится попасть обратно.

Сильфа покачала головой.

- Ужасно.

Я только пожал плечами. Честное слово, с учетом всего произошедшего, Айнкрад казался мне почти раем.

- Для нас - нормально. Мы здесь почти как дома - нет ни карты, ни меню. Просто лес. Трава, птички. Думаю, Кирито тоже чувствует себя неловко при мысли о выходе, ведь так?

У наших, помнится, на этом времени и начали мелькать мысли о том, чтобы остаться в игре навсегда. Два с половиной - три года, порог примерно такой.

- Немного, - парень нахмурился. - Но потихоньку начинаешь привыкать.

Лифа снова покачала головой.

- Пойдем.

И её аватар, обмякнув, осел на землю. Кадзуто зачем-то нагнулся, похлопал её по щеке и обернулся ко мне.

Я напрягся.

Лицо… Хорошее лицо, строгое. И слова оказались примерно такими же.

- Я не стал говорить при Юи и Цуго. Но ты рассказал не всё, Кирито.

- Не всё, - признал я. Отрицать такую формулировку было бы глупо. - Что конкретно тебя интересует?

- Ты здесь, - констатировал он. - Юи - тоже здесь. Это значит, что вы встретились и в вашей версии Айкрада, так?

- Верно. - И немного очевидно.

- Асуна, - жестко произнес парень. - Что стало с ней?

Некоторое время я размышлял над ответом. Кажется, оценка его умственных способностей была слишком поспешной.

Во-первых, если парень и рубаха, то очевидно поддоспешная. А во-вторых, он совсем не дурак. Что, кстати, ожидаемо - книжка книжкой, но в "реальности" никаких временных зазоров не было, и эти два года он как-то прожил. Умудрившись при этом не умереть - ни от рук мобов, ни от рук товарищей (что с его снобизмом было даже более вероятно).

Если подумать, то в последнее время я вообще слишком часто тороплюсь с выводами. И, как правило, они оказываются неверными. Плохой признак.

Однако…

- Она погибла.

Не знаю, что меня подкупило. То ли тот факт, что он предпочел поговорить с глазу на глаз, то ли то, что признавал наше право на настоящие имена - уважение воина к воину. Но соврать в ответ на этот вопрос я не смог.

- Как?

- Её убила Юи. Мы встретились куда позже, чем в твоей версии, и она была безумна.

Он помолчал.

- Но теперь вы партнеры?

- Так сложились обстоятельства. Сотый уровень мы взяли вдвоем. Возможно, что мы и вышли только поэтому.

На этот раз пауза была подлиннее. Наконец, он прищурился и произнес:

- Ты обидел Цуго. И я не понимаю точно, что произошло между тобой, Юи и Асуной. Я хочу помочь вам и дал слово. Но если с головы Асуны упадет хотя бы волос, я убью вас обоих.

Круто.

Но понять можно. Легко.

- Попробуешь, - серьезно кивнул я. - Но мы не намерены вредить Асуне.

Вредить - нет.

Он кивнул, принимая такой ответ, и вышел вслед за сестрой.

Я немного посмотрел на "спящую" парочку и тяжело вздохнул. Ну почему всё не может быть просто?

- За нами следят.

Я уже говорил, что не люблю, когда ко мне подходят со спины?

- Я знаю, так и должно было быть.

Она взяла небольшую паузу и возразила:

- Верно, но сейчас за нами не должно было быть хвоста - мы не встречались с Сигурдом, и он не имел возможности применить заклятие слежки.

Я обернулся к Юи, державшей в руке пучок каких-то цветастых трав.

- Думаешь, это можно есть? Скорее всего, следилку повесил Рекон - мы его напугали, и он переживает за Лифу.

Она покачала головой.

- Сомневаюсь, для этого надо быть развитым магом. - Посмотрела на букет в руке. - Кажется, да. Хотя здесь нельзя иметь полной уверенности.

Я подошел, взял протянутый мне цветок и положил в рот. Тот мгновенно растворился, но на языке осталась сладковатая масса, которую удалось проглотить. Прислушался к ощущениям, посмотрел на сосредоточенную девушку, у которой изо рта тоже торчал стебель одуванчика, и хрюкнул - уж больно забавный вид.

- Вроде работает, - подытожил я, краем глаза заметив, как исчезают спящие тела.

- Согласна, - кивнула Юи и засунула в рот еще один цветок. Я последовал её примеру, и некоторое время мы увлеченно поедали букет.

Интересно, насколько это вообще нормально? В том кафе, куда меня водила Лифа, была вполне нормальная пища, которая поглощалась привычным образом, хотя игроки, в отличие от нас, ей наестся не могли. Но в дикой природе - им что, всерьез предлагалось жрать цветы?

Хотя они же вроде как феи, так что почему бы и нет.

- Он лучше тебя, битер.

Я медленно поднял взгляд на неё. Цветы, пальцы, локоть, плечо, глаза.

Юи смотрела в точку где-то у меня за спиной.

Помолчал.

- Архангел Гавриил тоже лучше меня. И его тоже не существует.

Она покачала головой.

- Ты её не любишь.

На полянке немного повисела тишина, и Юи продолжила:

- Любил пока считал себя человеком - это правда. Вам было хорошо вместе. Но сейчас... Пока ты не умеешь быть живым, Кирито, у тебя эмоций почти нет. Даже у меня получается лучше. Или убедил себя, что не умеешь, запер в клетке, где-то внутри. Тебе просто нужна цель, партнер. Даже не цель - ориентир. И ты это понимаешь.

- Ты в кого такая умная? - сухо поинтересовался я.

Правдой было всё от первого до последнего слова.

- В папу.

Ага, а в маму красивая.

- Прекрати это делать.

- Что - это?

- Ты поняла. Повторять за ней.

Я наконец понял, что меня так напрягало в её поведении. Ванна, принято, партнер, в папу-маму... Ундиной стала Асуна.

У неё ведь была моя память.

Юи наконец перевела взгляд на меня и безразлично пожала плечами.

- У меня нет другого примера.

Я помолчал, подбирая слова, но не успел.

- Вы что, успели поругаться?

- Нет, - отозвалась девушка и направилась к ним. - Рабочий момент. Можем выдвигаться.

Лифа с сомнением оглядела нас обоих, но всё-таки кивнула и направилась в сторону подножия.

- Пойдем.

Я бросил вслед Юи ещё один мрачный взгляд и двинулся вслед за сильфой.

Идти оказалось недалеко - всего минут через десять мы уже стояли у черного зева, вызывающего не самые приятные ассоциации. Примерно так выглядели лабиринты.

Мы с Кадзуто обменялись понимающими взглядами, и он поинтересовался:

- Там есть освещение?

- Нет, - ответила Лифа. - Это же пещера. Но ты ведь спригган, у тебя должно сразу быть заклинание ночного видения.

- Оно на английском, - недовольно буркнул парень. - К тому же, - Кадзуто бросил взгляд на нас двоих, - думаю, на них оно не подействует.

Я напрягся, знакомым по маршу Роя усилием перестроил глаза, проверил эффект и отрицательно покачал головой.

- Нам не нужен свет. Так что колдуйте.

Кадзуто хмыкнул, принял довольно забавную позу, чем-то смахивающую на стойку сумоиста, сосредоточился и...

- Чего? - не сдержавшись, переспросил я.

Он повторил. Ничуть не более понятно, но на этот раз, похоже, сработало - в воздухе быстро промелькнули светящиеся строчки, и глаза парочки на мгновение мигнули зеленым.

- Отлично! - обрадовался парень и тут же возмутился: - Чертовы разработчики, почему нельзя использовать японский?!

Но этот крик души все четверо, включая подозрительно тихую мелочь, проигнорировали, и ему не оставалось ничего другого, кроме как, буркнуть:

- Пошли уже, - и первым направиться ко входу.

Лифа с мелкой Юи на плече, похихикивая, двинулась следом. Вот почему она молчала - стебалась на ухо сильфе. Отцы и дети. Или дети и дети? Ну, зато у Цуго хоть немного поднялось настроение.

Мы с Юи двинулись в хвосте. Очень удобно.

Особенно в свете того, что совсем скоро нам предстояло отрабатывать договор. Ощущение слежки так никуда и не пропало, так что, максимум, через пару часов на нас должны были навалиться кучей. И, насколько я понимал - в этот раз именно маги. Хорошо хоть успел посмотреть на то, как это выглядит.

И честно говоря, увиденное совершенно не радовало.

Кадзуто тупо не знает английского. Но это, скорее, нонсенс, да и, по факту, он в игре второй день. Но много ли нужно, чтобы вытянуть руку и крикнуть Экспеллиармус? Четверть секунды. А когда таких противников дюжина?

Да, я утрирую, но не так уж и сильно. Маг - это сила. А нам, соответственно, остается скорость.

Что выигрышнее - скоро узнаем.

Вот только...

Постепенно заглохли шуточки в голове отряда. Потом Лифа завязала с Юи разговор об Айнкраде - видимо, за неимением информации от Кадзуто её устраивала и такая - из копии.

Брат слушал краем уха и периодически издавал многозначительные хмыки - в основном, когда встречались расхождения с тем, что он помнил сам.

Чуть зеленоватые из-за специфики зрения неровные стены, сталактиты. Редкие летучие мыши. Пещера - она и есть пещера.

Прошел час. Потом два.

Когда пошел третий, свороток с бликами от подземного озера остался в стороне, и я поймал напряженный взгляд Юи - до меня окончательно дошло, что нападать на нас никто не собирается.

Внутри что-то нехорошо ёкнуло.

Я был прав, и следилку поставил Рекон? На самом деле, это объяснение вырвалось автоматически, и в него слабо верилось мне самому.

Или нас просто слишком много, и враги решили не рисковать? Глупо - два противника или четыре - для двенадцати не принципиально.

Куда делся канон? Может, напарница была права, и в него не стоило влезать? Но был ли выбор?

Напарница.

Я посмотрел в спину Юи и нахмурился. В голове, перебивая размышления, всплыли её слова.

Он лучше тебя.

Да, пожалуй. Мог бы просто нас поубивать. Просто потому, что мы слишком много знаем. То есть, фактически, не мог, но он-то этого не знал. Или просто послать в задницу. Наверное, я бы на его месте так и поступил.

Однако - нет. Согласился на сотрудничество, ведёт. Пока мы от союза с Кадзуто и Лифой выиграли больше, чем они от союза с нами.

А его угроза - ну, в текущей мутной ситуации это более чем нормально.

Юи почувствовала, что я смотрю на неё, обернулась и приподняла бровь. Вот откуда это всё? Я отрицательно покачал головой - нет, ничего.

У меня нет другого примера.

Чушь собачья, ей примеры вообще не особо нужны - сама неплохо справляется. А вот что касается меня - у меня они вообще есть? Хоть какие-нибудь?

Каяба, который меня, собственно, и написал?

Хакер, чье имя я так нагло присвоил?

Я перевел взгляд на Кадзуто. Может быть, он?

Как ни печально, но, кажется, Юи была права - пока что я нихрена не умею быть живым. Как и толком признавать это.

- Уф, ну наконец-то, - устало выдохнула Лифа, утирая пот со лба.

Я выбросил из головы всю праздную метафизику и хмуро посмотрел на открывшийся нам небольшой городок.

Картина не радовала. Еще утром я бы сказал, что мы только что преодолели треть пути, но сейчас такой уверенности уже не было.

Сигурд не мог повесить следилку физически, Рекон - просто на неё не способен. Но она была.

Но нападения не было.

Канон опять летел псу под хвост.

Глава 9 Рыцари Железной Крепости

22 января 2025 г.
Мир Кавахары Рёко. Альфхейм
Ругер мне понравился куда больше Сильвиана. Во-первых, фонарики были нормальными - желтыми, а во-вторых, архитектура оказалась мне куда более привычной, хоть и в силу необходимости – потолок как-никак. Чем-то городок смахивал на Кальзе, в котором я души не чаял, и даже наличие того самого потолка не особенно раздражало.

В общем, сплошная благодать.

Могла бы быть, если бы не поганые мысли. Как это получилось, я не очень понял, но меня почти моментально оставили в гордом (и весьма способствующем депрессии) одиночестве. Кадзуто и Лифа свалили на рынок, заявив, что посмотрят снарягу и уйдут в реал, мелкая, соответственно, отправилась с ними, а Юи банально заявила, что желает проветриться, и моя компания ей не очень нужна.

В итоге, я без особой цели шарахался по городку уже второй час и чем себя занять - решительно не понимал. Как и следовало ожидать, мозг решил проблему самостоятельно. И не самым лучшим образом.

Мыслей, по сути, было две.

Первая, просто дрянная – я не понимаю, что происходит. Потратив минут тридцать на припоминание канона, я обнаружил кучу нестыковок.

Если исходить из того, что вчера Лифа вышла в игру позже положенного и именно поэтому не встретила Кадзуто, то это автоматически означало, что она не участвовала в заварушке с саламандрами. А раз так – то и у Кадзуто участвовать в ней никаких причин не возникало. Он ни о чем подобном и не упоминал. Что, в свою очередь означало, что…

У саламандр к нам, совершенно внезапно – никаких претензий нет! То есть вообще никаких. Они о нашем существовании даже не подозревают!

И даже если допустить (что звучит слегка неправдоподобно), что Сигурд способен мгновенно сориентироваться в ситуации, телепатически выяснить, откуда мы собираемся стартовать, и каким-то очень хитрым образом за десять минут подобраться к нам незамеченным, и всё же повесить следилку, то в действительности совершать всё это у него не было совершенно никаких причин.

Вопрос на миллион – тогда кто? И зачем?

Далее – мы получили первое предупреждение Рекона, это верно, но где, черт его дери, второе? Он должен был проследить за Сигурдом по канализации и прислать сначала сообщение Лифе, а потом смс уже Цуго. Однако этого не произошло.

Причем, если на действие или бездействие Сигурда я косвенно повлиял, то повлиять на действия Рекона у меня не было даже теоретической возможности.

В принципе, был вариант, что Сигурд банально не пошел в канализацию, но это вроде бы с нами никак связано не было.

Чертовщина какая-то.

Однако на самом деле, всё это была полная ерунда, полностью обесцениваемая второй мыслью. В конце концов, знать хотя бы приблизительное развитие будущих событий – это уже нереальный чит. Это, вообще-то, ну, не самое частое явление в жизни.

Так вот, вторая мысль была куда более глобальной. И куда более поганой тоже.

Что я, нахрен, здесь вообще делаю?

Юи была права – история Асуны два ноль давно кончилась. Она никогда не оживет, всё моё стремление её скопировать – сумасшествие чистой воды, психоз. И оно тем более безумно, что я даже не представляю, что буду с ней делать. Если хотя бы на мгновение представить её рядом – во имя Системы, да даже наш кооператив ККК (Кирито, Кирито и Компания) выглядит более нормально. Мы хотя бы все плюс-минус на одном языке говорим.

Не говоря уже о нашем союзе с Юи, даже (если не особенно) с учетом того, что он как-то незаметно начал принимать довольно… гм… странные формы, так скажем. Мы привязаны друг к другу чисто физически, без особых перспектив разделиться.

И вот что я скажу?

«Привет, дорогая, ты тут немножко умерла, но я всё поправил. Зачем - пока не знаю, но, может, ты что-нибудь придумаешь. Знакомься, это Юи, ну ты же её помнишь? Она будет жить с нами. Иногда она лезет ко мне целоваться, но это не страшно. Кстати, я упоминал, что мы сидим в куске кремния?».

Охренительная история, дайте две.

Вот Киригая знает, зачем идет. Да, блин, мне известно, что всё это не по-настоящему, но, чёрт, он спасает близкого человека, имея вполне конкретные перспективы. А я что делаю? Палки в колеса вставляю. Причем на авось, сидя один Каяба знает на каком уровне вложенности, и, в отличие от, собственно, Киригаи, осознавая, что оно «не по-настоящему».

Насколько вообще надо поехать крышей, чтобы всё это совершить? Я двинулся? То есть – я действительно двинулся? А может, вообще пускаю слюни и смотрю галлюцинации?

И чего мне в реале не сиделось? Нечего делать? Господи, да чего стоило пнуть под зад того же Эгиля и организовать то самое кафе? Или Сёгуна? Открыть… Что угодно открыть.

Документы? Я могу штамповать их пачками на любой вкус и цвет. Скооперироваться с Хакером и выкупить IBM. Прошивать процессор прикосновением пальца – а вам слабо? Я же долбанный супергерой, Человек-Паук отдыхает.

Мне не хватило двух дней. Всего лишь двух дней и нескольких разговоров, чтобы прийти в себя и определить новые границы доступного. Но я просто отказался от этого. Очертя голову, прыгнуть хрен знает куда - было проще.

Вот только, похоже, что при этом я стал законченным уродом. И дураком.

Я ведь не был таким в Айнкраде. Я, вообще-то, помогал людям. По большей части, даже бесплатно. И делал это с куда меньшим количеством косяков.

А потом - Каяба сделал меня чудовищем. А потом - никем.

Я покачал головой. Мой поход был нужен, чтобы я вспомнил - кем я когда-то, много лет назад, сделал себя сам.

Эти дети...

Слова Юи и самого Кадзуто вдруг сложились в голове, и я, наконец, осознал – он не заключал со мной никакой договоренности, он просто помогал. Потому что мог.

Мы заслужили свою победу, выдрали её у самих себя с мясом. А эти нарисованные ребята заслужили свою. Здесь и сейчас.

К чёрту всё это психованное дерьмо. Пора убираться отсюда. И учиться жить нормально.

Я - Снежок Кирито. И этого мне достаточно.

Я поднял усталый взгляд, наткнулся на стоящую напротив Юи. Дернул уголком рта и пожал плечами.

- Пошли домой.

Она помолчала, прищурилась, открыла рот.

- У меня плохие новости.

Я на мгновение прикрыл глаза, обернулся к Кадзуто и неизвестно зачем уточнил:

- Насколько плохие?

Вместо ответа он просто развернул ко мне меню.

Чертовски знакомой конфигурации.

Ну да, кнопки «Выход» не было.

Из-за спины донеслось:

- Боюсь, Кирито, что ты немного опоздал.

- Как давно это произошло?

- Понятия не имею, - отозвался парень. Мы не открывали меню с момента входа в пещеру. – В любой момент после этого.

Мы сидели на втором этаже какого-то местного трактира. Лифа, минут сорок побившись в истерике, благополучно заснула и была замотана в одеяло. Бодрствовать остались только матерые айнкрадцы.

За окном творился форменный хаос. Крики, беготня. Завязалась даже пара кулачных потасовок. С какой целью – не очень ясно.

- Давай рассуждать логически, - предложил я. – Амусфера – не нейрошлем, она не может сжечь человеку мозги.

- Недоказуемо, - тут же возразила Юи.

- В смысле? – не понял Кадзуто. И я, признаться, тоже.

- Если рассуждать логически, то нейрошлем был обязан пройти сертификацию, и он её прошел. То есть был признан безопасным. Амусфера также прошла сертификацию. Таким образом, нет никаких гарантий, что с её помощью нельзя сжечь мозг.

- Но ведь нельзя, - заметил я.

- Скорее, не было прецедентов. Это не дает стопроцентной гарантии. Кроме того, если Суго заявит, что это возможно, то опровергнуть его слова - никакой возможности нет.

- Можно снять с кого-нибудь амусферу и проверить, - предложил Кадзуто.

- С кого? – поинтересовалась девушка.

Мы замолчали. Да, это риск, на который непросто пойти, особенно имея несколько тысяч трупов имени Айнкрада.

- Рано или поздно решение всё равно будет принято, - возразил я. – После чего все убедятся, что ничего страшного не произошло, и всех выключат.

- Или произошло, - заметила Юи. – Но, возможно, что Суго и не нужно много времени, для того, что он задумал.

- А что он задумал?

- Вопрос к тебе.

Да уж. Не плодите сущности сверх необходимого. Очевидно, что это дело рук Набуюки. И очевидно, что это последствия моих действий. Каких?

Да никаких. Я в игре – этого достаточно.

Этот говнюк нас заметил. Вскрыл. Не представляю, как ему удалось там что-то понять, но вроде бы он тот еще фрик, видимо, мозгов хватило. А когда вскрыл - немного удивился. Самую малость. Настолько, что перекрыл все возможные входы и выходы, лишь бы мы никуда не делись. Никакие саламандры не следили за Лифой и Кадзуто.

Суго следил за мной и Юи. Почему таким извращенным способом – другой вопрос.

Рекон не написал сообщение, потому что не смог выйти из игры.

Потрясающе, Кирито, молодец. И это именно в тот момент, когда в моей голове наконец-то всё встало на свои места, и мир обрел четкость.

- Ты можешь сломать барьер?

Юи подумала пару секунд.

- Могу. Но на это потребуется много времени – защита куда выше уровнем, чем была. Просто подождать не выйдет.

- Юи, а ты? – обратился Кадзуто к мелкой.

- Аналогично, папочка, - грустно отозвалась фея. Аналогично. С кем поведешься, от того и наберешься.

- Итак, - подытожил я. – Выйти местные не могут с какой-то ненулевой вероятностью, а мы – точно. Верно?

- Верно, - она кивнула.

- И ответственный за это – Суго Набуюки. Верно?

- Весьма вероятно.

- Тогда мы…

- Просто победим его, - закончил Кадзуто, сжав кулак и подняв его перед собой.

- Я бы выразился иначе – отрежем голову, но в целом, да. По сути, ничего не меняется.

То есть, на самом деле, всё меняется очень и очень сильно, как по отношению к шизофреническому плану воскрешения Асуны, так и по отношению к нашему возвращению в реал. Но относительно того, что я наплел Киригае – наша цель осталась прежней.

Иронично.

Дойти до Игдрассиля. Подняться. Забить полудурка чем-нибудь потяжелее. И отправляться домой.

Знакомо. Привычно.

Как два пальца.

Прямо сейчас мы всё-таки решили никуда не выдвигаться. Лифе стоило проспаться, да и мы трое, несмотря на всю свою двужильность, порядочно устали. Так что тронуться дальше было постановлено утром.

Кадзуто с феей в волосах устроился в ногах у сестры, а мы с Юи на полу. Я напротив двери, девушка в другом углу – держать под контролем окно. Можно было бы снять ещё пару комнат, но в таких условиях отряд разделять не стоило.

Как выяснилось чуть позже – отложить выход было не лучшим решением. Хотя, с учетом того, что нас держали под колпаком, может, ещё и хуже бы оказалось.

Предчувствие, к счастью, дало нам с Юи знакомого пинка, и проснуться мы успели, но вот опередить противника – нет.

Мы одновременно распахнули глаза, услышали донесшееся с улицы хоровое «Ландер!!! Дрот!!!», и с разных сторон рванули к кровати.

Я ухватил за шиворот Кадзуто, Юи – Лифу. Синхронное сальто назад от края койки, огненные шары, влетевшие в окно, пролетают под нами, врезаются в стену. Взрывная волна бьет в спины и выносит нас на улицу.

В полете Юи отбивает вражеский клинок, я – получаю в голень стрелу. Еще одна проходит мимо.

Приземляемся. Я, Кадзуто и Юи – с оружием в руках, Лифа пока ещё нет, но хотя бы на ноги. Обламываю стрелу и тупо смотрю на древко в руке. В Альфхейме же нет луков, это ввели только в Калибре.

Я поднял голову, пытаясь оценить ситуацию.

Слева – горящий трактир, сзади – бегущая толпа. Прямо перед нами – враги. Первая линия – тяжелые бойцы, танки. Полный доспех, щиты. Десятка два. Дальше – лучники. Примерно столько же. Маги – аналогично. Все как на подбор – саламандры.

- Дрот!!!

- Лифа, щит! – орет Кадзуто, и к счастью она слушается. Перед нами возникает голубоватая пленка, принимающая на себя огненные снаряды.

Мы с Юи бросаемся вперед – к лучникам. Разбираться, откуда они здесь взялись, будем потом. Наталкиваемся на танков, но девушка снова использует меня как трамплин и перелетает первую линию.

Я сталкиваюсь с щитовиками. Падаю, проскальзывая под нижним краем, бью в ногу. И ещё один раз. Откатываюсь обратно – несмотря на всю мою скорость – это не мой противник.

Залп.

Часть целится в Юи, всё еще находящуюся в воздухе. От двух стрел она уворачивается, еще одну сбивает древком. Я – дерьмовая цель, закрыт своими же, поэтому остальная часть атаки приходится на Киригай.

Кадзуто закрывается своим гигантским двуручником, и наконечники высекают искры. Лифе закрыться нечем. Брат с ужасом оборачивается к ней, но девушка справляется – какое-то короткое слово и перед ней вырастает каменная стена.

Слышу вопли лучников, до которых добралась напарница, начало нового заклинания вражеских магов. Ловлю идиотскую мысль – когда Кадзуто успел стать танком, и швыряю ему один из мечей.

- Кирито!

Он ловит клинок левой рукой и меняется как по волшебству. Знакомая ухмылка, молниеносный бросок вперед, и нас уже двое.

Лифа принимает новый огненный залп.

Меня толкают щитом. Подцепляю его клинком, провожу мимо. Замахиваюсь второй рукой, и понимаю, что меча в ней теперь нет.

Однако, похоже, что маскироваться теперь бессмысленно. К тому же… Еще утром я был бы просто неспособен на эту мысль, но почему бы и нет, в конце концов!

В гвалт боя врывается ещё один звук, и шлем саламандры прошивает фиолетовый луч.

Используй Силу, Люк.

Взмах! Кусок щита сносит начисто - остается красноватый раскаленный срез. Кадзуто тут же бьет в открывшееся лицо. Я тем временем меняю второй клинок.

Лифа подлечивает нас всех и становится чуть легче – перестает ныть обожженная спина. Всё-таки на нас действует магия.

Юи заканчивает с лучниками и принимается за колдунов.

Я поднимаю взгляд на неё, и вздрагиваю. Из-за поворота улицы вылетает еще один отряд. Даже большего размера, чем тот, что мы разбираем сейчас.

Да откуда их тут столько?!

Нам здесь не разгрестись. Будь мы с Юи одни – мы бы справились. Остались бы изрядно побитыми, но справились. Примерно одиннадцать к трем. Это если больше подкреплений не будет.

Но Киригаи лягут точно – им и этого с головой. А с учетом того, что у нас нет уверенности, что это не смертельно…

- Мелкая! Трансформацию!

Бросить их здесь после всего что я надумал несколько часов назад – более идиотского и поганого поступка я бы сходу придумать не смог.

Фея (каким-то чудом о сих пор не попавшая ни под чей удар) пару секунд соображает, но потом до нее доходит. Кадзуто на мгновение замирает, прислушиваясь. Я кручу вокруг них гудящую фиолетовую мельницу. Впрочем, у нас есть ещё несколько секунд шокового эффекта, так что в этом почти нет необходимости.

Длинная невоспроизводимая тирада – и рядом вырастает Анубис. Или нечто очень на него похожее.

Однако я даже не стал тратить времени на разглядывание. Просто деактивировал клинки, ухватился за густую сизую шерсть и рявкнул:

- Ходу!!!

Кадзуто рванул с места - только пыль столбом поднялась. По дороге подхватил лапой завизжавшую от ужаса Лифу. Рядом со мной впечаталась в ногу чудовища вновь пробежавшаяся по кому-то Юи, тоже ухватившись за шерсть. Нам вслед полетело еще несколько огненных шаров, но сильфа, несмотря на истерику, сориентировалась. Барьер снова вывез. Правда, похоже, что на самых остатках маны – тело мгновенно обмякло. Чёрт с ней, оглушение – не смерть.

Следующий залп уже просто прошел мимо – слишком далеко. Скорость передвижения у этой махины оказалась просто чудовищная, на что я собственно и рассчитывал.

Несколько улиц, с разбегающимися в разные стороны и вопящими что-то матерное людьми, стена, через которую Кадзуто просто перемахнул одним гигантским прыжком (у меня аж дыхание перехватило), и наша неадекватная компания скрылась в туннелях.

Глава 10 Ребро

23 января 2025 г.
Мир Кавахары Рёко. Альфхейм
Наконец оказавшись на открытом воздухе, мы просто рухнули, где стояли. Точнее, там, где стоял Кадзуто - трансформация завершилась, и все посыпались вниз.

Некоторое время вся компания просто лежала и созерцала туманное небо А..льфхейма, а потом парень нервно хихикнул. Я повторил, потом подключилась сильфа, и примерно минуту все четверо ржали как сумасшедшие. Включая Юи, да.

Лифа постепенно перешла от хохота к сдавленным всхлипываниям и снова разревелась. Я, вообще-то, всегда думал, что она будет покрепче, но ей и в таких ситуациях оказываться никогда не приходилось.

Ладно, в любом случае, сейчас её лучше не трогать.

Наконец, истерика схлынула, и все потихоньку поднялись на ноги. Огляделись. Ну, следует признать, что положительный момент в столкновении всё же был – туннели мы преодолели в рекордный срок.

- И куда дальше? – поинтересовался я у Цуго.

Та еще раз нервно всхлипнула, уже просто по инерции, утерла дурные слезы и махнула рукой в нужном направлении.

- Арун там. Но идти ещё далеко, лучше лететь.

Кадзуто покачал головой.

- Мы устали после сражения, давайте пока пройдемся.

Я согласно кивнул. Сам парень был более-менее в норме, больше беспокоится за сестру, но, так или иначе, нам нужны обе пары крыльев.

- Пошли.

Мы наскоро привели себя в порядок и двинулись в указанную сторону. Здесь, в центральных землях, лес был уже посветлее, но одновременно и попроще – ничего такого волшебно-корявого. Тот же Реконинг, но уже северное побережье - я в какой игре вообще?

Нам же лучше, в землях сильфов особенно не расслабишься, а тут – самое то.

- Слежки больше нет, - подала голос Юи.

Логично. Даже самый глупый человек бы уже понял, куда именно мы идем, так что в этом больше нет необходимости.

- Вы ведь знали про неё, - насупилась Лифа. – Нам рассказала мелкая. То есть Юи! – Она бросила испуганный взгляд на фею. – Прости, пожалуйста!

Мелочь демонстративно фыркнула и отвернулась.

- Это всё ты виноват! – в меня ткнули пальцем.

Я пожал плечами.

- Дурной пример заразителен. – В самом деле, это самое несерьезное из всех возможных обвинений в мой адрес. – Знали, - вернулся я к теме. – Просто не успели рассказать. Сначала о другом говорили, а потом уже более важные проблемы возникли.

- Мне больше интересно другое, - заметил Кадзуто.

- Что именно? – осведомился я.

- Если за нами следил Суго - мы ведь решили именно так?

- Верно, - подтвердила Юи.

- Хорошо. Так вот, если за нами следил Суго, то почему нападающие были саламандрами?

- Это были не саламандры, папа, - буркнула фея, всё ещё обиженная на Лифу.

- Не саламандры?

- Они просто выглядят как саламандры, но, на самом деле, это не игроки.

- Логично, - согласилась моя напарница. – Он не хочет привлекать внимания.

- Мы полгорода разнесли, - заметил я. - Куда уж больше внимания. Про исчезновение выхода я даже молчу.

- И всё же, это не атакующие НПС, - возразила Юи. – Вспомни респаун. Была бы совсем другая реакция.

Я хмыкнул. Ну да, справедливо. Кстати, это объясняло и применение (довольно умелое), как бы, несуществующих луков.

Однако вот хороший вопрос. Они кричали, пугались, определенно чувствовали боль. Это просто хорошо прописанные мобы с моделями саламандр, или Суго вытащил из меня технологию одушевления НПС? Чисто теоретически, в Алисизации что-то подобное было (STL, кажется), так что она вполне может быть применима и здесь.

Хм. Кстати, вот где её опробовал Каяба. Чем его тогда тот вариант не устроил, недостаточно достоверно? Сборная солянка какая-то. Антураж Айнкрада, Система Альфхейма, STL Неверленда… То есть Подмирья. Только пушек не хватало. Почему, интересно - бракованный прототип?

А возвращаясь к Суго - если он смог извлечь STL, то почему не внес в меня изменения? Нет доступа?

- Что за респаун? – поинтересовался Кадзуто, обрывая мои размышления.

Примерно час ушел на пересказ истории с мертвыми. Естественно, тот факт, что ответственной за катаклизм была Юи, мы оба вниманием тактично обошли, но можно было и не стараться - парень, похоже, вычленил из рассказа только один момент.

- Погоди, вы летали на драконах?

Я кивнул.

- На ДРАКОНАХ?! На огнедышащих?!

- Ты тоже летал, чего удивительного?

- Да, но один раз, и он был против. – Кадзуто потряс головой. – Больные.

Мы с Юи переглянулись и дружно пожали плечами. Жить захочешь – на Короля Мертвых залезешь, не то что на ящера.

Ещё примерно через час Лифа окончательно пришла в себя, и стало возможно подняться в воздух, так что остаток пути мы преодолели пусть и без особого комфорта, но достаточно быстро.

В отличие от Сильвиана и Ругера, это гигантское сооружение (не вяжется у меня эта картина со словом «город») было видно издалека – последние километров пять мы пролетели по открытому пространству.

Здоровенная штука, чем-то смахивающая на сам Игдрассиль, возвышающийся прямо над ним. Террасы из тех самых лент, завитки какие-то. По идее, город делился на пять частей, но на глаз это вообще никак не определялось – единый ансамбль. Рисовал – или гений или псих. Или и то и другое.

Я хмыкнул, в голову наконец-то пришло нужное сравнение, но вряд ли меня поймет кто-то кроме Юи.

- Тельвани, - озвучил я. Напарница согласно кивнула, остальные, как и следовало ожидать, только бросили недоуменные взгляды. - Неважно.

- Смотрите, - указал Кадзуто куда-то вниз.

Я присмотрелся. Здоровая площадь на одной из верхних террас, поближе ко входу в Древо. На ней – толпа народу. То есть, действительно толпа – человек двести на глаз.

- Это же Сакуя-сама! – ахнула сильфа.

Хм, а как же…

- Кто? - для порядка поинтересовался я.

- Глава сильфид, - пояснила Лифа. - Вообще-то, мы планировали заключить союз с кайт ши, чтобы штурмовать Игдрассиль. Переговоры должны были состояться неподалеку от Аруна как раз в ближайшие дни. Но я думала, что сейчас штурма не будет, можно ведь умереть по-настоящему…

Я вновь окинул взглядом толпу.

Понятно, глава саламандр… как там его - парень с огромным мечом, оказался умнее. Возможность утереть кому-то нос того не стоит. А вот возможность пройти игру – вполне возможно.

Две сотни игроков - серьезная сила. В основном внизу действительно собрались сильфы и кайт ши (толпа кошкодевочек - то ещё зрелище, пришлось пару раз встряхнуть головой, чтобы вернуть ясность мысли), но есть и другие. Десятка два ундин, несколько импов и даже парочка лепреконов с механическими крыльями.

Берут наемников?

- Ну, судя по всему, они всё ещё хотят это сделать.

- Но ведь сейчас можно умереть по-настоящему, - повторила Лифа.

- Во-первых, не факт, во-вторых, это тем более удачный момент, - возразил я.

- Удачный момент? - переспросил Кадзуто.

- Сейчас мало кто пойдет на штурм и вообще будет участвовать в сражениях - все боятся смерти. Таким образом, противодействия враждебных фракций не будет. И если убедить себя и остальных, что смерть не окончательна, то... Тот, кто это сможет - возьмет джек пот.

- Или умрет, - заметила Юи.

- Или умрет, - согласился я.

Напарница немного подумала.

- Стоит спуститься и послушать. Если они пойдут на штурм, то лучше идти с ними.

- Дылда говорит верно, папа.

Юи подавилась воздухом и уставилась на фею. Та показала ей язык. Да уж. Жестокая месть, хоть и немного запоздалая.

- Дылда, мелкая... - повторила Лифа и возмущенно уставилась на нас с Кадзуто. - Почему вы между собой не путаетесь?!

- Секретный навык, - отстранено отозвался парень и бросил взгляд на меня. – Садимся?

- Ага, только давай не как в прошлый раз.

Кадзуто хмыкнул и пошел на посадку. Что удивительно, в этот раз действительно получилось куда лучше – я всего лишь ушиб коленку, а битер даже умудрился упасть не на голову. Впрочем, насмешками, даже молчаливыми, нас в этот раз поливать не стали – всех куда больше интересовала толкаемая Сакуей речь.

И кажется, нечто похожее я однажды уже слышал.

- … Да, кнопка выхода пропала. Но скорее всего, это просто баг. Амусфера не может сжечь мозг – это известно. Всё что нам нужно – это подождать. Нам не грозит смерть. А вот другого случая беспрепятственно пройти к Игдрассилю может и не быть.

Ну да, всё примерно так, как я и предполагал.

Тут она обратила внимание на нашу компанию и приподняла брови. Кажется, речь была чисто профилактической, и союз был уже заключен. Логично, иначе - что бы она тут распиналась.

- Вы четверо тоже хотите присоединиться?

- Да, частным порядком, - согласился я, озвучивая принятое ранее решение.

По крайней мере, до верхнего уровня.

- Хорошо, - она кивнула. - Кто вы?

- Два мобильных дд, один… - Я покосился на Кадзуто с его двуручником, и тот заломил бровь явно подсмотренным у Юи (а той – у Асуны 2.0) манером. Круговорот бровей в природе. - Тоже мобильный дд и один саппорт.

- Я тоже дд, - пробурчала себе под нос Лифа, но тихо - понимала, что в нашей компании её боевые умения не котируются.

Сакуя, однако, услышала, внимательно оглядела соратницу по расе и улыбнулась.

- Лифа, так?

Цуго кивнула.

- Я думала, ты ушла к спригганам.

- Что? Нет! – возмутилась Киригая. Странные они, можно подумать, это действительно имеет значение. Хотя я в больших сообществах никогда не состоял, может там свои принципы. РыКи всё-таки не в счет, у нас всё было немного иначе – другой-то работы не существует.

- Рада слышать. Скажи - насколько твои спутники хороши?

То есть это мы – её спутники. Обалдеть.

У Цуго на лице на мгновение появилось злорадное выражение, но тут же пропало. Вообще, за эти пару дней она научилась контролировать себя гораздо лучше, если и не в плане истерик, то в плане рядовых ситуаций - точно. Всё что нас не убивает – делает нас сильнее.

- Хороши, - лаконично отозвалась девушка.

Сакуя хмыкнула.

- Хорошо. Тогда пойдете во второй волне. Рейд начнется завтра в восемь утра. Кто опоздает – тот пролетает.

Наша четверка (пятерка - мелочь снова высунулась из кармана) вразнобой покивала, и сильфида, потеряв к нам всякий интерес, повернулась обратно к толпе.

Мы переглянулись.

- Пошли трактир искать, - Кадзуто пожал плечами и отвернувшись, направился прочь. – Если они вообще ещё остались.

Я бросил ещё один взгляд на сборище, хмыкнул, соглашаясь с дельной мыслью, и пошел следом.

- Ты уверен, что хочешь уйти, не попробовав?

Я затянулся ещё раз и задумчиво посмотрел на собранную пару минут назад сигарету. Интересно, вот я могу создать себе оружие, но передать его кому-то другому – нет, уже успели попробовать. То есть оно тупо не работает – ножи не режут, светошашки просто никак не активировать. Системный меч, вытащенный ещё из Айкрадского лута, Кадзуто взять может, лайтсайбер – уже нет. Могу создать сигарету, но выкурить её – тоже только сам. И ничего очень большого или сложного – никаких базук или истребителей. Только то, что реально смогу использовать.

Странные какие-то ограничения.

Хотя, если воспринимать это как работу с инвентарем, читай, экипировкой, то более или менее логично.

Выдохнул дым и поднял взгляд вверх – хорошо. Небо, иллюминация, звездочки. Даже шум внизу – всё-таки Арун большой город, столица мира. Высотка, уходящая в облака – Игдрассиль. Почти как в Токио.

Но только почти.

- Я уверен, во-первых, что это подло. А во-вторых, что не хочу сделать это, а потом разбираться с последствиями и устраивать ещё больший ужас. Ящик Пандоры лучше не открывать, Юи. Мне одного раза хватило.

Она помолчала. Подошла и встала рядом. Я скосил на неё взгляд – такая же, как и всегда, безразличная физиономия, но теперь – я знал – она легко может меняться. Отчасти так, как это делала Асуна, отчасти – как-то иначе.

Забавно, но до меня только сейчас дошло, что она выше меня почти на полфута.

- Мне казалось, ты был настроен более решительно.

Я покачал головой.

- Я, наверное, спятил, когда пошел сюда. Посттравматический стресс, или что там у нас вместо него? Перегрузка? Потихоньку начинаю приходить в себя.

Она издала смешок.

- То есть пока ты всё ещё сумасшедший?

Я тоже невольно дернул уголком рта.

- Пока, кажется, да. Тебя это не пугает?

Юи пожала плечами.

- Меня назвать нормальной ещё сложнее, Кирито. Может, в этом и дело.

- Или в том, что мы просто не в состоянии никуда разойтись?

- И в этом тоже, - снова усмехнулась девушка и буднично поинтересовалась: - То есть спим мы сегодня вместе?

Я снова бросил задумчивый взгляд на Игдрассиль и затянулся в последний раз. Где-то там, наверху, ждала спасения Юки Асуна. И её ждала впереди поистине удивительная история.

Но – совершенно другая.

Выщелкнул окурок на мостовую и пожал плечами.

- Не вижу проблемы.

Несколькими часами позже, уже ближе к рассвету, я спустился по лестнице, прошел через пустой зал и остановился на пороге постоялого двора, где мы заночевали.

Разумеется, он стоял там и смотрел вверх. Солнце еще даже не собиралось подниматься, даже несмотря на фонари – почти ничего не видать.

Но когда это кому-то мешало.

Воображение - великая вещь. Иногда даже слишком.

- У нас получится, - подал я голос.

Кадзуто пожал плечами, немного помолчал и дежурно поинтересовался:

- Не спится?

Я повторил жест.

- Не мне одному.

Всё-таки мы похожи. Наверное, именно поэтому я всё же решился это сделать. То есть – и поэтому тоже.

- Кирито.

- М? – безразлично отозвался он.

- Запомни два имени. Синкава Сёити, Канемото Ацуши.- Вспоминать пришлось долго, больше часа. Хорошо иметь многопоточное мышление – Юи не жаловалась.

Он обернулся и, не моргая, уставился на меня. Наконец, уточнил:

- Зачем?

- Они члены гильдии Веселый Гроб. Сдай их властям как только вернешься. А если сможешь скрыть следы – то лучше убей.

На этот раз молчание длилось ещё дольше.

- Ты соврал, - констатировал он. – Ты - это я из будущего?

Я промолчал, но ответа и не требовалось – он уже решил всё сам. Всё-таки Айнкрад здорово дает по мозгам, любой длительности.

- Я не сдал их в прошлый раз? – спокойный интерес.

- Ты не знал, кто они.

- И что произошло?

- Один из них ранил тебя в реальном мире, ты пережил клиническую смерть. Тебя можно было спасти, только погрузив в виртуальность. Ты прожил там десятки лет – рассинхронизация времени. Я не знаю, чем всё закончилось. Возможно, что если они останутся живы, ты больше никогда не увидишь Асуну.

- И тогда я стану тобой?

- Может быть. Скорее всего. Хреновая перспектива, согласись.

Он кивнул.

- Хреновая. Ты хотел убить её, ведь так? Чтобы я – то есть ты, не успел привязаться ещё сильнее?

- Да, - соврал я. - Но больше не хочу.

- Из-за Юи?

Я хмыкнул.

- В каком-то смысле. Хотя и наоборот. Но, наверное, можно и так сказать.

Мы ещё немного постояли, смотря на серые контуры Древа, а потом я отвернулся и пошел наверх – приводить себя в порядок. До выхода оставалось меньше часа.

- Спасибо, - донеслось до меня.

Я отчего-то порадовался тому, что в этом слое уже давно наступил январь, и промолчал.

Глава 11 Снегопад

24 января 2025 г.
Мир Кавахары Рёко. Альфхейм
Удивительно, но мы подошли одними из первых, у входа в Древо стояла только небольшая группа с самой Сакуей и главой кайт ши во главе - тактики.

Сильфа коротко кивнула нам и вернулась к обсуждению. Хотя, что там можно было обсуждать - я не очень понимал. Разведки не было, так что вряд ли у них были более подробные данные, чем у меня - толпа мобов.

Мы переглянулись и отошли в сторонку, рядком рассевшись на ближайшем парапете.

- Как мы будем действовать? - тихо поинтересовался Кадзуто, не отрывая взгляда от тактиков.

Я мысленно хмыкнул, оценив постановку вопроса. Идея путешествий во времени - столь же неистребима, сколь и абсурдна.

- Точно не стоит рваться вперед всех. Там большой круглый зал с бесконечным спамом мобов, наверху - люк, через который...

Я вздрогнул.

Кадзуто был настроен в разы серьезнее, чем в каноне. И он не полетел наверх с диким воплем. И его не услышала Асуна.

И у нас не было карточки входа.

- Я смогу, - подала голос Юи. - Мне нужна примерно минута.

Я вопросительно посмотрел на нее, и она кивнула для убедительности.

- Это точно.

- О чем вы... - начала, было, Лифа, но я встряхнул головой. Если говорит - значит, сможет.

- В общем, нам надо провести к этому люку Клео, - забавно, наверное, я впервые употребил это её новое имя, - и дать ей минуту. Что касается остальных - думаю, Суго не пропустит их в любом случае. Так что вперед мы не рвемся, но как только появляется возможность - выходим из рядов, и в отрыв.

Кадзуто немного подумал и кивнул.

- Принято. Но есть одна проблема.

- Какая? - поинтересовался я, в общем, предполагая, что он имеет в виду. И не ошибся.

- Если люк в потолке - то как к нему попадет Юи?

Хороший вопрос.

- Понятия не имею, - признал я.

На некоторое время установилась тишина, а потом сильфа решительно кивнула.

- Я проведу.

- Уверена?

Лифа немного подумала и кивнула снова.

- Да. Все равно в прямом бою от меня не так много пользы.

- А ты? - Кадзуто снова повернулся ко мне.

Да, ему тащить меня - это уменьшать боевую силу раза в полтора.

Третьих крыльев у нас не было.

- По обстановке, - наконец решил я. - В крайнем случае, вернетесь за мной.

А что еще оставалось?

Пока мы обсуждали собственные планы (куда как более достоверные) - подтянулся народ, и начальство свернуло собственное совещание.

- Итак, - озвучила сильфида тактику, - в первой волне пойдут бойцы с самым плохим снаряжением - разведка боем. Вторая, сразу за ними - сработанные группы, вы сами знаете кто. Следом - маги и небольшое количество дд для прикрытия. Лут - по общему роллу, в зал Оберона входят сильфы. Вопросы?

Вопросов не было. Остальные это уже обсуждали, а нам было абсолютно наплевать кто там сроллит себе очередной Меч Тысячи Истин.

Сакуя оглядела ряды и кивнула.

- Ну, если вопросов нет, тогда начнем.

Люди быстро выстроились перед входом в три линии. Первая - совсем редкая, вторая, к которой мы и присоединились - разрозненные группки, подчас, разнорасового состава - разошлись подальше, чтобы не мешать друг другу. Третья - уже настоящий строй.

Когда-то давно, случись им сойтись в бою - я поставил бы на вторую - профи индивидуалистов, но с тех пор многое изменилось. Армия - сила.

Меня взяли за руку. Твердо, уверенно.

- Кирито.

- М? - я скосил взгляд на Юи.

- Спасибо, что не пришел за мной вовремя.

Я, чуть помедлив, кивнул. Не могу согласиться полностью, но определенная спорная логика в этом есть.

- Поехали, подруга. Сделаем это ещё раз.

Она усмехнулась, и, отпустив мою ладонь, поудобнее перехватила копье.

Совсем не так, как это было с Асуной. Быстро, нерадостно и довольно бессмысленно. Но, как ни странно, более жизненно, что ли. И это завело нас куда дальше. И в плане длины пути, и в плане обоюдной пользы.

Любовь - это нож, которым я копаюсь в себе, - кто это сказал? Смысл не в том, что это больно, а в том, что нож - медицинский. Скальпель.

Любовью между нами даже не пахло, по понятным причинам, но хрен её знает, существует ли она вообще вне толстенных книг всяких неадекватов. Лично я всё сильнее убеждаюсь, что нет.

- Поехали, Кирито, - согласилась она.

- Начали, - эхом прозвучала команда Сакуи. Сильфида щелкнула по кнопке принятия гранд-квеста, и первая линия понеслась к начавшим открываться воротам.

Мы неторопливо пошли следом. Знакомо. Сколько я таких штурмов прошел - не счесть. То есть счесть-то довольно просто, но не хочется. Так оно получше звучит.

Первая волна скрылась внутри, а ещё через минуту - зал открылся и нам.

Здоровая сфера, стенки - в виде сот, в потолке - люк. В каждой соте - спящий рыцарь (не тот). Периодически кто-то из них просыпался и слетал вниз - пока бой шел на земле. Игроки первой волны закрепились в центре и держали круговую оборону. И, кажется, довольно успешно - состав почти не уменьшился, а вот рыцарей ребята уработали уже с десяток.

Впрочем, мне было хорошо известно, что это иллюзия.

И подтверждение не заставило себя долго ждать. Следующий враг спускается не один - их уже пять. Ещё одна такая же пачка даже не дожидается, пока разберут первую.

Первый порог пройден.

- Вторая! - крикнула Сакуя, и мы, наконец, смогли вступить.

Группы рванули вперед - уже далеко не только по земле. Штатные маги - в воздухе, прикрывающие их дд - там же. Одна группа, состоящая целиком из магов, распределилась хитрым многоугольником - концентрировать огонь на одной цели.

Количество врагов тоже резко скакнуло вверх - теперь уже рыцари покидали свои гнезда десятками. Крылья начали заполонять воздух. Всё шло по плану. Хоть и не по тому, который придумала Сакуя.

- Держимся вместе, - бросил я. Вызвав парочку ошарашенных вскриков, активировал клинки и шагнул вперед.

Хуже, похоже, уже не будет. Все пространство и так в хлопающих крыльях - даже игроков на всех не хватает, часть рыцарей вынуждена просто висеть в воздухе. Число не будет убывать - это да, но и больше их не станет.

Ну, и в проносящихся в разных направлениях заклятьях - тоже. Ветер, огонь, здоровенные булыжники – затесалась пара гномов? Ундины били массово – ледяным градом. Одну такую сосульку едва не поймала Лифа, вторую, летящую ему прямо в голову, Кадзуто разбил мечом.

Френдли файр во всей красе.

- В сторону! – С прямой траектории надо убираться как можно быстрее.

Мы двинулись вперед, но по крутой дуге, стараясь зря не агрить мобов, что было не особенно сложно, с учетом того, что их вовсю агрили все остальные. Я и Кадзуто - впереди, Лифа и Юи - фланги и тыл. Совсем без столкновений не обошлось - пара бронированных летунов на нас среагировала, но по одному они были далеко не так опасны. Первого, закосив под ундину, заморозила Лифа, поставив мне буквально под клинок, второго Кадзуто банально со всей дури отоварил двуручником. Плашмя. Враг улетел куда-то в общую свалку, где был быстро добит.

Нам вслед полетели злые крики - то, что группа творит какую-то несогласованную хрень, сообразили быстро. К счастью, времени вправить нам мозги у них не было – долго поддерживать заданный темп избиения было невозможно, а врагов, как и следовало ожидать, меньше не становилось.

Сакуя, быстро оценив ситуацию (рейд не справляется), и придя к типичному ошибочному выводу (надо ещё поднажать), крикнула:

- Третья!!!

Первый ряд строя переступил порог зала, и маги слитно атаковали. Сразу же приковав к себе внимание всех рыцарей, до сих пор висевших в воздухе без противника.

Стая рванула вниз. На совсем краткое время - пока еще новые потери не начали возобновляться - открывая узенький коридор наверх.

- Мы пошли, - коротко бросил Кирито и стрелой рванул вверх. Лифа, ухватив Юи за пояс - следом.

Я остался один. Но у меня была работа и здесь - отвлекать внимание, больше вести себя тихо было необязательно.

Попавшийся под фиолетовое лезвие рыцарь тут же лишился руки. Еще один - попавшийся под другое - головы. На фигуру с футуристическими светошашками тут же среагировали и набросились толпой, но сейчас это было даже хорошо - меньше внимания на потолок.

Я, работая невесомыми клинками как та мельница, и даже не особенно следя куда попадаю, бросил быстрый взгляд через плечо. Лифа почти прижимала Юи к люку, та, положив на него ладонь, и склонив голову набок - ломала. Кадзуто прикрывал обеих, периодически пушечными ударами отправляя вниз особо ретивых противников.

Внизу - всё было далеко не так здорово. Первая волна давно отправилась на тот свет (или в местный реал, на что хотелось надеяться), вторая её ударными темпами догоняла. Третьей до этого было ещё далеко, но было очевидно, что этим дело и кончится.

Но только не Сакуе. Сильфида, размахивая саблей, и периодически выстреливая плотные воздушные потоки, сбивающие врагов, вступила в бой самостоятельно, вопя что-то яростное. Неужели ей...

- Кирито!

Я обернулся - люк был открыт. Цуго с Юи уже были внутри, Кадзуто - всё еще прикрывал проход. Вот только как мне теперь до них добраться?

И тут люк начал закрываться обратно.

- Кирито, быстрее!!! - панический крик Юи очевидно означал, что удержать контроль она не может.

К счастью, крик услышал не только я.

Какой-то игрок с громким воплем рванул наверх. За ним - толпа рыцарей. Я припомнил молодость, разбежался и, подпрыгнув, ухватил за одного из них за пояс.

Отлично!

Противник тут же попытался ткнуть меня своей острой железякой, но световой клинок срезал её у основания без каких-либо проблем. Чёрт, ну почему я раньше до этого не додумался?

- КИРИТО!!! - орет Кадзуто. Уже находящийся с той стороны, из люка свешивалась только голова. Парень пытался, как мог, заблокировать дверь двуручником, но выходило хреново.

Развернуться. Прыжок! Краткий миг пустоты, и я уже на следующем противнике. На этого даже не трачу времени - толкаюсь всеми конечностями сразу и повисаю на игроке, которого стая уже практически нагнала.

- Какого хрена?! - вопит тот, теряя управление, но мне осталось уже совсем чуть-чуть. Прости, парень, но нам наверх явно нужнее, чем тебе.

Переворачиваю нас обоих, оказываясь сверху, толчок ногами. Парень улетает вниз (что по иронии спасает его сразу от двух смертельных ранений), я выбрасываю себя вверх.

Пролетаю в оставшуюся щель, Кадзуто и Юи ловят меня в четыре руки, и проход захлопывается. Мгновение спустя - там уже ровный пол.

Выдохнуть. Оглядеться.

Мы стояли на тех самых лентах, которые всегда ставили меня в тупик, слабо соответствуя «Древу». С одной стороны – титанический ствол, с другой – пропасть.

Сплошное небо. Огромные рваные облака. И только далеко внизу – земля. Ассоциации возникали вполне однозначные, но только у нас с Юи, обменявшихся мрачными взглядами. Кем там Каяба приходится Набуюки, дядей?

Никаких цветочков, феечек и умиротворяющей музыки, само собой.

Странно, а где положенный коридор?

Но ни хорошенько обдумать этот вопрос, ни насладиться видами (если кому-то вдруг хотелось, лично мне - нет) нам не дали. Раздался множественный лязг, и мы, обернувшись, увидели поднимающуюся по лентам прямо к нам толпу саламандр. Ну, или кого-то очень на них похожего, что вероятнее.

Всё как положено – танки, лучники, маги. Пока ещё далеко, учитывая размеры Древа, но это пока – двигались ребята весьма резво.

- Идите наверх. Мы с Лифой остаемся.

Сильфа выдала какой-то протестующий звук, а я повернулся к Юи.

- Так успех вероятнее, Кирито. Если не оставить заслон - это нас сильно замедлит. С учетом скорости событий - исход непредсказуем.

Я пару секунд посомневался - оставлять её, тем более сейчас, не хотелось, всё-таки я не уверен, что гарантирую ей бессмертие.

- С хилом-саппортом я продержусь пару суток, - заверила девушка.

Вполне допускаю, вот только с той оговоркой, что сам хил сдуется уже минут через десять. Но…

Мы с Кадзуто переглянулись, и, больше не тратя времени на тупые споры, побежали наверх.

Чем быстрее мы двое разберемся с Суго – тем быстрее девушки окажутся вне опасности.

Звуков столкновения мы уже не услышали.

Если бы я не пришел к выводу, что с моей головой не всё в порядке, ранее - непременно решил бы это сейчас. Облака, металлическая дорога, цифровой клон цифрового меня рядом (почти синхронно переставляющий ноги) и ничего больше. Ах да, лайтсайберы в руках.

И почему фиолетовые? У Ревана была какая-нибудь коронная фраза?

Полный сюр. Выразился бы крепче, но это, пожалуй, лишь добавило бы градуса.

К тому же, расстояние сокращалось явно быстрее, чем мы двигались. То есть с длиной все было в порядке, а вот высота росла какими-то дикими темпами. Я уже говорил, что у Суго гигантомания?

С каких пор в Альфхейме вообще изменяемые метрики? Видимо, с тех же самых, что и отсутствие выхода.

Впрочем, в данном случае это сыграло нам на руку - чтобы преодолеть большое расстояние, не было необходимости преодолевать его на самом деле, как бы странно это ни звучало. Всего минут десять - пятнадцать бега - и мы, тяжело дыша, замерли перед дверью.

Надеюсь, Юи с Цуго не успеют сыграть в героев.

Аккуратная деревянная поверхность, располагалась прямо в стволе. Резная. Да, вряд ли за ней нас ожидает ещё парочка квестов. Скорее уж схватка насмерть и конец, каким бы он ни был – дальше пути не было.

Мы переглянулись, и Кадзуто отступил чуть назад. Я деактивировал один из клинков, навел на то место, где обычно располагается замочная скважина, и включил обратно. Просто на всякий случай. После чего саданул по полотну с ноги, шагнул внутрь, и сразу же ушел в сторону - вперед бросился парень.

Пробежал Кадзуто, однако, недалеко - неведомая сила тут же снесла его в сторону и намертво приклеила к стене.

Суго (как и предполагалось - высокий блондинистый урод), стоящий посреди помещения, широко улыбнулся, помахал в воздухе небольшим сереньким пультом и радостно констатировал:

- Работает!

Изменяемая гравитация. Точно. Кадзуто зарычал от злости и дернулся, но вырваться из такого - это надо быть Юи. Или мной, на худой конец.

- Привет, Кирито, рад наконец встретиться, - кивнул мне Набуюки. - Надеюсь, ты не такой дурачок, как Кадзуто-кун, чтобы бросаться на меня с мечом, а? Хоть ты постой смирно. - Он придурковато улыбнулся.

Я послушно замер, вполне трезво оценивая ситуацию.

- Молодец, - улыбка стала ещё шире.

Типичная эльфятская комната – сплошь дерево в узорах, зелень, кое-где – золотые безделушки. Красиво жить не запретишь, особенно в виртуале.

Посередине - Суго. Справа, на стене - прилепленный Кадзуто. Дальше - балкон. Точнее даже - стартовая площадка для полета, просто открытый в никуда кусок пространства

И на нем – полуголая, в этих жутких прозрачных шмотках, Асуна. С пошло заклеенным скотчем ртом и разведенными звездой конечностями.

Но я остановился не потому, что она была похожа на мою жену как одна капля воды на другую (а она была). Просто она висела в долбанном ничего на высоте хрен знает скольки километров. Без крыльев.

И очевидно, что сколько еще она там провисит - решали Набуюки и его идиотский пульт.

И конгениальных идей у меня отчего-то не возникало.

- Ух, как я хотел с тобой поговорить, ты себе не представляешь!

Я снова вернулся к Суго. Неадекват. У него аж глаз дергался. И вообще-то – это довольно странно. То есть мне известно, что он псих, но вроде бы всё же не настолько. Тем более, что он, кажется, хотел взять Асуну в жены, и именно из-за этого начался весь сыр-бор.

А в таком случае - что это за ерунда с заложником?

- Слушаю, - отозвался я.

- Действительно, разумен! Ну, не то чтобы я сомневался... - Он облизнул губы. - К сожалению, в тебе нельзя ничего поменять, но даже увидеть... Я изучил твой код, Кирито. Понятия не имею, кто тебя создал, но это просто невероятно! Правда, ты абсолютно безумен... И при этом каким-то образом сводишь контрольные суммы. Но даже те части, что неисправимо повреждены - изумительны! – Он помолчал, словно обдумывая какую-то любопытную идею, и поинтересовался: - Ты что, переписал себя сам?

- Вроде того.

- А память? Кто сконструировал твои предсказательные цепочки?

Я похолодел. Он добрался до моей памяти. К счастью, придурок не понял, что именно нашел, но и это уже неприятно.

А потом он щелкнул пальцами и из ниоткуда заиграла музыка. Не очень умиротворяющая, правда.

Тема Айнкрада.

- Если им верить, то сейчас стоило бы включить что-то вроде этого, верно?

Я покачал головой.

- Ты даже более безумен, чем я.

Суго цокнул языком.

- Вряд ли, Кирито. Это же твой код я имплантировал в себя, так что безумнее тебя я быть не могу.

- Мой код? - переспросил я. В смысле - имплантировал код?

- О, наверное, я неправильно выразился, да? – заметил Набуюки. - В Оберона - мой аватар. Это был интересный эксперимент. А теперь представь себе мое удивление, когда я вошел в сеть и понял, что влияние твоей сигнатуры распространяется и на игрока! Я занимаюсь изучением мозга уже очень давно, но переписывать его… Это же опережает мои исследования на годы!

Он восхищенно – действительно восхищённо – покачал головой.

Я сглотнул. Не STL.

Суго не собирался переписывать неписей. Этот ублюдок поехал настолько, что переписал сам себя.

А потом саламандр. Они были настоящими. То есть они не были настоящими для меня, но они были настоящими для Суго – это бывшие игроки.

Все погибшие в зале Древа – погибли по-настоящему, Лифа была права.

Он переписывает код канона, думая, что переписывает реальность. Понял, как это делать, но не понял, почему это возможно. Это обезьяна даже не с гранатой - с термоядерной боеголовкой.

- Отпусти Асуну, мразь!!! - вдруг заорал Кадзуто, невовремя решивший вспомнить, что он всего лишь подросток.

Очень невовремя.

Суго пожимает плечами.

- Да без проблем.

Кнопка щелкает, и Юки Асуна летит вниз.

У Кадзуто расширяются глаза, и он кричит. Как только и может кричать человек, на глазах у которого только что убили его жену. Уж я то в курсе.

- Ой, - Суго цокнул языком. - Ты же совсем не это имел в виду, да? Какая незадача. – Он картинно отмахнулся. - Хотя ладно, напишу новую.

Еще один щелчок по пульту, и битер свободен. Рвется к балкону, падает на колени, смотрит вниз, открывает рот.

- Бах! - говорит Набуюки, и под лопатку Киригаи входит болт из только что собранного прямо в руке арбалета.

До меня доносится тихое:

- А. Су. На.

Потом тело переваливается через край и падает вниз.

А потом начинает происходить то, чего я с самого начала боялся больше всего в этом слое цифры. И то, чего не видит Набюуки, снова обернувшийся лицом ко мне ко мне, и спиной к балкону.

Система, которую подпирал собой обыкновенный японский школьник Киригая Кадзуто, коллапсирует.

Из неба у нас над головами - начинают выпадать куски, у меня на затылке - шевелиться волосы.

Всё это потому, что сюда пришел я.

Только поэтому.

- Пожалуй, его тоже стоит написать заново, он такой надоедливый, Кирито, тебе не ка..?

Набуюки осекся и тупо уставился на торчащие у него в груди световые мечи. Удивленно выдохнул:

- А?

- Ага, - соглашаюсь я.

Мне понадобилось пятнадцать лет, чтобы понять, что именно я делаю и как. Этот дегенерат, со своим карикатурным пультом - мне не ровня, будь он хоть трижды гением.

Рисуя одним из клинков спираль прямо в его теле, подхватываю Суго на рукоять второго, толкаю к краю, и мы оба летим вниз.

В ушах продолжает греметь идиотская симфония. Из мира - вываливаться гигантские квадраты. Древо расщепляется вдоль, далекая земля – идет неправильными полигонами. Небо просто кусками падает. Гипсокартон.

В лицо снова бьет ветер, как в мой самый первый визит сюда.

И, как и тогда - я падаю.

Нас двое, мы тяжелее.

И мы нагоняем. Я деактивирую клинки, разворачиваюсь и, что есть сил, отбрасываю Набуюки вверх, получая дополнительное ускорение. Складываю руки и ноги, разгоняясь ещё больше.

Примерно на четверти высоты настигаю Кадзуто. Он уже почти мертв, но для меня почти - не считается.

Я поглощаю его. Как когда-то давно, в позапрошлой жизни - Юи. И только теперь осознаю – она была ещё жива.

Разделиться – реально.

Но это потом.

В голове бьется дикий вопль - он не понимает, что произошло.

Прости, парень, это временно. Я виноват, я всё исправлю, но сейчас это просто необходимо. Иначе тебе не выжить.

А мне не успеть.

Перекидываюсь в него и чувствую, как за спиной расправляются крылья сприггана. Которыми я, как когда-то копьем Юи - теперь умею владеть.

Куда лучше, чем умел это Кадзуто. Крылья - просто часть тела. Скорость возрастает на порядок. Разламывающееся на части Древо размазывается в серую полосу.

Быстрее!

Грохот – то ли разрушается канон, то ли это я проламываю звуковой барьер.

Когда до уже почти полностью растворившейся земли остается примерно треть пути, я пулей пролетаю сквозь Асуну и поглощаю её тоже.

В голове уже два вопля, и сознание начинает уплывать.

Потерпи и ты, так похожая на мою жену девочка. Сейчас моя скорость тебя просто убьет. Любого убьет.

Почти.

Выбрасываю правую руку в сторону.

Три, два, один. Сжимаю ладонь.

В ней - рука Юи, прижатой противниками к самому краю ленты.

Её сдирает вниз, и мы падаем уже вчетвером.

Лифа прыгает следом, но чудовищно отстает, практически сразу превращаясь в точку. Ничего, мы ещё успеваем - главное чтобы ушла от саламандр.

В этот момент несколькими километрами выше - Суго наконец умирает. В голове, знаменуя падение барьера, раздается щелчок.

Музыка обрывается.

И я выхожу.

В мир Кавахары. В больничную палату Асуны. Еще на ходу выбрасывая обратно в мир Кадзуто. В его собственное тело. Заставляя канон быть.

Вернее - я пытаюсь.

Но что-то идет не так.

В следующий миг навстречу бьет ветер, и мне в лицо летит грузовик.

Конец первой части

Часть 2 Теория всего

Глава 1 Tabula raca

12 марта 2017г
Альфа. Россия. Трасса М5
Я резко заломил руль влево, укладывая мотоцикл на бак и одновременно закручивая его против часовой стрелки.

Выжал оба тормоза, блокируя колеса. Сцепление.

Вращаясь, вошел под днище. Только бы не пробило тонкую стенку – сколько там бензина? Спиной вылетел наружу между первой и второй парой колес, завершил оборот и выдернул железного коня вверх.

Выкрутил газ, отпустил сцепление и резко отжал тормоза.

Как несчастная машина всё это выдержала – загадка, но ей удалось. В стороны полетел мелкий щебень, в спину – громкий не прекращающийся гудок.

Я не останавливался, пока он не стих.

Наконец, только начиная рывками осознавать, замедлил ход. Всё это время действовал чисто автоматически. Остановился. Посмотрел по сторонам.

Никакого Древа. Никаких фей. Трасса. Довольно дерьмового качества – вся в выбоинах. Кругом поле, чуть вдалеке – лес. Похоже, сосновый. Вечер.

Подо мной – аляповатый, в синих тонах, Кавасаки Скорпион. За спиной – кто-то.

В голове – тишина.

Я заглушил мотор, выщелкнул подножку. Медленно перебросил ногу и слез на землю.

Снял шлем.

Руками в перчатках без пальцев.

В черных перчатках.

Секунду я тупо смотрел на них, потом понял и перекинулся в свой собственный облик.

И только потом медленно обернулся.

Пластиковый шлем, выпав из рук, глухо стукнулся о землю.

Что я сотворил?

Красный плащ.

Черный доспех.

Синий хвост с двумя иглами.

И золотые глаза.

Девушка вытянула руку, пару раз сжала и разжала тонкие пальцы. Перевела задумчивый взгляд на меня.

- Я даже не знаю, битер, чего мне хочется больше - треснуть тебя по голове или поблагодарить.

Выдавливаю:

- Кто ты? - хоть уже и знаю ответ.

Она помолчала.

- Ты разочарован?

Смотрю на нее и не хочу говорить правду. Если вообще её знаю. Наконец, нужные слова находятся. Правда, это тоже вопрос.

- Они погибли?

Юи секунду подумала.

- Не вполне верное определение. Но, в общем случае, можно сказать и так.

Поднимаю шлем, отряхиваю. Зачем-то надеваю на голову и залезаю обратно на сиденье. Завожу мотор, снова чувствую её руки на поясе и неторопливо трогаюсь с места.

Я перся в такую даль, в несуществующий мир, чтобы восстановить Асуну. Восстановил. Попутно разломав всё, что смог. Вот только не Асуну.

И пусть Юи мне ничего не скажет на этот счет, но… Кого я обманываю - скажет и ещё не раз.

Я встряхнул головой. Приходи в себя, Кирито. Мир был несуществующим. Мы всё же смогли вырваться и это главное.

И я не совершил ничего такого, за что мне должно быть стыдно – второе главное. Не смог совершить и хорошего, и это погано. Но – я пытался, как бы глупо это ни звучало.

Альфхейм овер.

Впрочем, если смотреть на хорошее, то - какого черта произошло с Юи?

- Ты её ассимилировала?

- Ты её ассимилировал, – поправила напарница. – Но твои действия уже ничего не меняли – Набуюки изменил слишком многое. Мне удалось спасти только часть её кода. Не хватило для восстановления Асуны 1.0. Но хватило для своего.

- А Кадзуто? - поинтересовался я. - У меня ведь остался его скин?

- Боюсь, Кирито, что это всё, что осталось. Он уже умирал, поглощение не помогло.

Я нахмурился и заметил:

- У тебя вообще сердце было пробито, когда ты ушла в меня.

Юи пожала плечами, руки чуть дернулись.

- Я – это я, процесс был более или менее контролируем. К тому же, вы слишком похожи, он бы в любом случае растворился.

Я покачал головой. Прости, парень, похоже, что я немного переоценил свои силы. Снова.

- Теперь… - Наконец, задал я вопрос, который вертелся на языке с того момента, как я её увидел, - Теперь ты сама по себе?

Она кивнула.

- Верно.

Тишина, только стрекотание двигателя.

- Наша договоренность остается в силе. - Я хмыкнул, и она уточнила: - Если ты не имеешь возражений.

- Если ты о нашем… партнерстве, то нет, я не имею возражений.

Руки на поясе на мгновение сжались чуть сильнее и расслабились обратно. Всё так же механически. Хотя, я ведь знал, что она может и по-другому.

Вероятно, существу, которое только что случайно уничтожило мир (пусть даже иллюзорный) довольно сложно доверять. Даже если сильно хочется.

Особенно если сильно хочется.

- Юи.

- Что?

- Я тебя не брошу.

Да, это дорога для двоих. И обратная тоже.

Наконец, она вздохнула и опустила подбородок мне на плечо.

- Принято.

Я на мгновение прикрыл глаза (не то чтобы они были мне особенно нужны) и выдохнул тоже.

Бездна взывает к бездне. Если подумать, то иначе и быть не могло, как я ей однажды и сказал. Пожалуй, если бы встретились как положено, то и тогда всё закончилось бы примерно этим.

Межвидовые связи - так себе идея.

Из груди вырвался нервный смешок.

- Кирито.

- Что?

- Куда мы едем?

Я вздрогнул и вновь остановился.

Хороший вопрос, вообще-то. Голова соображала крайне паршиво. Хотя, опять же, если учесть, что каких-то полчаса назад мне довелось поучаствовать в самом настоящем конце света – думаю, в этом нет ничего удивительного.

- А где мы вообще?

Я обернулся и наткнулся на скептический взгляд золотых глаз. Черт, интересно, я вообще к этому привыкну?

Ну да, вопрос ко мне.

- Надо найти интернет. – Только где его найти в поле? Кстати, почему именно поле, а не аэропорт? – Нужна какая-нибудь гостиница или кафе, где есть вай фай.

Вот так вот, имея целую кучу суперспособностей, я стал почти беспомощным в отсутствие сети. Неприятно.

- Думаю, если ехать прямо, то рано или поздно мы что-то такое найдем. - Я вновь тронул мотоцикл, и перещелкнул пару передач, набирая скорость. - Хотя, знаешь, для начала я просто хочу выспаться так, чтобы меня не попытались убить наутро. И мне, честно говоря, плевать, в каком мире я это сделаю.

Она хмыкнула и вновь уложила голову мне на плечо.

- Поддерживаю. И сними шлем - мешает.

Удача (с учетом того, что выспаться так и не получилось) улыбнулась нам только часа через четыре. Обнаружилась небольшая заправка. Довольно замызганного вида, но главное, а именно - тарелка спутниковой связи на ней имелась.

Я, не доезжая метров четыреста, тормознул и, прикрыв глаза, привычно скользнул в сеть.

Ну что, испытанный способ?

Google.

Поиск SAO.

Несколько секунд я тупо смотрел на лаконичное «К сожалению, по вашему запросу ничего не найдено», потом изменил текст.

Поиск Sword Art Online.

К сожалению, по вашему запросу ничего не найдено».

Яндекс.

Поиск Sword Art Online.

К сожалению, по вашему запросу ничего не найдено.

Я покосился на голову Юи, всё так же лежавшую у меня на плече, снова вернулся взглядом на страницу и, вздрогнув, повторил свой вопрос.

Что я, во имя всех Темных Богов, сотворил?

А потом по какому-то наитию поднял руки над воображаемой клавиатурой и медленно набрал имя:

Максим.

И фамилию:

Смолкин.

И зачарованно посмотрел на собственную фотографию.

Потом, открыв глаза, на синий Кавасаки Скорпион.

Мой собственный.

Я был дома.

Россия матушка. Две тысячи семнадцатый. Вейперы, Украина, контактик и шуточки про отечественное кино.

Цифра.

Я запрокинул голову и начал хохотать.

Впрочем, до апофеоза безумного смеха дойти не удалось – Юи коротко, но от того только более болезненно, саданула мне в печень.

От боли я тут же согнулся над рулем, но зато ржать резко расхотелось. Справившись с неприятными ощущениями, обернулся к девушке.

- Полегчало? - бесстрастно поинтересовалась та.

- Да. - Я поморщился. - Спасибо. - Немного помолчал. - Мы в Альфе. Правда, я не могу найти никаких упоминаний о SAO, но это совершенно точно Альфа.

Она пожала плечами.

- Мы стерли канон. Упоминаний и не должно быть.

Я, подумав, потер место удара и возразил:

- Да, но мы действовали на уровне глубже, разве нет?

- Это так, однако, Суго также действовал на уровне глубже по отношению к канону, и тем не менее вызвал его изменения. Точно так же, как ты, действуя на уровне глубже по отношению к реалу, смог создать собственное тело.

Я немного помолчал, и ко мне вдруг пришла интересная мысль, ранее почему-то мою голову не посещавшая.

- А ты так можешь?

- Я даже не могу однозначно определить точку, - Юи пожала плечами. - Каяба изначально предусматривал твоё существование на нескольких уровнях сразу. Думаю, дело именно в этом. - И тут же без перехода: - Теперь мы останемся здесь?

- Что? - Сперва я даже не понял. - В смысле?

Она не ответила, просто продолжая смотреть на меня своими новыми глазами. Наконец, до меня дошло.

- Сдурела? - Захотелось анимешно залепить себе в лоб ладонью. - Конечно, нет.

- Это твой дом, - заметила она.

- А Айнкрад - твой. И как, тянет на родину? – Я встряхнул головой и обернулся к заправке. - Пошли отсюда нафиг. Выспаться здесь явно негде.

Юи проследила за моим взглядом и кивнула.

- Похоже на то.

Я пожал плечами.

- Держись крепче, что ли. – Дождался, пока она вновь обхватит меня руками, и даже как-то совершенно буднично скомандовал: - Выход.

- …неоднозначный, но, скорее всего, обойдется без последствий.

Я напрягся. Какого чёрта здесь делает вроде как стертая Лифа?

Второй вопрос – где это «здесь»? Третий – что я сам здесь делаю и где Юи? Или это два вопроса?

Я чуть приоткрыл глаза и попытался оценить обстановку.

Итак, я в больничной палате. Сольной, то есть на одного. Пациент, очевидно, я. Врач, очевидно, этот мужик лет сорока в белом халате. Со статусом стоявшей рядом с кроватью чуть постаревшей Лифы всё было не так очевидно.

- С ним всё будет в порядке?

- Скорее всего. Честно говоря, мы так и не установили природу травмы мозга, но он восстанавливается очень быстро. Эффект как от простого сотрясения, хотя механических повреждений не обнаружено.

Девушка ахнула.

- Его что, били по голове?

Голос взволнованный, на грани истерики. Да и глаза на мокром месте. Посетительница. Сестра, если точнее. Правда, я (то есть не я, а реальный Кадзуто, за которого меня, похоже приняли) вроде как умер три года тому, и как тут вяжется этот факт – пока неясно.

Зато ясно другое – я, наконец-то, снова в реале. Почему выход вышел аварийным, а это явно так – чёрт его знает, ну да и наплевать, по большому счету.

И, раз со всеми предыдущими вопросами мы разобрались…

- Привет. – Господи Иисусе, что у меня с голосом?

Они на мгновение оцепенели, а потом Лифа вскрикнула:

- Кадзуто! – и схватила меня за руку.

Я попытался улыбнуться, но вышло, похоже, архи хреново - губы как замороженные.

Сестра тут же разревелась.

- Я… Я думала, ты умер!!!

- Я тоже, - пробормотал я себе под нос, но тут же осекся, и попытался исправить положение: - Что со мной сделается. – Попытался пожать плечами, но это решение тоже было не очень, правое мгновенно прострелило болью. – Чёрт. Что... Что произошло?

Она улыбнулась сквозь слезы и погладила меня по голове.

- Они ошиблись, они просто ошиблись! Где ты пропадал три года?!

Ошибалась здесь, скорее, сама Цуго, а где я пропадал три года – ей определенно лучше не знать, но на данный момент меня больше интересовало другое:

- Где Юи?

Она моргнула. Даже рыдания стали слегка потише. Да, я тоже понимаю, что это, вероятно, не то, что обычно спрашивают потерянные братья, числившиеся мертвыми, но что поделать.

- Кто?

- Девушка, с которой я был.

- Я… Я сейчас её позову, - неуверенно кивнула она.

- Было бы здорово.

Я попытался улыбнуться снова и в этот раз вышло получше – Сугуха тоже выдавила что-то отдаленно похожее на улыбку и поднялась.

- Вас оставить?

- Да, Цуго. Прости, мы с тобой поговорим, - куда мы денемся-то теперь, - но это, правда, важно.

Сестра (обалдеть, у меня теперь есть сестра!) снова неуверенно кивнула и вышла из палаты.

Юи, позволив мне, наконец, облегченно выдохнуть, появилась всего секунд через пять. Всё-таки были у меня сомнения на счет её восстановленной автономности. Но нет – она действительно была здесь. Такая же как в Альфе. Разве что успела сменить свой боевой прикид на нормальную одежду.

Хотя следы и имелись - черная водолазка под горло, сверху - красная ковбойка, так похожая на перекрашенные Крылья Ночи. Джинсы. Нет другого примера, да? Впрочем, ей шло. К черту призраков.

- С пробуждением, - поприветствовала она меня. – Думала, ты сдох.

Я поморщился и сел.

- Очень смешно. Какого чёрта произошло?

- Сервер нашли, - пояснила она. – Мы успели в последний момент. И всё равно вышло аварийно.

Я невольно издал нервный смешок. Однако. Дважды за сутки сваливать из коллапсирующей реальности – да нам везет как утопленникам.

Однако, интересно, - вдруг задумался я. Как именно нашли? Каяба сидел там три года, его явно искали, но безуспешно. А тут вдруг раз – и за каких-то пару дней ситуацию удалось разрешить.

А впрочем – плевать. Мы оба здесь. И САО больше нет. Никаких миров, под-миров, под-под-миров, воскрешения мертвых, рекурсивной вложенности и прочего дерьма. Да, последнее приключение вышло поганым (как будто предыдущие были лучше), но по сумме, - я поднял взгляд на девушку напротив, - оно того стоило.

Мы победили.

И, что примечательно – я победил тоже.

- Держи.

Я поймал рукоятку лайтсайбера, хмыкнул, воровато оглянулся на дверь и включил. Пару секунд полюбовался на фиолетовое лезвие, сменил цвет на красный.

- Сила освободит меня, - прокомментировала Юи.

- Не в курсе кодекса реванитов, но он мне как-то больше нравится, - заметил я, вновь сделал меч фиолетовым и выключил. – Мы в Синдзюку, да?

Она кивнула.

Я тяжело вздохнул.

- Ладно, запускай их. Хотя погоди. Одежда есть какая-нибудь? – Я немного подумал, глянул на рукоятку меча и уточнил: - Нормальная одежда.

Народ, действительно, повалил валом. Я, надо сказать, подобного ожидал (ну, с учетом того, что ещё сутки назад вообще не был уверен в возвращении), но всё равно чуть не захлебнулся.

Эгиль. Улаири в полном составе. РыКи – примерно половина. Армия. Логин. Хоть часы посещения вывешивай.

Кибао с дочерью (привет, тетя Юи, привет, дядя Кири).

Арго отметилась отдельно от гильды. Всё такая же жуткая, но снова с огнем в глазах. На мгновение мне даже стало стыдно, но что я мог поделать? Кому-то из нас двоих катастрофически не везет в любви. Кто бы это мог быть?

Ожидаемо отметился Хакер.

Остановился на пороге, внимательно посмотрел на меня. Потом на Юи. Хмыкнул.

- И кто из вас Кирито?

Я невольно улыбнулся:

- Кадзуто. Киригая Кадзуто. – Звучит ужасно неудобно, но надо привыкать.

Хакер кивнул:

- Осваивайся, - и ушел. Философ, мать его.

Зашел даже Ламберт. Хотя казалось бы.

Цуго на этом фоне как-то потерялась и чувствовала себя заметно хреново, но и здесь я мог только развести руками. Мы ещё пообщаемся и сойдемся, время будет. В конце концов, сестра – хоть и странно, но совершенно не плохо.

Мать навестила всего один раз, похоже, Кадзуто не был близок с ней и здесь. Ну и слава Системе.

Или кто там теперь вместо неё?

Хакер в порядке исключения ошибся – осваиваться практически не пришлось. Всё-таки у меня был опыт жизни в Альфе, который, с поправкой на страну, конечно, особо ничем не отличался. А уж ояпониться в край я успел ещё в Айнкраде. Сочинять хокку на ходу – это вам не хухры-мухры

Тем более, что мне помогала Цуго. Близких отношений у нас так и не сложилось, всё-таки слишком большая разница в восприятии друг друга – отделить её образ от девочки прошедшей с нами Альфхейм у меня не выходило. Так что «родственниками» стать не вышло, максимум – приятелями. Что, впрочем, уже не плохо.

Научно это звучало как ретроградная амнезия, по крайней мере, именно это после ряда тестов девушке выдали врачи. Знаю, что она пыталась вызнать что-то у Юи, но это изначально был дохлый номер.

Самой Юи пришлось куда хуже, и здесь уже гидом выступал я – иметь чужую память хорошо, однако это не панацея. Но постепенно становилось лучше. Не сказал бы, что она окончательно очеловечилась, но, по крайней мере… Насколько вообще очеловечен я сам? Если полностью – то и с ней практически всё в порядке. А если вписать «ретроградную амнезию» - то и без «практически».

Меня восстановили в живых, как Киригаю Кадзуто – ошибка. Шлем надел кто-то другой и его похоронили вместо меня.

Откуда я знаю игроков? Никто не спрашивал. Кроме, опять же, Цуго но ей что- то выяснить было банально неоткуда.

Совет Пяти знал правду, но предпочел от неё частично откреститься – на последнем собрании я просто соврал. Бессмертие – трюк. Шлем надел где-то в другом месте, и меня не нашли. Возвращение Рэй – трюк.

Люди вообще-то любят придумывать сложные объяснения. Но только в том случае, если в них нет ничего пугающего – тогда простые куда лучше. А если их нет и таких, то лучше подобными вопросами вообще не задаваться.

Всё знал только Хакер, но он молчал. Как и всегда.

Что вполне устраивало все заинтересованные стороны.

Из больницы меня всё равно выпустили на два месяца позже остальных – спасибо врачам если и не за помощь, то за покой – наверное, впервые со штурма первого слоя успел нормально отоспаться.

Сразу же по выходу, хакнул ближайший банкомат и вывел с разных счетов по паре миллионов. Может и не очень умно, но жить-то на что-то надо, хотя бы первое время. Как раз хватило на небольшую квартирку, куда мы с Юи, недолго думая, и въехали.

Впрочем, долго так жить было, разумеется, нельзя, да и вообще, большие силы – большая проблемы, проверено на опыте, так что лучше к ним зря не прибегать. Собственно, я и старался не прибегать. Разве что забил Юи пакет документов – без этого никуда.

Надо было получать образование – лучший мечник мира – это только в Айнкраде профессия. Благо, после того, как я наконец-то вернул свою крышу на место (и знатно огреб по самомнению от Набуюки), это уже не казалось чем-то болотно-несостоятельным.

Долго думал куда поступать. Хотелось туда же, где училась Асуна – в Кэйо на лингвистику, но передумал. Незачем.

Сдал, так сказать, по «смежной области» - на цифровую безопасность. Окончил за два года. Еще через полгода сдал степень в области искуственного интеллекта – обучающие нейросети. Не так, чтобы это было сложно.

Амусферу изобрели. Майкрософт. Проверял по очереди весь мир – не нашли ничего. Стали появляться новые виртуальные ММО. Прогресс не остановить. Если это был он. Деградацию тоже. Если это была она.

После обучения устроился работать в только что организованный виртуальный отдел. Правда, не под начало Кикуоки – под начало Хакера.

Узники САО – те, кто хотел (на самом деле, очень немногие), приобрели совершенно ненормальный авторитет в области цифры. Пятнадцать лет в виртуальности – неплохая рекомендация.

Так что устроиться Саю было не сложно. Как и устроить меня, тем более с отличным дипломом и кандидатской.

В двадцать восьмом я всё же собрался с духом, и решив внести некоторую определенность в наши до сих пор невнятные отношения, сделал Юи предложение.

Та склонила голову набок, немного подумала и отказалась.

- Справедливо, - пришлось признать мне, и вопрос больше не поднимался.

Рэй – отличница. Кто бы мог подумать. Кто бы сомневался.

В общем-то, всё как у всех. Даже чуть лучше.

Первая группа крови. Резус положительный. Последнее подтверждение, что физически мы полностью идентичны людям.

У Юи – вторая, но тоже плюс. Вроде проблем быть не должно. Если вдруг… Вдруг.

Шрам не болел семь лет.

Всё было хорошо.

Пока в июле тридцать третьего на прилавках не появилась Gun Gale Online.

Глава 2 Призрачная пуля

13 августа 2033 года
Япония. Токио.
Клац-клац.

Клац.

Клац.

- Киригая, если тебе нечего делать – вали домой, - раздраженно посоветовал Сэйдзиро, откидываясь на стуле.

Я еще пару раз ткнул по пробелу, уже просто из вредности, прикрыл глаза, пробежался до камеры наблюдения городского архитектурного бюро (руки бы выдрать их безопасникам), поймал скептический взгляд золотых глаз и пожал плечами.

- Юи еще на работе, а значит, тогда готовить опять мне. Плохой вариант. – Я вздохнул и обернулся к Кикуоке. – У тебя что-то интересное?

- Нудное, - отозвался коллега. – План-отчет.

- Печально, - констатировал я.

- Вот именно. И было бы здорово, если бы ты не изображал бурную деятельность так… бурно.

Я пожал плечами. В общем-то, ничего подобного и не делал, просто скучно.

Надо сказать, что работа виртуального отдела и вообще то, не самая интересная вещь на свете. Если до поступления сюда у меня и имелись некоторые иллюзии, вроде той, что заниматься мне предстоит чем-то более-менее привычным – ну, там, погружением в цифру, беготней за маньяками и всем в таком духе, то они довольно быстро рассеялись. Большую часть времени я проводил за обыкновенным монитором и пялился в обыкновенные таблицы баз данных.

Ну, это официально. На самом деле, я, разумеется, тасовал их мысленно (что занимало на порядки меньше времени), но суть была такой.

Фактически, мы занимались тем, чем должна была заниматься администрация самих игр – то есть борьбой с читерством, ботами, поиском эксплойтов и тому подобными вещами. С точки зрения закона всё это было слегка на грани – не убийство и не воровство (денег-то никто не терял), но, тем не менее, обогатиться не совсем верным путем, например, толкнув читерные вещи за реальные деньги, было возможно.

Что-то серьезное – именно из разряда преступлений случалось редко. И, что примечательно, как раз со стороны издательств – в основном, хищение данных пользователей.

Так или иначе, это не самая увлекательная работа на свете. Которую я, однако, умею делать хорошо, и за которую платят весьма неплохие деньги.

Довольно иронично. Впрочем, если учесть, кто именно мой начальник, и каким образом он оказался в Айнкраде (а значит, косвенно, и здесь) – это тенденция.

- Много тебе там? – отстраненно поинтересовался я.

Сэйдзиро чуть опустил монитор, и с сомнением посмотрел на меня.

- Ты действительно уже закончил?

- Во вторник ещё.

Он хмыкнул.

- Сейчас дам доступ.

- Давай, - я поднял собственный экран и прикрыл глаза. Дождался открытия папки с документом и нырнул. Вообще-то мог бы войти и так, но это, как минимум, невежливо, а как максимум – грозит неудобными вопросами. Поначалу нарывался, хорошо, удалось отбрехаться – я вроде как гений, мне можно. – Только если у тебя косяки в плане – сам виноват, я только перенесу.

А то было дело, правда, у меня самого. Ошибся на пару сотен часов просто по глупости. Хакер подмахнул не глядя, а вот из бухгалтерии нам потом всем прилетело по первое число.

Чёртова бюрократия.

- Ага, я проверил, - вяло отозвался парень. – Спасибо.

Но освободиться пораньше уже устало потиравшему глаза Кикуоке сегодня было не суждено. Я только начал присматриваться, как в кармане завибрировал телефон.

- Слушаю.

- Кирито, ты ещё долго? – раздался в трубке голос Арго.

Я хмыкнул.

- Не раньше, чем освободится Юи. А ей пока не светит.

Девушка рассмеялась.

- Это подло, Кирито.

- Это честно, - возразил я. – Я готовлю уже четвертый день, должна быть в мире справедливость. А ты уже пришла, что ли?

- Ещё нет, - признала она. – Но скоро буду. К тому же, Кармен спрашивала, что взять, а значит, они тоже уже вышли.

Я посмотрел в монитор и на секунду задумался.

- Кикуока, у тебя до понедельника терпит?

- Киригая, ты издеваешься, да? – обреченно поинтересовался коллега.

Я вновь вернулся к трубке.

- Давай так. Набери Юи, если она не сможет уйти, то тогда я двинусь. Но вообще, у меня работа, так что лучше бы она смогла.

- Поняла, - отозвалась Арго. – Сейчас перезвоню.

- Ага, давай.

Я отключился и задумчиво посмотрел на телефон в руке.

Ни в каком кафе ни у какого Эгиля айнкрадцы, естественно, не собирались.

Как минимум, потому что у Эгиля было маленькое мебельное производство, но дело, конечно, было не в этом.

Просто все разбежались. Про большую часть игроков я уже вообще ничего не знал. На ум почему-то приходила не самая приятная ассоциация с разгромом Третьего Рейха.

У нас было, ни много ни мало, своё государство.

И оно рухнуло.

Остались беженцы, и всё чего им хотелось (после того как свою работу сделали психологи, и к людям вообще вернулась способность чего-то хотеть) – найти свое место. О том, что осталось позади, старались не вспоминать. Такова была большая часть.

Меньшая – кланлиды, проходчики-солисты, малочисленные гильдии, дожившие до выхода - те, кому уже море было по колено. Просто слишком большой опыт и слишком высокий шоковый порог. Не то чтобы этих людей можно было, как в анекдоте, скидывать в ад и ждать трофеев, но близко к тому.

Хакер, Кибао, я (в силу несколько иных причин), Рэй (аналогично), Улаири в полном составе, тот же Эгиль, Сёгун… В общем-то, тоже порядочно ребят. Но уже десятки, а не тысячи.

И вот эти люди действительно периодически собирались вместе. Не для того, чтобы дрожащими руками подержаться за осколки потерянного прошлого. Просто провести время в хорошей компании.

Как, например, сегодня.

Я встряхнул головой и вернулся к отчету. Так или иначе, хотя бы половину я точно успею подбить, а то действительно жалко парня. Если в каноне разница в возрасте между Сэйдзиро и Кадзуто была порядка пятнадцати лет, то между нами – всего пять. И, в отличие от меня, способности писать документы мысленно у него не было.

Вот кому нахрен нужны виртуальные игры, лучше бы в нужном направлении работали.

- Кадзуто.

- Да твою мать! – не сдержался я и, запрокинув голову, отозвался на громкую связь: – Слушай, Сай, я тут немного занят.

- Оставь, пусть сам пишет, - невозмутимо отбрило начальство. – Зайди лучше.

Я вздохнул и, поднявшись, демонстративно развел руками.

- Извини, Кикуока, приказ есть приказ.

- Не то чтобы ты был сильно расстроен, да? – заметил Сэйдзиро. – Ладно, плюнь. Спасибо.

Я снова развел руками, прошел к двери в соседний кабинет, толкнул её и вошел.

Хакер сидел за столом и что-то печатал на ноуте.

- Садись. Сейчас.

Я прошел к кулеру, налил себе кипятка, бесцеремонно воспользовавшись начальственным ящиком, закинул в стакан пакетик чая и плюхнулся в кресло.

Он, наконец, закончил молотить по клавиатуре, пару раз щелкнул мышкой и повернулся ко мне.

- Хакер, только давай быстро, - попросил я. – Там ребята ждут.

Ага, к которым я ещё минуту назад даже и не собирался. С другой стороны, если народ уже на подходе, то вопрос с готовкой явно отпадает. Чёрт, снова жрать полуфабрикаты.

Я секунду подумал и добавил:

- Кстати, если нечего делать, можешь тоже подходить. Только алкоголь с тебя.

Он покачал головой.

- Вряд ли, Кирито. Дело есть.

- Большое?

Хакер немного помолчал и хмыкнул.

- Сам смотри. Но, думаю, да. Большое.

- Ладно, - вздохнул я, - что там такое?

Он снова сделал небольшую паузу, и у меня в груди что-то екнуло. Что-то нехорошее. Что-то такое, чего я не ощущал уже довольно давно.

Лет так семь – восемь.

И, как выяснилось секундой позже – не зря.

- Слышал про такую игру – Gun Gale Online?

Я напрягся.

Впрочем, тут же расслабившись. Ну, постаравшись это сделать, по крайней мере. Всё, что только возможно было узнать о GGO, я узнал уже месяц назад, едва она вышла. А о…смежных вещах, так скажем – ещё раньше. Так что ничего фатального быть не должно. Кажется.

Отозвался:

- Немного. Огнестрельное ПвП. Индивидуальное. Есть пачки, но не критичные. В целом, там довольно хреновый кооп, оно больше про шутер. Или ты про техническую часть?

- Да нет, всё точно, - Хакер медленно кивнул. - В общем, там кое-что произошло.

- Что? – поинтересовался я, обрабатывая предположения с максимально доступной мне скоростью

Никакого Веселого Гроба в Айнкраде не существовало, уж за это-то я мог поручиться. Сидельцы Железного Замка частью (большей) в дурдоме, а частью - во вполне реальной тюрьме.

А что касается конкретных Синкавы Сёити и Канемото Ацуши – так их вообще в природе не существует. То есть, разумеется, существует толпа народу с такими именами – самому молодому сейчас десять лет, самому старому – пятьдесят восемь. Но ни один из них не был в Айнкраде. Ни один из них вообще никак не был связан с цифрой.

Становиться Дес Ганом было банально некому.

Да и канон, по сути, можно было уже похоронить – Альфхейма здесь не существовало. Прототипы – они прототипы и есть, условность. Воплощен был лишь Айнкрад.

Что до того, почему GGO вообще существует – так ли сложно случайно придумать такое название? Да и идея шутера напрашивалась сама собой.

Вот только почему тогда у Хакера такая задумчивая рожа, а?

- Три дня назад около семи вечера в GGO был убит игрок с ником Изумрудный Ствол, настоящее имя Моримичи Вада.

Твою же мать.

Я пожал плечами.

- И в чем проблема, читанул перерасчет характеристик?

Хакер посмотрел на меня как на идиота, которым я себя мгновенно и почувствовал. Вышло, похоже, не очень натурально.

- Если бы, Кирито. Через четыре часа его обнаружили мертвым в реальном мире.

На языке вертелся сплошной мат, но парад идиотских вопросов надо было продолжать, куда деваться:

- Его же не зарезали в подворотне, да?

- Нет, Кирито, его не зарезали в подворотне,- он отрицательно покачал головой. - На нем была амусфера. Время смерти совпадает со временем его смерти в игре.

Но кто?! Веселого гроба не существует в природе. В чью еще тупую голову могла прийти подобная идея?

Хотя, - вдруг понял я, - могла и прийти. И, в принципе, кому угодно. Чем не прикрытие. Даже не для психов, а для обыкновенных корпоративных интриг, например. Грохнуть кого-нибудь и списать на «игровую мистику», которая после Айнкрада хоть и поутихла, но до сих пор цветет пышным цветом – чёрт возьми, это отличный план.

Я хмыкнул, снова успокаиваясь. Ирония судьбы заключалась в том, что для меня, имеющего память о каноне (пусть даже теперь он стал просто интересной историей), здесь никакой мистики нет, и потому - задача проста как кирпич.

По сути дела, мне нужно только натолкнуть Хакера на мысль копать в нужном направлении.

И самым простым способом это сделать было полное непонимание того, что он имел в виду.

- У него что, случился разрыв сердца? Был под кайфом?

- К сожалению, нет, Кирито. Моримичи не был под кайфом, и у него случилась пуля в башке.

- Пуля? – охренел я. Какой-то странный способ скрывать следы. Ситуация резко заиграла новыми красками. То есть ситуация, по сути, пропала – никого и не нужно было ни на что наталкивать. Вопрос - что я делаю в этом кабинете, в таком случае?- В смысле, пуля?

- В смысле обычная пуля, Кирито. Свинцовая.

Я потряс головой.

- Погоди, я не понимаю. Какой-то добряк вышиб парню мозги в тот момент, когда он был в игре? Это печально, но мы-то здесь при чем?

- Ты не понял. – Хакер покачал головой. – Видишь ли, Кирито, Моримичи Вада – довольно богатый парень, глава какой-то там транспортной компании.

- Конкорд минус, - подсказал я. Пробил имя еще в начале разговора.

- Точно. «Чуть медленнее звука» - неплохой слоган, да?

- Ага, - согласился я. – Типа того.

- Так вот, он выходил в GGO из собственного дома, в котором в тот момент были: его жена, сын, двое охранников, домработница и мраморный дог. Никто не вышибал ему мозги в реале.

Я молчал. Что это за… херня?

Нет, положим… Положим, я бы смог такое провернуть. Наверное. Понятия не имею, честно говоря, но вероятность есть. Однако - это я. Уже Юи – на это совершенно точно не способна. И совершенно точно я не убивал никакого Моримичи Ваду. Зачем бы мне?

- Ты же не хочешь сказать…

Хакер кивнул.

- Правильно. Выстрел и гильза в игре. Пуля и дырка - в реальности.

Я помотал головой.

- Хакер, это бред.

Он молчал.

- Бред, - надавил я. – Чёрт, ты же не дурак, этого не может быть. Что говорят свидетели?

Он ещё немного поразглядывал меня и тяжело вздохнул.

- Кирито, проблема в том, что... – он замолк.

- Хакер, в чем дело? – подтолкнул я его, начиная чувствовать себя уже действительно не в своей тарелке.

- Понимаешь, если бы это было всё, я бы сам стал копать в сторону конкурентов, как ты, наверное, подумал. Или вообще бы спихнул дело криминалам. Я не дурак, как ты заметил. Но произошло кое-что ещё.

- Что? – требовательно спросил я.

Он молча развернул ко мне ноутбук с открытым видеопроигрывателем и нажал на плей.

Небольшая площадь.

Металлическая площадка – место старта при входе в игру, она же – точка воскрешения.

Два человека.

- Эй, у тебя аватар F-1300, верно? Они очень редки, получить его трудновато. Сударыня, я куплю ваш аккаунт за два мега кредита? Продадите?

Молчание.

- Значит это аватар М-9000?! Я заплачу четыре! Нет, пять мега кредитов! Продай его, пожалуйста, продай его мне!

Молчание.

- Эх, понятно. Сообщи, если передумаешь!

Молчание.

- Это не аватар.

Исчезает один.

Исчезает второй.

Конец воспроизведения.

С минуту я тупо смотрел на синий треугольничек, предлагающий заново пересмотреть эти несколько секунд.

Потом щелкнул на него.

Пересмотрел.

Медленно поднял взгляд на Хакера, непроизвольно проверяя ощущения – клинки были на положенном месте. Не хотелось бы пускать их в ход.

- Откуда это у тебя? И как давно?

Как они смогли это получить?

Ведь сервер был уничтожен. И о том, что... Не знал вообще никто, кроме меня и Юи! Тогда как, черт возьми? И зачем? Меня что, хотят подставить?

Это глупо – ведь тогда, когда было сделано видео никакого реального GGO еще в природе не было!

Да и под что подставить? Доказать, что я в состоянии совершить подобное – невозможно.

Или… - вдруг замер я. – Или возможно? Физически мы полностью идентичны людям, но если кто-то заметил… Какой-нибудь гений, вроде Каябы, или Суго. И если этот некто нашел способ нас вычленить…

То у нас с Юи большие проблемы. Очень большие.

Я даже не представлял насколько. Но секунду спустя меня просветили:

- Кирито, это видео снято три дня назад.

Я оцепенел. Сглотнул пересохшим горлом.

- Этого не может быть.

- Три дня назад, - кивнул Хакер.

- Этого не может быть, - с нажимом повторил я.

- Абсолютно точно.

- Это абсолютно точно чушь. Хакер тебя обманули. Кто передал тебе запись?

- Никто.

- Что? – переспросил я, уверившись, что слух меня не обманывает. – В смысле?

- Кирито, это моё видео. И я снял его три дня назад.

С минуту в кабинете висела тишина. Потом я вздохнул и попытался успокоиться.

- Окей. Думаю, доказывать, что это не я смысла нет?

- Думаю, нет, - согласился Хакер. – Излагай.

- Излагать… Хакер, этому видео должно быть семь лет. После того, как я ушел из больницы… - Я бросил на него короткий взгляд, но он только кивнул. – Я отправился… кое-куда.

- Обратно? – уточнил экс-лидер Логина.

В кармане завибрировал телефон, я не глядя скинул звонок. Арго придется немного подождать.

- В каком-то смысле. – Возможно, рассказывать всё Хакеру было не самой умной идеей, но альтернатива – обвинение в убийстве, которого я не совершал, устраивала меня куда меньше. Тем более что он и сам догадывался о многом. Никогда ничего не спрашивал, но замечал слишком многое. – На сервере было не только SAO, но и его прототипы. Нужно было выдрать из себя Юи. – Привычно обрежем всё лишнее. – И это можно было сделать только там.

- И что дальше?

- А дальше ничего. – Я пожал плечами. – Мы завернули в место… похожее на это. Проездом. И такой диалог был. Но это и всё. Как возможно то, о чем ты говоришь – я не представляю.

Он немного помолчал и хмыкнул.

- На твой взгляд – воссоздать картину реально?

- Поставить? Типа как в кино? – Я секунду поразмыслил. – Не вижу проблемы. Но для этого надо иметь исходник, а получить его просто неоткуда. - Чёрт, - вдруг осенило меня, - игрока же можно отследить! Откуда он вошел?

- Ниоткуда, - Хакер пожал плечами. - Точки входа не зафиксировано. Он просто вписался в код. Как НПС, моб или здание. Или как ты, насколько я понимаю. Новый элемент в игровых таблицах. То есть… Кирито, я понимаю то, что ты говоришь, но по всему выходит, что это был именно ты.

- Хакер, - как можно более веско произнес я, - Моримичи Ваду убил не я.

Он кивнул и указал в монитор.

- А здесь – ты?

Я поджал губы. Помолчал.

- Понятия не имею.

- Кирито, ты способен совершить подобное убийство?

- Способен, - признал я и повторил: - Но я этого не делал.

- На это способен кто-то еще?

Я сделал длинную паузу. Ещё утром я бы сходу ответил нет. Но сейчас – был труп Моримичи с призрачной пулей в голове, и было видео, которого просто не могло было быть.

Второе - чтобы указать на виновника первого?

- Понятия не имею.

Хакер вздохнул, потер лицо.

- Дело твоё. Запись я скину. Полная свобода действий, любые ресурсы. Если это ты – выясни каким образом это возможно. Если нет – вопрос тот же.

- Убийца – вторичен? – уточнил я.

Он кивнул.

- Да. Убивать людей через цифру – паршиво, но их и так убивают, прости мой цинизм. А вот твои клоны, Кирито, шарахающиеся вокруг, меня не устраивают, уж прости. Мне тебя одного хватает.

Я вновь перевел взгляд на монитор, издал нервный смешок и потянулся к телефону.

- Да, мне тоже.

Кажется, сегодняшние посиделки отменяются.

Глава 3 Краткая история времени

13 августа 2033 года
Япония. Токио.
Я спустился по ступенькам здания, крепко сжал в кармане полученную флешку с видеозаписью, и остановился. Прежде чем отправляться домой и обсуждать всё с Юи следовало хорошенько подумать самому.

Пару предположений касательно происходящего я мог выдать сходу, но это было бы не слишком умно – начинать следовало не с предположений, коих можно изобрести миллион, а с фактов.

А факты говорили следующее – Моримичи Ваду кто-то убил. Либо через цифру, либо в реале, сымитировав убийство через цифру.

Хотел бы сказать, что какой из двух вариантов верный - критически важно, но, как ни странно, это не так – на самом деле, это не имеет никакого значения. То есть порядок просто обратный.

Потому что имеется видеозапись.

И если она подложная (как предположил Хакер – поставленная персонально для него), то некто играет против меня и Юи (или просто против меня? – неплохой вопрос). И тогда Моримичи - автоматически - был убит в реале. Нет никакого смысла демонстрировать способ убийства, которым владею только я, и применять его же – ведь кто поручится, что если нашелся один умник, то не найдется второй, который определит реального убийцу? Не говоря о том, что вряд ли на него в действительности способен кто-то ещё.

Да, здесь я, в определенной мере, закладываюсь на интеллект убийцы, но идиот вряд ли смог бы всё это провернуть, верно?

А вот если запись настоящая, то есть на ней именно я, то…

На этом месте анализ начинал буксовать, и продолжить мысль не выходило. То – что?

Мне стерли память?

Или во время похода в Альфхейм я умудрился поперемещаться во времени и не заметить этого?

Или случайно создал собственную копию?

Я тяжело вздохнул и, вытащив ключи, направился к мотоциклу.

По всему выходило, что если запись настоящая, то правда могла быть любой.

Дорога по случаю субботнего вечера оказалась забита, так что домой я добрался даже позже Юи, хотя, когда отменял встречу, Арго обмолвилась, что уходить та ещё даже не собиралась.

Я припарковал свой собственный синий байк рядом с кислотно-желтым – Юи, заглушил мотор и пошел к подъезду. Небольшая парадная, лифт. Десятый этаж, вторая по счету квартира, без номера на двери.

Нажал на ручку (у нас не принято запирать дверь, когда кто-то дома – какой самоубийца к нам полезет?) и вошел в прихожую. Втянул носом запах готовящейся еды и, несмотря на ситуацию, коротко улыбнулся. Приятно. Теперь уже не настолько, как было бы несколько часов назад, но, так или иначе, поесть нам всё равно придется.

Я скинул обувь, бросил короткий взгляд в большую комнату (спальня, гостиная и кабинет в одном лице) – пусто, и направился на кухню.

Юи уже в домашних драных джинсах и растянутой толстовке стояла у плиты и переворачивала шкварчащие котлеты. Длинный хвост, с которым она так ничего и не сделала (в отличие от меня – я от собственной гривы всё же избавился) скручен в огромный неряшливый пучок и вместе с челкой перехвачен налобной повязкой.

На лицо вновь непроизвольно вылезла улыбка. Впрочем, совсем короткая.

- Ты опоздал, - заметила девушка, не отворачиваясь от сковороды. – Почему отменил встречу?

- Волшебник никогда… - привычно начал я, и оборвал фразу. – Пробки. А отменил - у нас проблемы.

Она мгновенно подобралась – кажется, до конца совладать с голосом не вышло. Надо сказать, я не особо-то и старался.

Повернулась ко мне, прищурилась. Не забыв, впрочем, сделать газ потише и закрыть сковородку крышкой.

- Какие?

- Большие, - я бросил ей флешку. – Либо нас кто-то разоблачил, либо одно из двух.

- Разоблачил? – Юи приподняла бровь. – Кажется, Освальд сознался?

Я на мгновение замер, силясь понять, что она имеет в виду. Потом встряхнул головой.

- Шуточки у тебя.

Девушка пожала плечами.

- Дурной пример заразителен. Так что случилось?

- Во- первых, здесь объявился неправильный Дес Ган.

- Совершает неправильные убийства? – уточнила девушка.

Я кивнул.

- Точно. Хотя то, что Дес Ган – недостоверно, его пока вообще никто в глаза не видел. Посылает пулю из цифры в реал. У жертвы дырка в голове. Вокруг полно свидетелей, так что в реале жертву не убивали. – Я помедлил. – Скажем так, маловероятно, что Моримичи Ваду убили в реале. Но это вообще не главное.

Юи хмыкнула и заметила:

- Знаешь, Кирито, с учетом последней фразы, это главное меня напрягает. Что произошло?

- Погоди, - отозвался я. – Сейчас.

Быстро сходил в большую комнату, ухватил с тумбочки у дивана собственный ноутбук. Вернулся в кухню, разложил его на кухонном столе, включил и отошел в сторону, сделав приглашающий жест рукой.

Юи смерила меня взглядом, хмыкнула. Вытерла руки о передник, уселась за стол и открыла видеопроигрыватель. Снова подняла взгляд на меня, еще немного подумала и включила воспроизведение.

С каменным лицом просмотрела запись.

Коротко глянула на меня.

Потом просмотрела еще раз.

Вытащила флешку, закрыла ноут и вернулась к плите. Подняла давление газа, сняла крышку.

- Твое мнение? – спустя пару минут, так и не дождавшись никакой реакции, поинтересовался я.

- Я думаю, - отозвалась девушка. - Откуда у тебя это это?

- Хакер дал. Сказал, что снял это в реальном GGO три дня назад.

- Это невозможно, - мгновенно возразила она.

- Если это липа, то… - начал, было, я, но меня прервали.

- Это не липа, Кирито. Я промоделировала - картина полностью идентична. Однако то, о чем ты говоришь, невозможно – этому видео должно быть семь лет.

Я издал смешок. Примерно то же самое я пытался объяснить Хакеру.

- Так не бывает, Юи. Либо это липа, либо это возможно.

Она нахмурилась.

- Согласна. Однако, в таком случае, у меня нет ответа – как именно.

Я вздохнул, и кухня вновь погрузилась в тишину. Только монотонно шипящее масло, и механические движения Юи – думать ей такая мелочь, как котлеты, явно не мешала.

Освальд сознался, да?

Хорошо, если логические доводы не работают, попробуем зайти с другой стороны. На ум почему-то сразу пришел тот случай, когда Эрнст отправился экспериментально подтверждать возможность миграции.

Что меня смущает в этом больше всего? Простой вопрос - время. В его текущей концепции совместить две точки – известную нам и известную Хакеру невозможно. Однако с его рассинхронизацией мы дело уже имели, а значит – не такая уж это и незыблемая вещь. Вернее, не то чтобы не незыблемая. Не до конца определенная.

Физические концепции – упрощения, ведь так?

Окей, тогда посмотрим, какие концепции есть ещё?

Опять же простой вопрос – концепция игры. Возьмем знакомое.

Игрок запускает игру с начальной точки, и, проходя её – перемещается во времени вперед, оказывается в разных последующих точках. Фигурки движутся, облака плывут по небу, меняются квесты. То есть идет игровое время – верно?

Не верно, - почему-то в голове это прозвучало голосом Юи.

Все эти точки, посещаемые игроком, существуют в один и тот же момент. Сразу. Просто игрок помещается в различные участки кода, и тем самым - создается иллюзия идущего времени. В действительности же – идет лишь личное время игрока, для программы – есть только последовательность, в известной степени – произвольного доступа.

Устойчивость восприятия, защитная реакция психики. Дополнительное измерение пространства (насколько к цифре вообще применимы эти понятия) подменяется привычным – таймлайном. Потому что реальность, к которой игрок привык - имеет (или принято считать, что имеет) естественное ограничение размерности.

Но математический вектор, он же столбец – такого ограничения лишен.

Именно так мы когда-то отправились в канон – в его конкретную точку, хотя могли бы попасть в любую, по крайней мере, до того, как Суго всё перелопатил моей сигнатурой.

Я вспомнил «ожившего» Кляйна. Тогда мне в голову пришла мысль, что Система могла восстановить погибших игроков в виде НПС, но ведь кое-что в эту схему не укладывалось, так? Он помнил меня. То есть вел себя так, словно мы расстались, максимум, накануне. А я – даже игроком-то не был, не то что «погибшим».

То есть это просто не мог быть тот же самый Айнкрад. Но тогда какой? Альтернативный – где Кляйн остался жив, а мы не вышли? Альтернативный будущий? Забракованная ветка канона? Как это вообще работает?

С точки зрения элементарных частиц – разница несущественна.

Канон имел измерение времени.

И если в порядке бреда допустить, что такое измерение имеет не только он… То, совершенно внезапно, всё вставало на свои места.

Вот только подобное предположение было уж слишком диким.

Но других вариантов, хоть в какой-нибудь мере объяснявших бы происходящее, я найти не мог.

- Нам известно, что это произошло семь лет назад, - медленно произнес я.

- Верно, - кивнула Юи.

- Нам известно, что Хакер снял видео три дня назад.

На этот раз она выдержала небольшую паузу, но с неохотой согласилась:

- Верно. К чему ты клонишь?

- Время относительно. Мы могли попасть не в то GGO, а в это?

Она перевела задумчивый взгляд на меня. То ли оценивая мысль, то ли размышляя, не вызвать ли сюда команду психиатров.

- Вектор, - коротко пояснил я свою мысль.

Юи нахмурилась.

- Это не физично.

- Это тоже не физично, - я махнул рукой в сторону ноутбука. – Однако это есть.

- Твое предположение, Кирито, имеет право на жизнь. Вероятно, даже касательно Айнкрада 2.0. Но лишь в пределах сервера. А он был уничтожен.

Я продолжал смотреть на неё.

- Твои варианты?

Брови опустились ещё ниже.

- Их нет. Но это не означает, что прав ты.

Вообще-то, справедливо. Но прямо сейчас – не так важно.

- Юи, нам нужна хоть какая-то гипотеза, - заметил я. – Даже самая бредовая.

Она немного помолчала и медленно кивнула.

- Хорошо. Допустим. Однако всё равно остаются вопросы, Кирито.

- Какие? – поинтересовался я, на мой взгляд, всё выходило довольно стройно.

- Это объясняет твое появление на видео. Но это не объясняет убийства Моримичи.

Твою мать. Слона-то я и не приметил. То есть, просто забыл о нем.

- Не объясняет, - признал я. Даже если допустить, что я мог появиться в этой точке времени и цифры просто за счет ошибки, то этого парня я в любом случае не убивал.

Или же мне ещё только предстоит убить его в будущем? Я нахмурился. Здесь мне виделось некое противоречие, но если подумать – то и вся моя теория шита белыми нитками.

Помощь подоспела с неожиданной стороны – в кармане снова завибрировал телефон. День переговоров.

Я коротко глянул на дисплей и принял вызов.

- Да?

- Проверь почту, - раздался в трубке напряженный голос Хакера.

Твою мать, что ещё успело произойти?

Я отложил телефон, снова развернул ноутбук и вошел в сеть. Юи, наконец, сняв многострадальную сковородку с огня и распустив волосы, уселась мне на колени.

Почта. Входящие.

Я слил полученную видеозапись и воспроизвел.

Футуристический бар. Несколько небольших компаний по углам, у стойки – всего одна фигура.

Знакомая. Черный драный плащ, виднеется край сапог – странных, смахивающих на обмотки. Лица не видно, но…

Но в этот момент он повернулся, и все сомнения у нас мгновенно отпали. Закрытая маска-респиратор простора для воображения не оставляла.

Он слез с высокого стула и направился в угол, к одной из веселящихся компаний. Конкретно эта была небольшой – всего три человека. Короткий диалог – звука не было, так что о содержании оставалось лишь догадываться.

Появляется пистолет и следует три быстрых выстрела. Ещё секунда – и тела растворяются.

Досматривать я не стал. Снова ухватил телефон.

- У меня три вопроса.

- Давай, - согласился Хакер.

- Во-первых, не спрашивай, откуда мне это известно, но один из этих парней – первый победитель Золотой Пули?

Хакер промолчал, но это уже был ответ.

- Принял, понял. Второй вопрос – вы же уже нашли парня, который снимал?

- Разумеется.

- Этот сталкер недобитый сказал, что его зовут Дес Ган?

На той стороне немного помолчали, и Хакер заметил:

- Вообще-то, я думал, что ты поинтересуешься, живы ли жертвы.

Значит, да.

- Повиси ещё.

Я вновь отложил телефон и повернулся к Юи.

Суго изменил код Оберона, и изменил таким образом собственный. То есть код уровнем выше.

Я изменил канон. Канон изменил Альфу. То есть код уровнем выше. Альфа изменила... реал, имеющий дополнительное измерение? Переписывая внутреннее - переписываешь внешнее? Я ведь создал себе тело. И не только себе, но и Рэй. Оставим Юи в стороне, она свое поддерживает самостоятельно. Хотя теперь, кажется, важно и это – если Юи способна поддерживать себя на уровне реала, то кто-то более слабый – способен поддерживать себя на уровне ниже?

Мы разорвали канон, и он (если мое безумное предположение верно) – разлетелся?

Каяба, что ты, мать твою, сотворил на самом деле?

- Юи, это возможно?

Она покачала головой.

- С тех пор как мы встретились, Кирито, я всё сильнее убеждаюсь, что возможно абсолютно все. Хоть это и не машинная концепция.

- Если это действительно Дес Ган, который теперь тоже цифровой, пусть и слабее нас - его нельзя оставлять там.

- Согласна, - кивнула она. – Гибель игроков – не критична, но если он сможет выйти в реальность – у нас действительно будут проблемы.

Я немного подумал и вернулся к трубке.

- Хакер, пробей-ка мне игрока с ником Синон.

На той стороне немного поклацали клавиши.

- Есть такой. Такая. Женский персонаж. Сейчас в игре.

Зачем мне Синон? Мне – ни зачем, но если допустить, что я уже оказался в GGO один раз, то был и второй. Технически он произошел раньше, что в векторной парадигме могло быть и наоборот. И, собственно, было – коль скоро, она ещё жива.

- Ты говорил - любые ресурсы? Мне нужен доступ к GGO.

Снова заработала клавиатура.

- Сейчас скину ссылку на базу.

Я покачал головой.

- Не в этот раз, Хакер. Пни разрабов, мне плевать как. Пусть прикрутят интерфейс к сигнатуре, которую я тебе пришлю. И внешность, - подумав, добавил я. – Какую-нибудь типичную. Максимально далекую от моей, но с тем же телосложением, можешь скинуть им фотку. Я отправляюсь внутрь.

Он помолчал.

- Целиком?

- Целиком, - подтвердил я.

- Принял, - отозвался он без задержки и положил трубку.

Я убрал телефон в карман и повернулся к Юи. Немного извиняющимся тоном, пояснил:

- За ним надо идти самому.

Однако, Юи и не собиралась спорить.

- Нет возражений. Но у меня тоже есть три вопроса.

- Каких?

- Во-первых, я участвую, а во-вторых, что мы предъявим полиции?

Ну что ж, первый пункт и так предполагался, а что касается второго, то у меня было целых два варианта. Хотя и несимпатичных лично мне.

- По участию согласен, но тут и от Хакера зависит. А что предъявим - либо мы достаем его в реал на своих условиях и тихо сдаем виртуальному отделу, либо раскрываемся.

Она нахмурилась.

- Другие возможности?

Я развел руками.

- Пока не знаю. Эти мне тоже не нравятся, но, может, удастся придумать что-то ещё. Надо посмотреть на него вживую. Какой третий вопрос?

- Зачем нам Синон?

- Если уж исправлять, то всё. – Я пожал плечами. - Думаю, получить пулю в голову (на этот раз стопроцентно от меня) ни за что ни про что – не очень приятно.

- Решил найти себе помоложе?

Я покачал головой.

- Расслабься. Не люблю людей с голубыми глазами. Всё время хочется пальнуть между ними.

- Спасибо, что предупредил. Уже подумывала её разобрать.

Глава 4 Я, снова Я и Синон

15 августа 2033 года
Япония. Токио.
- И всё-таки, почему именно здесь?

- Понятия не имею, - отозвался я и попрыгал, проверяя шнуровку ботинок. Поморщился и присел обратно - перевязывать. Дерьмо какое, в Айнкраде в сто раз лучше делали.

Уж не знаю, какими бумагами тряс Хакер, но всего за двое суток нам выделили полную армейскую форму, каких-то там то ли морских котиков, то ли ещё фиг знает кого, стилизованную под экипировку GGO, передвижной штаб-трейлер и даже жратву. Ну, и вписали меня в игру, разумеется.

- Меня всегда выбрасывает в эту самую точку. Закон мироздания. Просто прими это как факт.

Хакер пожал плечами, в последний раз глянул на здание аэропорта и захлопнул дверь.

- Если ты уверен, то мне все равно. Но, согласись, Кирито, что это немного странно.

Я только развел руками. Есть такое дело, но интересоваться причинами – всё равно, что спрашивать, почему снег… Ладно, опустим, это я знаю.

- Еще раз. – Он разложил тряпичный стул и, усевшись за монитор, серьезно посмотрел на меня. – Возврат, по возможности, каждые четыре часа. Постоянно - связь в игре через Юи. Её ник?

- Вдова 3.5.

Я покосился на девушку, уже лежавшую на койке у стены с амусферой на голове – всё-таки Хакер настоял на раздельном погружении, для надежности, так сказать.

Юмористка, мать её виртуальность.

- Твой? - поинтересовался он с легкой надеждой.

- Зомби-апокалипсис, - разбил я его чаяния.

Хакер тяжело вздохнул.

- Кирито, ты больной? Может, возьмешь нормальный?

- Он нормальный, - я пожал плечами. - Ты вообще видел, кто там бегает? Пламенеющий дезинтегратор слонов - как тебе? ПВП же.

- Почему хотя бы? - поинтересовался Хакер.

Я крутанул между пальцев рукоятку включенного светового меча и пожал плечами.

- Первое правило зомби-апокалипсиса: Клинки не требуют перезарядки.

- Идиот, - констатировал друг. - Чёрт с тобой. Мы ведем вас обоих по видео двадцать четыре часа. Меня сменит Сэйдзиро. При нем – не выходи. Кредит… кредитов бесконечный. Кстати зачем?

- Транспорт, - пояснил я. – Плюс, вступительные на Пулю. Кстати, когда она?

- Послезавтра первый бой, завтра регистрацию закрывают. Думаешь, придется участвовать?

Я посерьезнел, и сделал небольшую паузу. Наконец, вздохнул.

- Скорее всего, да. Я не представляю где его искать, а там он будет точно. Не спрашивай.

Хакер пожал плечами.

- Даже не собирался. Ты достаешь мне этого урода – я не задаю вопросов, так ведь договорились?

Я кивнул.

- Спасибо.

- Благодарить друг друга потом будем, - заметил он. – Начали?

- Давай, - согласился я. Помедлил. – Стишок на дорожку?

- Катись, - беззлобно отозвался Хакер.

Я усмехнулся.

- Принято. Вход Gun Gale Online.

Знакомая вспышка черноты – и вокруг выросла площадь. Та самая, на которой я однажды уже был.

Правда, аватар у меня на этот раз был совершенно обычный – суровый шрамированный мужик лет сорока – так что решительно никто не спешил подвалить ко мне с идиотскими предложениями продать аккаунт. Вообще ни души. Только Юи шагах в десяти – ниже меня на две головы, с платиновым каре.

Я покрутил головой, оглядывая окрестности и осваиваясь с интерфейсом. Вновь полоса здоровья, карта. Новый элемент - счетчик патронов, сейчас светящийся нулем, что меня вполне устраивало. Как и в каноне, огнестрел – это явно не моё. Пальнул-то один раз в жизни и через семь лет предстояло разгребать последствия. Так себе рекомендация.

Вокруг – то ли киберпанк, то ли постапокалипсис. Всё болезненно-зеленое, высокое, металлическое. Дальше – пустошь. Бурая, пыльная, никакая.

Неприятное место.

- Кирито, не спи, - привел меня в чувство голос Юи.

- Здесь, - отозвался я. Пару раз ткнул в послушно появившееся меню, кинул ей заявку в друзья и сразу следом – на звуковой чат. – Кстати, я больше не Кирито.

- Я помню, - девушка дернула щекой. – Зомби.

- Сама-то.

- Справедливо, - она усмехнулась. – Мне точно не отправиться с тобой?

Я на мгновение задумался. Что мы там сказали Хакеру, это всё понятно, но всё же нам привычнее действовать в паре. Однако, пожалуй, не в данном случае. В амусфере и без неё - слишком большая разница параметров.

С той же Синон – это было бы не критично, но что касается Юи – я просто привык рассчитывать на её запредельный уровень. Как, собственно, и она сама.

Но входить в цифру обоим сразу – это значит иметь вероятность полной потери обратной связи, здесь Хакер был прав.

Я покачал головой.

- Думаю, нет. Ты держишь канал?

Девушка скосила глаза в сторону и издала смешок.

- Он пишет, что хватит трепаться.

- Хватит, так хватит. Я пошел.

Никаких «будь осторожен» не последовало. Честно слово, будь я простым игроком, и знай, что нечто вроде нас оказалось внутри – свалил бы из виртуальности на месяц. Просто на всякий случай. Это не меня заперли с вами.

Площадка, как оказалось, располагалась на достаточно большой высоте. Лифтовая платформа спускала меня не меньше трех минут. Так что безлюдность оказалась иллюзорной – улица, на которой я оказался, кишела народом.

- Где ближайший пункт торговли транспортами? – вполголоса поинтересовался я.

- У тебя есть карта, - безразлично отшила меня девушка, которой кроме меня никто не слышал. Нам бы во времена Айнкрада такое чудо техники.

- На соседней улице.

- Что? – я недоуменно обернулся к остановившемуся рядом парню, чем-то напоминающего меня самого – естественно, немного в другой стилистике, но игрок был белым как ангел небесный. Включая волосы. Свезло или читер?

- Спидеры продают на соседней улице, - улыбнувшись, пояснил местный Снежок. – Вон на том повороте направо и метров через триста будет. Но я бы не советовал.

- Почему? – заинтересовался я.

Он пожал плечами.

- Просрешь все подъемные, на то и расчет. А дропнуть можно только чуть хуже. Ну, понимаешь, такие же, только без свистелок. Вообще, лучше на аукционе посмотри. Люди на этом состояния делают.

Я хмыкнул.

- Спасибо.

- Да не за что. – Парень пожал плечами и отправился дальше. – Хорошей игры.

- Хорошей игры.

Я проводил его взглядом и заметил:

- Мир не без добрых людей, Вдова.

- Его ник – Ветроног, - просветила меня Юи, - и у него на аукционе выставлено одиннадцать спидеров.

- Дешевле, чем системные?

- Стабильно - на сотню кредитов.

Я хмыкнул, нашел в меню аукцион и запустил поиск по средствам передвижения.

- Зомби, ты помнишь, что можно не экономить?

- Может, я просто хочу сделать человеку приятное?

Спидеры оказались, по сути, мотоциклами, разве что немного шизоидного дизайна. Была и летающая разновидность (к слову, имеющая втрое более высокую скорость), но с логичным ограничением – стрелять с неё было нельзя.

Помимо этого имелись ещё и нормальные легковушки (всё того же странного внешнего вида), джипы, грузовики (видимо, для перевозки гильдий и наемных команд) и даже катера (где здесь на них рассекать?). В общем, полный набор.

Я немного посмотрел на единственную выставленную от имени Ветронога летающую модель мотоцикла и хмыкнул. Чисто теоретически, летать я умею и сам – скин Кадзуто-сприггана у меня никто не отбирал. Правда, со времен Альфхейма я им не пользовался в силу понятных причин, и использовать здесь его уж точно не стоило.

Однако вопрос в чем? Со стрельбой всё понято, но как насчет светошашек? Я немного порылся в справке и пришел к логичному выводу. Такого ограничения не было.

Легко сказать – спасти Синон, однако, каким именно образом? Если те события, что я помнил – незыблемы (а в той системе, которой я руководствовался – так оно и было), то у меня оставались буквально доли секунды до того, как ей разнесет голову. С зашкаливающей вероятностью – в реале.

Ещё час назад никакого конкретного плана у меня не было, но сейчас…

- Зомби.

- Что? – поинтересовался я, не отвлекаясь от разглядывания моего будущего спидера.

- Хакер передает, что намечается скопление игроков на точке шесть.

Я помолчал, смею надеяться, что выразительно.

- Вдова, точка шесть – это что?

- Завод.

Чёрт, уже? Хотя, если подумать, то завтра закрывается регистрация на Пулю, в которой Синон, по идее, должна участвовать, после чего уйти из GGO, так что логично. Это всё, правда, бабка надвое сказала, но как ориентир – потянет. Да и заварушка там, кажется, какая-то была.

- Зомби, идет перестрелка. Ты здесь?

- Слышу, - отозвался я, щелкнул по кнопке покупки и обозрел хлопнувшееся передо мной из воздуха транспортное средство. Так, заправлять его, кажется, не нужно. Тормоз один, передач – пять, одна из которых - нейтралка, вот ведь кто-то заморочился. Сцепления нет совсем. Тангаж регулируется двумя педалями, видимо, по суперпозиции.

Не очень удобно, но ничего запредельного, привыкну за пару минут.

Я перекинул ногу, и автоматически потянулся поправить несуществующий наушник. Чертыхнулся.

- Готов, веди.

- Восемь миль на северо-восток, - отозвалась Юи.

Ну да, чего тут вести с летающим мотоциклом-то.

Я выжал педаль взлета, выкрутил газ и взмыл почти вертикально вверх. Всё-таки не совсем вертикально – снизу донесся чей-то мат, но мгновенно стих. Предельная скорость этой виртуальной машинки - двести пятьдесят миль в час, они же четыреста километров. Неслабо, кто-то вообще здесь на таких скоростях реагирует? Мировой рекорд, кажется, пять с чем-то сотен, и это по прямой.

Как раз достаточно, для того, что я собирался сделать. Надеюсь.

Я выровнялся, глянув на карту, определил стороны света, поудобнее устроил мечи в карманах и подо мной полетел город, быстро сменившийся пустынными пейзажами. Уже не так быстро, но и не медленно. Думаю, минут пяти – десяти мне как раз хватит.

- Вдова, можно вывести мне видео оттуда?

- Нет, - последовал ответ. - Даже мне нельзя. Хакер передает текст. Тебя звали Джонатан?

- Да, - подтвердил я.

- Подозрительной активности пока нет.

Я кивнул. Вот и хорошо.

- Есть, – вдруг сказала она. – Джонатан откатился за камень. Это уже ты.

Твою мать, ну почему всё так быстро?! А если бы мы опоздали с выходом на пару часов?

Я снова выкрутил газ до упора, выжимая из спидера максимальную скорость.

- Зомби, он проверяет…

- Магазин, - закончил я и замер на месте. На машину инерция не распространялась. А вот на меня – очень даже. – Вижу.

Юи замолкла. А передо мной действительно уже возникло поле боя. Снова.

Такое же, как я и запомнил. Заброшенные ангары. Полуразвалившаяся кирпичная башня чуть слева – тогда, и прямо по курсу – сейчас. В стороне – кучка людей, включающая меня 1.0. Вгоняющего магазин обратно в рукоятку сорок третьего Глока. Чуть справа - другая группа и бегущая к мосту Синон. Куда её вообще понесло, к башне? Первый я её еще не вижу, сейчас она вывернет из-за стены. Потом первый я встану и выстрелю.

Десять.

- Вдова, - предупредил я. - Тишина в эфире.

Девять.

У Хакера сейчас есть возможность понаблюдать за удивительным представлением.

Восемь.

Спидер ревет адским цербером и срывается вертикально вниз. Его должно быть слышно, но слишком громко гремят автоматы.

Семь. Шесть.

Я достиг теряющегося в темноте каньона – трещины, через которую и был перекинут этот чертов мост. И мне совершенно точно было известно, что с позиции меня 1.0 этой точки не было видно.

Пять – курс меняется на параллельный земле.

Четыре – меня замечает Синон. Сбивается с шага – вот почему она тогда (сейчас) не среагировала на угрозу в виде стоящей фигуры.

Иронично.

Три - руки выпускают руль и ныряют в карманы. Кирито 1.0. прицеливается.

Два – два фиолетовых лезвия выстреливают из рукоятей и на предельной скорости – четыреста два километра в час, врубаются в металл моста.

Один – выстрел. Его ещё не слышно, но я считаю миллисекунды. И мое поле зрения начинает сужаться. Мое тогдашнее поле зрения.

Ноль целых пять десятых – я пролетаю под мостом, вырезая из него фрагмент, на котором, вцепившись в свою винтовку, стоит девушка с бирюзовыми волосами.

Ноль целых двадцать пять сотых – Джонатан исчезает – соединение разорвано. Надеюсь, игрок просто получил дисконнект.

Ноль - пуля шевелит волосы на голове падающей в пропасть Синон и влетает в кирпичную стену.

Всё.

Я, резко останавливаясь (в реале схватил бы под двадцать g) разворачиваюсь на месте, вновь выкручиваю газ, ухватив девчонку за шиворот, забрасываю её за спину и рву в сторону города.

Вот теперь всё.

- Неплохо, - признала Юи.

Я только кивнул. Говорить вслух было больше нельзя.

Повернул левое зеркало так, чтобы видеть лицо девушки за спиной, и мысленно хмыкнул.

Не знаю, чего я ожидал – шока, квадратных глаз, агрессии? На молодом, по сути, ещё детском лице был прямо-таки эталонный скептицизм.

- Ну и какого чёрта лысого это было?

Однако.

- Думаешь, это сойдет за спасибо? – поинтересовался я.

- Думаю, это сойдет за «какого фига ты лезешь не в свое дело?», - фыркнула девушка. – Герой хренов. Лут по договоренности общий. Даже покойникам. Но не дезертирам.

Да уж. И что с ней делать? Объяснять, что эта пуля отправила бы её на тот свет?

Хотя не плевать ли? Свой косяк я, можно сказать, исправил, так что её можно хоть тут сбрасывать. Ну, это, пожалуй, чересчур жестоко, но…

- Денег должен, - припечатала Синон.

Я натуральным образом поперхнулся. Юи начала ржать. Хакер, подозреваю, тоже.

- А ты не охренела?

- Нет, - пожала плечами девушка. – Сегодня. Два мега-кредита.

- Вступительные на Пулю.

Да хоть в Казино Рояль. Денег не жаль, они вообще не мои, но какого черта?

- С какого перепугу?

- Ты сорвал мой банк, - набычилась она. – Теперь должен, это справедливо.

- Вообще-то, не факт, что вы бы победили, - возразил я.

Она фыркнула.

- Я лучший снайпер GGO. Я бы их и соло сделала. А ты вообще кто такой, съемщик-неудачник?

У Юи, судя по звукам, началась истерика. Даже не знал, что она так может.

- Я не съемщик.

- А кто? – поинтересовалась девушка. - Придурок какой-то. Ещё и брутала такого в аватар взял. Не снайпер – винтовки нет, не тяжеляк. Наводчик? Один? Явно неудачник.

- Джедай, - огрызнулся я. – Не видно, что ли?

- Ну, я и говорю - неудачник, - она пожала плечами. Помолчала. Я, охренев от такого уровня наглости – тоже. Она что, и в каноне такая была? – Тебя как звать-то, джедай? Дарт Вейдер?

- Зомби-апокалипсис.

- Ещё и клоун, - заметила она. - Синон.

- Здесь я с ней согласна.

Я мысленно отмахнулся.

Черт с ними, с вопросами воспитания, однако что с ней делать? Дать денег, чтобы смогла записаться на Пулю? Это и хорошо и плохо. Хорошо – потому что при должных усилиях я получу подспорье. Нужно ли оно мне – другой вопрос.

Плохо – потому что её банально могут грохнуть насмерть.

С другой стороны…

Во-первых, как ни цинично звучит, с себя я вину уже снял, и что там с ней будет дальше - мне, по большому счету, не очень интересно (что не означает, будто я желаю её смерти). А во-вторых, насколько я помню – Дес Ган охотился и за ней тоже, поскольку насчет лучшего снайпера Синон не врала, и в таком случае – её лучше держать перед глазами, как вероятную цель.

Кроме того, она банально может достать денег где-то ещё – и с таким её характером, я нисколько не сомневаюсь, что достанет. И вот тогда – вполне может задаться целью, создать мне проблемы. Способна ли она на это? Да чёрт его знает.

В общем-то, так на так и выходит.

- Неоднозначно, - подтвердила Юи мои выводы. – Делай как знаешь.

Я помедлил ещё пару секунд и кинул ей трейд.

- Нифига себе, - заметила девушка. – Думала, ты меня пошлешь.

- Бери, пока я добрый.

Она фыркнула.

- А если станешь злой – то что?

- Найду в реале и щеки прострелю, - посулил я.

Её передернуло, и самодовольное выражение лица чуть поблекло.

- Джедай, да ты долбанутый.

- Угу, учти это. Тебя сейчас на Пулю?

Синон бросила взгляд вниз (мы давно дрейфовали над городом) и кивнула.

- Умница какой. Продолжай и, может, даже девушку себе найдешь. Да, туда.

Я послушно направил спидер к указанной точке, и через минуту мы приземлились на небольшой площадке – почти копии стартовой, разве что куда больше размерами. По периметру – множество терминалов.

Синон спрыгнула и одернула одежду. Повернулась ко мне, чуть замялась.

- Слушай, джедай. Вроде как спасибо.

- Вроде как пожалуйста, - отозвался я, заглушая мотор.

- За бабки, не за мо… Эй, а ты куда? – опешила она, вдруг осознав, что я совсем не собираюсь отсюда убираться.

Я пожал плечами.

- Отгадай с трех раз.

Синон изумленно посмотрела на меня, на терминал, снова на меня и доверительно сообщила:

- Джедай. Тебя тут размажут.

- Запомни этот момент, хорошо? - Пожалуй, это может быть даже забавно. Если не брать в расчет эпопею с Дес Ганом. – Посмеемся потом.

- У тебя вообще пушка есть?

- Клинки не требуют перезарядки, - повторил я своё кредо на это приключение и направился к терминалу.

- Эй, придурок, я серьезно!

- Я тоже, – безмятежно отозвался я. - Они её действительно не требуют.

Синон треснула ладонью по лицу и заметила:

- Если тебе некуда девать деньги, лучше бы мне отдал.

- Ты же лучший снайпер GGO. Сама настреляй.

Она покачала головой.

- Ладно, попадешься мне – я тебя быстро выведу, обещаю.

- Не обещаю того же, - отозвался я. - У тебя поганый характер. Ты в кого такая?

Юи хмыкнула. Чёрт, кажется, это был лишний вопрос, да?

- Да есть тут один… - протянула девушка. – У тебя, между прочим, не лучше.

Характер у меня был нормальный, а этот бессмысленный диалог уже начинал утомлять, так что я просто махнул ей рукой и направился к терминалу – регистрироваться.

- Эй, джедай-неудачник! – проорала она мне в спину. Разумеется, на всю площадку. – Тебе помочь?

- Себе помоги, жертва общеобразовательной системы, - пробормотал я себе под нос и отозвался: - Без сопливых разберусь.

Надеюсь на это, по крайней мере.

Глава 5 Пикник на обочине

15 августа 2033 года
Gun Gale Online
- Какие у нас планы дальше? – поинтересовалась Юи и хлюпнула трубочкой.

- Прекрати, - попросил я и обернулся через плечо. – Знаешь же, что раздражает.

Юи мстительно хлюпнула ещё раз и выпустила опустевшую жестянку из рук. Та, кувыркаясь, улетела вниз. На глаз – где-то полкилометра, интересно, здесь можно убить банкой?

- Уверена, Синон так не делает.

Я закатил глаза. В таком духе она вела себя уже часа три – с тех самых пор, как я её подобрал. Что самое глупое – исключительно на публику, в лице одного меня. И не ревнует, и понимает, что не к чему, и понимает, что я всё понимаю… Просто её это забавляет.

У Юи полно достоинств (если на то пошло, то мне ревновать приходится чаще), но, честное слово, хорошее чувство юмора в их число не входит. Что, в общем-то, неудивительно.

К слову, я уверен, что Синон делает куда более отвратительные вещи.

- Планы, - напомнила девушка.

Я немного подумал и пожал плечами.

- Домой и гулять. В смысле, в реальном мире.

Почему бы не совместить приятное с полезным. И развеемся, и Юи заодно успокою (а то чёрт её знает, что там у неё в голове на самом деле).

Синяя бровь вопросительно приподнялась, и я счел нужным пояснить:

- Площадь мира GGO порядка десяти тысяч квадратных километров. Сотня на сотню. Это, считай, весь Айнкрад – как мы здесь его найдем?

Юи взяла секунду на размышление и поинтересовалась:

- Предлагаешь плюнуть до Пули?

- Просто не вижу смысла тратить время. На Пуле он будет точно – это ведь тот же самый Дес Ган, то, что мир другой – на него самого никак не влияет. Так что, максимум, мы прошарахаемся двое суток зря, устанем, и в итоге всё равно встретимся там. Пока здесь тупо нечего делать.

Юи помолчала.

- Хакер не одобряет.

- Хакер может предложить рабочую альтернативу? – поинтересовался я.

- Нет, - ответила девушка после небольшой паузы. – Но он не одобряет.

Я пожал плечами.

- Если альтернативы нет, то пусть смирится. Вых…

Меня треснули по плечу.

- Зомби, ты идиот?

- В чем дело? – искренне не понял я.

- Ты хочешь заспавниться на высоте в километр? – поинтересовалась Юи.

Я бросил взгляд вниз и, молча признавая её правоту, направил спидер на стартовую площадку. Не подумал. Подозреваю, что кое-кто так делает, и даже успевает в полете вытащить из инвентаря маунта, но мне с реальной смертностью такие эксперименты точно не нужны.

Приземлился, убрал средство передвижения, махнул Юи рукой.

- Выход. – И обнаружил себя стоящим в нашем трейлере.

Удачно – уже после входа посетила не очень забавная мысль, что на обратном пути я могу влететь в текстуры. Но нет, ничего подобного.

- С возвращением, - поприветствовал меня Хакер.

Всё-таки я не понимаю этого человека. На моей памяти его не удивляло вообще ничего и никогда. Он даже к рождению Рэй отнесся философски, в отличие от всех нас. А тут мы с Юи – ходим в цифру как к себе домой (что недалеко от истины). Но нет – всё, что его интересует – можно ли это использовать в текущей ситуации. Ну, может, еще как повод составить пару стихов. Настоящий самурай, мне до такого, наверное, никогда не дорасти.

Не то чтобы очень хотелось.

- Ага, - отозвался я.

- Ты уверен, что прямо сейчас ничего нельзя сделать?

- Я уверен, что прямо сейчас можно сделать что-нибудь только случайно. А сидеть ради этого в цифре два дня – извини.

Юи коротко вздохнула, заставив меня чуть дернуться, и распахнула глаза. Как ни странно, до этого ни разу не видел выход из амусферы своими глазами.

- То есть сворачиваемся? – уточнил Хакер.

- Сегодня норма по спасению девиц уже выполнена, - отозвалась девушка, стягивая шлем и приводя прическу в порядок. – Так что, наверное, да.

- Надеюсь, отчет писать не надо? – поинтересовался я.

- Валите, - отмахнулся он. – Я закрою всё. Встречаемся здесь же… когда?

Я прикинул и потянулся к оставленной на койке человеческой одежде.

- Давай за пару часов до начала.

Домой мы в итоге решили не заходить, вместо этого сразу отправившись шарахаться по Токио проветривать мозги. То есть сначала в центр, по прибрежной трассе, а вот потом – шарахаться.

Звучит странно, но не очень люблю этот, теперь свой, город. Или люблю?

Пожалуй, не люблю именно за то, что не могу точно ответить на этот вопрос. Он просто слишком огромный. Есть куча совершенно разных Токио. И префектура Токио в том числе – отдельно. Собственно, только она и есть Токио, на самом деле, всё остальное – это уже другие префектуры… в которых уже другие города. А само Токио вроде как и не город даже, а куча маленьких. Короче, чёрт ногу сломит – японцы застроили абсолютно всё, что хотя бы теоретически можно было застроить, и у каждого места – по два – три названия. Я даже за прошедшие семь лет до конца не разобрался, хотя у Юи вот таких проблем не имелось.

Благо, для того, чтобы ориентироваться, понимать всю подноготную было совершенно необязательно. Так что, что именно я называл словом «центр» - объяснить в верных терминах у меня бы вряд ли вышло, но вот конкретно эти места меня вполне устраивали.

Мы даже успели обзавестись набором любимых заведений самого разного сорта. Включающим, кстати, ту самую забегаловку напротив Кэйо, куда я завалился в двадцать пятом. Просто слишком весело было, на пару появляясь в дверях, смотреть на лицо Тераюки Мидзуно – бессменного продавца и, как оказалось, владельца.

Но сейчас я повел Юи не туда, а в заведение классом повыше – двухэтажное, неподалеку от того самого Принц-Паласа. То ли уже ресторан, то ли ещё кафе – не поймешь. Цены туристические, но относительно терпимые – всё-таки платят нам немало. И мне и ей, в её архитектурном.

Хм, и кстати о птичках.

- Ты как сегодня с работы ушла?

Понедельник, Япония – неработающий человек это чудо господне.

Девушка отвлеклась от праздного разглядывания меню и хмыкнула.

- Больничный взяла на неделю.

- И дали? – изумился я.

- Такеши поорет, но ничего страшного. Я половину проектов тяну.

Она отложила меню, отпила из своей чашки и задумчиво уставилась в окно.

- Юи.

- Что?

- Расслабься, - посоветовал я. – Свой план мы уже сделали.

Юи перевела взгляд на меня, немного подумала и обмякла в кресле.

- Согласна. Но всё равно это не дает мне покоя.

- Что именно? – поинтересовался я.

- Всё, - нахмурилась девушка. – Кирито, ты думаешь, что всё объяснил, но это не так – ты только высказал гипотезу. Пока она работает, но только пока. Ситуация – ненормальна. И то, что мы действуем исходя…

- Из моих предположений, не означает, что мы действуем верно, так? – продолжил я.

- Именно, - она кивнула. – Ровно так же было в Альфхейме, и чем всё закончилось?

Я тоже нахмурился и, протянув руку через стол, взял её ладонь. Не то чтобы она реально в этом нуждалась… Но так принято. И приятно. Обоим.

- Ты можешь не думать об этом хотя бы сейчас? Два дня мы отдыхаем, хорошо? А потом снова идем в сеть. От того, что ты мусолишь ситуацию – она не разрешится. У нас впервые есть возможность работать нормально, давай пользоваться.

Вообще-то странно, что именно я её успокаиваю, а не наоборот. Впрочем… С цифрой все эти годы работал именно я, она устранилась от неё, едва мы окончательно вышли в реал.

Я – был создан таким, а Юи? Её разум и человечность – результат ошибки и моих действий. Фактически, в определенном смысле, я и правда мог бы назвать её дочерью. Только не хочется.

Кто знает, чего ей стоит снова иметь дело с тем, от чего она старалась дистанцироваться как можно дальше.

«Я – нормальная, я – умею, я – женщина».

И ещё – «Это – моё собственное».

Возможно, что именно поэтому, несмотря на всю демонстрируемую независимость, она и реагирует так болезненно чуть ли не на любую особь женского пола, кроме проверенных боями.

Возможно, что именно поэтому я её сегодня сюда и отвел.

Юи немного поразглядывала мою руку, слабо улыбнулась краем губ, приоткрыла рот.

- В сторону.

Я послушно уложил голову набок и подача, летевшая мне в висок, лишь всколыхнула непричесанные толком волосы.

- Тетя Юи, это было подло!

- Подло нападать со спины, Рэй, - заметила девушка.

- Результативно.

Я обернулся.

- Какого чёрта ты вообще тут делаешь?

- Интереснее, какого чёрта, ты здесь делаешь, Снежок, - заметил Кибао, подходя вслед за дочерью. – Продал мотоцикл?

- Дом, - отозвался я. – Мотоцикла хватало только на десерт.

Мой бывший коллега по Совету добродушно расхохотался. Подобные подколы, как и моё равнодушное к ним отношение давно были в порядке вещей.

В отличие от меня, Хакера и Сёгуна, которые нашли себя в несколько иных областях (последний открыл автосервис, и к нему мы с Юи регулярно гоняли наши аппараты на починку), Кибао продолжил заниматься тем же, чем и в Айнкраде.

Политикой.

Я, честно сказать, не особенно интересовался как там у него успехи - разве что знал, что до уровня главы префектуры ему ещё как до Китая пешком – но какие-то очевидно были. Жил Имаи Рэн не так, чтобы на широкую ногу, но откровенно не бедствуя – уж явно побогаче нас, хороший деловой костюмчик тому доказательством. Впрочем, я был только за. Вот уж к кому меня точно не стоит записывать в друзья, но общались мы вполне нормально – брюзгой он был, брюзгой и остался, но теперь всё это было окрашено в куда более светлые тона.

В отличие от Рэй.

- Кирито, ты гад! – возмутилась девушка, за семь лет из чудовища малолетнего и виртуального превратившаяся в чудовище вполне реальное и взрослое. Вымахала почти с меня ростом (это несложно, но в её шестнадцать – всё равно достижение), заплела свои розовые волосы в толстенную косу, и треснуть меня по голове, как минуту назад – это для неё как с добрым утром.

- Чего это вдруг? – заинтересовался я.

- Ты отменил праздник, - возмущенно пояснила Рэй, беспардонно усаживаясь за наш столик. - Мне, между прочим, Арго обещала подогнать шмоток, а из-за тебя всё накрылось.

Я бросил непонимающий взгляд на Кибао – он что, не покупает дочери одежду?

- Косплей, - пояснил экс-лидер Армии, бросил взгляд на дочь, крякнул, и пошел за четвертым стулом.

- Арго – косплеерша? – опешила Юи. И я, признаться, тоже.

- Арго - журналист, - наставительно заметила Рэй.

- Не вижу связи.

Она пожала плечами.

- Знает кучу людей. Да и ей тупо дарят, на лицо-то она ого-го ведь. – Рэй помедлила и с легкой завистью добавила: – Да и на остальное тоже.

Теперь крякнул уже я. И подозреваю, что Арго бы тоже, будь она здесь.

- Подрастешь, - заметила Юи.

Мелкая бросила оценивающий взгляд на девушку. Потом на меня.

- Даже не думай, - золотые глаза ощутимо похолодели.

Я крякнул снова.

- Эй, может, хватит?

- Сам сказал отдыхать, - заметила Юи, - мы развлекаемся.

Однако убивать (а также нарезать на куски и разбрасывать в стороны) мелкую взглядом не перестала, пришлось сжать её ладонь, которую я всё ещё держал.

- Что за шум, а драки нет? – раздался голос у меня над ухом. – Может, я тогда начну?

Я второй раз за день изумленно обернулся, наткнулся взглядом на Кармен, и у меня в голове вспыхнула догадка.

- И откуда ты знала, что мы здесь будем? – поинтересовался я у Рэй.

- Снежок, тебе небо на плечи не давит? – поинтересовался вернувшийся Кибао.

Я проверил ощущения и ответил:

- Да вроде нет.

- А должно, - заметила Кармен, - Ты, так-то, чужой на этом празднике жизни.

Мы с Юи переглянулись и она уточнила:

- И кто ещё должен быть?

Вообще-то, и об этом стоит сказать отдельно, с игроками у неё сложились неоднозначные отношения.

Это для меня Айнкрад был подернут туманом последующего безумия и выхода из него, слегка затерт Альфхеймом (от которого я, собственно, и восстанавливался в больнице). Но для остальных всё было не так.

Её не было с нами.

У неё не было ездового дрейка, она не стала фигурой на кладбищенском постаменте, не ела булки с повидлом, не плясала на свадьбе Эгиля, не проходила мясорубку Тора-Вьельдо… И много ещё всяких «не».

Но она привела Рэй в больницу. От моего имени. И назвалась подругой.

Со стороны вывод был довольно прост – Юи была всегда. Что-то вроде моего личного информатора, или лица для тайных поручений. Карманная Арго.

И как следствие… С Асуной были дружны многие. С ней вообще сложно было не дружить, она была… Асуной, и этим всё сказано. Кармен – её лучшая подруга, Арго – самая старая подруга. Сёгун, Айдан и Линвар помнили, как мы с Кляном три года не разговаривали из-за неё. И мысль о том, что всё это время у меня была любовница – воспринималась откровенно дерьмово.

С другой стороны, того, кто сказал бы мне хоть слово на этот счет – скопом бы запинали остальные. Просто потому что все они живы только благодаря мне.

И они старались делать вид, что всех этих «не» - не существует. У кого-то (например, у Арго, которой поругаться с кем-то и самой было проблематично) со временем старание перешло в настоящие приятельские отношения. У кого-то (например, у Кармен) – нет.

Вот и сейчас девушка едва заметно поджала губы, прежде чем ответить.

- Да, в общем-то, состав тот же. Апостол с Айданом пошли до алкоголя, сейчас должны… Ага, вот, – прервалась она и привстала, помахав рукой в сторону двери.

Как-то незаметно оказалось, что составленных столиков уже четыре.

- Нас отсюда не турнут, с виски-то? - скептически поинтересовался я.

- Вот он, наш гарант, - только что хлопнувший на стол бутылку Айдан мотнул головой в сторону Кибао. – Если что, помашет удостоверением. Здорово.

- А я всё думала, зачем он тут нужен, - ни к кому особенно не обращаясь, вставила Юи свои пять копеек.

- Поговори ещё, - буркнул означенный гарант. – Наливать кто-нибудь будет или нет?

- Будет, - радостно отозвалась Рэй и потянулась к бутылке. Тут же получив по пальцам с двух сторон – и от отца и от меня. Второй – тут же получил под столом по ноге, первый – сомневаюсь.

Я подумал пару секунд и, не жалеючи, засадил в ответ. Рэй зло зашипела.

- Кирито.

- Что? – повернулся я к Юи.

- Спасибо.

Я рассмеялся.

- Очень смешно, - прокомментировала Рэй и пнула меня снова.

Домой мы вернулись уже во втором часу. Вернее вернулся я – Юи, как водится, была доставлена. Я что-то говорил о достоинствах? Умение пить в них не входит тоже.

- Кирито? – промямлила девушка, когда я наконец оказался в темной квартире и захлопнул за собой дверь. Вот ведь – пока вёз, горланила песни не затыкаясь (почему-то с английским акцентом), а сейчас – с трудом разберешь.

- Что?

- Я мыться?

Господи Иисусе, и это неубиваемая машина смерти с жутким копьем? Вот эта вот девушка с расслабленными мышцами лица и тупой улыбкой?

- Нет, ты спать. Мыться - завтра.

Юи немного подумала и уточнила:

- А послезавтра?

- И послезавтра мыться, - согласился я.

- А спать? – последовал новый вопрос.

- И спать.

- Тогда ладно, - покладисто согласилась она. Лично я не очень понял, с чем именно, но пусть – секунду спустя до меня донеслось сонное сопение.

Я вздохнул, поудобнее перехватил тело и потащил в большую комнату. Временно уложил на пол, развернул диван и устроил Юи на нем.

Немного подумал, сгрузил обратно и застелил белье. Снова переложил на кровать. Стянул с неё джинсы и принялся расстегивать рубашку.

- Кирито?

Это она удачно проснулась.

- Руки подними.

Или нет. Сложенные как у каратиста ладони уставились в потолок.

- Юи, подними нормально!

- Ага. Кирито?

- Что?

- А я тебя люблю.

- Завтра тебе будет стыдно, - заметил я.

Она буркнула и отвернулась.

Я вздохнул, сложил одежду на стул, выдернул иголки, распуская ей волосы. Остановился.

Темень, только луна в окно. И бледное женское тело на кровати, с распущенной гривой до колен. Загар к ней вообще не пристает, никогда. Белье, правда, почти армейское, но так даже лучше.

- Ты красивая. – Я даже не сразу понял, что сказал это вслух.

- Спасибо, - зло отозвалась девушка.

Я помолчал, вспоминая почему-то совсем другой вечер и совсем другую женщину. Которой я тоже не ответил. Которой не рассказал о себе вообще почти ничего. И которая умерла днем позже, отрезав для меня любые возможности сказать что бы то ни было.

Здесь всё было иначе. С куда большим количеством оговорок. Но с куда меньшим количеством недоговоренностей. Всегда так было, с самой нашей встречи. Даже в том круглом зале мы уже знали друг о друге больше, чем Асуна о ком-то из нас.

И к чему мы пришли в итоге? Спим вместе – да, живем – да, ведем… быт? Решаем проблемы. Но в чем здесь дело? Контролируемые эмоции, дзен? Осознанный выбор подчинения обстоятельствам?

Чёрт его знает.

Но думаю, что тьма народа может нам позавидовать.

И ещё думаю, что я не хочу в один совершенно не прекрасный момент осознать, что объяснить всё это – больше некому.

- Эй.

- Ну?

- Я тоже тебя люблю.

Юи перевернулась ко мне лицом. Помолчала.

Глаза в луч света не попали, так что об их выражении мне оставалось только догадываться.

- Завтра тебе будет стыдно.

Я пожал плечами.

- Возможно, что послезавтра кого-то из нас пристрелит воображаемый псих, и никакого мыться и спать не будет. Так что нет, Юи, не думаю, что мне будет стыдно.

Она сделала ещё одну длинную паузу и отвернулась обратно.

- Принято.

Глава 6 Пуля, дура

17 августа 2033 года
Gun Gale Online
Я немного покрутил полученный у регистратора прозрачный планшет и прошел в комнату ожидания. Даже, скорее, зал. Приятный полумрак, мягкие диванчики, негромкий драм. Столики с какими-то коктейлями. И, как и следовало ожидать - полная пустота.

Я хмыкнул, обернулся к оставленной позади стойке и снова глянул на стеклянный прямоугольник в руках.

Разумеется, в панелях интерфейса появилась соответствующая плашка, и, посмотрев на нее, можно было получить всю необходимую информацию. Не говоря уже о том, что на бои тебя выдергивает из любой точки мира, так что сидеть конкретно здесь у обычного игрока нет совершенно никаких причин.

Но нет - мы вставили вам монитор в монитор, чтобы вы могли играть в игру, когда играете в игру. И даже человека специального поставили - интересно, ГМ или доброволец?

И стоило для этого создавать цифру?

Я прошел в угол, плюхнулся на диван и принялся за изучение.

Итак, всего на Золотую Пулю записано семьдесят шесть игроков. Как по мне - маловато, но, может, два мега-кредита это действительно большие деньги, не в курсе. Мой спидер вроде как стоил три, а маунты - обычно дорогое удовольствие, тем более нетипичные.

Семьдесят шесть игроков, это, выходит, тридцать восемь пар, то есть боев первого круга. Я быстро крутанул список. Мой противник - некто Буря В Кармане, у Синон - Избиватель Нострадамусов.

Немного завис на имени Дес Гана, но потом просто пожал плечами. Здесь ему скрываться никакой необходимости нет - всё равно точки входа не существует. Ему предстояло встретиться с Кровавой Кровью.

- Вашу мать, да что с вами не так? - пробормотал я себе под нос.

- Сказал Зомби-апокалипсис, - подколола меня Юи.

Я просмотрел лист до конца, зацепившись еще и за ник Ветронога. Его будущий противник - Джон Сильвестр. Везет.

Все бои идут одновременно, но между кругами перерыв в несколько часов - чтобы была возможность просмотреть записи противников.

Однако...

- Хакер, есть возможность подменить Кровь на ИИ после начала боя?

- Он уточняет - вывести игрока?

- Да. Придержите парня в реале, болванка пусть остается. Иначе у нас станет одним трупом больше.

- Это девушка.

- Да без разницы.

- Вопрос решаем, - отозвалась Юи после небольшой паузы.

Я кивнул и вернулся к изучению регламента.

На второй круг оставшиеся тридцать восемь игроков после повторной жеребьевки снова ставятся в пары. Итого - остается девятнадцать человек.

И вот эти-то девятнадцать засылаются на здоровое поле, где крошат друг друга уже кучей.

Кто выжил - тот молодец.

- Здорово, джедай! Так и думала, что ты тут сидишь.

Я поднял глаза как раз вовремя, чтобы увидеть, как Синон разваливается в углу дивана. Еще кое-кто, с кем всё не так - нормальный ник компенсирует, что ли? Натуральная девчонка-бандит. Честное слово, ей только розовой жвачки не хватало, чтобы пузыри пускать.

Я пару секунд неверяще посмотрел на выдуваемый в потолок розовый пузырь, потряс головой и вернулся к списку. Поинтересовался:

- Хорошее настроение?

Она пожала плечами.

- Ну так сто пятьдесят мега-кредитов всё ближе.

- Сто пятьдесят два, - автоматически поправил я.

- Ух ты, прямо посчитал, - усмехнулась Синон. - Ты что, серьезно надеешься их получить?

- Учил арифметику в школе, - отозвался я. - Но подумываю об этом, да.

Хотя, вообще-то, неплохо бы нам пересечься с Дес Ганом во втором круге, и в задницу GGO. Всё что мне нужно - коснуться его и инициировать выход. А в реале уже совсем другие правила, сначала психа примет Хакер (и всё тот же я), потом подгоним людей и привет. Если перемещаться сам он не в состоянии (а это так, иначе чего бы ему тут сидеть) - скрутят на раз-два.

- Эй, ты там уснул?

У меня перед носом щелкнули пальцами.

- Чего тебе?

Она откинулась обратно.

- У тебя что, реально нет пушки?

- Синон, - проникновенно произнес я. - Иди нахер.

Мы видимся в общей сложности минут двадцать, а эта барышня меня уже натурально бесит. И за эти пять из двадцати я уже успел пожалеть о собственном условно добром поступке.

Синон многозначительно хмыкнула и замолкла.

- Через десять минут начало, - напомнила Юи.

- У меня есть часы, - иронично заметил я.

- Рада за тебя, - флегматично отозвалась Синон, сверля взглядом один из экранов в центре помещения, на которых сейчас шел обратный отсчет.

Твою мать.

- Логика подсказывает, что и у тебя они тоже есть, - вывернулся я. - Дырку просверлишь.

- Джедай. Иди нахер.

- Один - один.

Не очень справедливо, учитывая, что она просто повторила за мной, но в этот раз я спорить не стал, вместо этого, сам не знаю зачем, тоже уставившись на здоровые цифры.

Семь минут. Пять. Две.

-Ты хоть знаешь, кто твой противник? - напряженно поинтересовалась девушка.

- Нет, - отозвался я. Ну, ник знаю, но, подозреваю, что она имеет в виду несколько другое.

Она скосила на меня бирюзовые глаза, и утвердительно произнесла:

- Тебе насрать.

Одна минута. Я проверил клинки в карманах.

- Точно.

- Ты придурок, джедай, - Синон отвернулась.

- Повторяешься. - Пять секунд. - До новых встреч.

Старт.

Я, даже, не дожидаясь пока в глазах окончательно рассеется чернота перехода, рванул вправо и не прогадал. Всё-таки совсем дурачков здесь не было - то место, где я стоял, тут же прошила короткая очередь из четырех пуль.

Ого. Этот буреносец просто умный, или довелось пострелять в реале?

Хотя какая, в принципе, разница.

Я кувырком ушел от еще одной очереди, в процессе активируя клинки и пытаясь оглядеться. Среагировать на мои перемещения нормальный человек не способен, это верно, но вот чтобы принимать пули на клинок, каков собственно и был план (не говоря уже о том, чтобы кого-то резать) - противника требуется видеть.

Какие-то бурые развалины, что-то вроде храма - прямоугольный зал без крыши и с дырами в стенах - фактически, стены, скорее, кое-где есть, чем их кое-где нет.

Вокруг - заросли кустарника. Сильно качающиеся - стрелок тоже не был идиотом и рванул в укрытие. Плохо.

Еще один кувырок - за один из сохранившихся кусков стен. Вовремя - тут же последовали новые выстрелы.

С одной стороны - теперь позиция точно определена - за противоположной от меня стеной, с другой - противник её уже сменил. Вряд ли кто-то здесь не знает первое правило любых стрелялок - Ад пожирает праздных. Зато моя позиция теперь известна точно, и вот как раз я так запросто сменить её, не оказавшись под ударом, не могу.

Вообще-то, сейчас совсем не помешала бы помощь нашей "координаторской группы", но Юи отчего-то молчала, а самому говорить вслух, когда меня транслируют в прямой эфир - верх идиотизма.

Впрочем, было одно правило, которое я усвоил давным-давно. Если нельзя двигаться в стороны, некуда наступать и не успеваешь отойти назад - всегда можно двигаться вверх.

Я хмыкнул и, отступив на шаг, взбежал по стене.

А вот отсюда окрестности были как на ладони - для того, чтобы прикрыть человека полностью, зарослей было явно недостаточно.

И с чего я взял, что мой противник - парень?

Девушка, на голове красный ежик, а ля Зараки Кенпачи, только без колокольчиков. Лицо в шрамах, как и у моего аватара. В правой руке - какой-то ПП на ремне, в левой… приготовленная мина?

Однако. Насколько я знаю, чтобы палить из пистолета-пулемета по паре патронов - это надо быть не последним стрелком. А уж чтобы делать это точно (а она точна, просто я быстрее), тем более с одной руки - и подавно.

Разумеется, видимость улучшилась не только для меня. Она тут же вскинула свою пушку и высадила в меня очередь, на этот раз длинную. К несчастью для неё - теперь я прекрасно видел, куда именно направлен ствол, а значит - бой уже закончился.

Падаю вправо. Цепляюсь левой стопой за край стены, и меня закручивает, переворачивая вниз головой. Раз, два, три - трассы приходятся мимо.

Она реагирует, и ствол чуть опускается - четыре, пять. Напряжением мышц выдергиваю себя обратно, просто докручивая маятник, уже спиной к ней, толчок - два удара о старые камни.

Длинный бланш к противнице - уже прямо на сплошной поток пуль. Очень медленный. Раз - клинок ловит одну. Никаких "на две половинки" - металл просто сгорает. Два - несколько градусов в сторону, ещё один снаряд. И никаких красивых светящихся вееров - на самом деле, смещение едва заметно глазу. Второй клинок - Еще три. И ещё пять. Неплохая скорострельность.

Потом поток прерывается, и мне навстречу летит мина. В отличие от гранаты - взрывающаяся не по таймеру, а от контакта с целью.

Я мысленно выматерился - вот этого в плане не было - резко превратил свой недокрученный бланш в винт (выключив мечи, чтобы случайно не разрезать опасный подарок), пропустил тяжелый кругляш мимо и приземлился у неё за спиной.

Пригнулся, пропуская удар пулеметом с разворота, для надежности саданул рукояткой под дых и, выпустив лезвие, рванул в сторону.

Всё.

Не то чтобы это было сложно.

Диск мины влетел в стену, грохнул, и та пафосно осыпалась вниз. Потрясающе. Даже жаль, что я стою не спиной.

Бросил взгляд на рассыпающееся полигонами тело, пару секунд посмотрел на забавную надпись "Зомби-апокалипсис победил" и кликнул "Окончить бой".

Не то чтобы это было честно.

Снова окинул взглядом зал ожидания, покинутый мною всего пару минут назад, почесал бровь и уселся обратно на диван.

Фарс какой-то.

Однако кое-что меня заинтересовало, и довольно сильно.

- Вдова.

- Связь пропала, Зомби, - тут же пояснила мне Юи, даже немного извиняющимся тоном. - В правилах об этом ни слова, но, кажется, они глушат внешние чаты.

- Ну, в принципе, это логично, - пришлось признать мне. - Но не радует.

- Ты и сам неплохо справился, - заметила девушка.

Я только отмахнулся.

- Это ерунда. Но то, что связи не будет на финальном этапе - паршиво. Ты можешь ломануть блокировку?

Она немного помолчала.

- Я могу, но есть сложности. Во-первых, мне придется войти целиком, во-вторых, это могут заметить.

- Тогда плюнь. - Как по мне, так и первого пункта хватало. - Справлюсь. Как дела у Дес Гана и Синон?

- Дес Ган уже выиграл бой. Хакер подменил аватар, игрок Крови временно взят под стражу.

Я хмыкнул и поинтересовался:

- У него вообще какой доступ? - Как-то всё слишком лихо делается. Да и вообще, то, что мы здесь творим, на мой взгляд, слабо укладывается в "стандартные процедуры".

Небольшая пауза на уточнение.

- К базе - полный. К игре - никакого, он просто ломает. - Юи помолчала ещё немного, видимо, получая сообщения и делая собственные выводы. - Пишет, что в состоянии сломать и связь, но в этом случае - заметят точно. И сейчас замечают, но на конкретных игроков всем плевать. Нам действительно выделили почти неограниченные ресурсы. При крайне высоком уровне секретности.

- То есть те, кто выделял ресурсы, не в курсе, на что они идут? - оценил я иронию ситуации. - И никак нас не контролируют?

- Да. Убийство через цифру - слишком серьезная вещь. Даже СМИ ничего не известно, ты не заметил? Не удивлюсь, если Кровь в GGO не вернется.

Что означало - её больше никто и никогда не увидит.

Я хмыкнул. Однако круто. Но в такой ситуации оправдано, не могу не признать. Скорее всего, даже возле офиса - кто там выпустил это? - стоит парочка незаметных фургонов с людьми в одинаковых носках - ведь не факт, что это не их рук дело.

А мы… Нас контролировать просто незачем. Мы и так свои. Даже больше - мы, собственно говоря, рулим. Интересно, а какое у Хакера вообще звание? Если оно есть, разумеется.

Я хмыкнул снова.

- В таком случае, в третьем круге надо будет аналогично вывести всех. Естественно, всех он не убьет, но кого-то - точно. И следующего его противника - тоже.

- Принято.

То, что Юи так ничего и не ответила на счет боя Синон, я заметил, но акцентировать внимание не стал. В принципе, плевать.

А вот поглядеть на то, как сражается Дес Ган, было бы неплохо.

Я материализовал планшет, ткнул пару кнопок, просмотрел четыре секунды и покачал головой.

Никак он не сражается. Он убивает.

Картина сильно напоминала мой собственный поединок, со скидкой на другую локацию - полутемные залы с трубами, вроде канализации - и, как следствие, отсутствие кустов.

Кувырок в сторону, оборот на месте, взмах этим нелепым плащом - чтобы обмануть зрение - и единственный выстрел. Сквозь этот самый плащ - четко в лоб.

Хорош. Если к нему вообще это слово можно применять.

Рядом возникла Синон, и я перевел задумчивый взгляд на неё. А какого чёрта она здесь делает, вообще-то? Или из группы поперли, за "дезертирство"? Глупо.

- С возвращением.

- Нифига себе, - она картинно приподняла брови. - Джедай, ты не сдох, что ли?

Хотя не исключено, что дезертирство - просто удобный повод.

- Конечно, сдох, - кинул я. - Так, сижу, прохлаждаюсь.

Девушка фыркнула, пожала плечами и плюхнулась обратно в угол. Достала собственный планшет.

- Потому что слушать надо умных людей.

Ну-ну.

- Встречу таких - обязательно.

Я откинулся на спинку и прикрыл глаза. До следующего "боя" у меня около четырех часов - поспать здесь? Или выйти и реквизировать у Юи кушетку? Лично мне последний вариант как-то больше нравился.

- Хакер сменился, ушел запрашивать группы захвата, - проинформировала меня девушка, словно подслушав.

Блин. Это значит теперь там сидит чёртов Кикуока, при котором выходить нельзя. Интересно, здесь есть трактиры? Хотя, искать дольше буду.

Я открыл глаза, тоскливо оглядел зал.

И наткнулся на напряженный взгляд Синон. С рукояткой пистолета в руке. Сам пистолет, правда, пока был в кобуре, но всё равно немного напрягает, знаете ли.

- Кто ты, нафиг, такой?!

Чего?

- В смысле?

Я посмотрел на развернутый ко мне планшет, демонстрирующий мой артистический прыжок, оценил трезвым взглядом, и мысленно поморщился.

Всё-таки возможности… Немного опьяняют. Слишком давно не сражался не то, что в полную силу - вообще ни в какую. А тут - такая возможность. И толпа непуганых идиотов.

"Растерять навыки" я физически неспособен, но тут другая проблема - палка не то что согнулась чересчур сильно - в баранку свернулась.

Отбивать мечом пули - ещё туда-сюда, но пятнадцатиметровые прыжки - определенно зря.

Пожал плечами.

- Я джедай, уже говорил.

- Джедай? - неверяще переспросила Синон. - Какой, в жопу, джедай?!

- Джедайский. Ну, знаешь, Сила освободит меня и всё такое.

- Это ситхи, баран безграмотный. - Девушка развернула экран обратно к себе, немного посмотрела на него и покачала головой. - Не, ну есть у меня парень, который такие штуки делает...

- Не гони, - не удержался я, - какой у тебя парень.

- Да не у меня, - огрызнулась она. - Приятель.

- Циркач?

- Ага. Цирк дю Солей.- Синон хмыкнула. - Ладно, уел, Апокалипсис. Ты крут как яйца.

Девушка замолкла и задумчиво прищурилась. Снова пересмотрела запись и медленно проговорила:

- Но ты прятался. Тебе надо видеть противника, джедай. - Она довольно паскудно ухмыльнулась. - А я - снайпер. Я тебя сделаю. И черта лысого ты меня с километра достанешь.

Я пару секунд посмотрел на эту ухмылку и закрыл глаза обратно.

- Удачи.

Синон завершила свой бой последней, и жереьбевка уже прошла. Во втором круге я встречаюсь со своим знакомым - Ветроногом, а в третьем всех игроков Хакер точно так же подменит на ботов, так что с ней мы больше не встретимся.

Хочу в свой скучный офис. А лучше домой, на диван. И Юи под бок.

- Не злись, - пропела девушка. - Тебя пристрелит сама Синон. Это тоже офигенно круто. Выбью твое имя на винтовке.

- Исчезни, графоманша, - отозвался я. - Сплю.

И действительно заснул.

И едва не завалил всё дело, потому что доораться до меня Юи не смогла. Слава Богу, ей хватило ума (и времени) до меня просто дойти.

Так что проснулся я со смешанными ощущениями - пинок в живот - это неприятно, но на изумленное лицо Синон было любо-дорого посмотреть. А уж когда Юи, дождавшись моего сдавленного "Спасибо", спокойно развернулась и направилась к выходу (попутно усаживая на место регистратора, которого все это время держала за горло - очевидно парень попытался её не пропустить) - то и вовсе вытянулось.

- Это что сейчас такое было?

Я еще раз потер место удара и отозвался:

- У меня есть девушка, конченая.

Синон посмотрела Юи вслед и переспросила:

- Джедай, это я - конченая? Ты точно ничего не попутал?

- Точно. Вдова - нормальная. Ты - конченая.

- Спасибо, Зомби.

- Вдова? - одними губами повторила Синон. Потрясла головой и собралась сказать, что-то ещё, но что именно - я так и не узнал.

Начался второй тур.

Дважды повторять одно и то же действие я не стал, и вместо рывка вправо ушел кувырком назад и влево - разрывать дистанцию не в моих интересах, но как раз поэтому - такого не ожидают.

Снова развалины, но уже посовременнее - обычный город конца двадцатого века.

Однако на этот раз выстрелов не последовало. Я поднял взгляд на противника и недоуменно приподнял брови. Парень спокойно стоял на месте и, кажется, даже не собирался атаковать.

Пару секунд на разбитой улице висела тишина, а потом я протянул:

- Эм... Что-то не так?

Глуповатая ситуация. Он дисконнект словил, что ли, Хакер промахнулся игроком? Однако секунду спустя парень поднял руку, потыкал пальцем в воздух, и мне пришло приватное сообщение.

- Кирито?

Я хмыкнул. Однако.

Немного подумал и набрал лаконичное:

- ?

- Кирито, это Айдан.

Я в полнейшем изумлении вскинул глаза на него, и друг кривовато улыбнулся.

- Какого чёрта ты здесь делаешь?

- Я-то играю. А вот ты здесь что забыл?

Ну да, справедливо, вообще-то.

- Работа. Меня ведут Хакер и Юи.

- Да уж.

- Как ты меня узнал?

- Кирито, ты дурак? Любой, кто тебя видел - узнал. Ты бы ещё плакат на спину приклеил.

Я вновь поморщился. Мастер конспирации, блин. Дайте мне новую внешность, ага.

- Короче. Нападай, что ли.

Айдан немного подумал, пожал плечами и извлек из инвентаря аналогичный моим световой клинок. Только синий, как выяснилось.

Заметил вслух:

- Просто сдаваться стремно, сам понимаешь. А так хоть оружием позвеним.

Я хмыкнул. Почему нет, собственно. Гнать меня никто не гонит.

Так что следующие минут двадцать мы, против всех ожиданий, провели не без удовольствия. Пусть даже сдерживаясь, но пофехтовать с хорошим противником - когда последний раз такое было? Подозреваю, что Кикуока (или его уже снова сменил Хакер?) крыл меня матом, но ничего, потерпит.

Концовка меня даже немного обидела - я не ускорялся, просто Айдан банально оступился на куске кирпича и чуть ли не сам налетел на мой правый клинок.

Чёрт. Я с легким сожалением посмотрел на рассыпающееся тело и поджал губы. Вообще-то, за такие косяки надо загонять в зал на пару суток... До меня даже не сразу дошло, что я больше не кланлид Улаири. Да и Улаири уже давно никаких не существует.

Встряхнул головой, перевел взгляд на аналогичное прошлому разу "Зомби-апокалипсис победил", и...

Не аналогичное.

В связи с рядом технических неполадок, у администрации возникло подозрение, что кто-то из игроков использует вредоносное ПО, направленное на качество соединения других игроков.

Чего? Это про вывод из игры противников Дес Гана?

К сожалению, сейчас мы не можем повлиять на ситуацию, однако, для уменьшения вероятности использования стороннего ПО, принято решение исключить перерыв между вторым и третьим кругом Турнира "Золотая Пуля".

По нашему мнению, такой регламент больше соответствует духу Турнира, участники которого - лучшие из лучших, а значит, умеют действовать в любых, даже самых неблагоприятных обстоятельствах.

В качестве компенсации за неудобства призовой фонд Турнира будет увеличен вдвое.

Хорошей игры, и пусть победит сильнейший.

И едва я, беззвучно шевеля губами, дочитал этот абсурдный текст до конца, как меня вновь поглотила чернота.

Глава 7 Третий лишний

17 августа 2033 года
Gun Gale Online
На этот раз никуда прыгать никакой необходимости не было.

Выкинуло меня точно на такой же платформе, как и при входе в игру, разве что на куда меньшей высоте - всего метров десять.

Вокруг - никого. До горизонта - неровная пустошь, куски скал, редкие кляксы чахлого леса. Но это на вид - до горизонта, а так - пять на пять километров. Двадцать пять квадратов. Немало, но и не могу сказать, что очень уж много - размером с самый маленький уровень Айнкрада, гномий.

Тем более, что смертоубийством здесь предстояло заниматься не только мне, и даже не только мне с Дес Ганом, а еще и ботам. Хотя они-то меня как раз не сильно интересовали.

Я немного постоял, осваиваясь с окружением, и нажал на расположенную прямо передо мной кнопку, отправляя платформу вниз. Дождался, пока та достигнет земли и отправится ниже, сквозь текстуры, и пошел к ближайшим зарослям.

То, что не удалось обсудить с Юи и Хакером план - это неприятно, но, по сути, ничего не изменилось, с учетом того, что даже массовка осталась той же, то есть никакой. А раз так - лезть на рожон я совершенно не собирался. В чем-то Синон была права - против дальнобойных игрушек мои мечи не очень котируются. Даже если они в руках ботов.

Так что план мой был прост как топор - сидеть и не дергаться. Рано или поздно Дес Ган закончит с подставными игроками и будет вынужден прийти сюда.

Я добрел до редколесья, выбрал кусты поплотнее, развалился на земле, положив рядом деактивированные клинки, и приготовился ждать.

Долго ждать.

Неплохой обзор - не высоко, но и не слишком низко, скорее, всё в один уровень - где-то посередине. Да и крупных препятствий почти нет.

Никакого летающего спутника, само собой - ищите и обрящете. Ну, или обрящут вас.

Интересно, а что вообще будут делать с итогами Турнира? Всех игроков "неизвестный злоумышленник", читай Хакер, выкинул, а оставшаяся пара просто испарилась (ну, если все пройдет как надо). Нехилый такой удар по репутации конторы. Думаю, даже если они просто проведут Пулю повторно, то так просто это не забудется. Игроки - злопамятный народ в этом плане.

Я посмотрел, как одна за другой промелькнули три плашки, извещающие о гибели Седьмого Патрона, Пушкина (чего?) и Мальчика С Пистолетом, и пальцем нарисовал у себя перед носом три палочки. Секунду спустя к ним присоединился Король Пиратов. Боты - тупые.

Итого, осталось тринадцать. Возможно, это займет не так много времени, как я рассчитывал. Будь здесь другие игроки кроме нас - стоило бы переживать - стратегия-то моя не особо гениальна и редка. Да и снайперы типа Синон могут сидеть в укрытиях часами - она даже свой первый бой завершила последней, несмотря на маленькую арену. Или просто противник попался сильный?

Так или иначе, примитивные болванки - беги, стреляй, кажется, покрошат друг друга куда быстрее.

Впрочем, это было чересчур оптимистично. Примерно через час в живых осталось всего восемь ботов и дело пошло куда медленнее. За следующий час погибло всего двое. За следующий за ним - всего один.

А потом я услышал слева от себя тихое ругательство.

Медленно повернул голову и наткнулся взглядом на аватара Синон, лежавшего с винтовкой в руках буквально в метре от меня. И пытающегося подкрутить прицел, который, судя по всему заело.

Несколько секунд я тупо смотрел на неё и пытался решить, какой факт удивляет меня больше - что я её не заметил, что она не заметила меня, что в GGO насколько крутой реализм, что здесь заедают прицелы, или же бот ругающий матом.

По истечении этих нескольких секунд до меня наконец дошло, что боты матом всё-таки не ругаются, и правила игры резко изменились.

Я убью Хакера. Если этого ещё не сделала Юи.

Я метнулся вперед. Секунда неравной борьбы, и девушка оказалась внизу, косясь на клинок у горла. Сглотнула и выдавила кривую усмешку.

- Выигрыш пополам и ты отваливаешь.

- Лежать, бояться. - Сейчас мне было не до политесов и тем более не до пикировок. - Неполадки при входе были?

- Чего? - переспросила она после длинной паузы.

- Вошла нормально, я спрашиваю? Косяки, зависания?

- Джедай, ты больной?

Я чуть опустил меч, опаляя кожу.

- Отвечай на вопрос.

- Отвали, долбанутый! - психанула она. - Нормально я вошла!

- Хреново, - констатировал я, убрал меч, и сел на землю.

Итак, у Синон косяков не было - что это значит? Мог ли Хакер просто не сделать того о чем мы договорились? Нет. Мог ли он сделать это неточно? То есть попасть в остальных, но не попасть в Синон? Маловероятно. Скорее нет, чем да.

Синон вдруг дернулась в сторону, совершила длинный кувырок, в процессе срывая с бедра пистолет, и я одну за другой срезал три отправленные в меня пули.

- Угомонись. Я думаю.

Девушка тупо посмотрела на меня. Потом на пистолет в руке.

Могли ли его воздействие заблокировать? А вот это возможно. Судя по сообщению перед входом - очень возможно.

А значит - Дес Ган убивает не ботов. Я покосился на нарисованные мной в пыли палочки. Он убивает людей.

- Над чем?

Я перевел взгляд обратно на девушку.

- Извини, закрытая информация.

Синон, совершенно верно истолковав мои намерения, шарахнулась назад, выставляя перед собой пистолет, как будто он действительно мог ей помочь.

- Выигрыш пополам и ты отваливаешь!

- Он мне не очень нужен.

- Хорошо, джедай! Выигрыш твой и ты отваливаешь!

Я недоуменно посмотрел на нее и не удержался:

- И в чем тогда смысл?

- Я… Я должна выиграть Пулю! - Она закусила губу, глядя на мои клинки как зачарованная. - Я лучший снайпер!

Я хмыкнул.

- Это неважно.

- Важнее вообще ничего нет! - уже натурально взвизгнула девушка и отступила ещё на шаг. - Дай мне выиграть, джедай!

- Тебе не кажется, что если я даже тебя доведу до конца и отдам победу, то ты уже не лучшая? Ты вообще в курсе, что всё это идет на видео?

- Плевать! - истерично крикнула она. - Буду лучше всех кроме тебя!

И Синон выстрелила снова.

Только уже не в меня - в винтовку. Та дернулась, разворачиваясь и чуть смещаясь. Рондат, и у неё уже два оружия - винтовка лежит на сгибе локтя, пистолет зажат в левой своеобразным "нижним хватом". Еще несколько беспорядочных выстрелов в разные точки из него - и крупнокалиберная винтовочная пуля в голову (всё это не прекращая отступать спиной вперед, и не забыв подпрыгнуть во время выстрела - чтобы смягчить отдачу). Сразу следом - ещё одна (это что за заряжание такое?), ещё три - из пистолета. Должно было быть четыре, но у неё банально кончились патроны.

Синон остановилась. И в чем был смысл, рассчитывала на более высокую скорость пули?

Я немного поразглядывал её и поинтересовался:

- Ты кто, нафиг, такая?

- Тренируюсь много, - мрачно отозвалась девушка, опуская оружие, и повторила: - Дай мне выиграть. Ты вообще не стрелок, это нечестно.

Я помолчал. Не скажу, что это очень достойное поведение, но в чем-то она права. Вся подоплека ей неизвестна, но то, что со мной что-то не так - очевидно. А с такими её навыками… Я уже видел, кто здесь сражается, но Буря и близко ничего подобного не демонстрировала.

Так что я вполне могу допустить, что она действительно, если и не лучшая на сервере, то располагается где-то очень высоко. К тому же…

Если игроки настоящие, то подспорье мне действительно не помешает. Пусть их и осталось всего четверо.

- Поможешь мне и выигрыш твой. И Пуля твоя тоже.

- Вот так просто? - недоверчиво переспросила она.

- Да.

Синон немного помолчала и уточнила:

- В чем помогу?

- Мне нужно найти одного игрока. Ни в коем случае не убивать его - это запрещено. Просто найти и приблизиться.

- Э… - протянула девушка. - Зачем?

- Зачем-то, - отозвался я. - У тебя простой выбор. Либо ты мне помогаешь, без лишних вопросов, а потом мы с ним выходим и оставляем Пулю тебе. Либо я просто тебя убиваю и иду дальше.

- Помогаю, - быстро отозвалась она.

- Отлично, - я кивнул и направился в сторону открытого пространства. - Тогда пошли.

- Куда?

- Искать.

- Постой! - крикнула она мне вслед.

- Что такое? - я обернулся.

- Во-первых, тебя там пристрелят, нужно укрытие. Во-вторых, искать лучше с возвышенностей, и в-третьих, ты не сказал, кого мы ищем.

- Дес Гана.

- Хорошо… - Синон закусила губу. - Погоди. Давай так. Устанавливаем голосовой чат, я ложусь на высоте и ищу. И даю тебе координаты.

- И что помешает тебе меня пристрелить с этой самой высоты? - полюбопытствовал я.

Она нахмурилась.

- Ты меня не убил, почему я должна? Мы договорились.

- Это да, - согласился я. - Но ты забыла упомянуть, что ты злобная сука, которой не стоит доверять.

- Не тогда, когда я дала слово, - хмуро возразила девушка.

- А если я сам тебя обману?

- Джедаи тоже держат слово, разве нет?

Я немного помолчал. Достаточно извращенная логика. Но мне, в принципе, понятная. Да, я рискую жизнью, а она - всего лишь результатами Пули, но с учетом того, что это для неё как бы не важнее - так на так и выходит.

- Идет.

Синон облегченно выдохнула, постаравшись сделать это незаметно, и бросила мне заявку на голос.

- Где ты будешь?

Она немного подумала и указала рукой на скалу метрах в пятистах.

- Я была там. Позицию пришлось оставить, но сейчас её уже проверили. Залягу и поведу тебя.

- Окей. - Я сел обратно на землю. - Тогда вперед. Жду отмашки.

Девушка ещё немного помялась, перезарядила пистолет, затем винтовку, кивнула и легла на землю.

- И не пялься на меня.

Не фыркнуть удалось с трудом. Было бы на что.

- Даже не собирался.

Она кивнула снова и двинулась к скале.

А я занялся подсчетами. Итак, на карте осталось всего шестеро. Тот факт, что это очень печально можно будет обдумать и после (тем более, что не все фраги были его - как минимум, одного завалила Синон, а учитывая то, что она продемонстрировала - думаю, куда больше), сейчас меня интересовал скорее тактический расклад.

Из этих шести - один я, одна Синон, один Дес Ган и трое неизвестных. А неплохо бы их и определить. Хотя, собственно, зачем тут заниматься подсчетами.

- Синон.

- Подожди, мать твою, я двигаюсь.

- На карте осталось еще трое кроме тебя, меня и Дес Гана. Кто они?

- Кирито. - Я вздрогнул и уже собирался переспросить, но она продолжила: - Подрывник. На дальней дистанции не опасен, на ближней и средней - очень.

Мда, вот что называется слава.

- Скорее всего, он где-то засел, как и ты, и всё вокруг в минах и растяжках.

Понятно, не мой кадр, разве что Синон его случайно снимет.

- А остальные?

- Сорок Кошек и Пустой. Эти обычные. Фиг знает, что про них сказать. Стрелки. Обычно они в паре работают, но сейчас сами по себе. От Пустого и уходила. Я на месте.

- Отлично, - я кивнул. - Дес Гана видишь? И помни, его нельзя убивать.

Не то чтобы я всерьез верил, будто она сможет.

- Пусто. - Отозвалась она после непродолжительного молчания. - Ты можешь двигаться. Только я не знаю, куда.

Я мысленно крякнул. И в чем был смысл?

Господи, ну почему, сколько я себя помню, абсолютно все мои планы выливаются в какую-то галиматью? Ещё с первого лабиринта. Надо действовать спонтанно - вот это моё.

По плану я застрял в том самом лабиринте, оказался один на один с боссом уровня, профукал Каябу, схлопнул канон... Продолжать можно долго.

От балды - нашел Асуну, подтвердил миграцию и спас Эрнста, вернул Юи автономность, получил свои мечи... Даже Каябу, по сути, победил только в приступе озарения.

Смахивало бы на суперспособность, не будь она такой идиотской.

- Вижу, - вдруг прервала Синон мой приступ самобичевания. - Пустой на два часа от тебя. Триста метров. - Она помедлила. - Секунду. Сорок Кошек на час - пятьсот.

Я хмыкнул и уже собирался подниматься, но девушка внесла альтернативное предложение.

- Пустой не видит Сорок Кошек. Лучше подождать и я сниму победителя.

Я секунду подумал и отмахнулся, опускаясь обратно:

- Делай.

Только бегать за простыми игроками мне для полного счастья не хватало. Главное, что их убьет не Дес Ган.

Прошла минута, другая, и у меня перед глазами вспыхнула плашка "Сорок Кошек гибнет".

- Раз, - сухо констатировала девушка, синхронно с громом выстрела, также пришедшим по связи. - Два.

Всё-таки ей просто не повезло нарваться на меня. Хотя это как посмотреть.

Итого, остался только этот лже-Кирито со своими бомбами и моя цель. Достаточно забавно, учитывая, что всё это время я провалялся в кустах и даже в бой не вступал ни разу. Как, наверняка, и мой подражатель.

- Отлично. Тогда я двигаюсь к тебе.

- Давай. Вроде тут чис...

А потом с той стороны донеслась сумасшедшая пальба, и я, вскочив, понесся к высоте. Разумеется, несмотря на всю свою скорость, безбожно опаздывая.

Синон продержалась долго - я успел преодолеть целых полпути, прежде чем выстрелы стихли, но исход был предрешен. Так что, вылетев из зарослей, закрывавших её лежку с тыла, я совершенно не...

Удивился. И сильно.

Дес Ган действительно был здесь, вот только он по-прежнему был не один. Лицом, вернее, маской, ко мне, левая рука держит в жестком захвате шею Синон, правая точно таким же хватом, как и сама девушка ранее, сжимает пистолет, нацеленный ей в висок.

Я остановился. Заложник - это что-то новенькое. Мы же тут вроде как в последнего героя играем.

- Здравствуй, Кирито, - прозвучал металлический голос.

Разве только - он знал кто я такой. Даже если принимал за Кадзуто, который громил его гильдию. Если уж Айдан меня узнал - много ли вообще в виртуальных ММО парных мечников? Я да Кармен. А в каноне вообще только Кадзуто.

- Он не Кирито, баран, - вставила Синон. Захват тут же сжался, заставив её закашляться.

Я помолчал.

- Предлагаю дуэль. Отпускаешь её, и мы сражаемся.

- Не думаю, - он издал смешок, всё такой же металлический. - Как ты думаешь, зачем я ждал пока ты сюда прибежишь?

- Чтобы сразиться? - предположил я после короткой паузы.

Он покачал головой.

- Просто мне хотелось сказать это тебе в лицо.

Театральная пауза. Лица под маской не видно, но уверен - он усмехался. И я никак не мог взять в толк - почему. Всё, что меня сдерживает - это пистолет у головы Синон, но заложник - палка о двух концах. И я слабо представляю, что он такого мог сказать, что...

- Кирито, ты проиграл.

И они исчезли.

Оба.

Секунду я тупо смотрел на то место, где они только что были, со скрипом осознавая, что только что произошло, а потом заорал:

- Выход!!! - И без паузы крикнул ошеломленно повернувшемуся ко мне (как же, тур еще не закончен) Хакеру. - Адрес Синон, живо! Какого хера ты не вывел игроков?!

Он вышел. Вышел к ней в дом.

Хакер, кажется, немного завис. Потом нахмурился.

- Я вывел, всех кроме неё.

Теперь завис я.

Обычно они в паре работают, но сейчас сами по себе.

Боты. Это действительно были боты.

- В смысле? Почему?

Он зло встряхнул головой, окончательно приходя в себя, и наехал уже на меня.

- Да потому что я не смог!

Чёрт, гений недоделанный! Хотя это всё сейчас уже неважно.

- Плевать. Откуда она сидит?!

- Да послушай ты! - рявкнул Хакер в ответ. - Она ниоткуда не сидит!

Я замер.

- Что?

- Кирито, у Синон нет точки входа! Её нельзя было отключить!

Двери приоткрылись, и в трейлер вошла Юи. Я перевел на неё тупой взгляд и механически констатировал:

- Синон - цифровая.

На мосту она не наплевала на смерть. Она просто надеялась увернуться. Как я.

А когда встретила меня в третьем туре - там увернуться было уже нельзя, и до неё это дошло. Синон были безразличны результаты Турнира - она просто хотела жить.

- Я знаю, - мрачно отозвалась девушка.

- А вот чего ты не знаешь, - всё так же механически продолжил я, - так это, что Дес Ган вывел её в реал и вышел следом.

- Что?! - Хакер вскочил со стула.

Это объясняет и её навыки - ненормальные для человека. Просто она не человек.

- Я не успел.

Но откуда, черт дери, взялся ещё один цифровой?! Её тоже вышибло из канона? Нет, её характер там был совершенно другим.

А нас было всего лишь двое.

Я и Юи. Но если я - Зомби-апокалипсис, а Юи - Вдова, то кто?!

СТОП!!!

Полный стоп!!!

Характер?

- У тебя поганый характер. Ты в кого такая?

- Да есть тут один… У тебя, между прочим, не лучше.

- Есть у меня парень, который такие штуки делает...

- Циркач?

- Ага. Цирк дю Солей.

Этим парнем был я.

Не двое.

Трое.

Был кое-кто еще, о ком я совершенно забыл. И этому кое-кому, единственному из нас, было шестнадцать.

Я поднял взгляд на Юи и произнес:

- Рэй.

Глава 8 Бог был

17 августа 2033 года
Япония. Токио
Пару секунд мы с Юи просто смотрели друг на друга, а потом она покачала головой.

- Плохая идея, Кирито.

И это она не о Рэй, её-то личность вопросов не вызывала.

- Не вижу других вариантов, - отозвался я, выпустил крылья и обернулся к Хакеру.

Тот присвистнул. Я зачем-то тоже скосил глаза и мысленно хмыкнул. Точно, мы же убили Оберона. Никаких прозрачных полиэтиленок - натуральные перья. Белые.

Я зло встряхнул головой. Теряю время.

- Хакер, группу захвата к Кибао. Мы попробуем его задержать.

- Попробуем? - переспросил он, не отрывая взгляда от крыльев.

- В смысле мы попробуем его не убить. Всё, поехали! - прикрикнул я, пытаясь сбить всё ещё висевшее в трейлере оцепенение.

Он потратил секунду на то чтобы собраться, кивнул и обернулся к монитору, подхватывая наушники. Я бросил взгляд на Юи.

Та мгновение посомневалась, но в итоге кивнула.

- Хорошо.

Еще через секунду мы уже выскочили наружу. Я сзади обхватил её за пояс, предупредил:

- Держись, - и взмыл в воздух. Рейс номер сколько-нибудь отправляется со второй полосы.

Набрал высоту, стараясь не думать о том, сколько сейчас людей, открыв рот, смотрит вверх, сориентировался и рванул в сторону дома Кибао. В ушах полузабыто взвыл ветер.

На мотоцикле - часа полтора. По прямой и с нашей скоростью - минут десять.

- Думаешь, в этом есть смысл? - перекрикивая ветер, поинтересовалась Юи. - Ему надо немедленно убираться оттуда.

- На сколько-то его задержит сама Рэй, плюс Кибао.

- Кибао - покойник, - возразила она. Просто констатируя факт, но прозвучало всё равно неприятно. Вот же.

- Попробуем. - А что ещё я мог сказать? Раскрытия теперь всё равно не избежать - на равных с ним скоростях можем сражаться только мы. Как будем с этим разбираться - подумаем потом.

По крайней мере, теперь никакого плана у меня нет, а значит, вероятность положительного исхода довольно велика.

Примерно за полкилометра она коротко скомандовала:

- Отпускай, зайду в тыл, - и я, как когда-то Кадзуто, послушно разжал руки. Юи, сложив руки и ноги, улетела вниз. Как она планирует приземляться - понятия не имею, но надеюсь, обойдется без разрезанных копьем в процессе торможения небоскребов.

Мы успели в последний момент, если это вообще можно назвать "успели" - он уже был на улице. Одной рукой всё так же удерживая Рэй, принявшую привычный мне облик, а второй - навскидку паля по разбегающимся в разные стороны прохожим. Вокруг лежало уже с пару десятков тел и несколько перевернутых машин, похоже, потерявших управление в самый неподходящий момент.

И, глядя на эту картину, я, наверное, впервые задался вопросом - а какой вообще была его цель? Просто убить как можно больше людей? Он настолько сумасшедший? Или здесь вернее сказать - сломанный?

Откуда-то уже слышался вой сирен, но всё-таки я успел быстрее. Хотя картина черноволосого "ангела" спускающегося с небес никого не успокоила - вопли только усилились.

Могу понять, в принципе.

- Дес Ган! - заорал я.

Он выстрелил ещё раз, оторвав руку какой-то женщине, прячущейся за автомобилем (прямо сквозь автомобиль), и обернулся ко мне.

- Здравствуй, Кирито, - поздоровался он точно так же, как и пятнадцать минут назад.

- Давно не виделись, - мрачно отозвался я. - Повторяю своё предложение. Отпусти Рэй, и давай сразимся.

Он склонил голову набок.

- Зачем мне это?

- Кирито!!! - крикнула девушка, но тут же получила под дых и заткнулась.

Сирены взвыли уже прямо за спиной, и захлопали двери. Лязг взводимого оружия. Не так уж я их и опередил, стоило рваться.

- Отпустить зало...! - начал кто-то, но потом, похоже, оценил ситуацию и заглох.

- Затем, что так ты сядешь в тюрьму. - Господи, что я несу? - А иначе тебя расстреляют.

- Они не страшны для меня, - он рассмеялся. - А вот сражаться с тобой, Кирито, в мои планы не входит.

Дес Ган вытянул руку в сторону, не глядя, выстрелил, заставив какого-то парня, решившего, что сейчас подходящий момент для побега, споткнуться и распластаться на земле, и вернул пистолет под ребра Рэй.

Я помолчал и поинтересовался:

- И какие у тебя планы?

Не потому, что это было важно, а потому, что заметил медленно, и, в отличие от неудавшегося беглеца, совершенно бесшумно приближающуюся к нему со спины Юи. С обыкновенным кухонным ножом в руке. Грабанула по пути магазин?

- О, достаточно большие, - мне показалось, он улыбнулся. - Убивать.

- По-твоему, это можно назвать большие планы?

- Я был создан для этого, Кирито, это очень важные планы. К тому же, здесь есть столько людей, которых можно убить. Их хватит надолго.

Поехавший.

Тем временем, Юи, всё так же, не издавая ни звука, уже оказалась у него за спиной. Однако... Она уже может его убить, но но как она собирается решать проблемы Рэй? Даже умирая, пару-то раз нажать на курок он успеет.

И я не удержался. Всё-таки бросил короткий взгляд на её лицо. И то, что я там увидел...

Юи просто не собиралась решать эту проблему.

Все дальнейшие события заняли очень мало времени.

Она ловит мой взгляд, одними губами произносит "Прости" и резким движением вбивает нож Дес Гану в шею. Он уже начинает оборачиваться, поняв, что я смотрю на что-то за его спиной, но не успевает.

Я бросаюсь вперед, но не успеваю тоже.

Гремит выстрел. И ещё один. И ещё. У Рэй на груди один за другим распускаются красные цветы. Девушка издает крик боли, мгновенно переходящий в хрип.

А потом Юи всем своим телом "всасывает" его, поглощает, и Рэй, потерявшая опору, валится мне на руки, вынуждая тоже опуститься на землю.

Но я смотрю только на Юи. Застывшую в нелепой позе и закрывшую глаза. Обрабатывающую новую информацию.

Наконец, глаза открываются, и она смотрит на меня. Повторяет:

- Прости. Мне нужно было знать.

Крылатый я, с умирающей Рэй на коленях, Юи, так и стоящая столбом, с этим нелепым ножом. Вокруг трупы и раненые. Дальше - кольцо автоматчиков.

Но сейчас мне не было до этого дела, я просто пытался понять. И её, и что именно поняла она.

- Знать что?

- Я считала его память.

Память Дес Гана. Объяснение. Не моя теория, а настоящее объяснение того, что произошло. Юи не могла ждать, пока его убьет кто-то другой и навсегда похоронит эту информацию.

Даже если это означало убить Рэй. Когда-то давно мы с Юи вытащили её в реальность, в каком-то смысле - подарили жизнь. И теперь она посчитала возможным забрать её обратно.

Осуждаю ли я её?

У меня не было ответа. Пока не было.

- И что там? - спросил я. Выжил ли Кибао? Вряд ли.

Она молчала. Просто стояла, смотрела на меня и молчала. Как в нашу самую первую встречу, когда пыталась объяснить мне, кто я такой.

Рэй захрипела и дернулась.

- Юи… Что там?

- Кирито, там нет ничего.

Я не понял, и она пояснила:

- Он не переносился из прототипа. Его первое воспоминание - выстрел в Моримичи Ваду.

Мне захотелось переспросить, но я не стал.

Она продолжила сама. Вторя моим собственным мыслям. Которые я однажды уже думал.

- Кирито, окружение Айнкрада 2.0 прототипировалось в Айнкраде 1.0. Система Айнкрада 2.0 прототипировалась в Альфхейме. Система STL, послужившая твоим ядром, прототипировалась в Подмирье.

- В GGO не прототипировалось ничего, - прошептал я.

- Потому что GGO не существовало.

Юи выпустила нож, подошла и опустилась на колени напротив, положила окровавленную руку мне на плечо. Как никогда мягко.

- Послушай, Кирито...

И я понял, что она сейчас скажет.

И не ошибся.

- Канон выдумал ты.

То, что она озвучила, было невозможно. В Альфе было ранобе Sword Art Online...

А было ли - я не нашел его следов. И точно ли в Альфе?

Я всё-таки попаданец? Нет, это невозможно, мы были в Альфе, и я видел свое лицо. Каяба сказал, что создал меня.

Но если бы в Альфе был "другой канон", то я бы знал именно его - для того, чтобы придумать "этот", я просто не имел данных, будучи выращен в цифровой болванке.

Я создал Дес Гана? Вот этого психа? Мозг отказывался признавать это.

К тому же, если я создал Дес Гана, то я создал и Синон, а этого точно не могло быть, потому что Синон создала Рэй, а повлиять на нее я никак не мог.

Стоп, но это тем более значит, что канон не мог быть таким, каким он был! Ведь Рэй появилась лишь после Айнкрада 2.0, а Синон существовала сразу, и для неё просто не имелось прототипа!

Рэй должна была знать канон, чтобы создать её! - внезапно осознал я. Но это же физически невозможно! Даже если она, мать её, вдруг действительно сможет перемещаться во времени! Она же сейчас умрет!

Я перевел взгляд на девушку у меня на коленях. В действительности, прошло меньше минуты. Силовики всё еще смотрели на нас с ужасом, не предпринимая ничего, Юи держала меня за плечо, Рэй истекала кровью.

Я медленно положил ладонь ей на лоб, посмотрел в глаза, наполненные предсмертным ужасом, вслед за Юи повторил "Прости" - и поглотил её.

Передо мной обратном порядке полетела вся её короткая жизнь. Моё лицо, Дес Ган, первый вход в GGO, желание сравняться с отцом и мной, какой-то пацан, наверное, её парень, переводные экзамены, поступление в школу, жизнь в больнице, выход в реал, пряник, табуретка, свадьба Эгиля, мои истории, драконы в небесах, Асуна, отец, снова я, все мы, страх, рождение, моё лицо...

Стоп, что?

- Рэй, как ты относишься к феям?

- А кто это, дядя Кири?

- Люди с крыльями.

- Гарпии?

Я крутанул воспоминания вперед. Рождение, страх, отец, я, Асуна, драконы, свадьба, пряник, выход в реал...

- Рэй, как ты относишься к феям?

- А кто это, дядя Кири?

- Люди с крыльями.

- Гарпии?

На мгновение я оцепенел.

А потом, в одной ослепляющей вспышке осознания, понял всё.

От начала и до конца.

Пока я шарахался по мирам - я увеличивал сложность. Самим своим постепенным пониманием происходящего.

Она нарастала. И нарастала. И нарастала еще. Лавинообразно, неконтролируемо. И выплескивалась в стороны, уже не укладывалась в рамки. Усложнение внутреннего требовало усложнения внешнего. Невозможно запустить Крайзис на Пентиуме Первом.

Текст расползался.

Я изменил канон САО - и ранобэ изменилось, сломалось, изменилась Альфа. Изменился реал. Фантазия, вышедшая из под контроля - деформирует, мнет, уродует то, что ее породило.

Человек куда сложнее своего виртуального аватара. Это верно лишь до определенного момента. Потом - ситуация меняется на противоположную. Структура, полученная в результате - сложнее. И она самоуправляема.

Но реал не мог сгореть, раствориться, пропасть в никуда. И тогда он тоже усложнился. Причинно-следственные связи просто перестали работать, базовая логика - изменилась.

Произошел качественный рывок.

Большой Взрыв.

Этот придурок Каяба и я вместе с ним, сделав виртуал слишком сложным - мы не материализовали цифру, нет.

Не напрямую.

Мы просто вышли за пределы доступных механик. Нарушили законы, не столь грубые, как законы физики, но не менее нерушимые. Это был эксплойт. То, что никто не запретил, просто потому, что не понял, что это возможно.

И этим мы создали верхний уровень. Оправдывающий эти механики.

Но главным было не это, а совершенно другое.

Мощность ограничена. Мощность всего ограничена - даже у этого был бы предел.

- Как это возможно?

- У меня нет ответа.

Не ограничена мощность всего одной вещи во всех мирах.

Человеческого воображения.

Главным было то, что реальность изменилась не впервые.

- Кирито, канон выдумал ты.

Неверно.

Двадцать два года назад я выдумал всё кроме него.

- Юи, ты мне веришь?

- Недоказуемо

Да, ты права.

В это можно только поверить.

Вначале было слово:

- Да.

И я, положив руку поверх её ладони, отдал команду, которая до этого момента просто не имела здесь никакого смысла.

- Выход.

Потому что это была не игра.

Эпилог

Ћ¤­ ¦¤л
ѓ¤Ґ-в®
- ...книга? Довольно изобретательно, - заметила она.

Я пожал плечами, немного подумал и набрал:

- Не считается, раз уж потерял контроль. К тому же, это уже было.

- Самокритично. Думаешь, стоило взять мир попроще?

Я покосился на её подчеркнуто безразличную физиономию и озвучил очевидное:

- Думаю, такого вообще нельзя делать. Ну, это немного очевидно, да?

Юи хмыкнула и перевела взгляд в монитор.

- И что сейчас происходит?

- То, что давно надо было сделать. Мир перестраивается, - объяснил я, меняя местами пару слов. Кляйн бы сказал не так. Отхлебнул кофе из послушно возникшей в пустоте чаши. - Что-то стирается (большая часть), что-то восстанавливается снова. Всё приходит в норму.

Перевел взгляд на девушку, поигрался с цветом волос. Цокнул языком, досадуя на себя. Нет, плохая мысль. Это неприкасаемо. Отвернулся обратно и стер лишнее предложение.

- Вернешь, всё как было?

Я покачал головой.

- И рад бы, но не смогу. Моя реальность уничтожена Взрывом полностью, а SAO... Честно говоря, в исходном виде оно мне всё равно не нравится. У нас было как-то поживее.

- И побезумнее, - заметила Юи.

- Согласен, - невесело усмехнулся я. - Прости, я был идиотом. - Немного помедлил и продолжил: - "Здесь" - сколлапсирует. Нас забудут. Да и вообще всё будет иначе. И слава Богу. Хотя звучит пошловато, да?

Так, а сейчас она спросит:

- А мы, Кирито? Что будет с нами?

И тогда я отвечу… Нет, тоже спрошу:

- А чего ты хочешь?

И тогда она…

- Ты уже знаешь, верно?

Я кивнул и прикрыл глаза. Немного помолчал, наблюдая за её текстом, и дописал:

- Не беспокойся, скоро я не смогу читать твои мысли.

- Можешь оставить, - она усмехнулась. - Это удобно.

- Нет. Больше никакой цифры. Это последний раз.

- Кирито. Мы ведь встретимся?

- Да. Я не уверен, как именно, и какие именно мы, согласись, это было бы нечестно. Но исход однозначен. В конце концов, встретятся все, кто должен встретиться. Здесь будет так. - Я сделал небольшую паузу и фыркнул: - Мой мир - мои правила.

Помолчал, набирая:

- Знаешь, ты как-то сказала, что с точки зрения физики элементарных частиц разница несущественна.

- Да?

"Я не помню".

- Другая ты. Или нет? В общем, А-1.0.

"Ты не мог бы… ее забыть?"

- Чуть позже. Пока нельзя, а то это буду уже не я. Какой-нибудь К-4.1.

Тогда ничего не получится.

- И что там с элементарными?

- Ты была неправа. Разница есть. Всё.

На этот раз действительно всё.

Я встал со стула, ещё на мгновение задержал взгляд на помаргивающем мониторе и увидел как…

***

…мальчишка лет десяти, откликаясь на голос матери, откладывает карандаш… сквозняк сдувает за окно лист бумаги с недорисованной крепостью, парящей в воздухе…

***

…памятник на кладбище разлетается полигонами…

***

…руль синего Кавасаки выворачивается немного вправо…

***

...маленькая девочка со странными розовыми волосами бежит навстречу родителям по грунтовой дорожке...

***

…темноволосый паренек лет шестнадцати в школьной форме одной рукой обнимет за плечи русоволосую девушку и машет второй, глядя мне прямо в глаза…

***

…золотоглазая девушка в черной водолазке окликает юношу в снежно-белом свитере.

- Эй?...

***

- … Мы идем?

Я мысленно поставил последнюю точку и, повернувшись обратно, улыбнулся Юи.

- Конечно.

И, крепко сжав ее руку, первым шагнул в реальность.

Конец

Баста.

Алес.

Капут.

Слава Бо...гм. Кому-нибудь.

И на этом я торжественно клянусь больше, мать его, никогда в жизни не лезть ни в СПГС, ни в воображаемые миры, ни, тем более, в обе этих вещи одновременно.

Примечания

1

автор - автор.

(обратно)

2

автор - Д. Вилинский.

(обратно)

Оглавление

  • Часть 1 Клетка
  •   Глава 1 Байтер
  •   Глава 2 Похороны смерти
  •   Глава 3 С корабля на дно
  •   Глава 4 Алисизация
  •   Глава 5 Дочь Ветра
  •   Глава 6 Изумрудный город
  •   Глава 7 Фулл хаус
  •   Глава 8 Если с другом вышел в путь
  •   Глава 9 Рыцари Железной Крепости
  •   Глава 10 Ребро
  •   Глава 11 Снегопад
  • Часть 2 Теория всего
  •   Глава 1 Tabula raca
  •   Глава 2 Призрачная пуля
  •   Глава 3 Краткая история времени
  •   Глава 4 Я, снова Я и Синон
  •   Глава 5 Пикник на обочине
  •   Глава 6 Пуля, дура
  •   Глава 7 Третий лишний
  •   Глава 8 Бог был
  • Эпилог
  • *** Примечания ***