КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы  

Старшая школа Гакко. Книга десятая (fb2)


Настройки текста:



Евгений Алексеев Старшая школа Гакко. Книга десятая

Глава 1. Легкая победа

Меня уже давно заметили. Аристократы с любопытством, а некоторые на мой взгляд даже с нездоровым интересом, наблюдали за кровавой кутерьмой с акулами. Так что особо скрываться смысла не было. Единственное дал команду питомцу спрятаться, такой козырь стоит придержать в рукаве. Мой самодельный тюрбан потерян в схватке, так что без маскировки, на глазах у всех спокойно подплыл к лидеру Старшей школы Окубо.

— Суредзава, — возвысил голос, так как до корейца все еще было далековато, — Что ты намерен делать?

— О, Гэндзи, не узнал тебя, смотрю ты там с акулами подрался? — вопросом на вопрос ответил Нобуро, и тут же пошутил, — За что ты их так?

— Сами напросились, — пожал плечами, признавая очевидный факт и тут же напомнил, — Ты не ответил на мой вопрос.

— Жду когда эти трусливые ублюдки решаться подойти ко мне поближе. Буду топить их здесь одного за другим, а потом захвачу эту богатую рыбой бухту в свои руки, — хорохорился парень, в общем-то находящийся в тяжелом положении, а потом с надеждой посмотрел на меня, — Если хочешь, присоединяйся.

— Извини, — я отрицательно покачал головой, — У меня есть незаконченное дело, пока не могу ввязываться в чужие разборки. С другой стороны уверен, ты этим хлюпикам и сам наваляешь.

Мы оба говорили достаточно громко, чтобы аристо на берегу слышали все сказанное. По зрелым размышлениям решил, что путешествие на спине дельфина — это авантюра. Мне нужен отдых, время для приема пищи, запас воды, равно как и питомцу. Если этого не будет, то придется чаще выходить на берег, а это опять риски. Плот самое оно то, а если будет разведка в лице прирученного зверя, то вообще идеально.

Строить все по новой — совсем непростая задача. А я уже заметил, что разрушенные детали, драгоценные веревки и даже часть орудий прибивает к берегу. Их только собрать, связать заново и вперед. Но вот как быть с четверкой агрессоров, особенно учитывая мои куцые резервы магии и пси-энергии? Решил для себя, если аристо подставятся, помогу Суредзаве, а потом восстановлю плот. Если продолжат свою тактику обстрелов с берега, ухожу на дельфине. На суше враги для нас недосягаемы.

Но они все-таки купились! Лидера возмутила наша беседа о нем великом и его кодле. Ведь я с Суредзавой намерено обсуждали их в третьем лице, да так как будто эти люди немы и безвольны. Так высокородные обсуждают своих нерадивых слуг, большего оскорбления для аристо трудно представить. Вытаскивать нас по одному они, конечно, зассали. Украдкой кивнули головами друг другу, дали по неприцельному залпу магией и рванули все четверым в атаку.

Расчет в общем-то понятный. Раньше в воду никто не хотел из-за угрозы акул. А теперь вроде как Повелитель Зверей с ними удачно расправился и вроде как угроза исчезла. Хотя в принципе четверку дебилов одно это уже должно было насторожить, но они по ходу далекоидущих выводов не делали, а опирались только на анализ текущей ситуации. Раз выходцы из квартала Синдзюку сидят в воде, значит боятся, надо дожать!

Наивные ребята, я видел все их переглядывания и жесты краем левого глаза, хе-хе. Там не надо быть провидцем, чтобы понять, что нас собрались бить. Боксер привычно увернулся от двух плетений, летящих ему в голову, фигли талант, не зря он чемпион. Я менее изящно нырнул под воду, пропуская магические атаки. А потом вынырнул, подмигнул Суредзаве и начал тактическое отступление. Недоумевающий лидер Старшей школы Окубо послушно поплыл за мной.

Парень, видно, думал, что мы геройски примем бой и спина к спине завалим наглых аристократов. Нахрен! У меня сил нет просто руки поднять, не то, что драться. Зато есть простой и даже бесхитростный план. Заманю магов в воду поглубже и натравлю дельфина. Они в море ему не соперники. Тут главное, чтобы питомец вырубил побольше супостатов за один раз. За мной шли Амбал и Забияка, Суредзаву преследовали Лидер с Потаскухой. Обидчивые какие-то, первого он не единожды послал, а вторая обиделась на предложение отсосать.

— Стоять, сучары, вы куда бежите! Имейте хоть каплю гордости, примите бой! — орал Забияка.

— Трусы, — истерично вторила ему Потаскуха.

В итоге поддавшись этим азартным крикам Амбал и Лидер также рванули за нами, презрев опасность. Об осторожности эти парни забыли еще раньше, когда вообще решили полезть в такую опасную бухту. В глазах четверки играл азарт хищника, численное преимущество кружило голову, а бегущий с поля боя противник уже на половину побежден. Мы отошли на глубину совсем недалеко, но питомец уже сделал крюк под толщей воды и был между аристократами и берегом.

Пора! А то, чего доброго, они меня догонят или Суредзаву огорчат. Даю короткую команду дельфину. Он разгоняется и бьет острым носом Лидера. Тут простая логика, без него команда не сможет принять верного решения. Смотрел на происходящее «астральным зрением», в воде моему другу нет равных. Питомец одним ударом разбил щит юного мага, сломал несколько ребер и нанес еще кучу более мелких травм.

Лидер еще на плаву, но уже не опасен, а Суредзава пользуясь этим атакует Потаскуху, правда пока безуспешно. Или девушка сильнее чем кажется, или окубовец выдохся пока сидел в воде и отражал дистанционные атаки аристо. Точно, он же у нас так себе маг, все больше кулаками махать. А умная стерва близко его не подпускает и умело маневрирует. Да еще и раненого Лидера нет-нет, но нужно опасаться.

Питомец тем временем летит к Забияке. Он для меня не самый опасный противник, однако если успеет выбраться на берег, то станет проблемой. Выбытие из игры Лидера не осталось незамеченным, однако Амбал в силу природной ограниченности даже не думал бежать в сторону берега, а вот его более хитрый товарищ уже все понял и навострил лыжи. Но дельфин понятное дело оказался гораздо быстрее. Худощавый и тонкокостный парень от удара аж подлетел над водой. Как бы не перестарались, убивать на играх нельзя, а за действия питомца отвечает хозяин. Штрафы и угроза инструктора напрягают.

Обошлось, живой: плачет, горестно орет, сопли по лицу размазывает. Потаскухе не до бегства, ей нельзя показывать спину Суредзаве, так что третья жертва — это Амбал. Даже его тупая башка успела сообразить, что полет забияки случился не спроста. Но вот правильно отреагировать чугунная головушка уже не смогла, да и поздно было. Питомцу пришлось уделить физически развитому бойцу аж целых два захода. Силен! Но триста килограммов зубов и мышц даже этому бугаю не перемочь.

Нобуро тем временем бился как лев, но усталость и слабые магические способности давали занять о себе, к тому же морская вода к боксу не располагает. Так что временный союзник с облегчением откинулся, когда зловредный дельфин ткнул Потаскуху прямо в пятую точку. Не знаю нарочно так сделал или просто случайно вышло, но девушка комично взлетела в воздух, одновременно положив ладони на то место что так болело. А засранец еще поддал ей в воздухе хвостом. По итогу чистая Виктория!

— Суредзава, тащи их обоих на берег, — приказал я окубовцу, хватая Амбала и Забияку, последнего пришлось вырубить ударом по голове, исключительно ради безопасности, с такими шакалами надо держать ухо востро.

— Еще чего, пусть сдохнут! — заупрямился явно обиженный Нобуро.

— Подумай головой, по правилам нельзя убивать, а они без нашей помощи точно утонут, — призвал я к голосу разума.

— А… я не подумал, — черт, неужели кореец туповат? Раньше вроде не замечал. Хотя бокс он такой, голову не щадит.

Мы благополучно вытащили всех четверых на берег. Не мешкая стал собирать трофеи. Однообразно все, штаны, футболки, обувь, пустые пластиковые бутылки, правда еще есть четыре панамы, а так все стандартно. Суредзава недоуменно смотрел на мои действия. До парня еще не дошло, что в сложившихся условиях любой клочок ткани на вес золота. Только когда я стал стягивать штаны с Потаскухи он непроизвольно возмутился.

— Эй, ты чего? — слава богам он не насильник раз так возмутился.

— Трофеи, — коротко буркнул я в ответ.

— Аааа…, - дошло до Нобуро.

Пока собирал в кучу найденное, дельфин по моей просьбе искал сокровища, выпавшие из плота. Гарпуны прибило к берегу, стволы бамбука и ленты от штанов также нашлись на песчаном пляже. Сосуды из колен той же травы искать не стал, пальмовый сок там однозначно испорчен морской водой. Пластиковые бутылки и часть камней у меня за спиной. Дельфин нашел мою могучую дубину, пришлось за ней сплавать.

Бамбук и воду решил с собой не тащить, этого добра как-нибудь раздобуду. За спиной еще две непочатые бутылки, хватит чтобы перейти на другую сторону мыса. Там построю новый кораблик, соберу припасы и продолжу так некстати прерванное путешествие. Суредзава все это время молча наблюдал за моими деловитыми сборами. Надо отдать ему должное, терпел и не досаждал с расспросами. Однако время подошло, надо решить, как быть дальше.

— У меня дело на другой стороне острова, — начал я разговор, — Это для меня важнее всего, после того как решу вопрос, не планирую битву за победу, просто хочу отсидеться с тихом углу до конца соревнований.

— Помощь нужна? — ожидаемо спросил благодарный за спасение Нобуро.

— Сейчас ты будешь меня тормозить, — не стал я миндальничать. На самом деле понадобиться в два раза больше воды и пищи, а я планировал стремительный переход, где мне будет не до товарища. И потом в отдельных местах рассчитываю на дельфина, а он двоих не утянет. Конечно, боевая единица лишней не будет, только вот ее еще надо доставить до места событий.

— Понятно, тогда я останусь здесь, попробую собрать команду и установить контроль над этой бухтой. Если вдруг понадоблюсь, я твой должник, — благородно заявил Суредзава.

— Спасибо, — коротко кивнул я, загрузил на плечи вновь сделанный из штанов рюкзак и отправился вперед.

Дельфин по моей команде уже уплыл на другую сторону мыса, при помощи него я теперь приблизительно представляю ближайшую акваторию. Да и очертания острова в целом удалось выудить из его памяти. Он тут кормится вокруг прибрежных вод и бывал практически везде. Что сказать о полученной информации? В принципе мой выбор в начале путешествия ничего особо не решал. Я пытаюсь обойти остров с северного края, но дорога примерно равна той, что вела через южную оконечность. Правда тут поимел проблемы с течением, но кто знает, что ждало бы на другой стороне.

Кстати, дал имя питомцу, теперь он Ирука. Дельфин из породы Афалинов очень умен. По-своему, но однозначно обладает развитым мозгом. Объем памяти, воображение, эмоции, картинка все это в нем развито невероятно мощно и органично. Часть аспектов пока мне непонятны. У него есть что-то вроде локатора, которым он «видит» очень далеко. Только вот получаемые образы пока для меня не читаемы.

Как боевая единица дельфин потрясающе невероятен. Сила, огромная скорость, масса, ловкость… Он, конечно, физически слабее тех же акул, но уже сейчас применяет магическое усиление тела при атаке. Если развить этот дар, то питомец станет одним из самых опасных бойцов в море. Я уже не говорю о том, что в потенциале будем работать над дистанционными атаками. Котяра же у меня мощно прогрессирует, надеюсь так же стремительно будет развиваться Ирука.

На другую сторону мыса добрался без приключений. По пути пополнил запас камней, восстановил набор для розжига костра. На берегу двигался по старой схеме: заготовил колен бамбука, и подставил их под срезанные соцветия пальм. Пока сок набирался, стал строить плот. В этот раз у меня было немного тесемок от старого судна и четверо трофейных штанов, так что заготовил больше древесного материала и учтя опыт прошлого путешествия построил более основательный плот.

Даже сделал на нем небольшой навес, благо было четыре новых трофейных футболки, а еще две старых выловил в бухте. Одну планировал также использовать для хранения еды, а вот из остальных соорудил защиту от солнца. Буду сутки напролет в море, так что жизненно важно какое-то время прятаться от палящего солнца, сгореть тут можно на раз. Собрал бамбуковые сосуды, закупорил, так же, как и в прошлый раз закрепил и в путь.

Мое путешествие трудно назвать комфортным, приходилось много грести, зато двигался быстрее чем по суше. Там джунгли, древесные завалы и кочки, как минимум не дали бы мне двигаться ночью, к тому же на каждом шагу подстерегали группы соперников. На воде никто из игроков мне не грозил, мало того, что немногие решились бы выйти в море или сумели построить достойное плавсредство, так еще на моей стороне был Ирука.

Благодаря питомцу не испытывал проблем с добычей рыбы. Иногда охотился гарпунами прямо с плота, но чаще дельфин приносил мне рыбу в клюве. Умная голова поднималась над водой и выбрасывала на плот добычу. К тому же Ирука постоянно уходил с разведкой, что сильно экономило время. Двигался не вдоль линии побережья, а срезал там, где нужно и загодя обходил потенциально опасные участки.

К берегу приставал только один раз. Ради безопасности сделал это глубокой ночью, предварительно просканировав усиленными чувствами рощу вокруг. Пополнил запасы воды и продолжил путь. Однако, когда по моим расчетам достиг мест, где могли высадить Акиру, спрятал плот и дальше двинулся пешком, обыскивая берег в поисках знаков, оставленных моей девушкой…

*****
Охота на человека самая древняя и увлекательная забава высшей аристократии. Высокоранговые маги тысячи лет назад возвели это искусство в абсолют! Однако вершиной эволюции боевого искусства стали обладатели «боевого предвидения». В схватке перед магической мощью, помноженной на дар «предсказания», пасовали величайшие бойцы. Можно было победить такого воина стратегией, политикой, экономикой, числом… Но в прямом бою он стоил тысяч.

Принцесса Тэймэй не сомневалась в своей победе. Девушка после того, как очнулась от химии, катком прошлась по округе. Выходцы из Синдзюку и квартала простецов вылетали из финала один за другим. Аристократы пости все без исключения преклоняли колени и приносили ограниченную вассальную клятву. Суть простая, они сделают все, чтобы их военный лидер выиграл, даже если для этого потребуется самоустранится из игры. Учитывая, что весь процесс контролировался камерами, нарушить слово — значит потерять честь не только в Игре, но и в жизни. Мало кто предаст такую клятву!

Армия наследницы быстро росла. И сейчас, захватив почти всю округу, аристократы зачищали свои земли. Основной отряд во главе с лидером встал лагерем на возвышенности. Часть вассалов добывали еду и воду, другие прочесывали территорию в поисках спрятавшихся игроков. За день до этого исчез патруль из двух бойцов. Такое случилось впервые. Остальные ученики видимо не успели заключить союзы и передвигались по острову главным образом в одиночку, так что двойки или тройки было достаточно, чтобы отбить охоту нападать у любого.

Но рано или поздно должны были появится группы и исчезновение разведчиков стало первым звоночком. Если пара аристо выбыла из игры, то противников не меньше трех-четырех. Аристократы подготовлены гораздо лучше своих соперников, и чтобы вырубить двойку нужно как минимум обладать численным преимуществом. Так что Тэймэй объявила общий сбор и начала охоту.

Сопротивление нужно задавить в зародыше, пока противник не окреп и не стал большой проблемой. Поэтому оставшиеся под знаменами принцессы девять бойцов рыскали в поисках дерзких противников. Среди аристо нашелся любитель охоты, неплохо разбирающийся в следах. Он первый и напал на метки, оставленные неизвестными на побережье, и сейчас вел за собой боевую группу, собранную для карательной операции.

Глава 2. Акира Такада

С самого начала у Акиры не задалось. Ее бессознательное тело оставили довольно далеко от берега. Локация, в которой она очнулась оказалась бедной на пищу и воду. Ни рек, ни ручьев, ни кокосовых рощ, с которыми обычно ассоциировались райские острова. К тому же в лесу было пусто. Старшая Такада морально готовилась есть змей, мелких грызунов и даже насекомых, благо Гэндзи и его тренер посвятили теме выживания немало уроков. Да и курс бойца клановой армии включал в себя схожие знания. Однако в первые дни не попалось даже и этого

Все что ей удалось найти — нескольк довольно крупных личинок в прогнивших стволах деревьев и какие-то невнятные фрукты прямо в микроскопическом количестве. Поначалу девушка брезговала такой едой и заставляла себя есть, чтобы сохранить силы. Но на второй или третий день даже этот скудный рацион стал в радость. Силы покидали чемпионку Гакко с каждым днем, а ситуация не улучшалась.

Гэндзи говорил, что надо двигаться к морю, а любая водная артерия рано или поздно впадает в океан. Только вот их не было и приходилось брести, полагаясь на удачу. Но по нескольким приметам все же удалось выбрать правильное направление, правда тропа по джунглям петляла, обходя скальные участки, непроходимые заросли колючего кустарника и другие препятствия…

Но чемпионка Старшей школы Гакко имела железою силу воли, тренированное тело и завидную целеустремленность. За время похода Акире все же повезло в одном, она ни разу не встретила соперников. Сейчас ей было трудно потянуть схватку с игроками, ведь самым страшным врагом оказалась природа. Но все усилия были вознаграждены, впереди показалось уютная, какая-то светла бухта. Белый песчаный пляж, прозрачная вода, тень пальм…

Акира не удержалась и искупалась, смывая пот и грязь налипшие на тело за время изматывающего похода. Солена морская вода как будто придала сил и забрала усталость. Воду, а точнее говоря древесный сок девушка умела добывать из пальм, Гэндзи научил. Так что она при помощи шнурков от ботинок привязал свою единственную пластиковую бутылку к срезанному соцветию и пока по капле набирался живительный сок и занялась добычей пищи.

Первым делом поискала раковины моллюсков. Однако вскоре убедилась, что бухта на этот ресурс, к сожалению, совсем небогата. Сложилось ощущение, что кто-то незадолго до нее уже старательно вычистил дно. Это настораживало, возможно рядом есть другие игроки. Акира заторопилась, тем не менее голод заставляла продолжить поиски еды несмотря на потенциальную опасность.

Удача улыбается тем, кто не сдается. В одном из концов бухты образовалась заводь, в которой по каким-то причинам задерживались мальки. Акира при помощи тут же снятой футболки смогла наловить мелкой рыбешки и славно пообедала сырой, но невероятно вкусной рыбой. Даже на ужин немного осталось. Девушка решила подольше задержаться здесь. Да место потенциально опасное, но тут есть пища, нужные породы пальм для добычи древесного сока и самое главное надежа встретить Гэндзи, который без сомнения уже ее ищет.

Воодушевленная успехами, сытной едой и сладковатым соком чемпионка тут же при помощи камня сделал зарубки на деревьях и несколько заранее оговоренных заломов веток на верхушках деревьев. Будет знак для любимого, он пойдет вдоль берега и такой очевидный след не пропустит. Конечно, ставить лагерь на берегу было бы слишком беспечно. Акира углубилась в лес в поисках достаточно скрытного и пригодного для обороны убежища.

И такое место, почти идеально отвечающее ее целям, нашлось. Девушка выбрала удачно расположенный скальный выступ. Огромная глыба возвышалась над округой метров на пять-семь. На вершину можно взобраться только с одной стороны, и то там довольно труднодоступная, узкая тропа. Зато на макушке ровная, полянка. Можно спать и отдыхать, не боясь нападения как людей, так и диких животных. Выкурить отсюда девушку сможет разве что голод или жажда. Идеальное место для обороны.

Акира предусмотрительно собрала круглых, увесистых камней, чтобы было чем встретить агрессоров. Нарубила колен бамбука, их предназначила для хранения минимального запаса древесного сока и излишков рыбы если таковые появятся. Время за обустройством лагеря бежала незаметно, скоро по ее расчетам должен появиться Гэндзи. Только бы у любимого не возникло проблем по дороге.

Они договорились, что не будут бороться за призы, а просто спрячутся. Это место вроде подходит для этих целей. Вдвоем они легко смогут оборонить уютное гнездышко до конца финала. Девушка набрала пальмовых листьев и соорудила вначале постель, а потом даже небольшой навес. Быт наладился, регулярные походы к бухте избавили от голода и жажды. Было не очень сытно, но тем не менее силы потраченные на изнуряющий поход по джунглям понемногу восстанавливались.

По началу Акира ходила в бухту украдкой, но постепенно чувство опасности притупилось рутиной. Выработался определенный режим. Утром она бежала к лагуне и заодно совершая разминку. Ставила сосуды для заполнения древесным соком, купалась и ловила мальков. Иногда ныряла на глубину за раковинами и крабами, оказалось они тут были, но только подальше от берега.

Но долго такая идиллия продолжаться не могла. В тот день ее застали за ловлей рыбы.

— Смотри какая соска! — неожиданно громко раздался голос.

Говоривший атлетически сложенный парень стоял на берегу в компании второго сутулого наглеца, который бесцеремонно пил сок из ее бамбука и посматривал на голую грудь Акиры. У девушки была всего одна футболка, так что за рыбой она ходила только в плавках. Даже штаны и ботинки, чтобы лишний раз не мочить, ждали ее на берегу.

— Эй малышка, ты не хочешь познакомится со мной поближе, — сказал Сутулый передавая сосуд с драгоценным соком товарищу, — Твои сладкие грудки видно соскучились по мужской ласке?

Акира оглянулась по сторонам. Парней всего двое, но они уже списали ее со счетов. В принципе психологически все верно. Почти голая, без обуви девушка уже морально в проигрыше. Ну и численное преимущество роляет. Тем более это аристократы и они не без основания считают, что на голову выше учеников из Синдзюку или квартала простолюдинов. А то, что Акира не из их круга они поняли сразу, золотая молодежь так или иначе знакома друг с другом.

— Ты чего как будто в рот воды набрала? Или не рада? — с угрозой в голосе спросил Атлет.

— Да брось, она просто стесняется, — сыграл хорошего парня мерзкий Сутулый, — Ты не бойся, мы очень ласковые ребята, плохому не научим. Точно не пожалеешь!

Акира, переборов стыд, двинулась вперед. Сейчас не стоит смущаться, а концентрирующая на себе жадные взгляды грудь и спокойное отношение отвлечет двух придурков от других мыслей. Чемпионка убедилась, что врагов двое и решила дать отпор. В принципе если напасть неожиданно, шансы есть. Только надо усыпить их бдительность, иначе они расстреляют ее с дистанции.

— Ой ребят, что вы? Я тут одичала совсем одна. Вокруг ни души и даже не кому согреть девушку в холодные ночи, — Акира старалась не переигрывать, но роль девушки легкого поведения ей совсем не шла. Атлет ничего не заподозрил, но осторожный Сутулый заметно напрягся.

— Вау, неужели нам повезло, — довольный Атлет подмигнул Сутулому, и с видом бывалого ценителя произнес очередную банальную глупость, — Горячие девушки такая редкость в наше время.

— Ага, — совсем немного подался назад второй, высокая грудь и просвечивающиеся мокрые плавки отвлекли его от тревожных мыслей.

Парень в реальном мире получал совсем мало женского внимания. Семья бедновата, внешность не та и умом не блещет. А тут такая горячая цыпочка, да еще и почти полностью голая! Тем более прекрасная нимфа во всю пользовалась своей привлекательностью, капли воды стекали по упругим грудям, а ниже манил темный треугольник, четко очерченный намокшим простым хлопчатобумажным бельем. Она ведь тоже соскучилась тут без мужского внимания, уверял себя Сутулый. Иначе как объяснить, что красавица даже не возмущается?

Акира подошла почти вплотную к Сутулому, смещаясь так, чтобы Атлет остался за его спиной и не мог сразу атаковать. Преодолевая отвращение закинуть руки на шею мерзавцу, томно посмотреть в глаза. Он невольно опускает взгляд на такую близкую, вздымающуюся в такт с дыханием грудь… Разве можно противостоять такому?

А дальше резкий классический удар коленом в пах. Только вот влитая в мышцы магия на порядок ускорила и усилила атаку. После такого парень быстро не поднимется. Но чемпионка, закрепляя успех, сомкнутыми замком ладонями резко ударила по затылку наглеца, сразу, как только он согнулся от неожиданного удара ниже пояса.

Атлет только успел расширить от удивления глаза, как ему в корпус прилетела дистанционная техника. Надо отдать должное аристократ сумел отразить атаку мгновенно скастованным щитом, все-таки умения, вбитые клановыми тренерами на уровне рефлексов, сослужили хорошую службу. Но девушка бросила плетение только, чтобы отвлечь внимание.

Акира отталкивая от себя теряющего сознание Сутулого, сделала шаг вперед едва и одновременно ушла широченным подшагом вниз, едва не растянувшись на шпагат. Тем самым чемпионка, во-первых, избежала атакующего плетения врага. Атлет продолжая работать на рефлексах сразу после щита, беспорядочно лупил магией. Так его учили, дескать выиграешь время. Но Акиру последнее время тренировали латники и поделились контрприемом против стандартных связок аристо. Во-вторых, девушка на пределе возможностей сумела ткнуть открытой ладонью в живот противника.

Сам по себе толчок был не страшен, но магия, ударившая напрямую в тело, буквально разворотила внутренние органы. Аристократ полностью потерял контроль, адская боль заставила скрючится тело, а безжалостная Такада резкими злыми ударами завершила разгром. Оба несостоявшихся насильника без сознания лежали перед победительницей. Но надо было что-то решать. Маги живучие и злопамятные твари и эти скоро оклемаются и попробуют отомстить.

Выход есть, и подсказал его опять Гэндзи, как же он умен и опытен для своих лет. Несмотря на разницу в возрасте Акира чувствовала себя рядом с ним молоденькой девочкой, которой, по сути, и являлась. Чего уж там даже леди Мотонари частенько смотрела в рот Гэндзи Танака. Однако метод любимого, невзирая на эффективность, подойдет не каждому. Слишком жесткий. Но дочь клана Такада была готова и к такому. Пришлось ломать агрессорам кости, гарантировано выводя врагов из Игры.

Акира поспешила покинуть место битвы, согласно инструкциям через некоторое время на берег прибудет команда эвакуации. Если жюри конкурса сочтет дальнейшее участие конкурсантов бесперспективным или опасным для жизни и здоровья их увезут на плавучую базу, для оказания экстренной медицинской помощи, чтобы не допустить необратимых процессов. Чемпионка через некоторое время даже услышала рев двигателя, кажется, спецназ прибыл на катере.

Теперь следовало подумать о будущем. Если парни состояли в какой-то команде, то их будут искать, логично предположила Акира. Возможно, это не так и агрессоры сами по себе, но лучше перебдеть. Однако в любом случае немного времени есть. Девушка решила подобрать другое место. Надо уничтожить старые и сделать новые метки для Гэндзи, перенести пусть небогатое, но имущество. Для такого путешествия следует основательно подготовиться: сделать запасы еды и питья, придумать как транспортировать вещи.

Однако девушка совсем немного опоздала, она почти закончила подготовку и собирала последние пожитки, когда услышала у подножия своего убежища подозрительные шорохи и чужие голоса…

*****
Тэймэй разделила свою армию на четыре группы. Девять бойцов сведены в три отряда численностью по три бойца, четвертый — она одна. Это была не самонадеянность, а трезвое оценивание преимуществ «боевого предвидения». Все вместе занимались поиском двух потерянных бойцов. Две тройки ушли на юго-восток, она с последним подразделением на северо-восток. Отряды прикрывали друг друга, в случае контакта с противником, первая подаст сигнал остальным и тогда врагу придется иметь дело как минимум с полудюжиной бойцов.

Впереди принцессы Следопыт и пара силовиков, Тэймэй контролирует общую ситуацию и координирует процесс поисков. За ней окончательный выбор направления. Первая остановка произошла на берегу небольшой бухты. Разведчики до того набросали примерную карту земель. И особенно отметили перспективные для добычи провизии места в том числе и этот берег.

В принципе поиск и велся по таким вот контрольным точкам, которые осматривали особенно тщательно. Предавая, группа подала сигнал. Тэймэй ускорилась и соединилась с отрядом на берегу. Ранее система оповещения была заимствована у сил специального назначения и заучена всеми бойцами. Существовали сигналы: «боевая тревога», «отступление», «важное»… Сейчас прозвучало предупреждение — «важное», значит ребята что-то нашли.

— Что произошло? — спросила принцесса, выходя на берег.

— Ваше высочество, — преклонил колено Следопыт, — Здесь явно что-то случилось. Вокруг множество следов, причем это не наши ботинки, а армейская и гражданская обувь.

— Да действительно, — Тэймэй острым глазом приметила следы от спортивных кроссовок с характерным отпечатком.

— Там дальше есть отметины на песке, скорее всего катер на воздушной подушке. Похоже кого-то эвакуировали и как я подозреваю это наши парни, — сделал компетентное заключение Следопыт и повода сомневаться в его выводах не было.

— Следы нападавших? — коротко спросила Тэймэй.

— Я обошел место по широкой окружности и нашел несколько противоречивые сведения. На берегу есть зарубки, это ориентиры, явно сделанные для кого-то. Возможно, ждут человека с моря, — начал Следопыт, — Но дальше в лесу есть две тропинки, по ним явно ходили игроки. Размер обуви больше похож на женский…

— Ты хочешь сказать, что двух чемпионов квартала аристо разделала одна девушка? — недоуменно изогнула бровь принцесса.

— Не исключаю такой вероятности, — задумался Следопыт, — Но возможно нападавших изначально было больше и их эвакуировали вместе с нашими парнями.

— Больше похоже на правду, — ответила Тэймэй, и подумала вслух, — Значит одна уцелевшая… Две тропинки, возможно одна ведет к лагерю, другая к какому-то важному для нее месту. Разделимся, я по первому следу, вы по второму. В случае столкновения сигнал!

Отряд разделился и преследователи, взяв след, двинулись на поиски таинственной незнакомки. Следопыт увел свою группу вглубь острова, а принцесса двинулась по тропинке, которая вилась вдоль побережья дальше на юг. След был свежий и довольно четкий так что держаться его не составило труда.

«Боевое предвидение» давало неоспоримое преимущество. Можно было не заморачиваться с разведкой, а просто заглянуть за край и узнать, что ждет впереди. Однако, как и любая магия эти способности сжирали немало энергии, так что Тэймэй старалась пользоваться ими как можно реже, экономя энергию для непосредственного столкновения в битве.

Так что сейчас девушка шла осторожно поглядывая вперед, было бы глупо нарваться на засаду и выбыть из игры по такой банальной причине. Хотя последнее время она значительно развила грани своего таланта и в определенные моменты у нее просыпалось предчувствие, легкая тревога. Раньше Тэймэй не обращала на это внимание, но теперь, когда ближе познакомилась с способностью предсказания она стала внимательнее относится к таким вещам.

И сейчас в душу закралось непонятное чувство… Тревога! Принцесса активировала «боевое предвидение» и поспешила убраться с хорошо просматриваемой тропы. Она пока никого не видела обычным зрением, но чувствовала, что ей угрожает неясная опасность. В бою она будет «видеть» множество временных вариантов и перебирая нити судьбы менять реальность в свою ползу. Сейчас у нее есть, только неясные ощущения и намеки, но даже этого хватало, чтобы опередить противника.

*****
Я шел по берегу энергичным и быстрым шагом. В редкие моменты удавалось зацепить такие отличные отрезки пути, без надоевших веток, скользкой глины и валунов. Татуировки усиления чувств работают на всю мощность. Слышу, вижу, и чувствую запахи далеко вперед. С некоторых пор пришлось пренебречь потенциальной опасностью и двигаться только по берегу. Акира оставит знаки на пляже, надо их не пропустить. Тем более с моря подстраховывает дельфин.

Уже много часов исследую деревья, камни, упавшие ветки в поисках малейшего намека. Взгляд замаливается особенно когда метр за метром преследуют неудачи. На берегу много старых отметин, они привлекают внимание и отнимают время, а по факту нулевой результат. Но вот удача наконец улыбнулась. Нашел знаки явно идентичные с теми, что мы обусловили с Акирой. Только вот немного непонятно, они должно указать и направление на место ее схрона, а этого нет.

В чем тут дело? Стоп! Возможно, она в процессе переезда и мне повезло найти новую точку ее дислокации. Значит сейчас Такада где-то впереди, тащит свои вещи? Двигаюсь вперед, изучаю следы. Бинго! Она явно была здесь и ходила по берегу тудв-сюда в двух направлениях. Неужели нашел? Уррааа! Впереди на пределе возможностей вижу одинокую девичью фигуру…

Глава 3. Как рождаются войны

Акира аккуратно выглянула из-за края скалы, внизу очевидно по ее душу пришла тройка матерых бойцов. Первый похож на ищейку, с острым носом, который, кажется, нюхал воздух вокруг. За его спиной громила и не менее могучая на вид девчонка, к бабке не ходи силовая поддержка. Чемпионка Гакко затаилась, с троими ей не справиться, но может быть пронесет?

Напрасные надежды. Опытный лесовик взял след и уже вычислил, где убежище беглянки. Другое дело что хозяйки может и не быть на месте, но надо проверить. Подчиняясь кивку командира, громила полез наверх. В этом парне сочеталась не дюжая физическая сила, внушительные габариты, ловкость и гибкость. По узкой тропе, где в паре мест надо было подтянуться, опираясь лишь на силу рук, он взбирался с неплохой скоростью.

Старшая Такада терпела до последнего наблюдая за подъемом противника, но дальше прятаться о нельзя и она, стремительно поднявшись бросила во врага заранее приготовленный камень. С такого расстояния увесистая каменюка угодила в плечо громиле. Парень, проделавший большую половину пути, повис на одной руке, вторая по которой пришелся удар невольно разжалась.

Но здоровяк не потерял присутствие духа и имел все шансы восстановить утраченные позиции, однако Акира не жалея добавила еще пару булыжников. Поверженный враг, цепляясь за уступы скатился вниз с четырехметровой высоты, получая переломы и травмы. Противников стало на треть меньше, но этот успех только стал началом конца.

Следопыт рявкнул короткую команду, и могучая девушка как будто сорвалась с цепи. Укрывшись магическим щитом, она буквально взлетела по отвесному подъему. Ищейка терялся лишь на ее фоне так как шел позади. Хотя на самом деле сторонний наблюдатель мог отметить, что командир тройки был даже быстрее своей подопечной.

Акира потеряла драгоценные секунды по инерции метая со скалы камни. Такой щит не пробить, а если следовать совету Гэндзи и пользоваться не пробивной массой камня, а его инерцией, то тут нужен целый валун, а на вершине скалы достойного снаряда не наблюдалось, ну затащить не представлялось возможным. Так что оставалась только магия и старшая Такада не раздумывая ее применила.

Пристрелочный выстрел немного потряс противницу, однако щит держался, а Следопыт за ее спиной щедро поливал чемпионку Гакко атакующими плетениями. Пара работала на удивление слаженно и эффективно, словно прошла подготовку в штурмовом подразделении. Хотя в принципе так оно и было на самом деле. Акира понимала, что одна против двоих не выстоит и надо что-то срочно менять в тактике.

Девушка собрала все силы в один кулак в надежде опрокинуть могучей техникой обоих нападающих. Шансы на это есть и неплохие, ведь противники находятся на подъеме, а из-за скорости в моменте имеют совсем мало точек опоры. Если пробить щит, то вполне можно свалить врагов с уступа и добить камнями. Такада расчетливо дождалась пока оппонентка не начнет подъем по особо каверзному участку и ударила.

Но Следопыт, как будто ожидая этого, цинично оттолкнулся от своей обреченной на падение защитницы, принявшей на себя весь удар, и сделал скачек вверх по диагонали вправо, а следом второй прямо на площадку. При этом еще в воздухе одаренный влепил в Акиру сразу два неслабых плетения. Девушка все силы вложила в атаку, поэтому ей было просто нечем отбивать враждебную магию.

Первым ударом чемпионку отбросило от края на средину площадки. Тут ее настигла вторая атака и заставила отступить еще на пару шагов. А следом появился остроносый ищейка. Маг был полон сил и энергии продолжать схватку, а вот Акира потрясенно мотала головой и пыталась прийти в себя. Два попадания не прошли для нее даром, нужно немного времени чтобы восстановиться, а враг напирает…

*****
Противника, естественно, увидел первым. Усиленное зрение, слух и обоняние дали сигналы со всех сторон. К тому же информацию подтвердил Ирука, питомец своим локатором тоже обнаружил человека на берегу. Хмм… судя по всему каким-то образом игрок в свою очередь засек меня. Какого черта, тут вроде совсем не густо с пси-мастерами? И всех артефактов школьников лишили, а местные маги точно так не умеют.

У меня есть точные данные, что враг один, поэтому иду не особо скрываясь. На удивление противник так же самоуверен. Там или монстр, или очень глупый товарищ. Всем сердцем надеюсь на последний вариант. Но на всякий случай, если по берегу идет все-таки нереально мощный ученик, готовлюсь бежать. Задать стрекача незазорно, тактическое отступление, фигли. Вариант давно продуман, загодя брошусь в море, а там если кто за мной пойдет тот от клюва дельфиньего и погибнет, хе-хе.

Чем ближе становилось до неизвестного человека, тем больше информации получал. По началу предположил, что это давешний гигант с деревцем из квартала простецов. Потом судя по габаритам и пока неясному силуэту фигуры, понял, что это девушка. Перебрал в уме несколько бойцов, так самоуверенно могли идти только две ученицы: Молния и принцесса Тэймэй.

Лучше пусть это будет Молния, ну его на фиг бойца предсказателя. Но как водится — дерьмо случается. Впереди вышагивала наследница престола. Нда… сбежать? Хоть и довольно детское суждение, но уж очень позорно бежать от девушки, которая тем более пока ничем не угрожает. Однако окажусь рядом с Тэймэй и она сможет реализовать свое преимущество. По слухам принцесса видит на несколько секунд вперед, а возможно и десятков секунд. Точно сказать трудно, анализировал доступные в сети записи боев. Уверенно можно заявлять, что меньше минуты, но что-то она могла скрывать и, судя по всему, дар развивается.

— Ваше Высочество, приветствую вас, — расчетливо поздоровался с принцессой с максимального расстояния, правда пришлось немного поорать.

— Хых… Повелитель Зверей, — усмехнулась принцесса, делая несколько шагов вперед, — Может подойдешь поближе? Так удобнее говорить и не придется кричать.

— Ну зверей сюда не пустили, так что на время совсем не Повелитель! И прошу извинения, но предпочту сохранять дистанцию, — довольно двусмысленно парировал я, намекая и на то, что принцессе непристойно близко общаться с практически простолюдином, — Так безопаснее, во всех смыслах!

— Хи-хи-хи, — как весенний колокольчик зазвенел смех девушки, которая тем не менее прекратила попытки сократить дистанцию, а то реально устал пятиться, — Остроумно, Гэндзи, будь, по-твоему.

— Благодарствую, — я отвесил шутливый поклон и подняв глаза спросил, — Чем могу быть полезен прекрасной госпоже?

— В принципе у меня к тебе только один вопрос, — перейдя от шуток к серьезному разговору ответила Тэймэй, — День назад исчезла пара моих вассалов, ты их случайно не видел? Или, возможно, приложил руку к исчезновению?

— Увы, ваше высочество, последние несколько дней не встречал ни одной живой души, — осторожно ответил я, немного подаваясь назад, дело принимало опасный оборот.

В груди нарастало тревожное чувство, и я не мог понять его природу. Угроза от Тэймэй? Пока не похоже, девушка вроде настроена доброжелательно и ничто не предвещает конфликт. Пси? Да! Это Акира, она далеко, на пределе нашей связи, но уже чувствую девушку. Черт старшая Такада в нешуточной опасности.

Не раздумывая, стартую вправо, невежливо, конечно, так прерывать светскую беседу, но поболтаем с принцессой в другой раз. Однако, Тэймэй не собиралась так просто меня отпускать. На перерез несется техника, подныриваю под плетение, удачно пропуская его над головой, но вторая атака настигает в самый неподходящий момент. Диск врубается в бок, разрывая мышцы и противно до скрежета тараня многострадальные ребра. Черт! Это уже не шутки.

Ударом меня отбрасывает назад. Чего она вдруг так возбудилась? Возможно ее дурацкое предвидение. Увидела, что собеседник ни с того ни с сего срывается на бег и тупо, не выясняя причин вдарила, так сказать для профилактики. Хмм… даже теоретически не представляю, как бороться с таким противником. Только площадными техниками все вокруг залить? Ага, только вот я не Морико.

Пробую классику: «банан» и «морозилку», «разрыв» пока прибережем. Ну его нафиг, разозлю еще. О! Как интересно, она предвидит мои действия и как-то пытается избежать атаки, но не понимая природы, получается пятьдесят на пятьдесят. Мне нужен угол стопы под «банан», чтобы враг поскользнулся, Тэймэй его меняет, но руна в ее астральном теле и она в любом случае теряет равновесие, может быть не так бодро как хотелось бы, но все же.

Аналогично с «морозилкой». Сама по себе татуировка безобидна, но воин, двигающийся на высоких скоростях, может сам себе порвать связки и сделать вывих если какая-то часть его тела на доли секунды задеревенеет. Избежать последствий моих рун принцесса не может, единственно ей удается снизить эффективность. Но даже так неплохо, можно бороться. Плохо, что она видит меня в будущем, «портал» и «тень» теряют свою значимость…

В схватке наступило шаткое равновесие. Тэймэй атаковала, но так как я «астральным зрением» видел зарождающиеся плетения, то успевал отреагировать. Если уходить порталом после того, как принцесса ударит, даже предвидя, где противник окажется в следующий момент, она не успевала достать. Тут могли зайти серии, но принцесса как и я ограничена в инструментах и резервах.

Но долго так продолжаться не могло, противница стремилась войти в клинч, видно надеялась, что там «боевое предвиденье» даст ей преимущество. Мне в принципе тоже ничего не мешало сойтись по ближе, надеялся вытянуть за счет «силы» и «скорости», однако любая травма или затягивание конфликта мешали уйти на помощь к Акире, а чувство тревоги продолжало нарастать.

Спусковым крючком послужил мощный всплеск пси-энергии. Случилось что-то плохое и я, кажется, опоздал. Все это подняло небывалую ярость к Тэймэй. Чертова девка, какого она ко мне прицепилась? Резко стартанул в бок, делать обманные финты с провидцем бессмысленно, но посмотрим, что ты ответишь на тотальное превосходство.

Один за другим кастую три «разрыва», картина будущего определенно напугала принцессу, она резко, больше чем надо, бросается назад. Добиваю «бананом» и «морозилкой», так что Тэймэй испуганно плюхается на попу. По идее надо ее добить, но исход тесного контакта не так уж и очевиден, а я должен уйти отсюда целым и невредимым. Магией поднимаю в воздух тучу песка на пляже, чтобы снизить видимость и бросаюсь в воду. Верный Ирука уже рядом с берегом, хватаю за гладкий плавник, и мы стремительно уносимся на север, где-то там центр тревожных сигналов.

Путешествие по морю много времени не заняло. Через некоторое время перед моими глазами открылась уютная бухта. Усиленное зрение подмечает знаки. Черт! Я же говорил ей избегать таких мест, слишком очевидно, здесь точно будут искать… Дельфин доставил меня почти прямо на берег, благодарно похлопал питомца, отпуская его в море. Не место ему в мелкой воде, опасно.

Сам стремительно рвусь по тропинке вперед. Знаки ясные, нет нужды сверять направление. Акира была здесь и часто ходила по этой дороге. Только вот сейчас следы затоптаны мужской обувью, они шли по ее душу. Несмотря на спешку у меня хватило выдержки приостановить бег, как только услышал многочисленные голоса. Судя по звукам на поляне, предо мной как минимум полдюжины бойцов.

Впереди скальный зуб, скорее всего любимая облюбовала его для лагеря. Умница, неплохое место, из минусов правда отсутствие путей отхода, но из того, что есть это возможно лучший выбор. Нутром чувствую, мне туда, только вот почему-то пси молчит. Трезво мыслю, предполагаю худшее, но стараюсь загнать эти мысли как можно дальше. Обхожу по лесу толпу игроков. Спешу, но попутно подслушиваю чужой разговор, лишним не будет, благо на грани возможностей могу разобрать слова.

— Ты что наделал, придурок? — сухой, злой голос.

— Она сама! Я атаковал на подъеме, использовал серию плетений, поскользнулась упала…, - оправдывался дрожащий, испуганный голос.

— Это уже будет решать жюри! Но начать серию атак на скале, каким же тупицей надо быть! Ладно тебя самого тут закопают, но ведь могут и остальных притянуть! — продолжил отчитывать злой, — Твои люди участвовали? Принцесса?

— Нет, силовую поддержку лазутчица вырубила до того, моих ребят сейчас эвакуируют. Здоровяк получил камнем по голове, а его подруге прилетело прямо во время подъема. Мощное плетение, щит сдулся как будто его не было, — потрясенно произнес дрожащий, — Сами поймите, как бы я работал при таких делах? Девка сама не знала границ, ну я и атаковал по полной.

— Сила без контроля — это слабость! — процитировал чьи-то слова злой, и тут же вновь спросил про принцессу, — Где Ее Высочество?

— Она ушла по второму следу, — коротко ответил дрожащий унылым тоном.

— Ты преследовал цель по приказу или самостоятельно принял решение? — продолжил обстоятельный и излишне въедливый допрос злой, как-то оно подозрительно.

— Я исполнял приказ Тэймэй, — с надеждой зацепился за эти слова дрожащий.

Весь этот диалог я слышал, проходя по джунглям. Выводы, сделанные из разговора двух незнакомцев, еще больше подстегнули меня, а тело покрылось липким потом от страха за любимую. Мои опасения о том, что случилось самое страшное, стали превращаться в уверенность. Кошмар ожил наяву. Теперь это не домыслы, а уже почти подтвержденная версия. Однако оставалось крохотная надежда на то, что дрожащий голос сам ошибался и я рвался вперед, не разбирая дороги, чтобы успеть увидеть Акиру, до того, как ее эвакуируют служащие.

К сожалению, не успел. У скального «зуба» торчал вертолет ВМФ империи, а наверх на носилках поднимали бесчувственные тела. До меня долетел лишь обрывок фразы брошенной одним из офицеров.

— Раненые на борту, поднимайте тело!

*****
— И это ваш сценарий? — с трудом оторвался от экрана Император.

— Ваше Величество все сделано в соответствии с инструкциями британских экспертов, — склонил голову Министр иностранных дел.

— Почему так странно подобрали главных действующих лиц? Самые охраняемые лица прошли буквально по краю, а что произойдет дальше я даже боюсь представлять, — вмешался в беседу потрясенный Министр финансов.

— Только эти двое могут всколыхнуть устоявшийся порядок вещей. Мало иметь мотивацию, нужно ведь еще обладать возможностями. Аналитики сделали однозначный вывод, в этом финале есть только два потенциальных центра силы: принцесса Тэймэй и Гэндзи Танака, — эмоционально стал доказывать свою точку зрения дипломат.

— Но зачем было действовать так жестко и поспешно? — спросил Император, который в принципе знал о готовящейся операции, но рассчитывал, что ее проведут немного позже и в более подготовленных условиях.

— Создать достойный конфликт очень сложно. Это стоило огромных трудов и многое пришлось додумывать на ходу. Да раскидали людей по острову согласно сценарию. Но Гэндзи Танака нашел способ добраться до нужной точки намного быстрее самой оптимистичной оценки аналитиков. Дельфина никто не брал в расчет. Пришлось экстренно запускать заготовленный сценарий, хотя принцесса на наш взгляд еще не была готова, — стал немного запутанно пояснять Министр Иностранных дел.

Те из членов совета кто не имел доступа к технологиям британцев или просто из-за нехватки времени не успел ознакомиться с материалом недоуменно вскинули головы. Министр финансов и глава службы протокола определенно мало что понимали. Пока помалкивали только более осведомленные Иерарх и Министр обороны.

— Поясните в чем тут суть, зачем нужна вся эта театральщина и спешка? — не выдержал главный финансист, — Мы что за это заплатили такие огромные деньги?

— Эээ… Британия предоставила нам технологии на безвозмездной основе, — возразил Министр обороны.

— Это вы так думаете, — коротко опроверг дипломат, прекрасно знавший как и сколько Империя в итоге отдаст за методику подготовки высокоранговых магов, — Если расчет не был прямым, это еще не значит что товар достался бесплатно.

— Хорошо. Но может быть кто-нибудь пояснит, зачем такая жестокость? — вернул беседу в прежнее русло до сих пор недоумевающий глава службы протокола.

— Мы не раз обсуждали эту проблему, — стал объяснять дипломат, — Посмотрите к чему свелся финал. Бойцы из Синдзюку и квартала простецов разрознены, попрятались по уголкам и заняты добыванием пищи и воды! Кто из них решился закончить дело войной? Только не говорите о действиях отдельных отъявленных хулиганов, это не путь воинов, а просто неконтролируемая агрессия. А аристократы? Расчетливые дельцы встали под знамена Тэймэй. Все верно, принцесса соберет больше сторонников, а потом они катком пройдут по острову и будут в числе победителей.

— Но ведь не каждый год выступает принцесса, — неуверенно возразил глава протокола.

— В прошлом году ее роль взял на себя отпрыск Татибана, — выдал готовый ответ дипломат.

— Но два года назад наследник Фудзивара схлестнулся с отпрыском Имубэ, — парировал Министр финансов.

— Это скорее исключение из правил, один нормальный конфликт за двадцать лет. Кстати, из того выпуска мы получили ханси, — отреагировал Министр обороны.

— Более того этот конфликт был срежиссирован, — выдал новую порцию информации Иерарх, — Цели и причины ссоры лежали за пределами Игры, но как оказалось принесли стране пользу.

— И при этом все, кроме аристократов, вообще не развивают свой потенциал, а сейчас в не магических семьях рождается более половины одаренных! И дело тут не в генетике и отсутствии доступа к клановым секретам, просто у них нет возможности стать сильнее, — продолжал яростно отстаивать свою точку зрения Министр иностранных дел.

— А что даст нам конфликт между сторонниками принцессы Тэймэй и Повелителем Зверей? — задал вопрос обескураженный глава протокола. Окружающим была понятна его крайняя обеспокоенность, сын чиновника был на том острове.

— Война! Их ждет война, которая пронесется от края до края, те кто не примкнут к Тэймэй, пойдут за Гэндзи. Мы всколыхнем самые страшные чувства в их сердцах. Месть! Ярость! Жажда крови! И… если все сделано правильно, то и желание жить и спасти своих близких! — вмешался в разговор Император, ставя жирную точку в споре.

Глава. 4 Бой!

Был ли я зол? Абсолютно нет! После услышанного какое-то время не испытывал абсолютно ничего. Пустота, космическая, холодная пустота. Однажды уже испытывал ее обжигающий взгляд, тогда в прошлой жизни… Залил энергией «концентрацию», сейчас мне как никогда нужна ясная голова. Жива ли Акира? Надежды мало, но она есть. Надо докопаться до истины и как можно быстрее.

Возможно все это дьявольская игра: подстроенный допрос, фраза, брошенная солдатом из службы эвакуации. Устроители контролируют нас через браслеты, точно знают в каком месте и когда находится каждый из игроков, поэтому для них не составит труда создать очередную ловушку. Тот Злой, если моя версия верна, играет за администрацию, поэтому так подробно допрашивал. Ну а эвакуирующий лишь усилил эффект.

Есть правда в этих расчетах брешь. Мог ли я слышать на таком расстоянии если бы пользовался обычным слухом? Тут пятьдесят на пятьдесят. А может они уже вычислили часть моих способностей? Или думают, что уже успел приручить кого-то с острова? Как бы то ни было, правду узнаю только после окончания игр. Хотя может попробовать покинуть периметр?

Ирука говорит, что барьер отрезал весь остров и часть прилегающих вод от внешнего мира. Но рыба как-то сюда проходит? Возможно, роль играет размер ведь ни акулы, ни дельфины не смогли вырваться в открытое море. Но я пси — мастер и давно сделал выводы, что артефакты древних это сплав магии и пси, возможно у меня получиться взломать древнюю преграду. Правда есть еще контролирующий браслет…

Довольно рисковый, возможно крайний вариант. Ломать сложные пси узоры древних под дулами пулеметов и пушек плавающих оборонительных комплексов довольно нетривиальная задача. Что тогда? Буду решать вопросы по мере поступления. Сейчас надо как минимум посмотреть в глаза той дрожащей твари. Гаденыш видел Акиру в последние минуты до ее падения со скалы и эвакуации, значит что-то из него можно вытрясти.

Проблема в том, что вокруг него сейчас слишком много людей. В принципе есть вариант подождать и решить дело дождавшись удобного случая. Но если Дрожащий будет рядом с Тэймэй, то ее дар не даст застать врасплох, а значит встреча может вообще не состоятся. Да и со с Злым не мешало бы поговорить тет-а-тет. Однако боюсь если проявлю явный интерес к этим персонам, то организаторы игр найдут причины их эвакуировать.

Мои сомнения развеяли ученики, они после того, как отшумели винты геликоптера двинулись посмотреть на место трагедии, чтобы воочию убедиться в состоятельности версии Дрожащего. Тут как говориться: на ловца и зверь бежит. Я ускорился и был у облюбованного Акирой камня намного раньше толпы молодых аристократов. Еще раз осмотрел все вокруг и взобрался наверх.

Там лег на верхней площадке, чтобы снизу никто не мог заметить. Аккуратно осмотрелся по сторонам. Десяток довольно крупных камней — арсенал любимой. Ее шалашик с подстилкой, пара колен бамбука, значит родная добывала древесный сок. Агрхххх… Черт! Черт! Пугает меня собственная реакция, рычу, губы кусаю до крови… Суки! Снизу приметил уступ с противоположенной стороны от подъема, удостоверился, можно пользоваться. Вскоре послышались голоса.

— Вот ее убежище, — показывал Дрожащий, возбужденно бегая вокруг скалы. Наблюдаю за ними «астральным зрением».

Маги, попавшие в финал, светятся ярко. Кстати, заодно запоминаю говорящих, пусть не вижу Дрожащего и Злого в лицо, но отпечаток магического тела даже более надежная идентификация. Его не сменить и не скрыть, никакой грим не поможет. Этих двоих теперь узнаю при любом раскладе. Заодно помечаю и остальных, кто знает, может пригодятся. Семеро против одного, не самый лучший расклад, но шансы есть.

— А куда она упала? — спросил Злой.

— С другой стороны, сейчас, — толпа обошла каменный зуб, — Вот где-то здесь!

Я смотрел на предполагаемое место падения. Там вокруг земля, покрытая мхом и камней совсем немного, не могла Акира тут насмерть разбиться, разве что трагическая случайность. Но окровавленных, острых булыжников не нашел. Надо эксперимент провести, решил для себя.

— Ага, а взобрался ты с противоположенной стороны, — спросил один из учеников.

— Да, — коротко ответил Дрожащий и тут же спросил, — Будем лезть наверх?

— Надо взобраться, мне делать принцессе доклад. Все-таки двух бойцов потеряли из-за одной девчонки, — после недолгого раздумья решил Злой.

Троим Злой приказал рассредоточиться и следить за обстановкой, еще один контролировал место подъема, а он сам, Дрожащий и какой-то парень которого они считали криминалистом стали подниматься наверх. Меня немного напрягали наблюдатели внизу, но в какой-то момент они взяли под контроль тропы, выходящие к скале, и углубились в лес. Видно, изучают местность. А парнишка, оставленный у начала подъема, ничем не мешал.

Пора! Аккуратно спускаюсь на примеченный ранее уступ. Держаться тут не совсем удобно, ну да ничего, потерплю, совсем немного надо. Они взбираются наверх. Жду пока все трое окажутся на площадке. Толкутся ведут пустые разговоры и рассматривают скромный быт моей девушки. У меня ощущение, что их взгляды оскверняют ее временный дом, но я терплю, скоро враги за это заплатят.

Противник ближе, Дрожащий рассказывает, как он неистово бился, защищая себя от разъяренной фурии. Жестикулирует и ведет к месту трагедии. Этого и жду. «Портал» выбрасывает меня за спины тройки учеников. Долго мучался кого выбрать. Злой потенциально мог работать на администрацию, а значит обладает связью и информацией.

Но организаторы Игр опытные ребята. Уверен его смогут вырубить, как только выкажу свой интерес или возникнет опасность раскрытия резидента. И потом, силовой каркас Злого намного сильнее чем у Дрожащего, а мне надо быстро и эффективно обезвредить противника. Так что выбор сделан, тем более парень последний видел Акиру.

Я за спиной у противников, мгновение и они это поймут. Но им не отпущено ни одной лишней секунды. Могучим пинком отправляю Злого в полет. Так сказать, на натурных испытаниях проверим могла ли Акира разбиться. «Тень» и через секунду я около криминалиста. Изощряться не стал толчок двумя руками и вуаля, у меня будет продублированный эксперимент, по результатам которого можно будет делать чуть ли не научные выводы!

Дрожащий от такого резкого поворота событий зассал. И это не фигура речи в районе паха у парня стремительно увеличивается мокрое пятно. Трус даже не думал о сопротивлении и поднял в защитном жесте руки. Не покупаюсь, такие твари самые опасные, усыпит бдительность, а потом сыграет на расслабившемся противнике.

«Разрыв» в опорную ногу, тварь орет и сам без атакующих рун валится на землю. Ну сам этого хотел, кастую второй разрыв в то же место просто положив руку на рану, а потом могучим пинком ломаю, итак, пострадавшую конечность. Несчастный орет, но в прыжке делаю кувырок и выкручиваю руку, вывих есть, но она не сломана. Мне сейчас не нужен деятельный враг на скале, но и эвакуация тоже не в моих интересах.

Время! С начала схватки прошло несколько секунд, но про парня у подножия скалы не стоит забывать. Не обращая внимания на орущего Дрожащего, подхватываю пару камней из арсенала Акиры и стремительно выглядываю из-за края скалы. Мне не нужно терять время на поиски противника, уже давно отслеживаю его «астральным зрением». Довольно самоуверенный враг уж преодолел половину высоты каменного зуба.

Опрометчиво. Первый камень, разогнанный рунами «силы» и «скорости», дробит ему кисть. Второй прилетает в голову. Дальше тело падает, хреново падает, спиной вниз, думаю он уже не опасен. Черт! Отнюдь, монстр пытается встать. Ну добавил ему от души, руны, сила тяжести, высота… Еще два камня завершают драку. Мне не жалко, Акира запасла довольно много снарядов.

Дрожащий меня выдает, подошел ближе и вырубил, позже побеседуем. Хотел своротить гаду челюсть, но как он потом ответит на вопросы? Тут же бросаюсь навзничь. Тройка разведчиков стремительно врывается на поляну. Парни бежали все это время. Услышали крики падающего Злого и его бойца и рванули. Те еще стонут, причем оба, значит эксперимент голосует за то, что Акира жива.

Разведчики не лыком шиты, к своим с ходу не бросились. Даже слышу топот одного деятеля, ей богу как лось. Ломится через лесок, видно решил посмотреть не притаилась ли за скалой банда игроков. Облом, никого нет, а на поляне тройка Злого. Что тут подумать? Неизвестный и невероятно могучий враг? А может предатель Дрожащий? Уж очень сильно наседал на него Злой. И тела его на поляне нет.

Это я примерно домыслил за тех, кто прятался в лесу. На мое счастье Злой и его товарищ по несчастью могли только стонать, а вот что-то внятно ответить точно не имели возможности. Так что после недолгого совета, тройка противников осторожно вышла на поляну. Первым делом еще раз осмотрелись и не найдя опасности рванули к своим пострадавшим друзьям.

А дальше изобразил из себя пулемет, точнее говоря камнемет. Но в этот раз эффект был не столь примечательный. Парни понятное дело выходили на открытое место покрытые щитами, да и в прошлых схватках львиную долю травм приносили не удары камнями, а падение с высоты. Однако мои разогнанные рунами снаряды все же потрясли троицу. Бойцы ожидаемо рванули обратно под защиту деревьев.

Я в это время рванул по тропинке вниз, потом двумя скачками добрался до леса. Причем старался, чтобы между мной и астральными силуэтами противников были джунгли. Враг ожидаемо решил разделиться и посмотреть на убежище любимой с разных сторон. Парни явно ничего не успели приметить, уж очень рьяно я их обстрелял. Но создавалось ощущение, что камни метал не один человек, а как минимум полдюжины.

Жертва сама шла ко мне в руки. И опять пруха, бредет самый контуженный из троих. Его я щедрее всех угостил камнями, не специально, просто стоял удобнее. Парень баюкает травмированную руку, больше занят собой, а в лесу надо смотреть по сторонам. Выскакиваю на него как чертик из табакерки и словно игрок в регби хватаю за талию и опрокидываю со всей скоростью на торчащий из дерева сук. Этот финт продумал заранее, он нужен не для того, чтобы побыстрее вырубить бойца, а как часть затеянного мной эксперимента.

Агрх… вначале в кровь впрыскивается яд. Чертовы браслеты! Но татуировка «регенерации» мгновенно перерабатывает химию. Тогда оператор за пультом, не удовлетворившись результатом активирует электрический разряд. А вот это больно. Вы спросите откуда в этой маленькой хрени столько силы? Я уже понял, но разобраться пока не смог, это артефакт. Но неужели придурки надеются при помощи него контролировать пси-мастера? Разрыв при пересечении периметра, контроль тела… Впечатляющий функционал. Хмм… видно у древних этот остров был тюрьмой, а браслетами контролировали заключенных.

Почему активировали артефакты? Кстати, работали браслеты: на руке яд и электрический разряд на ноге. А вот тот, что на шее скорее всего отвечает за убийство «заключенного». Взрыв и нет головы. Скорее всего мои действия посчитали потенциально опасными для жизни игрока. Ну да оператору же невдомек, что я точно знал где ветка пронзит одаренного. Сучек зашел со спины под правым плечом, больно, кроваво, но жить будет. Парень орет, а я исчезаю у него за спиной.

Однако на этом мои успехи закончились. Оставшиеся двое струсили и стремительно рванули в сторону побережья. Как я понял, услышали сигнал призыва подоспевшей принцессы Тэймэй. Сегодня потратил два «портала», и кучу менее энергозатратных рун, сейчас мне тройку бойцов во главе с предсказателем не одолеть. Придется сделать шаг назад и отступить. Однако аристо за свое высокомерие заплатят. А если сумею разобраться с браслетами, то кое с кем еще надо рассчитаться.

У меня сейчас две большие цели. Надо тут всем ученикам головы поотрывать, так для профилактики, чтобы высокородные родители у экранов зачесались. Ну а если сумею решить вопрос с браслетами, то не мешало бы заглянуть в командный пункт, на людей посмотреть, спросить их что и как… Плавучая боевая станция, идиоты. После пустотных платформ, охраняющих сектора открытого космоса меня их громкие названия, не впечатляют, а вот попытка играть людьми выбешивает, ответку надо дать, иначе никак!

Но сейчас есть немного времени. Пока эти двое добегут до принцессы, пока все расскажут, примут решение… Тут они будут относительно не скоро, мне должно хватить. Стремительно возвращаюсь к скальному уступу и буквально взлетаю наверх. Ссыкун вырубился, но сейчас приведу его в чувство.

Взял еще ранее примеченные колена бамбука, одно полное второе наполовину пустое. Стал пить из того, что полнее, жарко, а я тут реально набегался. Вторым сосудом полил ненавистную харю. Заодно, чтобы наверняка, сучком поковырял открытый перелом ноги. Оказалось мои методы работают. Правда визжит он спросонья громковато, ну да ничего это ненадолго.

— Ааа… не трогай меня, — в испуге заверещал Дрожащий, стараясь как можно дальше отодвинуться от меня.

— Ты видел ее упавшую? Она жива? — спокойно спросил я и подкрепил вопрос, подкручиванием палки, которая все еще торчала из его раны.

— Ааа… анх… иии… я… я… не занююююю, прекратиии, аааааа, больноооо! Прекрати пожалуйстаааа, — взмолился зассанок, как-то подозрительно быстро он сломался, может симулирует?

Пришлось усилить давление на палку, есть риск что парень лишиться чувств, зато будет искренен. Возможно для пущего эффекта надо добавить драматизма. Взял камушек покрупнее, надежно зафиксировал руку ублюдка и раздробил ему одним ударом пальцы. Это еще гуманно, мог по одному бить. Паренек опять вырубился, но я по старой схеме привел его в чувство. Древесного сока хватает, а палка из ноги никуда не делась.

— Соберись, подумай хорошо. Расскажи в деталях, что ты видел? — спокойно и холодно спросил я и тут же пригрозил, — Будешь запираться я тебе вторую кисть размозжу, а потом ногу и глаз вырву! Понял!

— Яяяяя ввввсссее ссскажууууууу! О-ннннн-а упала, не-хххх-хоршо уууу-упала, — заикаясь от страха подвывая стал говорить следопыт, — яяяяя, тут же спустился вниз, посмотреть… еще дышала, нннееее сталлл лезть, ссссс эвввввакуаторами пппприлетают медики.

Нда… правду говорил учитель, определенный уровень боли гарантирует искренний ответ. В принципе все что хотел услышал, сами по себе его слова ничего не проясняют, но у меня достаточно фактов чтобы собрать логическую цепочку. И да, последние события меня немного успокоили…

*****
— Почему? Почему вы не остановили этого больного ублюдка? — глава службы протокола буквально бился в истерике. На экране ничуть не смущаясь Повелитель Зверей ковырял палкой в открытой ране его сына.

— Жизни вашего отпрыска ничего не угрожало, — флегматично ответил Министр обороны. В свое время он успел принять участие в нескольких локальных конфликтах и знал толк в тактике форсированного допроса в полевых условиях.

— Да вы с ума тут все по сходили со своим Повелителем Зверей? Это маньяк, какого черта его допустили к чемпионату? — разорялся расстроенный отец, и гражданские миниметры, ставя себя на его место, сочувствовали сановнику.

— Он не испытывал наслаждения пытая вашего сына и прекратил истязания сразу, как только получил, что хотел, — возразил Иерарх.

— Прекратил? Да он ему чуть голову не разбил, после того как перестал тыкать палкой в открытую рану и дробить кости! — глава протокола продолжал орать как резаный.

— Зато эффективно избавил его от боли. Медики смогли спокойно смогли доставить его в клинику. Я сверялся, несмотря на многочисленные травмы и ушибы, критических повреждений вашему сыну нанесено не было! — не сдавался Иерарх.

— И все равно он больной ублюдок и я настаиваю на исключении его из Игр! — продолжал истерить глава службы протокола, — Того парня в лесу спасла только мгновенная реакция операторов, кто знает какая была бы рана если они не активировали артефакт контроля.

— Хмм… по моим данным яд не оказал должного эффекта, а разрядник включили после того, как Гэндзи подвесил несчастного на сук, — ошарашил присутствующих Император.

— Что? Эта тварь еще и не поддается контролю? — завопил возмущенный чиновник.

— Держите себя в руках! — прервал надоевшую истерику сюзерен, — Что вы хотели, затевая такую провокацию? Чтобы он цветочки вашим детям дарил? Не забывайте, там моя дочь и сейчас она для него первая мишень!

— Тем более, Ваше Величество, это опасно для принцессы Тэймэй, — несмотря ни на что упорствовал разобиженный глава протокола.

— Мы подумаем над этим, — спокойно ответил Император, — Дайте мне полный анализ действий Повелителя Зверей…

Глава 5. На тропе войны

Так времени в обрез, надо закрепить достигнутые успехи. Первым делом гарантированно вывожу из строя ссыкуна. Убивать не буду, оператор за пультом явно бдит, а мне сейчас не с руки с пеной у рта принимать электрические ванны. Но руки ублюдку поломал качественно, а потом и целую ногу. Постарался сделать все каверзно, так чтобы долго не зажило. Ступню вывернул связки в хлам порвал, еще несколько костей раздробил, полежит в больничке, подумает над своим поведением. Магия, конечно, исцелит, хотя может и станет ссыкун хромоножкой на всю жизнь.

Напоследок сломал челюсть и нос, чтобы меньше визжал в следующий раз. Хотел лишить весь его род наследства, но по зрелым размышлениям передумал. Если Акира жива, то это перебор. А если нет, то какая разница кого и когда настигнет кара? При таком раскладе может быть будет правильнее дождаться, когда эта тварь, дрожащая заведет семью… И тогда, око за око, зуб за зуб!

Слетаю вниз со скалы, чувствую времени в обрез. Примеряю на себя нелегкое ремесло мясника. Буквально по суставам разбираю лежащих на земле противников. Первым под мой прессинг попадает парень стороживший подъем, потом черед Злого и его коллеги по полетам со скалы. Работаю без затей, короткие жесткие удары, руки, ноги. Я уже изрядно поднаторел в искусстве ломания костей, на поляне пару минут только хруст стоит.

Сделал одно исключение, Злому посвятил немного больше времени. Для порядка сломал несколько ребер, если он сексот пусть страдает, должен понимать, что у такой работы есть как свои плюсы, так и минусы. Ну и надо преподать ясный урок администрации. Есть похожее послание на Скайде, но местные его не поймут, а вот Николаич просветил как принято в этом мире. Ломаю Злому уши, чтобы не слышал! Нос чтобы не вынюхивал! Пробиваю под глазами, чтобы не видел!

От канона отошел, применил, так сказать, лайтовую версию, уши и нос по классике надо было резать, а глазные яблоки вынуть, но вина Злого доказана косвенно. Я и сам на все сто не уверен в его пособничестве. И даже если так, то он играл со мной, чтобы уверить в смерти любимой, но не руку на нее не поднимал. Наказание должно быть адекватно проступку, втрое берут только за пролитую кровь! Зрение со временем восстановится, а вот послание вполне читаемое, кто знает тот поймет.

Сейчас важно чтобы люди, принимающие решение, трезво оценили последствия своих действий. Если Акиру будут плохо лечить, если ее попытаются использовать как инструмент давления, если… Эти люди пожалеют о том, что зашли на мою личную территорию. Когда переводишь конфликт в семейное русло, то надо готовится к тотальной войне на уничтожение. Когда молишься о дожде, готовься ходить по лужам, собственной крови!

Парня висящего на сучке трогать не стал, думаю его, итак, эвакуируют. Была мысль оставить Тэймэй подранка, но по зрелым размышлениям отверг ее. Кто знает по каким критериям эвакуируют игроков, а вдруг посчитают школьника боеспособным, подлечат и будет у меня на одного противника больше. Принцессе хватит двоих сбежавших.

Пока не разберусь с артефактами контроля и энергетической стеной, блокирующей остров, смысла готовиться к прорыву нет. В любой момент могут на голову укоротить или разрядом угостить. Встроенный в артефакт шокер вроде терпимый, но кто знает может браслетик умеет играть на повышение. Что тогда остается? Надо громить нынешних и потенциальных союзников Тэймэй. Ну и как запасной вариант собирать под свои знамена армию.

Хотя как мне этих самовлюбленных нарциссов и поголовных лидеров убеждать присоединиться ко мне? Разве что могучими пинками? Но тогда задача только лишь усложниться. Можно, конечно, Суредзаву записать в первые солдаты своей армии, он как никак должен. Только до лидера Окубо топать далеко. Проще самому разобраться с особой императорских кровей.

Это конечно все бравада и, если принцесса успеет набрать сторонников, мне не останется ничего другого как биться армия на армию. Но сейчас, когда я максимально сократил поголовье лизоблюдов вокруг нее, есть не слабый шанс оставить Тэймэй без верных псов и возобновить прерванную дуэль. Только в этот раз буду жестить не по-детски. Проблема одна, дочка императора быстро обрастает сторонниками, так что надо не медлить.

Слишком плотная слежка за принцессой не получится, могу попасть под ее дар. Однако дождаться пока ее вассалы начнут заниматься делами вполне себе. Главное, чтобы за время охоты к ней не присоединились новые люди. Я почти не нуждаюсь во сне, одинаково хорошо чувствую себя при свете дня и в абсолютной темноте. На моей стороне все шансы.

Так, вроде все сделал, пора и честь знать. Время подгадал верно, слышу шум винтов геликоптера с одной стороны и вижу «астральным зрением» яркие силуэты магов с другой. Спешно отступаю в сторону бухты Акиры. Тэймэй со своими людьми подходят к скале с противоположенного направления. Но сейчас, согласно правилам, никто не будет приближаться к точке эвакуации.

Там организаторам игр работы хватит минимум на час. Поднять пять раненых в небо совсем непростая задача, тем более я им такую композицию наваял, что еще долго будут разбираться, как косточки правильно сложить и не дай бог окончательно не повредить. Опять же парня с сучка снять не тривиальная задача. Дернешь сильно кровушка фонтаном польется, будешь тянуть резину — школьника замучаешь. Чувствую материть меня будут… ну а нефиг было такие игрища затевать.

Мелькнула мысль прямо сейчас грохнуть кого из администрации. Оружием обзаведусь, а то и вертолет угоню… Злость за Акиру пока не прошла, мало жертв принесено, хочется еще. Только вот браслеты смущают, надо избавляться от этого рабского ошейника. А теперь ходу к берегу. Тэймэй может просчитать, что ей лучше не затягивать конфликт и разобраться со мной сегодня, пока я не восстановился после эпических превозмоганий.

Но против любого хитро вывернутого хода у меня есть Ирука, только надо быстрее добраться до воды. Ну а там если кому покажется разумной идея преследовать меня в море, милости просим… Ушел к бухте. С собой прихватил пустое колено бамбука из имущества Акиры. Не спеша, привязал сосуд к надрезанному соцветию пальмы. Врагов в любом случае замечу раньше, чем они меня.

Окунулся в воду. Навстречу приплыл верный Ирука, он почувствовал мое приближение еще в море и поспешил к берегу. В клюве питомец приволок пару жирных рыбин, кажется, это жирная макрель. То, что надо голодному и уставшему школяру. Надо быстро восстанавливать силы. Из трех доступных мне на острове ключевых фигур, косвенно или прямо повинных в случившемся, двое наказаны, но одна пока цела. Надо сбить с нее спесь и ореол непобедимости. Клал я на «боевое предвидение», может быть Тэймэй и мастер, но воин вряд ли!

*****

Тэймэй бежала что есть мочи, но чертов Повелитель Зверей унесся вдаль с невероятной скоростью. Прирученный дельфин — это читерство, а ведь администрация обещала, что все ученики будут чисты, даже родовые ритуалы обнулят. А почему у этого такое преимущество? Стоп! Неужели он смог получить зверя прямо на острове? Хмм… но тогда тут должны быть и возможности для магов!

Если один смог усилиться, то наверняка есть способы и для других. Иначе соревнование теряет смысл и логику. Повелитель Зверей с таким преимуществом разделает всех учеников в одну калитку. Но ведь наши предки когда-то на равных бились с ними, а однажды и вовсе положили конец могуществу странной магии. Что я помню из летописей того периода?

Хмм… не зря листала фолианты из личной библиотеки Императора. Все-таки с ними справились благодаря численному преимуществу, зависть объединяет. Ну и не без мощных артефактов и ритуалов. Значит план в принципе остается без изменений. Надо наращивать армию вассалов и параллельно искать способы усилиться.

И вообще как-то однобоко пользуюсь своим даром. Ведь предвидение, пусть и краткосрочное можно использовать не только в бою. Я же идеальный поисковик древних ценностей. Копать не надо, буду буквально просвечивать перспективные участки на несколько метров под землей. Надо еще подумать над альтернативами применения своих способностей, а то, как безмозглая курица только и умею махать крыльями.

Да и то Гэндзи Танака показал сегодня, что даже в прямом бою с провидцем может победить, и притом без прирученной армии питомцев. Его удивительная техника перемещения, странные, но эффективные атаки. При этом паршиыец навязал такой темп схватки, что дар не поспевал предсказывать события. Точнее говоря Тэймэй знала, но не могла вовремя среагировать. Было чувство, что если молодой Танака немного дожмет или будет чуть-чуть жестче, то спокойно победит.

А гордая принцесса ненавидела чувство беспомощности перед противником. До этого в любой ситуации у нее был шанс на победу. Но сегодня впервые она почувствовала тщетность своих усилий. Тысячи вариантов сводились к одному, этот человек победит и, если надо, преподаст урок невиданной жестокости не взирая на положение и титул. Эту ситуацию надо срочно менять.

— Ваше Высочество, у нас неприятные новости, — отвлек Тэймэй от размышлений голос одного из вассалов.

— Что случилось? И почему вы здесь? — встревожилась девушка, нетрудно было связать поспешное бегство Повелителя Зверей и плохие вести.

— Отряд Следопыта подал сигнал о том, что вышел на людей уничтоживших наших разведчиков, — немного отдышавшись начал докладывать молодой аристократ, принцесса кивнула, ведь весточка остальным группам была подана еще при ней, — Когда мы достигли места событий, то застали только нашего Ищейку. С его слов свое силовое прикрытие он потерял в схватке с неизвестной девушкой, агрессора он уничтожил, а возможно даже случайно убил.

— Твою мать! — не сдержавшись выругалась принцесса, ее как командира эта оплошность вполне могла задеть, и тут же повелела, — Продолжай!

— Командир приказал выдвигаться к месту событий, чтобы выяснить детали инцидента и проверить действовала ли девушка была одна, — перешел к главному Молодой, — Однако на месте нас ждала засада. Не могу утверждать точно, но мне показалось, что мы имели дело с одним человеком.

— Повелитель Зверей? — уточнила свои догадки принцесса.

— Да, — кивнул головой вассал, и тут же повинился, — Мы потеряли командира, Следопыта и еще троих бойцов. В сложившейся ситуации я принял решение отступить.

— Вот тебе и численное преимущество…, - непонятно прокомментировала произошедшее Тэймэй

*****

Иерарх по сигналу повелителя уже привычно остался в малом зале. Когда за последним министром, любопытно поглядывающим за спину, закрылась дверь, император устало откинулся на кресло, массируя виски. Происходящее сильно выматывало. Возможно, виной тому участие дочери в Играх и сопутствующие с этим переживания. Одно дело отправлять на смерть тысячи солдат ради блага страны, другое рисковать собственной дочерью.

— Как вы думаете, насколько оправданы претензии главы протокола? — немного официально начал сюзерен.

— Ваше Величество, я абсолютно уверен, что они беспочвенны. Более того готов с фактами на руках развеять все сомнения относительно Повелителя Зверей, — спокойно и уверенно ответил Иерарх.

— И все же, ситуация нестандартная. Мы рассчитывали на полный контроль игроков. Одна, две мнимые смерти придали бы Чемпионату достоверности, а наш козырь в рукаве — браслеты контроля, помогли бы в последний момент избежать тяжелых последствий, — стал пояснять свою позицию Император, — Но, если у Гэндзи Танака древний артефакт не работает, это в корне меняет дело. Человек с его способностями может устроить на острове настоящую бойню! Тогда никакие плюсы от новой методики не оправдают тех жертв, что понесет страна. В этом свете предположение о неразумности Повелителя Зверей приобретает совсем иную значимость.

— Ваше Величество, я понимаю всю полноту ответственности за дальнейшие поступки Гэндзи и готов ручаться, что этот юноша действует с холодным рассудком и выверенным расчетом, и если мы как администрация Игр не будем переходить определенные границы, то и он постарается вести себя в рамках правил, — ответил Иерарх.

— Но, кажется, сценаристы уже перегнули с его девушкой, — заметил Император, — И пытки которым он подверг причастных к инциденту, ясно указывают на его склонность к излишне радикальным методам решения вопроса.

— Отнюдь, Ваше Величество, если абстрагироваться от внешнего антуража, всех этих криков и крови, то в его действия прослеживается вполне себе прагматичная логика, — ошарашил Иерарх,

— Ну не знаю, — усомнился Повелитель, — Он безжалостно столкнул двух противников со скалы, предполагая, что его подруга Акира могла погибнуть после аналогичного инцидента. Однако сын главы протокола действительно невольно стал причиной падения девушки, а Гэндзи сделал это специально!

— Именно, Ваше Величество, я думаю он проверял, — загадочно ответил Иерарх, и тут же пояснил, — Повелитель Зверей проверял нас. Если падение со скалы потенциально опасно для жизни одаренного определенного ранга, то операторы должны были вмешаться и остановить молодого Танака. Но мы этого не сделали, значит такие действия считаются относительно безопасными.

— И он на этом основании сделал вывод, что его подруга жива? — удивился Правитель.

— Еще нет, Гэндзи весьма последовательный малый, если помните он пытался накинуть тело игрока на сук, — привел непонятный аргумент иерарх, но тут же все пояснил, — Это была проверка его первых логических выводов! Когда оператор посчитал угрозу для жизни игрока существенной, он пытался остановить агрессора.

— То есть Танака, сделал вывод, что раз мы не остановили его, когда он скидывал со скалы учеников, значит это было не столь опасно? — удивился логическим вывертам Император, — Но там же могли случайно быть острые ветви, камни… да и оператор просто не успел отреагировать!

— Он скинул учеников дважды…, - коротко пояснил Иерарх.

— Нда… кто бы мог подумать! Хорошо, пусть мне не совсем понятна такая логика, но она имеет место быть, — принял к сведению версию Иерарха правитель, — Ну а что с пытками?

— Он с самого начала хотел допросить Следопыта, как последнего видевшего Акиру, — начал объяснять Иерарх, — Но понимал, что армия принцессы не даст на это много времени. В таком ключе могли сработать только методы полевого допроса. Садизмом тут и не пахнет, он четко контролировал ситуацию и правильно дозировал болевые ощущения, удерживая пытаемого в пограничной зоне: не давал потерять сознание и в то же время уровень боли не оставлял шанса подростку увильнуть от верного ответа.

— Откуда у школьника такие специфические знания? — поднял брови Император.

— Его тренер — ветеран нескольких войн, представлен к трем высшим солдатским наградам, — коротко прокомментировал Иерарх.

— Ну и последнее, зачем такая показная жестокость? — спросил Император.

— Вы про того парня, которому он сломал уши, нос и едва не выбил глаза? — уточнил Иерарх. Гэндзи сегодня сделал много плохих вещей и какая из них задела императора не совсем понятно.

— Да, — коротко кивнул сюзерен.

— Это послание. В последнюю войну очень много солдат погибло из-за предательства. Если удавалось поймать шпиона, то ему отрезали уши, чтобы не слышал, срезали ноздри, чтобы не вынюхивал и выкалывали глаза, чтобы не видел. Несчастного в таком виде, живого отправляли к хозяевам, чтобы он служил уроком тем, кто хочет примерить на себя роль крота, — подробно пояснил старый воин. Сановник задумался, как будто возвращаясь в прошлое, возможно сам когда-то вживую видел ужасное послание, а может быть был автором одного из таких предостережений?

— Хорошо, я понял вашу позицию, что вы в итоге предлагаете? — принял для себя решение Император, немного потрясенный рассказом.

— Пока оставим все как есть, но в экстренной ситуации необходимо не давить на Танака, а попытаться договориться, — предложил Иерарх.

— Хорошо, вы получите специальные полномочия. С этой минуты ваши люди должны самостоятельно контролировать Повелителя Зверей на арене, — вынес окончательный вердикт Император.

Глава 6. Неожиданный поворот

С удовольствием поел, макрель даже сырая вкусная. Жирная рыба насытила организм, руна «регенерации» стремительно приводила связки и мышцы в норму. В принципе из боя вышел без серьезных травм, но неизбежные ушибы, царапины, микроразрывы тканей были. Скакал по скале вверх и вниз, бегал по джунглям, ну и пользовался рунами «скорости» и «силы».

Последствия надо устранять, иначе мелкие раны будут накапливаться и давать незаметный, но в определенных моментах критичный эффект. Тело пси-мастера — это тонкий инструмент, требующий постоянной точечной настройки, если все делать правильно, то и отдача будет достойная. В общем отдохнул, привел себя в порядок. К этому времени самодельный сосуд наполнился древесным соком, который пришелся как нельзя кстати. После того как утолил жажду стало вообще замечательно.

Энергия восстанавливалась, но пока не решусь выйти на бой против Тэймэй. Однако следить, саботировать, проводить диверсии мне никто не мешает. Усиление органов чувств помогает твердо держать след на достаточно большом удалении от цели. Я их слышу, вижу и чувствую запах. Сейчас троица уходит от злосчастного места в поисках места для ночевки.

Как понял у отряда принцессы нет постоянного лагеря, они планировали двигаться по острову как кочевники, собирая союзников и уничтожая противников. Обеспечением едой и питьем занимались летучие отряды, вроде того на который нарвалась Акира, они же и рекрутировали под свои знамена новых сторонников. Процесс отбора простой, приводили к присяге аристократов, с которыми договорились как бы не заранее.

Такие вещи не приветствовались в рамках Игр, но кто и главное, как их запретит? Мир аристо тесен и прийти к соглашению они могли в любое время. Тем более имея лидера в лице принцессы Тэймэй, чье главенство считалось абсолютным большинством бесспорным как по праву рождения, так и по личной силе. Вообще у благородных самая главная проблема была договориться, но перед лицом конфликта с простолюдинами, выскочками и изгоями эти люди выступали единым фронтом, забыв о внутренних разногласиях.

Но сейчас Тэймэй озабочена только поиском еды, питья и безопасного места для ночлега. Вся их стройная система выживания резко пришла в негодность. Разведчики что-то насобирали по пути, но это сущие крохи. В горячке боя никто об этом не подумал, а сейчас бытовые вопросы в полный рост заявили о себе. В принципе на их месте я бы остался в лагере Акиры, но по каким-то причинам троица на это не решилась.

В итоге аристократы нашли дерево с удобными, широкими ветвями. Парни стали обустраивать ночлег, а принцесса отправилась добывать еду. Как понял решила применить свой дар для такой утилитарной, но жизненно необходимой цели. Еще в бою подметил что у способности принцессы есть существенный минус. Судя по ее астральному телу, она немало энергии тратила на плетение.

Так что находиться в состоянии «боевого предвидения» двадцать четыре на семь она не может. Более того даже короткий бой Тэймэй целиком не вывезет. Надо, конечно, более подробно смоделировать размер ее «источника», притока энергии и расходы на плетения. Там баланс не самый замечательный, учитывая, что в бою она автоматически поддерживает несколько щитов. Хотя ума не приложу зачем это с ее даром?

Караулю, нападать на принцессу даже один на один рановато, да и двоих парней быстро не осилю. Видно, меня опасаются все продумали и граматно разделились. Ну да мне пока можно не торопиться. Впереди ночь, а она вся моя. Нашел несколько ровных, толстых веток или лучше сказать стволов молоденьких деревьев. Очень тяжелые. Пока есть время, при помощи каменного скребка и запасенных заранее тесемок от штанов стал мастерить метательное копье.

Хотя с наконечником не заморачивался, тут весь прицел на энергию удара, так что это что-то среднее между копьем и дубиной. Самое главное стабилизировать в полете ствол, чтобы снаряд летел точно в цель. Выровнял, кое-где обтесал, ну и собрал из подходящего сучка примитивную копьеметалку. Там вроде бы простейший рычаг, но учитывая массу снаряда это дает существенное преимущество.

До темноты правил копья. Сделал три штуки. Оптимальное количество, больше даже в вязанке тащить тяжело, а для охоты два заряда совсем ничего. Противники собрались, скудно поели, найти пищу на пустынном острове не помог даже дар предвиденья. Кстати, питье они добывали ровно так же, собирая древесный сок. Ну нового тут ничего не придумаешь, а готовили нас схожие специалисты.

Спать они легли рано, сказался дневной стресс и усталость. Ожидаемо назначили дежурного. Этого, собственно, и жду. Часовой лежать, конечно, не стал, так можно все проспать, но и на землю спускаться опасался. Нашел пару веток, где можно было удобно сидеть, наблюдать или даже немного походить, разминаясь и отгоняя сон.

Выждал пару часов. Принцесса и второй воин крепко уснули, а постовой уже утратил бдительность. Хочется спать, время идет, а вокруг тишина. Пора! Подобрался немного ближе. Разложил перед собой снаряды. Подгадал момент, когда парень начнет хождение по ветке и метнул тяжелое копье. Учитывая руны, получилось потрясающе, бревнышко угодило ему прямо в голову.

Часовой, естественно, не удержался и свалился на землю. В принципе не высоко, но по совокупности нанесенного ущерба ему пришлось несладко. Вначале бревном по голове, потом головой о землю. Но я зрелищем сбитого аристо не любовался, а стартанул буквально сразу после того, как метнул снаряд. Глухой удар и негромкий вскрик контуженного парня, конечно, разбудили Тэймэй и ее бойца, но работаю на опережение.

Спящие перед сном привязались к веткам, так что надо очнуться, оценить обстановку, развязаться… Можно, конечно, в темноте начать магией пулять, но так не долго и своего подбить. Вдруг часовой просто заснул и свалился с дерева? А тут привет от проснувшихся коллег… Так что у меня было несколько драгоценных секунд, которые использовал максимально продуктивно.

Вначале просто набежал как дикий кабан на пытающегося подняться мага. Опрокинул его на землю и без паузы взял руку на излом и резко надавил. Раздался ожидаемый хруст, следом громкий вопль, дальше удар по удачно подвернувшейся ноге. Сломать может и не сломал, но травма достойная, а потом растворяюсь в ночи. Время вышло, сейчас Тэймэй активирует свою способность и попробует меня подстрелить.

Не оглядываясь, ломлюсь в лес. Шуму много, пусть знают, может кто рискнет преследовать? Не рискнули… Слабаки и трусы, че с них взять, хе-хе. Может реально подразнить? Спать они теперь точно не будут. Отошел подальше, сижу, наблюдаю. Тэймэй с напарником бегают вокруг раненого. Помощь оказывают, эвакуации ждут. Только она не идет, видно там в администрации дрыхнут или посчитали, что парень еще оклемается.

Жути нагнал порядочно, принцесса, судя по магическому каркасу время от времени активирует свой дар. Они устали, раненый стонет, а здоровые хотят спать, да еще и магические резервы тратят. А ночь только началась, до утра еще ой как далеко. Пару часов ничего не предпринимаю, в прямом смысле этого слова усыпляю бдительность.

Гы…, они затащили его на дерево. Гениальное решение! Неужели собрались спать? Это при том, что раненый как раз в большей степени пострадал из-за того, что упал с высоты. Просто восхитительно, лучше не придумаешь! Тэймэй сторожит сама, второй притворяется, что спит. Видно, ловушку мне готовят. Так сказать, вызывают огонь на себя. Посмотрим сколько вы в таком режиме протянете. Ученикам невдомек, что по астральному телу я вижу все их скрытно развернутые плетения и щиты.

Продолжаю отдыхать душой и телом. Пусть бдят и тратят силы, окунаюсь в медитацию и продолжаю вбирать в «сосредоточие» пси-энергию. «Источник» уже под завязку заполнен магией. Скоро решающая схватка и у меня нет повода сомневаться кто из нее выйдет победителем. Самоуверенно решил дождаться и закончить начатое в наиболее благоприятное время. Тэймэй к тому времени обессилит, да и ее напарник, измотанный бессонной ночью, будет в разы слабее. А вот я, наоборот, наберусь сил! Пару раз имитировал атаки, заставляя врагов нервничать. Вернул себе два метательных копья, третье осталось там, где-то под деревом.

Но моим планам не суждено было сбыться в предрассветных сумерках из леса вышла группа охотников, иначе этих матерых школьников не назвать. Наверное, обычным зрением эти молодые люди мало отличались от простых игроков, но в астрале вся семерка горела огнем. Они абсолютно готовы к бою, в ауре прячутся неразвернутые комплексы плетений, а ведущая отряд «проводница» широким лучом энергии словно фонарем отсвечивает все пространство вокруг. Кто эти люди, мать их?

— Сандзе Саетоми, на кого вы охотитесь? — громко спросила Тэймэй, ее голос резко разорвал утреннюю тишину. Пришлые аж вздрогнули от неожиданности, их даже теоретически не могли заметить, принцесса явно воспользовалась Даром.

— Ваше Высочество, — склонил голову молодой аристократ, и пафосно заявил, — Мы собрали поисковую партию и вычищаем остров от простолюдинов, как и должно поступать истинным аристо!

— Похвально что вы чтите обычаи и взятые на себя обязательства, — ответила Тэймэй после того, как изящно и не без некоторой ловкости спустилась с дерева.

— Рады служить! — едва ли не хором ответили бойцы.

— Значит сканер рода Буми с вами? — спросила принцесса кивнув в сторону девушки, замершей за левым плечом лидера отряда, то что охотники появились в такую рань могло объяснятся лишь наличием в их рядах магической ищейки. Только с ней имело смысл начинать охоту ночью, пока противник спит и можно застать его врасплох.

— Да, Ваше Высочество, мне удалось отбить ее у пары наглых выходцев из квартала Синдзюки, — подтвердил догадку Саетоми.

— Хмм… агрессоры достойно наказаны? — грозно, как и подобает лидеру на чьих вассалов напали, нахмурилась Тэймэй. Политика дело такое, демонстрируя злобу за нападение на Буми, принцесса одновременно заявляла на нее свои права сюзерена.

— К сожалению я был один, противнику не без потерь, но удалось уйти, — повинился Сандзе и тут же бодро продолжил, — Но мне удалось собрать под ваши знамена еще пятерых отважных бойцов.

— Замечательно, князь Сандзе, я довольна Вами, — величественно произнесла Тэймэй, — Ваша помощь как нельзя кстати. Еще недавно под моим началом было одиннадцать бойцов, но противники во главе с Повелителем Зверей едва не уничтожили всю армию.

— Вы победили, Ваше высочество? — спросил потрясенный новостями Сандзе. Он тут сборами занимается, а на острове оказывается уже во всю идут крупные сражения.

— Еще нет. Нас осталось всего трое, но сегодня ночью врагу удалось ранить часового, — принцесса умела жонглировала словами.

Она не сказала и слова лжи. Но создалось впечатление, что ее армия воевала против сопоставимого по численности врага и пока вела в счете. Кто знает, как бы повернулось дело, если бы она призналась Саетоми в том, что по факту ее бойцов размазали Акира и я? Стал бы князь так охотно подчиняться наследнице? Хотя возможно остальные пошли под знамена Сандзе лишь потому, что он занимал какое-то место в иерархии вокруг Тэймэй?

Игрищ и интриг около трона выше крыши, чем ближе у Императору, тем больше власти, влияния и денег. А тут еще интрига с тем, кто будет следующим правителем страны. Многие последнее время склонялись к Тэймэй. Старые рода, конечно, учитывали, что «боевое предвидение» обычно исключает настоящий талант «пророка», но ведь бывают и исключения, подтверждающие правило. Оданко это все лирика, а вот задница в том, что теперь к принцессе теперь просто так не подберешься.

Хотя какой там подбираться? Бежать нужно срочно, нет нужды врубать «концентрацию», чтобы понять — сейчас эту самую Буми попросят осветить пространство вокруг, а потом начнется любимая забава аристократов — охота на человека, ну а меня не спросив определят в дичь. Кстати, слышал о «сканерах» или «мониторах», даже одно время предполагал, что они «видящие» вроде меня. Однако оказалось совсем не так. Это люди даже на низких рангах чувствительны к магии, вроде как локатор, вижу на экране точку, ломлюсь к ней, а там вместо человека магическая улитка…

Однако надо отдать им должное, взрослого одаренного они чувствуют неплохо и на довольно приличных расстояниях. При этом команда из семи загонщиков вполне может устроить мне веселую жизнь. Так что, чем быстрее окажусь на берегу моря, тем лучше. Как только эта светлая мысль посетила мою умную, но слегка тормознутую голову, рванул что есть мочи в лес. Копья закинул за спину, но один фиг неудобно. С другой стороны и выкинуть жалко, а вдруг пригодятся?

События пошли по прогнозируемому сценарию. Раненого оставили с напарником Тэймэй, а за мной понеслась команда высококлассных охотников со «сканером», взявшим след. Энергии валом, так что вливаю пси в татуировки «силы» и «скорости» и аки лось во время гона ломлюсь по джунглям. Однако мне эта игра все меньше начинает нравиться. Споткнусь, упаду и здрасьте! Как-то неуютно от таких мрачных прогнозов. Как быть?

Надо бы их немного притормозить. Ловушки всякие, бревна летающие, ямы волчьи с колышками на дне… Очень мощные мысли, только все не в кассу, с такой толпой магов на хвосте сильно не разгонишься. Да еще и этот магический нюхач вцепился как клещ. Тут я могу сильно проиграть группе: не дай боги тупик, заросли колючего кустарника, обрыв… Мне придется обходить препятствие, а преследователи каждый раз будут срезать углы, выигрывая драгоценные метры. К тому же их больше, и они двигаются широким фронтом, а значит крайним еще легче будет меня подсечь.

Надо думать, врубил «концентрацию», сразу резко поумнел. Хмм… а это вариант! Однако в который раз убеждаюсь, что больше всего пользы в этом мире, лично мне принес разнузданный секс. Да… дела… Развитие пси идет семимильными шагами из-за моих девочек и не в последнюю очередь из-за количества, магия опять же приросла после ночи любви с Морико, я уже молчу о мехах, армии Такада… Черт неужели я жигало, альфонс мать его? Даже обидно как-то.

Я это к чему: решил навесить на себя колпак. Тот самый что пользовал, когда занимался сексом с одной из своих девчонок, чтобы остальные не попадали в щекотливую ситуацию. Ну и когда всем участникам финала обнуляли ритуалы и артефакты в странном здании, мне вроде как это сильно помогло. По крайней мере медальон Ясуда никуда не исчез и руны свой функционал сохранили.

Хотя может быть они изначально не могли быть уничтожены тем способом, что применила администрация. А по артефакту Томоко там вообще неясно. Сам до сих пор толком не представляю, что он мог, может и будет мочь в будущем. Есть вероятность, что древний кулон уже свою функцию выполнил и на этом все, спас наследника рода и баиньки до следующего раза. Но будем надеяться, что меня еще ждут приятные сюрпризы.

В общем нахлобучил на свое астральное тело блокирующий контур. Эффекта нет. Запустил второй, третий… Бинго, «монитор» остановился и словно борзая, потерявшая след, стал шарить своим лучом в разные стороны. И тут на интуиции запульнул магическое плетение влево от себя. Магическая ищейка резво стартанула и повела погоню по ложному следу. А вот это прямо обалденный подарок. Побежал в противоположенную сторону. Оторвусь, а там и берег рядом.

Хмм… а чего скромничаю? Может с тылу зайти? Сколько интересно сгусток магии продержится? Нет не стоит сейчас играться, как только «сканер» потеряет след принцесса зальет остатки сил, активируя свой Дар. И если буду близко, вся толпа бросится меня догонять. А так пусть разбираются в чем дело. Может Буми ослабла, или аномалия какая… Так что моя способность обмануть магический поисковик вполне может остаться если не в секрете, то под большим вопросом.

Принял окончательное решение и ушел к берегу. Уже светло, их много и достать кого-то явно не получится. Надо собраться с мыслями и начать планировать. Первоначальная идея скрыться с Акирой в укромном месте, сменился жаждой мести и желанием выяснить, что на самом деле произошло. Одно дело если все это трагическая случайность, другое — спланированная акция с целью вовлечь меня в бойню путем манипулирования близкими мне людьми.

Если кто-то наверху работал по второму сценарию, то надо навсегда отбить у этих людей охоту трогать членов моей семьи, какими бы ни были их цели. Так что первая задача — это достать сведения об отсутствии или наличии активных действий со стороны администрации, которые привели к тяжелым травмам или не дай боги гибели Акиры. Вторая, нужно параллельно разработать план того, как наиболее эффективно и ясно донести до чиновников свою позицию.

Ирука по моей просьбе нашел небольшой атолл неподалеку от бухты Акиры. Жить там нельзя, но пересидеть под пальмами какое-то время вполне. Двинусь туда от греха подальше. Надо уделить внимание работе с браслетами и изучению защитного барьера. Без решения этих насущных вопросов мне вперед не продвинуться. Ну а принцесса, принцесса от меня не сбежит…

Глава 7. Мозговой штурм

На крохотном островке уютненько. Чистый пляж, десятка полтора пальм, морской бриз. Я, перед тем как сюда уйти, набрал охапку колен бамбука и наполнил их древесным соком. Собрал широких пальмовых листов и нарубил жердей, из них сделал небольшой плот для транспортировки запасов. Сам шел в плавь, толкая имущество перед собой.

Главное в выживании — это комфорт, нормальный рацион и достаточно жидкости. Тут с Матвеем Николаевичем не поспоришь, человек не может постоянно находиться в экстремальных условиях. Стресс, лишения, голод ведут к упадку моральный и физических сил. Так что если хочу нормально воевать, то должен и нормально восстанавливаться после нагрузок.

По прибытию на райский остров соорудил под пальмами шалашик. Разобрал для этих целей плотик, а верх покрыл пальмовыми листьями. Теперь у меня двойная тень. Это очень сильно спасает от вездесущего палящего солнца. Все прелести которого познал в первом путешествии на плоту. Если бы не смазка из жира и золы пришлось бы реально плохо. Незащищенные участки кожи мгновенно сгорали, превращаясь в обугленные лоскуты.

Сосуды с водой спрятал под навес, прохладный древесный сок гораздо вкуснее теплого. Ирука от щедрот своих натаскал десяток рыбин. Интересный расклад, обычно хозяин кормит питомца, а у нас наоборот. Но я в свою очередь подпитал дельфина энергией, что котяра, что огромный «рыб» от такого прямо тащатся и самое главное растут в силе. Так что процедура мало того, что приятна, но и сверхполезна.

Поручаю питомцу покараулить меня. Если что, умный зверь разбудит ментальным криком, да и агрессоров вполне может остановить. Правда если придут матерые маги, могут и его огорчить. Но на этот случай есть простой план уплывать к чертям подальше. Думаю, нагнать моего питомца вплавь даже самые продвинутые аристократы не смогут.

За сим погружаюсь в работу. Так, браслеты на ноге и руке и ошейник имеют схожие узоры. Оно и понятно, функционал в принципе у всех артефактов один. Рисунок мелкий, именно тот к созданию которого стремлюсь. В принципе эти контролирующие штуки для меня огромный подарок, ведь мой проект комплекса усиливающих артефактов как раз базируется на браслетах, и небольших пластинах. А тут готовые встроенные узоры, только функционал другой, но что-то определенно можно и нужно заимствовать, по крайней мере компоновку.

Начинаю вычленять отдельные узлы. Первым делом помечаю знакомую мне энергонакачку, уже хорошо. Правда удручает, что это тоже не самый могучий вариант. Браслеты не аккумулируют ману для боевых плетений, а потому объем относительно невелик. А хочется при малом размере конструкта получать много энергии. Древние так умели, точно знаю. Может получится и у меня?

Следующее — спусковой механизм для впрыскивания яда и «разрядник». Все три контура в общем-то практически одинаковые: приемник, видно получает сигнал от оператора и механизм спуска. Только у тех, что с химией, он привязан к крохотным контейнерам, а у «разрядника»… Блин! Там реально бомба! Мулипусенький производитель молний! Маленький, компактный и нереально мощный для своих размеров.

Да… сам на себе его действие испытывал, неприятная штука, а для своих размеров и вовсе запредельно пакостная. И самое главное эта штука работает от очень скромного источника питания, который тянет энергию извне! Не надо перерабатывать ее через «источник», а значит почти нет ограничений, по количеству и силе разрядов. Если сделать несколько артефактов, да еще и усилить их мощь, это будет нереально крутое оружие…

Не знаю, чего добивались устроители конкурса, но если личной силы игроков, то можно было просто дать мне эти браслетики и не мучать с квестами по всему острову. Так… это я круто отвлекся от основной цели, хотя определенно не зря. Загорелся найти материалы и прямо здесь обзавестись парой мощных «разрядников». Уверен подходящие камушки на острове или вокруг него есть, тут сплошная магическая аномалия, как бы весь атолл целиком не артефакт. Так что надо искать…

А что это я уперся в костыли? Можно же попробовать на астральном теле реализовать разрядники. Да использовать они будут собственную энергию «источника», это минус, но идеальное оружие ближнего боя будет всегда при мне. Правда есть определенные риски, узор на артефакте одно, а выжигание татуировки немного другое. Тут просто так прямым копированием дело не решить. Ммм… Все-таки по трезвым размышлениям лучше пока поискать камешки. Сделаю пару перстеньков или просто накладок на кулаки…

Возвращаемся к нашим баранам… Выделил три основных элемента: «батарейка», «пускатель», ну и собственно производитель молнии… Кстати разрядник яда тоже потенциально интересен, бесшумное, незаметное оружие… Идем дальше. Угу, по кругу контур непонятного назначения, с курсирующей по нему энергией, а в центре капля. Ооооо!!! Мать его, эта штука взорвет браслет в случае попытки снять его ну или как вариант при пересечении определенного периметра.

Черт! Да это день подарков какой-то! Мини взрыватель — мощная вещь, магический аналог моего «разрыва». Только тут мощность ограничена размерами узора. Сделать все в большом камне, решить вопрос замедлителя и получится чертова граната. Хмм… это уже тянет на изобретение из тех, о которых «лучше никому не рассказывать».

Хотя пока даже не представляю, как скопировать взрыватель, там узор невероятно сложный, а количество трехмерных элементов на кубический миллиметр просто зашкаливает. Тут нужно море пси для «концентрации» и бог знает сколько времени для вдумчивого изучения. Ну и понятное дело что работа с такими вещами не самая безопасная. Это не скромный заряд током получить, а мощный магический взрыв буквально прямо в руках. Пока откладываю все на потом.

Есть еще клубок узоров, который попросту не подается осмысленному анализу. Предполагаю, что этот блок отвечает за слежку, мониторинг состояния организма или «астрального тела»… В общем этакая магическая электроника. Есть мнение, что сами древние такие вещи собственноручно не делали, а использовали какие-то специальные артефакты-механизмы. Как вариант выращивали кристаллы вроде наших чипов памяти, а потом программировали и под свои нужды. Повторить подобное даже в ближайшей перспективе нереально.

Однако изучение артефактов вместо решения одного вопроса породило целую массу перспективных задач. Но сейчас мне надо сосредоточиться на наиболее важных в текущий момент проблемах и понятно решаемых в тех рамках, в которые меня загнали. Нивелировать действие пускателя с ядом и «разрядника», мне вполне по силам. Можно просто грубо порезать линию подпитки и все.

Теперь что касается снятие с себя браслетов. Как вариант могу сделать дублирующий контур энергии, только меньшего размера. Он будет опоясывать не весь браслет, а скажем просто делать один круг в плоскости артефакта на одной стороне. Тогда смогу спокойно его раскрыть. Стоп! Слишком легко, тут явно должны быть системы страховки против таких вот умельцев. Вроде как сделал что-то не то и бах! Принципиально вопрос решен, теперь надо промоделировать его со всех сторон, чтобы увериться в безопасности выбранного способа.

Поехали дальше. Сделать «разрядник» однозначно надо. Но рисковать выжигать его контур на «астральном теле» пока не буду. Нет такой нужды. А вот камушки поищу. Из этого вытекает новая заманчивая идея, надо сходить к барьеру, посмотреть, что там и как. Если судить по предыдущим аренам для Игр, то периметр там как раз обеспечивали древние каменные стены, держащие барьер. Возможно, тут работает похожая история.

В любом случае надо посмотреть поближе. Граница где-то в море, там, где дрейфуют плавучие крепости. Доплыть туда с Ирукой особых проблем не доставит. Однако как поведут себя браслеты и ошейник рядом со стеной-артефактом? Ну и показываться на глаза пушечным крепостям не очень хочется. А учитывая, что они будут меня контролировать через артефакт, вся моя эскапада будет похожа на возню муравья под стеклом, где взрослый дядя в любой момент может прекратить трепыхания, если ему что-то придется не по вкусу.

Кстати, о вкусах, надо заморить червячка. Сделал перерыв, напластал рыбы принесенной Ирукой и сожрал в одну харю. Вкусно и порция щедрая, питомец на мне не экономит. Запил все парой сосудов с соком. Сходил к морю и немного поплавал в теплой, прозрачной воде. Освежился, смыл пот и настроился на новые подвиги. Разминка, а точнее говоря смена деятельности всегда помогала посмотреть на вещи с другой стороны.

А что, если не мучаться с сниманием браслета, а организовать ему аномалию? Перекрою коконом сигналы от «магической электроники», на время выпаду из-под «всевидящего ока», сделаю дела, а потом снова появлюсь и скажу, что так и было. В принципе тоже достойная идея. Но первым делом надо подготовиться к путешествию и основное тут сделать «жабры». Татуировка простая, носит локальный характер, так что успею выжечь ее до утра.

Вот и нарисовался сценарий. Буду изображать подводную охоту и естественным путем выпаду из-под контроля операторов. Дескать нырнул глубоко, там аномалия, прибор слежения испортился… а восстановил работу часов через… дофига. С этими мыслями лег под навес и изобразил из себя спящего школьника. На самом деле по «концентрацией» в усиленном темпе рисовал руну. Все-таки одни сутки на целую татуировку это не хухры-мухры, на Скайде такой номер не прошел бы. Ну тут вам не там, здесь условия благоприятные, работаем!

*****

— Братья и сестры! Вчера опять дежурил наш человек. У нас есть просто невероятные новости! — Задрота аж распирало от увиденного. Актив группы поддержки Гэндзи Танака был собран в рекордные сроки.

— Яви нам весть!

— Укажи нам на его свершения!

— Нам нужна опора и, он столп, на котором мы будем стоять!

— Он приручил дельфина! — с придыханием выдал Задрот, — И тут же победил сразу четверых противников.

— Оооо!

— Круть!

— Вот это да!

— Но это еще не все! — успокоил паству Задрот, — он дрался с принцессой Тэймэй!

— Ууууу…

— Кто победил?

— Как он? У нее ведь «боевое предвиденье»!

— ОН ЕЕ НЕ ТОГО?

— Тсс… ты чего?

— Да ладно, все знают о мощи нашего Гэдзи и о его СИЛЕ!

— Мужской, ха-ха-ха!

— И харизме, хи-хи-хи!

— Может есть горячее видео?

— Нет друзья мои! — прекратил похабщину Задрот, — Бой был настоящий, тяжелый. Победителя нет, но Гэндзи сумел вывести из строя почти всех сторонников принцессы. Его сила растет! Готовьтесь он явит нам еще немало подвигов! Но сейчас нашему повелителю нужна помощь! Сможете ли вы оказать ее?

— Да!!!

— Мы умрем за него!

— Говори! — толпа неистовствовала в желании помочь своему кумиру или хотя бы оказаться причастной.

— Есть одна новость, которая ввергла нашего повелителя в глубокую печаль, — начал излагать задрот…

*****

Операторы, которым было поручено наблюдать за Повелителем Зверей не раз порадовались такой удаче. Многие команды буквально спали или зевали от скуки, следя за унылой картиной существования подростков на необитаемом острове. Ииные и вовсе уже покинули проект вслед за своими подопечными, которые довольно быстро выбыли из соревнований.

Другое дело Гэндзи Танака. Этот парень не сидел на месте ни одну минуту. А его путь можно было смотреть как захватывающий сериал. Что бы он ни делал, все было сопряжено или с титаническими усилиями, или с захватывающими дух схватками. Чего стоила красочная битва с белыми акулами или борьба с коварным течением! Это, не говоря уже о его грандиозных и зрелищных драках с учениками.

К настоящему моменту он один отправил домой больше участников финала, чем все остальные игроки вместе взятые. Его эпическое противостояние с принцессой Тэймэй и аристократами приобрело ореол романтики и благородной мести. История брала за душу, и любой, кто видел ее развитие не мог не сочувствовать парню, который прошел чрез весь остров, акул, воинов противника, чтобы соединиться с любимой… А в итоге…

Объявленная им война, выглядела священной! Его действия, ярость, отчаянная смелость восхищали. На фоне Гэндзи «акции» фаворитки Игр стали резко проседать. Проигравших не любят, тех кто покусился на пару влюбленных не любят, тех кто солгал, чтобы стать сильнее ненавидят вдвойне. Аристо предстали во всей красе: лживые, сильные числом и магией, и трусы рядом с настоящим противником.

Показывать такое в прямом эфире было нельзя. Это понимали многие. Происходящее могло очень плохо сказаться на репутации не только конкретного члена правящего дома, но и на прослойке элиты в целом. Уж очень в неприглядном свете выглядели аристократы. Они как свора гиен собирались в стаи и устраивали охоту на представителей других сословий.

Однако, раньше на это смотрели с пониманием. Дескать слабаки и жертвы ничего не могут противопоставить настоящим героям. Да жестокие, да упиваются своей силой, но ведь им в будущем защищать страну на поле брани. Однако с появлением Гэндзи Танака все приобрело несколько другой смысл. В итоге цензура пыталась и так и этак кроить сюжет.

Ведь скоро надо выводить на экраны целую серию передач о финале Больших Игр. Это одно из главных событий года и большое развлечение для всей страны. Время поджимало, а историю никак не удавалось подправить в нужном русле. Большинство главных события происходили именно с участием Повелителя Зверей, убрать их нельзя, ведь традиционно демонстрировалось как каждый участник выбыл из соревнований, а там почти всегда прикладывал руку Гэндзи Танака!

Однако сегодня главный герой финала совсем не радовал. С утра он сбежал на остров и не предпринимал никаких активных действий. Вообще в зале сложился особый порядок. Члены других команд, по очереди чтобы не создавать толпу и не нервировать руководство ходили посмотреть на Повелителя Зверей и феерическое шоу, которое он устроил. Обычно возгласы поддержки, ставки, обсуждения привлекали внимание всех коллег, трудно было устоять и не глянуть… Но сегодня за монитором было тихо.

— Привет, что он делает? — спросила очередная делегатка из соседней команды.

— Все тоже самое: спит, ест, купается и дальше по кругу, — произнес оператор.

— Очень странно! — удивилась девушка.

— По мне так нормально, — флегматично ответил парень, — Наш Гэндзи устал, теперь восстанавливается перед новыми боями.

— Хмм… возможно, — задумалась гостья, — Но не похоже на него, он никогда не отдыхает. Мне кажется, Повелитель Зверерй что-то задумал. Может быть, готовится к чему-то архиважному?

— Кто его знает, — пожал плечами оператор, и тут же посетовал, — Блин, еще на этом островке постоянно барахли сигнал. То появляется, то исчезает, аномалия какая-то.

— Угу, полно таких мест, чего ты хотел оборудованию тысячи лет! — ответила девушка, но, кажется ее не слушали.

— Что-то происходит! — забеспокоился оператор.

Подопечный вроде как решил окунуться в воду перед сном. Можно понять, жара такая, что вообще непонятно как они там обходятся без кондиционеров. Однако в этот раз к игроку приплыл питомец. Ну тоже ничего из ряда вон выходящего, дельфин периодически приплывал: поиграть или принести рыбу. Но в этот раз парочка увлеклась и уплыла далеко от острова, прямо в закат. И… неожиданно они оба нырнули под воду и исчезли!

— Внештатная ситуация! Внештатная ситуация! Объект исчез с экранов, — первой сориентировалась гостья, — Возможно магическая аномалия!

— Активировать посты наблюдения в секторе три… восемь… один…! — проревел главный оператор.

В этой древней тюрьме, в которой, несомненно, когда-то держали одаренных помимо браслетов было еще несколько стационарных пунктов наблюдения. Однако они пострадали от времени больше всех и контролировали лишь небольшую часть территории. К сожалению, в том месте, где исчез Повелитель Зверей работало всего три артефакта контроля, но ни на одном из них ученик не засветился.

— Код красный! Экстренная ситуация, согласно протоколу прошу сделать запрос о начале поисковой операции в Корпус и Канцелярию Императора! — проревел руководитель смены после того, как положенное время пытался обнаружить охраняемый объект. Любое вмешательство в игровой процесс должно быть согласовано высшими чинами Империи, а касательно этого игрока и вовсе существовали особые инструкции.

*****

С жабрами закончил на диво быстро. Вечерело и я нашел, что исчезнуть под водой ночью будет гораздо логичнее чем утром. Мне отсутствие света не помеха, а наблюдателем явно доставит проблем. И потом пока выжигал руну между делом протестировал свою идею с браслетами. Есть ощущение, что и изолирующий колпак, и моя идея со снятием вполне себе рабочие. А раз так вперед!

Глава 8. Артефактор

Прежде чем исчезнуть, под водой протестировал «жабры». Работают отлично, татуировка несложная, энерго экономная, ну и функционал простенький: обеспечивает поступление кислорода в легкие в водной среде. Кстати, у этой руны есть «старший брат». Используется пси-мастерами, обитающими в водных мирах. Если ее нанести, то вопросов с декомпрессией, глазами, кожей и прочими делами в воде не будет.

Можно практически жить на морском дне, изредка выбираясь на сушу. Но опять-таки на Скайде руна считалась бесполезной. На кой такие сложности если не хватит энергии? Проще взять маску с дыхательными «патронами» и не морочиться, дешевле, а по времени прибывания под водой даже предпочтительней. Это не местные акваланги с архаичным сжатым давлением кислородом. Однако в этом мире продвинутые «жабры» могут быть вполне полезными. Компоновку татуировки помню, точнее говоря могу восстановить под «концентрацией».

К тому же, если не изменяет память, там в довесок шел «плавник», ускоряющий передвижение под водой. Он, кстати, замечательно ложится на руну «руну скорости». Надо заморочиться и сделать, правда, кажется, без продвинутых «жабер» не работает. Ну у меня на воду грандиозные планы, так что и эту тему разовьем. А пока побултыхался, пару раз нырнул поглубже, но не выходил за рамки обычных человеческих показателей. Когда убедился, что все в порядке и «жабры» работают штатно, резко ушел под воду. Одновременно поставил на артефакты «контроля» защитный колпак и благополучно исчез с радаров.

Плыть самому под водой не совсем комфортно, скорость черепашья, не хватает ласт и перепонок на руках, но думаю «плавник» этот вопрос решит. Татуировки «скорости» и «силы» могли ускорить процесс, но экономлю энергию, пока ускорителем работает верный Ирука. Образами объяснил дельфину что мне нужно. Словами пока полноценно общаться не получается, несмотря на то что морской обитатель по ощущениям не глупее Юкихе. Однако, у нас абсолютно разное восприятие мира и совсем немного точек соприкосновения.

Тем не менее питомец все правильно понял и уверенно буксирует меня в сторону барьера. Темновато, но полагаюсь на Ируку, и к тому же с определенного момента в пси-диапазоне появилась светящаяся стена. Громадный сука артефакт! Эпический! Я буду не я, если мне там пару камушков не обломится. Однако, чем ближе подплывали к барьеру, тем интереснее становилось.

Судя по всему, это не стена, а целая многослойная структура охрененной толщины. Началась она как бы с крупных силовых ячеек из энергетических линий. Типа такой нечастой сетки. Рыба пройдет, а вот умники вроде дельфина три раза подумают. Ибо дальше какие-то отстойники, участки уплотненной структуры. Чего тут древние наворотили, не понять. Может об экологии заботились, а может таким вот извращенным способом издевались над заключенными?

И на кой тут плавучие боевые станции? Тот, кто контролирует барьер, по идее может в тряпочку уничтожить любой объект, стремящийся как выбраться изнутри, так и попасть снаружи. Может дело в том, что на поверхности это чудо не работает? Хмм… сплавал наверх, сильно не высовывался, вдруг засекут. В общем ничего подобного, там и наверху довольно схожая картина. Правда, как и на предыдущей арене почему-то нет защиты с воздуха. Неужели древние при всем их могуществе так и не освоили небо?

Отложил пока для себя этот несомненно важный вопрос на дальнюю полку. Надо посмотреть на него поглубже, но это когда выберусь отсюда. Так, стоит ли рисковать углубляться в хитросплетения энергетических линий? Нафиг, интуиция говорит, в задницу такие эксперименты. Лучше поищем плавучие боевые платформы. Они тут чего-то охраняют, а значит там нет этой древней хрени.

Погнали с Ирукой вдоль стены. Обидно будет если придется весь остров по кругу обойти. Однако, повезло. Брешь оказалась буквально через пару километров. Хмм… понятно. Вдоль всего периметра торчат гигантские столбы из того самого камня. Они и рождают всю эту энергетическую вакханалию, что надежно блокирует остров. Но как-то же хиленькие потомки попали на тюрьму древних?

Ответ на этот вопрос прямо передо мной. Впереди потихоньку фонят два огрызка столбов. Явно следы былой войны. Энергию производят, по низу даже экран есть, но вот полный функционал эти разрушенные артефакты обеспечить не могут. Ну а сверху плавает «боевая платформа», стережет. Блин как пафосно обозвали старую калошу, она явно не тянет на мои представления. Думал тут водный аналог пустотной оборонительной станции, а здесь по факту списанная баржа, правда, судя по всему, вооруженная.

Хотя это я так ворчу помаленьку. Решение то неплохое. У баржи или танкера отличная плавучесть, насколько помню у таких крупнотоннажных судов масса переборок внутри, обеспечивающих непотопляемость громадины. На все это навесили мощные листы брони, благо водоизмещение позволяет, установили орудия, смонтировали ракетные шахты, добавили современную систему РЛС и кучу электроники. В принципе получилась замечательная по меркам этого мира плавучая база.

Отдельно отметил причальные палубы для катеров и лодок на воздушной подушке на поверхности и несколько шлюзов, по-видимому, используемых боевыми пловцами и миниатюрными субмаринами. Нормально так они подготовились, а если еще засеяли тут все датчиками, то и вовсе отлично. К тому же тут крупноячеистая стальная сеть натянута и кажется не так давно. Может таким образом администрация отреагировала на мою битву с акулами?

Так приближаться пока не буду. Есть мнение что чем ближе к стене, тем сильнее сигнал от насильно надетых нам меня украшений. На всякий случай накинул еще три блокирующих кокона сверху, но это не панацея, да и энергии много жрет. На первый раз просто поищу камушков на дне. Они для меня все равно что звездочки в темном небе, так что шансы есть. При разрушении драгоценный материал должно было раскидать по округе.

Ныряю на дно, благо тут еще не так глубоко. Начинаю изображать из себя электрического ската: парю прямо над поверхностью и просвечиваю «астральным зрением» песок. Нашел, кинжал блин нашел. Простой, совсем не артефакт. Кажется, даже современное изделие, возможно кто-то их экипажа станции обронил. Не то что хотел, но ножик в хозяйстве пригодится. У меня на поясе запасливо привязаны трофейные шнурки, одним из них надежно закрепляю находку.

Кинжал несмотря на агрессивную среду отлично сохранился, в отличие от остального хлама что попадался мне в течении следующего получаса. Из полезного свое место на поясе нашли: алюминиевая кружка, ржавый стальной пруток и все. Остальные находки или слишком тяжелые, или бесповоротно испорчены временем и морской водой. Да и аккуратные граждане империи видно сильно не мусорят, а жаль… Надеялся на большее.

Но вот основная цель моих поисков пока так и не увенчалась успехом. Я уже, откровенно говоря, расстроился и подумывал рискнуть зайти в контролируемую разрушенными артефактами зону как неожиданно наткнулся на целую россыпь светящихся энергией камней. И размер отличный, каждый, кроме одного крупного, не больше голубиного яйца, а есть и вовсе мелкие. Хмм… довольно много, точно больше десятка.

На том же поясе у меня подобие сумки или вещевого мешка из трофейной футболки. Драгоценные находки отправляются туда, горлышко плотно завязываю теми же шнурками. Ну вроде основная цель первого подводного путешествия достигнута. Как быть теперь? Удовлетвориться малым или пока везет продолжить? Была ведь мыслишка прогуляться по базе организаторов игр, пошалить немного…

Но чувствую рановато еще такие подвиги совершать, надо слегка заматереть, подготовиться, а то вместо могучей пакости может случиться пшик. Тут ведь вообще могут поймать и как нашкодившего школяра по заднице отшлепать. К тому же за меня все решила энергия, маловато ее стало. «Жабры» едят немного, усиления чувств опять же, руны «силы», «скорости» «концентрации» и наконец несколько блокирующих контуров. Все вместе уже нагрузка и притом не разовая, а постоянная. Пора возвращаться на землю, медитировать и восстанавливаться.

Появиться на мониторах наблюдателей решил примерно в том же самом месте, где исчез. Будем поддерживать версию об аномалии. Тут и мои находки в тему, дескать нырял, что-то нашел, увлекся, а завтра днем еще и триумфально вытащу на берег ржавый прут вместе с кинжалом и кружкой. Правда ночь на дворе, но пусть они сами себе объясняют, чего я в темноте на дне шарил. Интересно, как хорошо операторы видят при отсутствии света? Подозреваю, что не очень, значит можно сразу поработать с артефактами, днем эта возня с камнями определено вызовет ненужный интерес.

Кинжал с прутком прикопал в песок, Ирука уверяет что все запомнил и завтра поможет найти. Ну и я плохой памятью не страдаю. Дальше снимаю блокирующие контуры и картинно всплываю. Иду на берег, питомец по моей просьбе ушел на охоту. После таких превозмоганий хочется есть. Залез под навес и стал на ощупь перебирать камни.

Часть уже без дополнительной обработки подходит под мои цели. Несколько плоских пластин спокойно можно собрать в браслет. Сверлить дырки, пропускать через них цепочку не буду, ибо нет ни сверла, ни цепочки. Просто сделаю нечто вроде ленты сосисок, вместо оболочки все та же ткань от штанов или футболки, перекручу между ней камушки, завяжу в узелок, во тебе или браслет или ожерелье на шею. Грубо, примитивно, но функционально.

Браслет заточу на сбор магии. Такой маленький аккумулятор как в «разряднике» сделать пока не могу, работа там тонкая, да и не на один день. А вот на трех четырех, более крупных камнях вполне реально реализовать идею. Дальше энергия по поверхности астрального тела перекидывается в пластину, которую буду наматывать на кулак под видом кастета. Исполнение то же самое, камень в ткань, ткань на намотать вокруг ладони.

Для одного набора камней набрал. На какую руку приспособить «разрядник»? Планируется что буду бить противников в ближнем бою, значит сделаю на левую. Она у меня в боксерской стойке впереди и там ждут легких пристрелочных ударов, а нокаутов опасаются с правой, а тут бац и тысяча вольт! Как раз эта рука свободна от артефакта «контроля», так что все в тему. Ну а в правую возьму кинжал или может быть копье с наконечником из трофейного оружия. Теперь я вооружен и опасен!

Остаются еще неиспользованные камни, но пока не буду их трогать. Если не найду лучшего применения, то так и оставлю их на поясе. Нанесу татуировки вроде тех, что сделал на браслеты своим девчонкам. Обеспечу тем самым постоянную подпитку «источника». Но пока подумаю, время есть. Кстати, днем вполне легально можно по перебирать камни, вспомнил что операторы скорее всего привыкли к такому зрелищу и не насторожиться. Я ведь несколько дней до того постоянно возился с разными породами. Искру добывал, скребки мастерил… Кто знает может решил топор сбацать…

Сука! А че это я кастет, кастет… А если реально сделать электро-топор, мать его. Топорище из камня — это разрядник, декоративные вставки на рукояти — магическая батарейка. Это идея! Тем боле у меня теперь есть нож, могу нормальную рукоять вырезать. Только тут надо повозиться, так что вначале делаю кастет-браслет, а потом начинаю думать о новом, зломогучем артефакте. Там и камни надо разбить, подходящего для топорища нет, но есть самый большой булыжник, из него что-то может получиться.

Ирука принес рыбы. Быстро поел, и занялся делами. С узорами для кастета и разрядника провозился до утра. Получилось совсем неплохо. Моя батарейка вышла определенно мощнее того, что встроили в браслет. Но тут ничего удивительного. Камни больше и их целых три штуки, удалось разместить аж шесть контуров-накопителей энергии. Ну и сам «разрядник» в немаленькой пластине, закрывающей всю кисть, получился неслабым. Блин хочется испытать на противнике…

Под утро лег поспать, пары часов на полноценное восстановление сил хватило. Позавтракал остатками рыбы, допил древесный сок. Теперь пора на берег: надо пополнить запасы питья, нарезать заготовки для рукояти под электро-топор, собрать смолы и волокон, чтобы закрепить на древке топорище и пластины-аккумуляторы. Кстати, булыжник надо разбить, так что еще и камни с берега придется захватить. Блин опять плот надо строить, старый пошел на шалаш, но с ножом это теперь не проблема.

С утра имитировал бурную деятельность. Нырял, бегал и якобы «нашел» пруток, алюминиевую кружку и кинжал. Ножик взял с собой, железяку бросил в шалаше, пока не знаю, как ее применить. До берега доплыл с дельфином. С воды вдвоем осмотрели джунгли, игроков не обнаружили, так что смело пошел на высадку, а питомец отправился в море по своим дельфиньим делам. Первым делом нарезал колени бамбука и поставил наполняться древесным соком.

После этого стали искать подходящую рукоять для топора и камни для работы. Нашел несколько перспективных жердей срезал и увязал. Булыжников по берегу тоже немало, прикатил несколько понравившихся. Теперь надо плот строить, хотя может уже пригнать тот на котором сюда приплыл? Логично, там запас ткани, удобен для перевозки грузов, весла опять же… Кликнуть Ируку или прогуляться?

Решил немного пройтись, откровенно говоря, нарываюсь, есть сильное желание опробовать «разрядник» в боевых условиях. Однако если без неожиданных встреч дойду до схрона, где оставил свой плот, то искать приключения на пятую точку не буду. Надо вначале закончить запланированное. Месть — это блюдо, которое едят холодным…

*****

Ранним утром администратор арены принимал отчет. Ночью его разбудили и коротко проинформировали о том, что объект нашелся. Так как ничего экстренного не произошло, а у всех в голове сработал триггер на то, что это была очередная аномалия, экстренного совещания собирать, не стали и отложили подробности на следующий день.

— Господа, Гэндзи Танака появился вчера на мониторах примерно через час после исчезновения, — позёвывая, начал доклад дежурный ночной смены, он бодрствовал всю ночь, а теперь вместо законного отдыха вынужден стоять по стойке смирно перед полным сил начальником.

— Выяснили причину исчезновения? — коротко спросил администратор.

— Предположительно аномалия, ничем другим это не объяснить, — ответил начальник смены, — Артефакты слежения иногда сбоят, но не такое длительное время, других гипотез у нас нет.

— Надо попробовать выяснит так ли это на самом деле. Отправьте в это место боевого пловца с браслетами, — приказал администратор.

— Господин, даже если наш человек не исчезнет с радаров, это ничего не прояснит, — возразил начальник смены, — Прошлые исследования подтвердили наличие в этой акватории блуждающих аномалий, предполагается что это эффект от разрушения барьера. Возможно, захватчики так прикрывали свой десант.

— Это понятно, но вдруг Гэндзи случайно нашел постоянную аномалию? Надо исключить этот вариант и окончательно закрыть вопрос! Я требую немного: тщательность и внимание к деталям! — жестко пояснил свою позицию руководитель, и тут же спросил, — Чем объект занят сейчас?

— Гэндзи Танака предположительно нашел на дне заинтересовавший его предмет, возможно случайный отблеск на закате… Однако ночью ему не удалось вытащить его на берег. Утром он вернулся к прежнему месту и принес на берег металлический прут и кинжал, — коротко отчитался служащий, немного обиженный недовольством начальства, — Потом Повелитель Зверей отправился на берег с целью пополнить запасы воды.

— Кинжал…, - задумчиво протянул администратор, — Это не артефакт?

— Нет, эксперты считают, что это новодел. Видно, случайно выронил кто-то из персонала, — отрапортовал засыпавший на ходу начальник смены.

— Спасибо, вы свободны, — отпустил подчиненного удовлетворенный администратор. Вроде ничего экстренного не случилось, а все вчерашние волнения вполне логично разрешились. Так что нет нужды предпринимать какие-то дополнительные меры безопасности и вмешиваться в игровой процесс…

Глава 9. Урок

Как ни странно, до места, где спрятал плот дошел без особых приключений. Когда стало ясно что Акира где-то недалеко и есть риск пропустить ее след, как и планировалось оставил плот с имуществом и дальше пошел пешком. Ценности немного небрежно спрятал под пальмовыми листьями. Такая маскировка должна была продержаться пару дней. Потом листья увянут и для опытного следопыта могут стать знаком. Но рассчитывал, что вернусь быстрее, да и само место неплохо скрывало тайник…

Однако, к моменту, когда до схрона оставалось совсем немного, меня насторожили звуки голосов. Кто-то азартно сообщал о находках. Хмм… по ходу какие-то воришки пытаются угнать плот. Как они интересно его обнаружили? Удвоил меры предосторожности и тихонько заскользил вперед. Но лесовик из меня аховый и через пару шагов решил подобраться к неизвестным похитителям по морю, тем более если они все еще в тайнике, то по-другому там никак. Заодно кликнул Ируку, может дело обернется морской битвой?

Плыл под водой, в любом случае это единственный возможный путь. Плот загнан в укромную бухту. В ее центре лагуны приметная скала, которая даже в отливы остается островом, а в ней что-то вроде пещерки. С берега не видно, а с воды как мог замаскировал все пальмовыми листьями. Вроде как бревно приплыло, а сверху этакая куча листвы. Более аутентично смотрелись бы водоросли, но столько не нашел, пришлось обойтись тем, что есть. Ну а что? Имеет место и такая версия: шторм повалил пальму, на нее налипла всякая фигня и в конце концов волны забили несчастную мертвую древесину в расщелину между скалой.

Вроде ничего легенда, но как оказалась она не выдержала проверку временем, кто-то мой схрон обнаружил. Плыву под водой аки хищная рыба, готовлюсь карать и преследовать. Все лишнее припрятал на берегу: таскал с собой бутыль с древесным соком, пару метательных копий с копьеметалкой, скребок и еще несколько мелочей. На дело иду с разрядником, и кинжалом, думаю этого арсенала будет достаточно, а если нет, то и рыпаться не стоит.

Жаль питомец к развязке прибыть скорее всего не успеет, уплыл мой рыб далековато, преследует стаю жирной макрели жрет, сил набирается, обещал и мне притащить, обидно что не умеет в сумку складывать. Что-то я этот момент упустил, можно ведь замутить приспособу! Ирука умный, если все правильно объяснить, будет мне стратегические запасы пополнять, а то вдруг армией обзаведусь, ее ведь кормить надо.

Тем временем незаметно подплыл к одинокой скале и соответственно к своему имуществу. Жулики уже скинули наваленные мной листья, оценили богатства, а теперь развязывают веревки и готовятся отчалить. Их двое, и они как раз ведут светскую беседу. Обсуждают откуда им счастье привалило. Судя по разговору это мало того, что представители аристократии, так еще и из команды принцессы Тэймэй. Вот же повезло! Хотя чего я ожидал, навряд ли охотники ушли от места событий, видно тут пока крутятся, обидчика ищут.

— Как думаешь откуда тут плот? — спросил первый возясь с предметом моей гордости. Специально для швартовки плота сделал довольно мощный канат из верхних, более прочных деталей брюк. Там на поясе хорошо прошитая, прочная ткань. Гад не может развязать такую простую снасть, рукожопый ублюдок, если покусится обрубить плод моих трудов, я за себя не отвечаю. Часа три плел, а тут жалкий воришка…

— Точно построил кто-то из игроков, посмотри здесь стандартные бутылки, веревки из такой же одежды что и у нас, бейсболки…, - тут говорящий ненадолго завис и удивленно засопел, — Смотри на козырьке нацарапан герб Яцусиро, это что получается он выбыл из игры?

— Похоже на то, значит это постройка кого-то из плебеев, — логично предположил первый, — Стой, но тут целых три бейсболки, это значит убрали не меньшее количество наших товарищей. Знаешь, думаю это плот Повелителя Зверей.

— Согласен, ему такое по силам. Не хотел бы я ним встретиться, — ответил второй, — Тсс… ты только никому не говори, но парень из окружения принцессы говорил о битве немного другое.

— Хмм… ты что ставишь под сомнения слова Тэймэй? — недоумевал первый.

— Ты что? Сам подумай, ее высочество нам так ничего про врагов не рассказала, кто они, сколько…, - тут же испуганно опроверг собеседник, — Так вот раненый проговорился в бреду, что враг был всего один, и это Повелитель Зверей!

— Не может быть! — усомнился собеседник.

Этот момент в разговоре посчитал донельзя удачным для того, чтобы атаковать. Своими байками два школьника нагнали друг другу страху, а тут их ужас оживет прямо на глазах. В первоначальном плане у меня было просто вытащить руку из-под воды, схватить за ближайшую ногу и активировать «разрядник». К слову, там не совсем электричество, это к тому, что всех держащихся за руки не хлопну и в воду пускать энергию особого смысла нет.

Однако разговаривающие стояли близко к скале и незаметно подобраться к ним даже под водой было маловероятно. Заметят, загалдят, чего доброго, обороняться начнут… Тем более я уже определил по звукам, что на берег скоро выйдет веселая компания охотников во главе с принцессой и в паре с магической ищейкой. Видно, обеспокоились долгим отсутствием парочки болтунов.

Так что действовать надо быстро, ну если хочу произвести должное впечатление. И потом из разговора выяснилось, что ее высочество недостаточно откровенна со своими вассалами. Может быть мое маленькое представление заставит ее быть немного разговорчивее. Сомнения в силе и честности лидера порождают хаос, а хаос — это слабость! Так что надо всемерно сеять ростки этого опасного чувства в грязноватеньких аристократических душонках.

Идиоты на моем «корабле», фигли если украли можно слегка приукрасить, тем более плот у меня замечательный, я же не сказал на океанской яхте в конце концов. Так вот два балабола наконец-то справились с канатом и, воспользовавшись моим же комплектом весел, весьма неумело вывели плот из-за скалы. Как раз к тому моменту как на берегу появилась команда охотников.

— Принцесса, смотрите что мы нашли! — победно заорал один из придурков, радостно помахав рукой.

— Нет!!! — закричала видно что-то увидевшая посредством дара Тэймэй.

— Он подводой! — попыталось предостеречь союзников чувствительная Буми, видно «монитор» в ее башке успел засечь мою тушку.

Но поздно! Я переместился на плот «порталом», удачно приземлился на корму за спину одного из говорящих. Вытянул через него левую руку и активировал «разрядник». Сука! Это было нереально мощно! Не побоюсь этого слова феерично! Блин, я аж сам загляделся. Стоящего ближе к носу парня так долбануло, что бедолага, презрев силу притяжения земли оторвал ножки от плота и пролетел метра три в сторону скалы.

Летающие аристократы, — это тот еще аттракцион. Впору поверить в открытие местными антигравитации. Тело несчетного к тому же удачно приземлилось на отмель у скалы, хоть не потонет. Ну и ударился о камень вроде не сильно, там слой водички должен был смягчить внештатную посадку. Минус один, счет открыт. До финала еще далеко, но уже можно сказать, что молниемет получился зачетный.

Но мешкать нельзя, первый уже оторвался от зрелищного полета своего товарища и пытается развернуться. Видно, не хочет повторить участь своего товарища, но надо! Нежно, почти любя положил ему ладонь на плечо. Подумать только, я стал Гэндзи Всемогущим, от моего прикосновения несчастного передернуло от макушки головы до пяток. Глаза чуть не полопались от напряжения, а челюсть стиснулась так, что отчетливо послышался хруст перемалываемых в труху зубов. Эк он себя не жалеет, сердечный! Язык интересно сгоряча не откусил? «Регенерации» у магов нет, так ведь можно немым на всю жизнь остаться.

Пафосно роняю бедолагу на настил плота, глядя прямо в глаза Тэймэй. Это прямой вызов! Она в сопровождении трех-четырех бойцов бессильно смотрят на меня. До плота дистанционные техники не достанут, а добираться до меня вплавь никто не решается. Учитывая, что только что расправился с парой ее вассалов ситуация так себе. Урон чести, господин не может не только защитить своих подданых, но даже и мстит опасается. Да и просто глупо аристо выглядят, рот разинули смотрят. Не спешу отплывать, скоро в бухте будет Ирука, так что мое положение только упрочнится. Надо начинать сеять те самые сомнения в лидере.

— Ваше высочество, я в прошлый раз не успел попрощаться, — прокричал я чтобы быть гарантированно услышанным всеми игроками, информауия о том, что Тэймэй не смогла меня одолеть заслана, а теперь немного перчинки, — Но, уверяю вас, при следующей нашей встречи похлопыванием по попке вы не отделаетесь.

— Да как ты смеешь плебей! — раздухарился как понимаю целый князь, — Я Сандзе Саетоми вызываю тебя на поединок! Во имя чести моей повелительницы.

— Да ладно? А все остальные будут стоять и поглядывать как мы машемся? — ехидно усмехнулся я, вызывая новую бурю гнева. Какой-то он неуравновешенный.

— Я даю слово, никто не вмешается в поединок! — самоуверенно заявил князь.

— Саетоми, так ты можешь распоряжаться принцессой? — в очередной раз обломал я эмоционального парня.

— Простите, ваше высочество, — опомнился князь, мгновенно припадая на одно колено, — Позвольте мне отстоять вашу честь?

— Нет! Не гоже князю драться с простолюдином, — отмазалась Тэймэй, явно впечатленная тем, как легко я расправился с парой воришек, и тут же обратилась ко мне, — Ты не достоин поединка, мы устроим на тебя охоту, загоним как дикое животное и уничтожим!

— Загонялка не сломается? — продолжал я нагло стебать принцессу, больше играя на камеру, уверен организаторы Игр все пишут, а может что-то из этого попадет в эфир. И уже совсем фамильярно спросил, — А чего ты так боишься за нового песика? Не потому ли что старую свору я отправил за барьер? Уделал их, разберусь из этими! Так что спите в пол глаза!

На этих словах преспокойно развернул плот и с чувством выполненного долга поплыл в сторону выхода из бухты. Сомнения в людях Тэймэй определенно посеял. Дадут ли они ростки покажет время. Но уверен у Сандзе и его соратников как минимум появятся вопросы к сюзерену. Лгать напрямую она не сможет, а значит будет вынуждена признать, что почти всю ее первую команду уничтожили Повелитель Зверей и Акира. А это позор, гордых своей личной силой аристократов бьют простолюдины, да еще и находящиеся в меньшинстве.

Во время разговора меня немного оттащило от скалы к берегу. Но как только вернулся обратно к отмели, деловито столкнул второго аристократа к первому. Сам спустился с плота, предварительно зацепив канат за острый выступ. Надежно зафиксировал обе жертвы к скале, чтобы, чего доброго, не захлебнулись пока их эвакуируют. А дальше сделал еще один картинный ход. Честно сказать для меня-то уже привычная процедура, а вот зрители на берегу вздрагивали каждый раз, когда ломал нежные косточки высокородных.

Нда… к этому хрусту просто так не привыкнешь, у меня вон опыт какой, а бывает передергивает. Но двумя врагами меньше… Вроде все цели выполнил: «разрядник» испытал, плот отбил, пару воришек примерно наказал, ну и принцессе слегка жизнь попортил. Хотя чего я скромничаю, изрядно подгадил, будем поминать меня плохим словом, стерва. Но чувствую должно еще что-то обломится, но не пойму, где и как. И тут все прояснилось.

— Ах ты тварь! — с этим крикам князь Сандзе, не выдержав издевательств над бессознательными товарищами, ринулся в воду. Ну да, изначально его же команда, да еще и стонут периодически. Интересно, вроде человек вырубился, а как начнешь руки-ноги ломать начинают всхлипывать, пищать как будто им не все равно, хе-хе. Я еще противна «хекал», пока свое черное дело делал, видно это стало последней каплей и напрочь снесло крышу впечатлительному Саетоми.

— Нет! — попыталась воспрепятствовать принцесса, но было уже поздно, аристократ махал руками как пропеллер и стремительно приближался ко мне.

— Давайте все вместе! — горячо предложила Буми, — Он не успеет если мы поставим щиты и будем атаковать его с дистанции.

— Всем назад! — жестко заявила принцесса, а вассалы нехотя подчинились. Сейчас Тэймэй показывала себя разумным лидером, только вот подчиненные этого не оценили, если и вовсе не подумали о ее трусости.

Я тем временем готовился встретить вспыльчивого князя. Хотя если посмотреть внимательно, не такой он уж и неосмотрительный. Да бросился в воду, на эмоциях, в заведомо проигрышном положении. Но это на первый взгляд, если приглядеться Саетоми может быть и пытался атаковать импульсивно, но действия свои тщательно обдумал и имел все шансы на победу.

Продуманный юноша с взором горящим, как он думал, скрытно развернул плетение щита и два атакующих конструкта. Игрок расчетливо подметил отмель, на которую ваш покорный слуга складировал тушки его товарищей и метил строго на нее, хотя к этому времени плот уже был отвязан и медленно дрейфовал от скалы.

Как бы прогнозировал события стоящий на плоту? Ну дождался пловца, врезал сверху веслом ну и докинул пару магических плюх для солидности. Человек твердо стоящий на ногах всегда круче того, что пытается плыть и защищаться, ну при прочих равных. Но Сандзе маг, он решил не догонять плот, а выскочить на отмель и затеять со мной дуэль, одним изящным ходом сравняв наши шансы. Умно! Но только если не принимать во внимание, появление в бухте Ируки.

Когда князю оставалось до меня всего ничего, отдал приказ питомцу. Дельфин ушел на дно, на огромной скорости поплыл в сторону бултыхающегося аристократа, обошел его, развернулся, разогнался и подобно мне отправил молодого князя в полет. Скоротать Сандзе приобрел невероятную. Он сам плыл довольно быстро, видно накачивал мышцы магией. А тут мощный, реактивный удар сзади, да по пятой точке, придал ему сильнейший импульс. Два вектора скорости наложились друг на друга и отпрыск славного рода Саетоми взмыл на встречу ко мне и скале.

Я дабы скорректировать его полет в нужном направлении, а то, чего доброго, плот мне перевернет или смертельно убьется об скалу, взял весло и подобно бейсболисту отвесил летящему князю неслабый удар. Это возымело свое действие, аристократ мячиком влетел в отмель и подобно своему товарищу расшиб лоб о скалу, но до того с амортизировав удар за счет толщи морской воды. Теперь следовало поторопиться, а то вдруг князюшка невовремя очнется и начнет сопротивляться.

Живо перепрыгнул с плота на скалу и приложил свою бодрящую ладонь к его телесам. Ох… Сандзе буквально проняло до печенок, издергался весь, а потом обмяк. Пришлось повторяться. Оттащил благородного к его товарищам, предварительно похрустев княжими косточками перед ошеломленными зрителями. На берегу потрясенно молчали, пораженные и напуганные очередной короткой расправой. Видно, примеряли на себя участь бедного Саетоми, многие ведь тоже хотели плыть, мстить… Я ведь еще для пущего эффекта штаны и футболки с аристо поснимал, трофеи как никак.

— Вы забыли с кем имеете дело? — крикнул я после того, как закончил грязную работу и вернулся на плот.

— Я достану тебя! — прорычала не на шутку разъяренная Тэймэй. Сатико рассказывала о боевых возможностях принцессы, это невероятно опасный противник и в любое другое время предпочел бы договориться, но зря они тронули Акиру!

— Да я, собственно, никуда не убегаю. Весь здесь, жду не дождусь, — продолжал унижать принцессу, роняя ее авторитет все ниже и ниже.

— Тварь, — злясь на собственное бессилие рыкнула девушка и отдав короткую команду увела своих спутников в лес.

Когда мы расставались с группой аристократов в крайний раз, то их отряд насчитывал десять бойцов. Сегодня я расправился с тремя, еще скорее всего вылетел тот, что был ранен под деревом. Значит под началом принцессы осталось всего пять человек. Еще немало, но уже лучше. Пора и мне возвращаться на остров. Дел сделал даже больше, чем рассчитывал. Заглянул в схрон за оставленными вещами, быстро все закинул на плот и в море.

Обратно шел на своем плоту, да еще и с веслами. Добрался быстро, дорога по морю получилась гораздо короче. По пути заглянул в бухту Акиры и собрал сосуды с древесным соком. Перевозить теперь их просто, благо на моем «корабле» есть специальная ниша, где можно вклинить колена бамбука и надежно их закрепить. Не забыл забрать ранее найденные перспективные ветки для рукояти, кусочки смолы, камни для обработки и волокна растений…

Глава 10. Артефактор, продолжение

На островок приплыл весьма довольный собой и сегодняшними приключениями. Месть потихоньку движется и это уже хорошо. Но надо не забывать и об остальных планах, а для этого следует увеличивать личную мощь. Остаток дня посвятил работе над артефактами. В первую очередь сделал пояс из среднего размера камней. Новый девайс буде аккумулировать энергию и раскачивать мой «источник». Глядишь научусь эффективно пользоваться магией и будет у меня в арсенале еще один козырь.

Однако это была самая простая из текущих задач. Ей занялся первой только для того, чтобы позже не отвлекаться по пустякам. Теперь предстоит работа над электо-топором. У меня сейчас довольно продвинутый набор мастера из каменного века. К добытым на берегу палкам и камням присоединил утварь, сохранившуюся на плоту: раковины и кусочки кремния для розжига костра. А учитывая кинжал и стальной прут я и вовсе тяну на продвинутого мастера-ремесленника.

Раз уж так прибарахлился, замахнулся на продвинутый топор-артефакт. Делать так делать! На уроках выживания изучали разные первобытные технологии. Самая круть, прямо верх инженерной мысли каменного века — это сделать в заготовке лезвия дырку. Это нам избалованным сверлами, плазмой и могучими лазерными резаками отверстие в куске камня кажется обыденной вещью. А тогда древним людям и сейчас мне, такой ход показался пиком технологической революции.

Попробуй сделай в камне дырку. Да его проще расколоть, в пыль растереть… чем я в принципе для начала и занялся. Первым делом используя в качестве инструмента другой булыжник понемногу стал придавать заготовке нужную форму. Сильно не мучался, постарался втиснуться в уже определенные природой рамки. С одной стороны изобразил лезвие, с другой оставил что-то вроде молотка. Получился этакий грубоватый двухсторонний молот-топор.

Магический камень показал себя с лучшей стороны. Колется замечательно, слюдяные чешуйки отслаиваются как надо. Так что относительно быстро получил вполне себе приятную заготовку. Ее теперь чутка отшлифовать и вообще будет топчик. Лезвие хоть и зазубренное, но острое и прочное, такое сразу не раскрошится, ну а к молоту вообще претензий нет, внешне даже не уступает стальному.

Между ними широкая плоскость, тут и буду сверлить технологическое отверстие. По идее в начале надо было дырку делать, а потом марафет на наводить, но все мы крепки задним умом. Теперь поимел проблем, заготовку надо так закрепить так, чтобы не повредить с таким трудом сделанные лезвие и молот. Фигли буквально по стружке камень снимал, это вам не деревяшку точить!

Задачу решил весьма изящно. Тупо бухнул все в кучу песка, глубокую. Там ничего не сломается, надеюсь. Касательно сверления был один извращенный способ. Берется палка из твердого дерева, песок ну и крутить до посинения. В принципе там получается не все так медленно как кажется на первый взгляд, а если врубить руны, то можно вообще уложиться в пару часов. Кстати, магией эти камушки не взять, только ручной труд, только превозмогания.

Однако я этим путем не пойду, у меня есть ускоритель. Заменил деревяшку на стальной прут, ржавчина мне в помощь. Интересно надо ли при таких раскладах подсыпать песочек? Решил, что дырку кремнием не испортить и щедро закинул горсть золотистого чуда на камень, благо тут его на пляже тонны несметные. Если кратко описать дальнейшие события… Мат, обожженные ладони, таким трением можно смело костер запалить, много пота, и эпических трудов. Мне даже показалось что я портил воздух от напряжения всех сил, булки сжимал до скрипа, да…

Но дырку сделал на загляденье, прямо четенькая! Однако проклял тот день и час, когда решил сделать электро-топор. Лучше бы второй кастет допилил и так не мучался. Дальше дело техники. Деревяшку трофейным кинжалом обточил как надо. Древесина попалась отличная: твердая, плотная и несмотря на влажный климат ни капли не сгнившая. Вставил ее в отверстие, так чтобы черенок немного выходил вверх, расклинил загодя подобранным плоским камнем. Залил все расплавленной в ракушке смолой. Потом крест-накрест надежно стянул шнурками и еще раз залил все самодельным клеем.

Получилось прочно, надежно. Короче можно смело новым инструментом кроить черепушки врагов и дробить кости. Хмм… а это идея, а то заколебался руки и ноги ломать, буду их теперь молотком охаживать. Остались последние штрихи. На рукояти трофейным кинжалом сделал под углом параллельные насечки, их аккуратно промазал смолой, чтобы позже она не выдавливалась наружу. Следом также тщательно, без зазоров сделал на рукояти шнуровку и оставил петлю, в бою может пригодиться. Черт, мне прямо понравилось такая работа.

До того думал делать отдельные вставки из камня вдоль древка, чтобы расположить зарядные модули, но заготовка лезвия получилась немаленькая, да и уже поднаторел в узорах, так что разместил все контуры внутри одного большого камня. Команду на разряд даю при помощи пси-энергии. Прикольно без меня это оружие будет простым каменным топором.

Типа идентификации по биометрическим параметрам. Тут легенды про сверхсущность ходят и вроде как его оружие никто не мог взять… Однако если еще и разрядник на рукоять законтачить, то чужака может только курить в сторонке. Так и сделал, теперь мой электро-топор мало того, что слушается только меня, так и в руки не кому не дастся.

Закончил поздновато, так увлекся что даже забыл поесть. Ируку беспокоить не стал и сам нырнул в море. Учитывая жабры, скорость и возможность по мелочи магичить, набил себе пол дюжины рыбешек, заодно и размялся. За ужином не оставляли мысли о новом артефакте. По зрелым размышлениям все же решил сделать каменные накладки по бокам топорища. Тем более два плоских кусочка уже были отложены.

Этим каменным пластинам как мог постарался придать одинаковую овальную форму. В рукояти сделал неглубокие выемки, обмазал клеем и вставил накладки, поверх все плотно стянул несколькими тесемками от штанов. Эти вставки будут отдельно собирать энергию для разрядника, получится что на пике смогу выдавать двойную мощность. В принципе такая сила избыточна, можно и человека убить, но, с другой стороны, кто мешает просто увеличить количество стандартных атак? Запас карман не тянет.

В общем к утру был готов к рейду. В правой руке электо-топор, на левой кастет-разрядник. Первый обладает убойной мощью и рассчитаа на семь-восемь ударов, второй менее эффективен, да и способен выдать в два раза меньше атак. За поясом кинжал, на самой талии артефакт-сборник магии, с ним могу не три, а сразу шесть снарядов скастовать, на спине два метательных копья. Пора начинать охоту!


*****


Как? Как такое возможно? Принцесса Тэймэй по сотому кругу задавала себе такие вопросы. С каждым разом Гэндзи Танака выдает все новые и новые приемы. Повелитель Зверей резко прибавил в силе, причем за смешной промежуток времени, что они находятся здесь. Или он и раньше был монстром, просто умело скрывался? Нет, отец и этот липкий глава службы протокола делали намеки, в этот раз правила игры поменяют и соревнования будут сосредоточены на росте силы игроков.

Каждый из нас ищет личного могущества. Каждый стремиться добиться вершины и стать если не вровень с древними богами, то у подножия их величия. Мэйдзин — маг с возможностями полубогов, один сверхчеловек, стоящий сотен тысяч бойцов. И я вижу, что один из нас встал на этот путь. Да именно так, рывками, невероятными трансформациями можно достичь цели. Те, кто считают, что медленно, но верно взбираются на гору, на самом деле стоят на месте. Они лишь постепенно открывают доступное им, но не растут!

Если мы хотим… если я хочу достичь высшего ранга, надо искать. Этот остров выбрали не зря. Сплошная магическая аномалия, до сих пор толком не изученная. Толпы ученых, солдат, энтузиастов так ничего определенного в старой ссыльной каторге так и не нашли. Но никто не мешает оставить здесь что-то для учеников, дать призрачный шанс поверить в себя и возвыситься. Ведь где смог один, получится и у других!

Принцесса не стала воодушевлять разочарованных и разбитых вассалов. Зачем пытаться приободрить тех, кто заранее проиграл? Они пришли сюда не за возвышением. Игроки давно преследуют другие цели, кто-то просто хочет пересидеть, уже получив желаемое на предыдущем этапе, кто-то надеется вырвать приз, но не личной силой, а хитростью, политикой, связями… Люди забыли, что деньги и связи превращаются в ничто во время схватки. Если тебе некуда бежать, если враг начал войну на истребление, только сила сможет остановить силу!

Надо искать! Нам оставили шанс возвысится, но не по мановению волшебной палочки, а трудом… Что это может быть? В первую очередь Тэймэй отдала приказ Буми, отряд немедля двинулся в сторону единственной горы, которая когда-то, извергнув лаву, положила начло этому кусочку суши посреди океана. Побережье хорошо исследовано, да и там негде прятать секреты, а вот в центре, где нет еды и воды, там откуда все бегут, что-то должно быть.

В отряде шансы что-то найти есть только у Буми и у нее, как это ни странно. Дар может помочь, только вот придется обойти с ним десятки километров, а на это нужна куча сил. Вассалы, возможно, подумали, что принцесса струсила и бежит подальше от моря, туда, где Повелитель Зверей лишиться половины своего могущества, ну и пусть! Все равно, что подумают эти жалкие подхалимы, вместо борьбы они предпочли спокойствие, одиночество вожака променяли на безопасную стаю, такие не смогут переступить через себя и стать сильнее!

Однако поиски пока ни к чему не приводили, ну и трудно ожидать результата в первые часы. Тут надо еще потрудиться. Измотанные, голодные вассалы уже проклинали своего сюзерена. Чувствуя нарастающее недовольство, она смилостивилась и решила повернуть обратно к морю. Надо передохнуть, поесть, пополнить силы, а завтра продолжить начатое.

После ужасных потерь под ее началом осталось всего пять бойцов, тем не менее принцесса не без основания считала, что им некого боятся в этом лесу, ну за исключением Гэндзи Танака. Поэтому, когда Буми засекла двух магов Тэймэй без раздумий отдала приказ атаковать, конечно, если это не аристо, решившие присоединиться к ее высочеству. Сейчас ее команде как никогда нужен успех. Снова поверить в свои силы дорого стоит.

Через некоторое время стало ясно, что это бойцы из квартала простолюдинов. Причем их то как раз запомнили все участники парада. Раскачавшийся придурок с деревцем под мышкой и быстроногая девица. И как эти идиоты не поймут свою ущербность? Развивать что-то одно, вместо того чтобы пользоваться всей палитрой, которую несет магия… Это так тупо! Понятно, что бедным детям некому было дать достойные знания и они пошли по этому пагубному пути еще в детстве, но есть же сеть, можно было уже в сознательном возрасте попытаться не усугублять уродство?

Таких разбалансированных школьников команда охотников делала на раз. Жаль князь Сандзе не дошел до этого момента в Игре, он всей душой жаждал показать принцессе свои навыки, а тут такой прекрасный случай. Школьники направляемые Буми разошлись в стороны и стали охватывать парочку простолюдинов полукругом. Методы борьбы против тех, кто пошел в модификацию тела были давно изучены и освоены. Брали такого зверя или с расстояния дистанционными техниками, или на энергетические щиты, короткими магическими уколами.

Загонщики подошли незаметно, действовали с максимальный дистанции. Принцесса даже не активировала свой дар, все ведь и без того понятно. Согласованный удар, шесть плетений несутся вперед, три боевых заряда на каждого — это более чем достаточно чтобы уничтожить такого разбалансированного врага. Маг клановой школы еще мог успеть поставить щит, и ответить… Но эти падут и никакие ускоренные мышечные реакции или задубевшая кожа не помогут.

Но произошло невероятное. Гигант вместо бесплодных попыток защититься или на худой конец выставить полусферу щита, раскрутил свою монструозную палку так как будто в его руках был крутящий пропеллер вертолета. Идиот пытался отбить магические плетения вертящимся бревном? Смешнее идеи нельзя и сочинить. Но так показалась лишь на первый взгляд. Деревяшка на самом деле отразила атаки. Что это? Артефакт? Но ведь их запретили сюда проносить! Щит не поглощал атаки, а как бы отбивал их в стороны, на что явно указывали посеченные деревья и кусты. Да как такое возможно?

Однако пораженные аристократы не заметили самого главного. Спутница амбала, мгновенно оказалась за его спиной, под надежной защитой странного, но такого эффективного щита. А потом, когда волна атак от аристократов сдулась, она на короткий миг ускорилась и рванула в сторону противника. На пики скорости девушка скастовала простейшие, слабенькие иглы, но зато их получился целый десяток. А скорость… скорость была просто запредельной.

Отреагировать успела только принцесса, в последний момент ее остро кольнуло нахлынувшее чувство предвиденья. Тэймэй окуталась щитом, но напрасно. Хитрая Молния атаковала только членов ее команды, девушка понимала, что попасть в бойца, обладающего «боевым предвидением» будет сложно. Зачем попусту терять энергию, если целей больше, чем надо? Каждому аристократу в итоге досталось по две иглы.

Гордость нации, лучшие ученики клановых школ как щенята покатились по кустам, подвывая от боли. Удары не сильные, но крайне болезненные и неожиданные. Кто-то от удивления врезался в дерево, другой влетел в колючки, третий поскользнулся на влажной перегнившей листве… это еще не разгром, гордые сыны самых могущественных семей страны воспрянут и примут бой! Но сейчас они морщились от боли и зажимали места уколов дрянной магии жалкой плебейки.

Слишком слаба была угроза от игл, стандартные рефлексы, вбитые в подкорку клановых бойцов, автоматически считали такую атаку ничтожной и пропускали ее, не активируя щитов. Будешь кастовать защиту на каждый булавочный укол, то быстро сдуешься. Но здесь магия в сочетании с дикой скоростью придали крохотному снаряду невероятный импульс, да еще кажется эта коварная тварь метила в уязвимые точки, если, конечно, такое возможно…

Отряд собрался почти мгновенно, потомственные воины все-таки чего-то да стоили. Но противника уже и след простыл, двойка магов растворилась в густой листве и ни у кого не хватило сил и решимости преследовать таких опасных бойцов. Кто знает какие сюрпризы они преподнесут в лесу? К тому же измотанные утренним происшествием, мотанием по горам, голодные и разочарованные аристо уже не могли и не хотели новой драки.

Самое плохое, что даже Тэймэй не увидела при помощи своего Дара возможности победы. По крайней мере, в тот промежуток времени что отведен ей богами, она этих двоих точно не сломает. Финал стал жутким разочарованием для принцессы. Вместо легкой прогулки она терпит фиаско одно за другим. Если бы не воины князя Сандзе, то ее вполне могли уже отправить за барьер. И как оказалось дело тут не только в Гэндзи Танака.

Команда уныло добралась до берега, собрала немного еды и питья и после скудного ужина стала располагаться на ночлег. От прежней уверенности, бравады и ощущения самых опасных хищников в этой песочнице не осталось и следа. Подавленные и все еще боящиеся аристо, подумать только, предприняли меры безопасности: загородили пространство колючками, да и место выбрали с двух сторон закрытое скалами.

— Ваше высочество, почему вы не атаковали? — неожиданно спросила Буми, и в этом вопросе вполне можно было угадать толику сомнения в лидере. Кто как не провидец должен был защитить своих вассалов?

— Я не увидела шанса на победу, — не задумываясь призналась принцесса.

— Твою то мать!

— Ох!

— Ни чего ж себе! — остальные члены отряда ловили каждое слово в этой высшей степени странной беседе.

— Ваше высочество, что происходит? — Буми от удивления широко раскрыла глаза, а губы рот открылся буквой «О».

— Могу только догадываться, — задумчиво ответила принцесса, — Но мы слишком долго и не всегда заслуженно были самыми сильными. А сейчас… а сейчас нам показали, что все преимущества клановых магов ничего не стоят.

— Но зачем? Ведь это не так! — возмутился один из бойцов, — Мы всегда были на голову сильнее их!

— Кто из нас смог бы выстоять против Гэндзи Танака один на один, или против тех двоих? — задала резонный вопрос принцесса, а вассалы как один стыдливо поникли.

— Что нам делать, ваше высочество? — Буми склонила голову, признавая лидерство Тэймэй не по праву рождения, а потому что в минуты бедствий, воины выбирают самого достойного. Это стоило дороже всех вассальных клятв что принцесса приняла с начала финала.

— Мы должны искать силу. Я не знаю где и как, но точно уверенна наши соперники встали на этот путь, а результаты вы уже увидели! — решительно ответила принцесса.

Глава 11. Союз

Раз… два… три… четыре… пять… я иду искать, кто не спрятался… Вышел на разведку рано утром, ну или поздно ночью. Замечательное для меня время, все преимущества усиленных татуировками чувств и не нуждающегося во сне из-за руны «регенерации» организма, на моей стороне. Жаль рядом нет Юкихе, славная могла получиться охота. Хвостатый ночью вообще имба, аристократов может пачками складывать.

Жажда месте не утолена и пока не выясню что произошло с Акирой, не успокоюсь. В голову пришел еще один перспективный вариант. А если захватить Тэймэй и на камеру потребовать от администрации нужных мне сведений? Идея слегка бредовая, за сознательную угрозу жизни члену правящего Дома по головке не погладят, скорее ровно на нее укоротят. Но надо отдать должное это могло сработать…

Сейчас ученики по идее спят и их покой охраняют один-два дежурных. Раньше для меня это была непреодолимая проблема. Быстро вырубить одаренного не так-то просто. А если он успеет закричать и призвать помощь, то все превратиться в противостояние одного против пяти-шести, которое даже чисто по случаю может плохо для меня кончиться. Одно хорошее попадание и меня можно настичь, смять числом и уничтожить…

То ли дело сейчас, при помощи самодельных артефактов есть неплохие шансы пусть и не без шума, но довольно быстро вырубить одного-двух противников. А там даже если перебужу всех остальных, можно бежать в лес. По темноте разумные люди не будут преследовать человека с кошечьим зрением. Правда они о таком моем преимуществе не знают, ну значит аристо ждет неприятный сюрприз.

Словно голодный волк втягиваю в ноздри воздух и ищу. Мимо… мимо… фу кто-то сдох… Бинго! Безошибочно узнаю запах людей: самец и молодая самка. Хмм… определенно не из окружения Тэймэй, по ходу крадутся, чего они интересно затеяли? В любом случае надо понаблюдать: если аристо, то испытаю топор, если потенциальные союзники — помогу. Хорошо нет особой нужды приближаться вплотную, уверенно держу след на расстоянии, так меня точно не заметят.

Интересно, люди определенно знают куда идут. Наверное, выследили кого-то вчера, дождались лучшего для атаки времени, заодно и сами выспались, а теперь идут воевать. Продуманные ребята… Стоп! А вот и их противник, черт принцессой пахнет! Хотя после стольких дней на жаре, это амбре трудно назвать запахом, они че в море не купаются? А точно, я же их с дельфином мощно напугал! Те не менее хоть Тэймэй и не цветочными ароматами тут благоухает, но ее запах я запомнил, еще с драки на пляже.

Получается те, за кем слежу, или очень могучие ребята, или отмороженные на всю голову. А может быть и то и то месте взятое? Их двое, и они собрались напасть на пол дюжины воинов во главе с провидцем! К тому же делают это вполне осознано, загодя все продумав. Мне аж прям захотелось посмотреть на этих умельцев, отчаянной смелости игроки, аж завидно стало. Решил сделать небольшой круг и занять место в зрительском зале. А то запах запахом, но лучше на это глазами посмотрю.

Ускоряюсь, мне бы желательно быть на месте раньше парочки героев. Мигом домчался, осматриваюсь! Так, у нас лагерь на берегу. Ба! Гордые аристократы кого-то испугались, даже меры предосторожности приняли, что для них совсем нехарактерно. Расположились грамотно: с двух сторон скала, открытые участки защищены завалом из колючек, да и смотрят на песчаный пляж, на котором особо не укрыться. И как интересно пара диверсантов собралась им напакостить? Тут просто так, с кондачка не решить.

Нда… и откуда мне на весь этот цирк глянуть? По традиции в море залезть? Кстати, надо подтягивать Ируку, кто знает, как оно придется, а шанс свалить должен быть. Питомец недалеко, скоро будет в бухте. Тем временем к месту событий подтянулась пара неизвестных бойцов. Хмм… почему не известных? Как оказалась очень даже знаменитых, признал их теперь, Дуболом и Молния. Ребята ярко выступили на шоу, а потом тот атлет, что мне первые трофеи омрачил, вроде как пугал этой сладкой парочкой.

О как! Двойка игроков творчески подошла к атаке на аристо. Видно, немного раньше они приметили возможность подняться на скалу. Только как они это сделали, учитывая Тэймэй и «сканера»? Ну либо знали это место до того, что вполне вероятно. Не так-то много таких удобных для лагеря площадок, может и сами тут останавливались. Либо принцесса и Буми ходили на разведку, как вариант. Хотя первое предположение более реально.

Тем временем Молния довольно бесшумно и быстро взобралась на ветвистое дерево. От бдящего постового ее отделала скала, несколько пальм и густой кустарник. Да и шум особого внимания не привлекал. Морской бриз частенько раскачивал деревья и те периодически трещали ветками и высохшими листьями, так что подъем легковесной девушки на этом фоне прошел абсолютно незаметно.

Дальше простолюдинка по обезьяньи ловко перебралась с дерева на скальный выступ и зависла над лагерем. И это ночью, без моей способности видеть в темноте. Точно отмороженные на всю голову храбрецы. Блин идея, конечно, неплохая, спящих внизу она может довольно сильно огорчить булыжниками, только вот что дальше? Будет сидеть в осаде? Или здоровяк остался внизу чтобы принять неравный бой? Как-то слишком безрассудно. Но будем посмотреть, уверен такие продуманные ребята предусмотрели пути отхода.

Хмм… Дуболом, как только убедился, что у Молнии все в порядке от скалы свалил и стал делать маневр, едва меня не напугавший. Он зараза двинулся по кругу в мою сторону. Неужто заметил? Коллеги из квартала простолюдинов не престают удивлять. Но пронесло, амбал замер напротив площадки и притих. Готовится к чему-то. Если правильно обо всем догадался, то ребята даже продуманней чем я о них думал. Не хотел бы оказаться с ними по разную сторону баррикад.

После небольшой возни, видно диверсантка собирала снаряды, вниз обрушился небольшой, но весомый град булыжников. Мага такими, конечно, не прибить, но учитывая высоту скального выступа и то усердие, с которым метались камни, мне стало прямо жалко Тэймэй и ее товарищей. Как понимаю били не очень прицельно, все-таки Молния ночным зрением не обладает, а то уже было подумал… Снизу послышались законные вопли и проклятия. Всполошенный и слегка сонный дозорный забегал как ошпаренный, немного приволакивая ногу, видно досталось и ему.

Залп особого результата не дал, пару человек, конечно, получили травмы, но не критичные, боеспособность отряда сильно не пострадала. В принципе не сильно великий результат. Однако как понял это была лишь завязка многоходовой хитроумной комбинации. Молния, оправдывая свое прозвище стремительно слетела на землю и понеслась в лес. Тэймэй взяла себе напарника, второго определила к Буми и две пары бойцов прочно встали на след ночной вредительницы.

Как понимаю, принцесса, пользуясь даром точно ведет отряд к цели. Если погоня затянется или группы потеряются в лесу, то «сканер» в лице Буми примет эстафету на себя. При таком раскладе даже если Молнию поддержит Амбал, например организовав засаду, четверка бойцов имеет все шансы разобраться с наглыми простолюдинами за счет численного преимущества.

Это не отражать неожиданное нападение, аристо сейчас на взводе, щиты активированы, а в аурах прячутся злые атакующие плетения. Они теперь знают каким щитом пользуется Дуболом и на что способна его подруга, такого позора как днем больше не повториться. Жажда мести превратила команду Тэймэй в настоящих гончих, роняющих слюни от предвкушения скорой встречи с желанной добычей.

Однако девушка, пользуясь преимуществом в скорости, пока легко уходила от преследователей. Причем предполагаю, что диверсантка расчетливо выводила погоню к берегу, где впереди ее ждала прямая как стрела длинная песчаная коса. На ней она легко сможет оторваться от врагов. Только вот аристо пока этого не знали и продолжали безнадежную погоню. Безусловно гордячку Тэймэй ждало жестокое разочарование. Надо отправить Ируку, пусть поглядит чем все закончится на берегу.

Однако прогноз неудачной охоты — это пол беды, настоящая трагедия разворачивалась в покинутом лагере. В убежище остался незадачливый постовой, которому камнем повредило ногу и еще один парень, схлопотавший сразу несколько снарядов. Маги те еще живучие твари и последствия неприцельного камнепада за день-два заживут, а к утру бойцы и вовсе будут в строю.

Только вот в планы парочки простолюдинов такой сценарий явно не входил. Атлет лишь выжидал определенное время. Догадываюсь, что он имел приблизительную информацию о дальности дара Буми и Тэймэй, что косвенно повреждалось неспешным бегом Молнии. Она также не ускорялась, чтобы преследователи бежали за ней и не потеряли из виду. И когда по расчетам Дуболома принцесса и сканер упустили из виду стоянку, он атаковал.

Гигант стремительной тенью пронесся мимо меня. Выскочил на поляну перед колючками, которые до того отряд мстителей отодвинул в стороны, и со своей устрашающей дубиной бросился на несчастных раненых. Те такого поворота, конечно, не ждали. Но все же дисциплинированные аристо не спали и даже оказали посильное сопротивление. Два плетения полетели в здоровяка едва он преодолел половину пути.

И тут с удивлением увидел, что амбал не только мышцы качал, но и умел в магию, парень не без труда, но отразил вражеские техники. Дисбаланс в его развитии был, но Дуболом, прекрасно это осознавая, как мог постарался его нивелировать. Он освоил щит, и вполне имел шансы свети бой к поединку на короткой дистанции, а там его физическая мощь крыла слабенькие техники школьников.

Все-таки добежать до лагеря без потерь он не смог. Более целый постовой скастовал диски силы и пустил их по низу. Гигант среагировал, но одну ногу все-таки зацепило. На этом успехи аристо закончились, ворвавшись внутрь лагеря, разъяренный раной качок в четыре удара погасил любое сопротивление. Черт, его палка походя ломала руки и ноги и это, несмотря на щиты и отчаянные попытки защититься. Запредельно мощно! Хмм… еще и в моих традициях, гарантированно избавился от соперников.

*****

Беглянка уходила слишком быстро, Тэймэй подумывала остановить преследование, но цель раз за разом снижала темп. Ранена она что ли, или получила травму пока экстренно спускалась со скалы? И какого черта диверсантка напала на лагерь полный бойцов? Где и когда мы наступили на ее любимую мозоль. Возможно, кто-то из людей Сандзе обидел, там в другой жизни за барьером?

Но не суть важно, надо покарать дерзкую за вероломное нападение. Хоть какая-то победа. Но червячок сомнения грызет, есть ощущение что террористка сдерживает бег и… Принцесса увидела картину вероятного будущего. Молния вырывается из леса на песчаный берег и мгновенно уходит в отрыв. Скорость у нее запредельная, прогноз понятный она выбежит за пределы луча «сканера» и дара предвиденья, а дальше ночные поиски вслепую обречены на провал.

Есть только один мизерный шанс. Правда для его реализации остались доли секунды. Тэймэй сформировала заранее подготовленное плетение и неожиданно нерационально запустила его вперед в лес причем гораздо выше человеческого роста. Следом, вычерпав резерв на половину, скастовала и отправила в никуда целый рой крутящихся дисков…

Всю погоню они едва ли пару раз видели спину Молнии. Пытаться попасть магией в такую мишень, все равно что стрелять закрыв глаза, да еще и через стену веток и листвы. Опытные охотники понимали тщетность таких телодвижений, а потому даже не думали пробовать, берегли силы для ускорения и схватки. Принцесса при помощи дара видела лишь тень возможности, да и сейчас все было сильно натянуто, но рискнуть стоило, иначе их стопроцентно ждало еще одно обидное поражение.

Первый снаряд, прочертив дугу, срезал большую ветку. Та, упав, не попала в Молнию, но заставила ее немного отпрянуть и споткнуться и едва девушка возобновила бег ее краем настиг злой рой плетений. Одно из них повредило бок, другое обидно впилось в попу, но это мелочи, это не страшно. А вот третье буквально вгрызлось в икроножную мышцу, заставляя снизить темп.

Молния выдала всю свою скорость, теперь она стала двигаться гораздо быстрее. Но это только ободрило преследователей они нутром почуяли, что акт отчаянья, зверь загнан… Беглянка выбежала на заветный берег и пошла в отрыв, но вскоре предательская рана на ноге заставила ее двигаться все медленнее и медленнее, а у преследователей как будто открылось второе дыхание. Скоро расстояние станет критичным и вслед девушке понесутся магические техники, а это конец…

*****

Уважение коллеге. Годзила после форменного избиения аристократов стал заниматься примерно тем же, чем я в аналогичной ситуации. Он деловито и без лишней суеты принялся раздевать свои жертвы, собирая пусть и неказистые, но заслуженные трофеи. Надо сказать к этому времени штаны и футболки противников были, мягко говоря, замызганы грязью, ободраны ветками и заскорузли от обильного пота. Однако брезговать такими трофеями слишком расточительно.

Пользу в любо случае можно поиметь и видно Дуболом думал также. Правда меня немного коробила его жестокость. Парням он руки и ноги переломал, но, однако же при этом не вырубил. Жертвы все еще были в сознании. А сейчас здоровяк довольно жестко снимал с них одежду, это блин все равно что счищать чешую с еще живой рыбы, брр… Какой-то он, как бы это сказать, бесчеловечный что ли. Такие бездушные парни мне интуитивно не нравились, слишком они близки к краю. Сорвется, вот тебе и маньяк.

Я находился в раздумье, стоит ли предложить этой могуче паре союз или остаться в тени. В принципе втроем гарантированно раскатаем Тэймэй и ее окружение, только вот как поведут себя эти двое потом? Однако мои сомнения развеяло случившиеся. Ирука передала картину начавшейся на пляже погони, и там было уж очень отчетливо понятно, чем все закончится. Это стало триггером для моих дальнейших действий.

— Эй, здоровяк, не кинь сгоряча своей дубинкой! — крикнул я, еще не выйдя за границы леса, ну его нафиг рисковать попусту.

— Кто ты? Чего как лиса прячешься? — тут же отреагировал гигант.

— Боюсь, наверное, ты тут парней на части разбираешь, штаны с них с непонятными целями снимаешь, — ответил я, двигаясь к поляне.

— Ну так молчал бы, да свалил незаметно, — довольно резонно подметил Дуболом, абсолютно не реагируя на подначку.

— Да дело есть, — опасливо вышел на поляну, ибо амбал внушал. Я считался довольно рослым и накачанным для своего возраста, но этот феномен был на голову выше и раза в два тяжелее.

— Говори, но быстро. Скоро сюда вернется подружка этих бедолаг, я бы не советовал в это время быть тут, — ууууу… оказывается и этот шкаф чего-то боится.

— Они не придут, по крайней мере в ближайшее время, — коротко ответил я и тут же пояснил, — Твою подружку скоро нагонят.

А наблюдатели пусть сами думают откуда Повелитель Зверей добыл сведения. Думаю, те у кого есть доступ к старинным летописям и без этого знают, что такие как я могут видеть образы глазами своих питомцев. А если и не знали, то уже должны прийти к соответствующим выводам. Видеоматериалов с моим участием становится все больше, а аналитики Императора не зря едят свой хлеб, рано или поздно они до этого дойдут.

— Ты чего несешь? — удивился амбал, недоуменно вздернув брови.

— Она бежит по пляжу, видно рассчитывала оторваться на открытом участке, — уверен Дуболом посвящен в план Молнии, скорее всего они вместе его разрабатывали, так что он должен поверить, — Однако Молния ранена, а враг все ближе.

— Черт! — с этим криком здоровяк рванул в сторону, только вот поврежденная нога тут же дала знать о себе. Ирония судьбы их обоих ранили в ноги, — Поможешь нам?

— Союз? — ждал его просьбы, правда была мыслишка выдавить из парня вассальную клятву, но по зрелым размышлениям от такой идеи отказался. Лучше благодарный друг, чем против воли приведенный в клятве подданый.

— Союз! — утвердительно пробасил здоровяк.

— Тогда план такой, я убегаю вперед, если успею попытаюсь связать их дракой, ну а ты поспеши один против принцессы Тэймэй и ее псов долго не протяну, — предложил уже на ходу, времени в обрез.

Молнию настигнут гораздо быстрее чем мы доберемся до берега, но есть шанс, что аристо попробуют допросить девушку. Горячка погони спадет и до принцессы Тэймэй дойдет истинная цель атаки диверсантки. Причем будет понятно, что своих уже не спасти, а вот узнать место встречи с Дуболомом и отомстить…

Глава 12. Схватка

Дуболом довольно шустро для своих размеров и травмированной ноги ринулся на помощь к подруге. Но до моих темпов ему теперь, конечно, далеко. Какое-то время мы еще не терял друг друга из виду, но вскоре я окончательно оторвался и помчался во весь опор. В отличии от Молнии, вынужденно водившей за собой по лесу аристократов, сразу ушел на берег. По песчаной косе мало того, что можно изрядно срезать, так еще и бежать удобнее. Пляж вычищен от мусора морскими волнами, можно бежать без оглядки на корни, скользкую листву и упавшие стволы.

Параллельно позвал Ируку, чисто математически проделать часть пути по воде будет гораздо быстрее, да и тактически появиться с моря для меня предпочтительней. Молнию вероятнее всего настигнут на пляже, думаю там же по-быстрому попробуют провести полевой допрос. Зачем напала? С кем была. Где искать? Эти вопросы должны прозвучать в любом случае.

Ну а мне если пойду по суше, чтобы подобраться к Тэймэй на расстояние броска, нужно будет загодя уйти с пляжа и сделать крюк по лесу, а это неоправданная потеря времени. А вот с моря могу подплыть максимально близко, но только при условии, что принцесса и Буми не включат свои способности. Классно было бы если их отвлечет Дуболом, но он явно не успеет, придется рискнуть и действовать самому.

Питомец подобрал меня примерно на трети пути между мной и точкой, на которой по моим расчетам настигнут простолюдинку. Значит Ирука двигается раза в два быстрее, экономия по времени получится солидная, но все равно не успеваю. Однако фортуна была на моей стороне, девушка продержалась дольше чем предполагалось. Она бежала из последних сил и Тэймэй с бандой аристократов нагнали ее чуть ли не в конце песчаной косы. Хорошо хоть Молния додумалась не уходить в лес, там обладающие даром поймали бы ее в два счета.

Как только в «астральном зрении» появились знакомые мне силуэты, первым делом вычленил принцессу и «сканер». Обе, судя по всему, не пользовались своим даром. Оно и понятно девушки изрядно потратили энергии в лесу, пока преследовали Молнию и сейчас экономили силы. Значит можно не спеша подбираться ближе, тем более как я понял разговор с диверсанткой только начинался и аристократы пока не жестили. Ируку оставил на глубине, а сам под водой, ориентируясь на яркие астральные тела магов доплыл до участка пляжа, где разворачивалась очередная драма в этом непростом чемпионате.

— Хорошо бегаешь, — начала разговор с небольшого поощрения слегка отдышавшаяся Тэймэй.

— А ты отлично работаешь на дистанции, — через силу ответила комплиментом на комплимент Молния. Ее сегодня дважды подбили: первый раз в лесу, запредельной техникой Тэймэй, которая целилась не в беглянку, а в картинку увиденную Даром, и второй раз уже на пляже. Тут ей просто ювелирно врезали по ногам, чтобы прекратила бег, но осталась в сознании.

— Ага, есть такое, — довольно улыбнулась принцесса, налаживая контакт с пленницей, и тут же на контрасте жестко предложила, — Сама понимаешь, мы тебя преследовали не просто так. Нужна кое-какая информация и от честности ответов зависит как ты уйдешь за барьер. Можно быстро и безболезненно, а можно долго и больно…

— Я готова к сотрудничеству, — расчетливо не стала запираться девушка.

— Хорошо! Я правильно понимаю, что это с вами двоими мы вчера столкнулись? — уточнила Тэймэй.

— Да, — утвердительно кивнула Молния.

— Где твой напарник? — подобралась к главному вопросу Тэймэй.

— Я не знаю, — помотала головой Молния.

— Не заставляй меня делать неприятную работу, — поморщилась принцесса и хладнокровно кивнула головой одному из аристократов. Угроза без подтверждения — это потеря времени и репутации, так что Тэймэй старалась не «разочаровать» пленницу. Мажор деланно вздохнул, присел над пленницей и воткнул палец в свежую рану на ее ноге.

— Аааааа!!! — громко закричала Молния, а я под этот аккомпанемент рванул из воды.

Можно было вмешаться немного раньше, не допуская пыток, но часть аристо была на стороже, а я еще не достиг нужной глубины, с которой мог уверенно атаковать. Плыть приходилось медленно, чтобы рябью на поверхности не привлечь, чье-нибудь случайное внимание. А вот когда подруга Дуболома закричала, все участники невольно отвлеклись, и бросили короткий взгляд на вопящую простолюдинку, кто укоризненно, дескать стыдно воину, а кто сочувствующе, все-таки девушка.

Вот тут я и выскочил из воды. Топор бросил почти не глядя, в такую толпу и с такого расстояния трудно не попасть. Правда в Тэймэй не метил, она ведь может что-то этакое учудить, а вдруг отобьет, например, пинком? Но пронесло, краем глаза заметил, что удачно попал в того парня, что примерял на себя роль палача. Нефиговый эффект получился, однако! Молодого аристо разрядом отшвырнуло метров на десять, могучий сделал артефакт. Черт как бы не перестарался, так ведь можно и трупов наделать. Надеюсь, сердечко у бедолаги крепкое, не скончается до прихода эвакуаторов, хе-хе.

Перемещаюсь порталом и по широко раскрывшимся глазам принцессы понимаю, что она уже знает дальнейший ход событий. Немного не дотянул, переход в «тень» и разрядник на Буми. Удар током с левой руки у меня слабее топора, но «сканеру» хватило и того, качественно приложил. Из игры, конечно, не вывел, тут надо по старинке кости ломать, но сознание она точно потеряла. Отлично, с начала схватки прошло несколько секунд, а враг уже ополовинен.

И тут в игру вступила пленница. Оправдывая свое имя, она стремительно атаковала снизу по ногам оставшегося целым аристократа. Тот нацелился на меня и такого коварства не ожидал. После молниеносного удара он стал резко заваливаться вперед. Упустить так мастерски подаренный шанс не мог, встречаю его хуком слева, понятное дело, дополняю атаку «разрядом», потом добивающая атака локтем справа. Причем удар получился крученый и окончательно вырубил неслабого помощника Тэймэй.

А вот принцесса, принцесса позорно слилась. И, судя по всему, убегать она начала еще до того, как ваш покорный слуга вырубил ее первого соратника. И верные вассалы видели предательство своего лидера. Понятно, что это не трусость, а картины будущего, но бегство есть бегство, какими бы вескими доводами оно не объяснялось. Вассал может отдать жизнь за сюзерена, но тот, как минимум должен быть достоин этого…

— Спасибо, — кивнул я вовремя вмешавшейся Молнии, драться на пляже уже было не с кем. Прямо рекордная по скорости и результатам драка получилась.

— Это тебе спасибо! — несмотря на боль улыбнулась девушка, — Если бы не ты пришлось бы больно и долго. По крайней мере так мне обещали.

— Пустяки не бери в голову, — на автомате ответил я занятый еще не ращенной до конца проблемой.

Осматриваю место сражения, одновременно контролирую силуэт убегающей принцессы. Но нет, это не хитрый маневр, она действительно бежит. Чего она там увидела? Вроде я вполне приличный парень, даже руки и ноги ломал бы ей со всем почтением. О кстати… прошелся по всем трем бойцам из вражеского отряда, ничего личного, но лишние игроков лучше убрать сейчас.

— Ты как? — спросил, одновременно ломая руку «сканеру».

— Терпимо, — сквозь боль улыбнулась подруга Дуболома.

— Твой парень скоро будет здесь, дождись его, а мне над закончить, — кивнул Молнии, — Сможешь? Не вырубишься?

— Я крепче чем кажусь, — улыбнулась девушка.

Скорее всего принцесса потратила слишком много сил во время погони за Молнией, поэтому и сбежала. Она не увидела шансов в поединке со мной. Надо закончить дело, пока есть возможность, иначе Тэймэй опять обрастет вассалами и все начнется по новой. У меня преимущество в скорости, «астральное зрение» и усиленные чувства. Подбираю топор и стартую!

Принцесса ломится сквозь джунгли, похоже на всю катушку пользуется «боевым предвидением». Так она долго не протянет. Я бегу вперед, тратя заметно меньше сил, да и на предыдущих противников почти ничего не израсходовал, основную работу сделали «электро-топор» и «разрядник». Крутые получились артефакты, если делать скидку на то, что это по факту не летальное оружие.

Медленно, но верно нагоняю ее, остается чуть-чуть, готовлю топор. Метать не буду, зачем если противница предвидит бросок и увернется, лучше попытаюсь вымотать ее в ближнем бою. Рано или поздно Тэймэй обессилит и тогда лишится Дара. Бегу, но не позволяю азарту овладеть собой, отслеживаю ситуацию и как оказалось не зря…

*****

Два десятка угрюмого вида мужчин и женщин были собраны в кают-компании одной из плавучих крепостей, защищающих остров. Тот самый на котором проводился финал Больших Игр. Все они были облачены в одинаковые бесформенные комбинезоны ярко оранжевого цвета. В остальном эти люди отличались друг от друга по полу, возрасту, комплекции, физическому состоянию…

Однако их объединяло еще что-то неуловимо общее. Наверное, опасность, не явная, тщательно скрываемая безумная сила. Никто из здесь присутствующих не был нормальным человеком. Похоже их притащили сюда еще спящими и теперь они, проснувшись настороженно оглядывали помещение и друг друга. Вдруг один из них мужчина с не типичной для Империи красно-рыжей бородой хищно улыбнулся соседке.

А затем неожиданно без видимых причин резко оттолкнулся двумя ногами от пола и боднул ее прямо в подбородок. Оба завалились на пол, но девушка была уже без сознания, а маньяк все с стой же невозмутимой улыбкой на лице потянулся к горлу несчастной. Мгновение и его желтые сточенные зубы разорвали горло несчастной жертве. Убийца припал к хлестнувшему из раны фонтанчику крови и стал жадно пить, при этом плотоядно осматриваясь вокруг в поисках следующей жертвы.

Сидящая немного левее молодая женщина аккуратно отодвинулась в сторону, не отрывая брезгливый взгляд от кровавой сцены. Однако страха в ее глазах не было ни на йоту. Образ хрупкой представительницы слабого пола немного не вязался с ее уверенным поведением, особенно в такой непростой ситуации. Девушка не была из тех, кого считают писаными красавицами, но спортивная и там, где нужно, округлая фигурка притягивала горячие взгляды мужчин.

Худощавый, но крепкий мужчина с умным взглядом профессора обменялся с соседкой понимающими взглядами. Эти двое сделали какие-то только им понятные выводы. Несмотря на внешнюю физическую немощь это был крепкий мужчина, а за худобой скрывались стальные мышцы и звериная реакция. А вот его сосед был полной противоположностью, громадный, горилообразный и невероятно тупой. Этот неандерталец тоже сделал свои выводы и не сдержавшись счастливо проорал.

— Ааааа! Можно убивать! — с этим криком могучий самец прыгнул на одного из стоящих вдоль стены охранников.

Однако его полет только подтвердил народную мудрость: «чем больше шкаф, тем громче он падает». Судорога прямо в полете пронзила все тело агрессора. Охранник лишь немного отошел в сторонку давая оглушенному тупице с грохотом врезаться в стену. Любого другого такая тесная встреча стены с головой должна была лишить сознания, но видно в этом мощном получеловеке мозг не был самым важным командным центром и неандерталец лишь потрясенно закрутил башкой ища виновных в его во всех отношениях громком фиаско.

— Твою мать, че это было? — произнес он как только приземлился и немного очухался.

— Отлично, просто отлично, — хлопая в ладоши произнес вошедший в помещение офицер, и тут же сделал непонятный комментарий, — Надо же какие услужливые ублюдки, сами все сделали, даже долго объяснять не придется.

— Чего ты несешь придурок? — обоснованно перенося обиду за свое фиаско, произнес неандерталец, все еще лежащий около огорчившей его стены. Он даже попытался подняться, но по кивку офицера новая судорога пронзила горилообразное тело.

— Вот! — назидательно поднял палец вверх вошедший, — О чем я собственно и хотел вам рассказать. Но уверен, вы и сами, так сказать опытным путем до всего дошли. Однако, на всякий случай, для тех, кто слегка туповат объясню. На вас стандартные для этих мест украшения. Не вдаваясь в подробности — это артефакты «контроля». В вашем случае вам можно убивать тех, у кого на браслете желтая метка. У вас она у всех такая, так что можете душить, ломать хребты, травить и просто загрызть друг друга. Империя будет только рада.

— Ого! — удивился кто-то из преступников.

— Это понятно? — зачем-то спросил офицер, немного возвышая голос. Но когда не получил ответа, каждого из заключенных пронзил мощный разряд. Человеческие тела выгибало дугой, а у некоторых даже пошла пена изо рта.

— Мы все поняли, сэр, — с трудом пересиливая боль произнес Профессор.

— То-то! усваивайте уроки быстрее, а то этак мало кто тут доживет до конца нашей беседы, — поучительно произнес офицер, — Ну так вот, себе подобных можете смело убивать хоть пачками. Молодых людей с красными метками можно избивать, пытать, ломать конечности, но лишать жизни категорически нельзя! Скажу больше: даже пытаться не стоит. Это понятно?

— Да, сэр, — в этот раз хор голосов грянул незамедлительно.

— Черт, может это не тюрьма, а обучающий центр? — непонятно пошутил офицер, — Такие результаты, да за пару минут, да еще и с отчаянно тупыми учениками…

— У меня степень профессора, — неожиданно возразил худощавый.

— Ну регалии в науке не говорят о большом уме. Иначе как объяснит, что ты попал сюда попал сюда? — резонно заметил ведущий, — Но давайте вернемся к нашим делам. За попытку убить охранников, персонал и игроков — смерть! Беспощадная, неотвратимая и мучительная — как у этого придурка, — палец офицера ткнул в сторону неандертальца.

— Так он же еще жив, — удивился маньяк, закончивший пить кровь из шеи своей жертвы.

— Уже нет, — щелкнул пальцами ведущий, а тело гиганта пронзили конвульсии, после чего преступник мгновенно затих, — Любого из вас мы можем убить дистанционно, поэтому если хотите жить, просто четко и неукоснительно выполняйте мои приказы и тогда один из вас сможет получить помилование.

— А в чем заключается наша задача? — спросила спортсменка, предварительно взглядом попросив разрешение. Заговорила она только после утвердительного кивка ведущего.

— Правильный вопрос! Вы должны вывести из строя, но не убить, как можно больше учеников. Если получится так, что все претенденты будут эвакуированы с острова, то оставшимся смертная казнь будет заменена на пожизненное заключение. А одному из вас посчастливиться, чемпиону дадут всего двадцать лет тюрьмы.

— Оооо, это дело!

— Неплохо!

— А трахать учениц можно? — оживилась толпа бандитов.

— Но если вылетите вы, то вернетесь в свои камеры дожидаться исполнения приговора, без каких-либо прав на пересмотр решения суда, — невозмутимо пояснил офицер.

— Эй я же подал на апелляцию! — с отчаяньем в голосе выкрикнул мужчина с военной выправкой, из-за нее его прозвали Солдатом.

— Все приговоры по вам утверждены указом Его Величества и пересмотру не подлежат! — обрубил все надежды ведущий, — Теперь у вас только один путь выжить, вы должны убрать с этого острова как можно больше участников Игр.

*****

— Как проходят игры? — задал вопрос Император, как только вошел в кабинет.

— Все идет по плану, мы ввели в Игру «хищников», согласно инструкции британцев, — коротко доложил Министр обороны.

— Слава богам, мой сын дома, — не сдержал эмоций глава службы протокола, сейчас отпрыск проходил глубокую реабилитацию под чутким надзором лучших врачей и магов.

— Не слишком ли рано? — задал резонный вопрос правитель, «хищники» считались сильным инструментом и к нему предполагалось прибегать лишь в крайних случаях.

— К сожалению обстоятельства сложились таким образом, что у одного из игроков появилось слишком значительное преимущество, — ответил Министр иностранных дел.

— Как я понимаю — это Гэнлзи Танака? — уточнил Император.

— Да, ваше величество, — утвердительно ответил чиновник.

— Ну что же, посмотрим, как это повлияет на результат, — процедил сквозь зубы Император, — Я требую усиление контроля, как бы то ни было, но мы не должны терять лучших магов страны!

Глава 13. Новые планы

В зале управления царил хаос. Ввод команды «хищников» в игру не был полной неожиданностью для служащих, и они такой сценарий учитывали и прорабатывали в тренировочном режиме. Единственное его реализация планировалась несколько позднее. Однако в Империи с первого раза попался довольно шустрый состав игроков, который слишком резво стал сокращать количество конкурентов.

Причем изначально предполагалось что игроки пройдут некий адаптационный курс. В рамках него будут выявлены сильные и слабые стороны отдельных учеников. К тому же школьники привяжутся к ареалам, где смогут найти стабильные источники питания и воды. Параллельно будут вести бои, которые естественным образом отфильтруют тех, кто не готов к встрече с угрозой более высокого уровня.

Вообще немного сумасшедшая методика британцев предполагала постоянную провокацию конфликтов с постепенным увеличением уровней опасности. Так шаг за шагом вычленят тех немногих, кто имеет шанс со временем стать для страны стратегическим оружием. «Мясорубку» прошли кандидаты имеющие нужные потенциал в магии, ну и как это обычно бывает счастливчики, выбивающиеся из статистики.

«Пирамида» усилила отбор. Если упрощенно к параметрам будущего мэйдзина добавились не совсем очевидные, но однозначно необходимые качества: контроль магии, умение работать в группе, лидерство, социализация. Никто не хотел получить больного на всю голову мэйдзина. Где гарантия что одиночка и психопат будет работать на благо страны? И как контролировать психа? На роль мага высшего ранга нужны стабильные, трезвые на голову, прагматичные люди, которым есть к чему привязываться и есть что терять.

Но самым неочевидным была инициализация стадии «рывка». Отобрать самых сильных, магически талантливых и более или менее вменяемых не такая уж и проблема. Даже тех, кто сможет возглавить команду учеников тоже можно выявить без особого труда. Ведь любой высокоранговый маг без команды подпирающих его учеников — однозначно слабее своих коллег как минимум на треть. И потом он будет ограничен в масштабных техниках и арканах требующих объединения коллективных сил.

Однако все это вполне решаемые проблемы. И современные технологии могли сделать такой отбор даже эффективнее древних методик. Но кровь и жестокость, через которую приходится проходить кандидатам на всех уровнях, помимо функции отбора должна была подготовить игроков к «рывку». Бой, смерть и самое главное работа на грани возможностей, вот что могло сделать не из самого талантливого мага — мэйдзина и что мешало даже «гениям» достичь высшего ранга. Потенциала было недостаточно, чтобы преодолеть грань и возвысится над другими.

Все устроители игр раз за разом пытались заставить верить юных магов в реальность угрозы, но умные дети все прекрасно понимали, а потому иногда просто предпочитали спасовать. Это ведь логично, зачем рвать жилы и к чему-то стремиться если впереди безбедная жизнь? Да и идея стать мэйдзином, честно говоря, уже не сильно прельщала молодое поеоление. А смысл? Пугало для иностранных держав? Тот, кого первым пошлют на войну?

К тому же такая сила как правило ограничивала личную свободу. Чтобы отправиться в путешествие, надо согласовать все на родине, а потом еще и получить разрешение от принимающей стороны. Ведь не всякий рискнет разрешать въезд к себе атомной бомбы, которая может взорваться в любой момент. А если не дай бог по душу такого воина придут кровники или какие иные враги, то может сгореть вся страна…

Методики менялись с переменным успехом, однако стабильный результат давала только Российская Империя, но что и как там происходило никто толком не понимал. Знали где готовят магов, приблизительно представляли как, а вот результат повторить не могли. Китайцы вытягивали за счет огромного количества одаренных, там хочешь не хочешь появлялись мэйдзины. Правда учитывая, что отбора как такового не было на вершину иногда выносило не самых адекватных людей. Поэтому страна чаще была занята решением внутренних проблем, иначе давно бы захватила всю Юго-Восточную Азию.

Но вот Британия, постоянно участвующая в колониальных войнах по всему миру и живущая за счет не прерывающейся несколько столетий экспансии, вроде как нащупала ключ к решению проблемы. Однако к ее методике была масса вопросов, хотя предоставленные результаты и щедро без купюр показанные материалы убедили императора и узкий круг лиц допущенных к подготовке игр попробовать совершить эксперимент.

Чтобы исключить утечку из него сразу убрали родителей, родственников, друзей всех тех чьи дети принимали участие в финале. Раскрытие информации могло пагубно сказаться на результатах. Исключение сделали только для Императора, да и он намеренно ограничил общений с дочкой, лишь позволил себе несколько невнятных намеков. Сейчас в святая святых игр, в секретном штабе начался брифинг, связанный с переходом игры на следующий этап.

— Господа у нас очередные изменения, на арену вводят группу «хищников», — сделал объявления только что вернувшийся с совещания главный распорядитель.

— Черт! — не сдержал эмоций один из операторов.

— А «контролеры» среди них будут? — спросил другой.

— Ага, а тебе сильно «провокаторы» среди игроков помогли? — съязвил другой.

— «Контролеры» будут, — почему-то печально ответил распорядитель.

— Что!?! Они решили ввести «смертников»? — ужаснулся оператор. По тону руководителя догадавшийся кого введут в игру.

— Да! — ответил распорядитель, показывая свое хреновое отношение к решению вышестоящих чинов. Им там легко отдавать приказы, а как контролировать ситуацию в игре?

— Лучше бы это были «солдаты», — вздохнул оператор.

— Посчитали что они не смогут сыграть достоверно, — с неприкрытым сарказмом ответил шеф.

— Так смертники играть не будут, как мы сможем их остановить, если что? — это был настоящий крик души.

— Соберитесь, задача серьезная, за безопасность учеников мы отвечаем головой. Для этого у нас все есть: двойной контролирующий набор браслетов-артефактов, вшитая под кожу каждого заключенного бомба и команда «контролеров», — взял себя в руки распорядитель и постарался привести в чувство своих людей.

— Может грохнуть их прямо на старте? — пошутил кто-то из операторов.

— А что, тоже вариант! — поддержал его другой.

— За результат с нас тоже спросят, — печально высказался третий.

— Не все так плохо господа, наши смертники-маньяки все слабосилки, им будет совсем непросто справиться с магами. К тому же этим тварям разрешили убивать друг друга…

*****

Вокруг в «астральном зрении» замелькали слабые сполохи огоньков. Разумные, их трое или четверо. Идут группой и Тэймэй расчетливо проскальзывает мимо них. Сдается мне я ввязался в игру, из которой не смогу выйти победителем. Если мозг под «концентрацией» не наделал ошибок, то у нас в Империи появилась официальная наследница. Есть подозрение, что все происходящее сейчас она увидела еще там на берегу.

Притормаживаю и резко сдаю назад. Преследовать цель с риском нарваться на четверку противников слишком безрассудно. Принцесса точно, буквально по секундам, рассчитала момент. Она преодолела открытый участок и скрылась в зарослях в аккурат за несколько мгновений до того, как на поляну вывались трое взрослых мужчин и одна женщина. Угрожающие угрюмые лица, пугающая уверенность в себе. Черт! Что тут происходит?

Очевидно, что прибывшие взрослые. Одеты? Хмм… оранжевые комбинезоны, похожи на уголовников. У отцов-командиров видно совсем с головой плохо раз они пошли на такие в высшей степени странные ходы. Но будем разбираться с проблемами по мере их поступления. Стоит ли продолжать преследование Тэймэй? До текущего момента эта была приоритетная цель и никаких сомнений в целесообразности таких действий у меня не было.

Что бы не случилось с Акирой, мой единственный способ надавить на Императора только здесь в Игре. Как только окажусь вне арены даже большинство аристократов окажется вне досягаемости, не говоря уже о членах правящей династии. По крайней мере в ближайшее время. Организаторы финала определенно играют нами, возможно создавая условия для развития, но только в том варианте, который удобен им. Такое спускать нельзя.

По идее в мои планы входила поимка Тэймэй, нанесение увечий достаточных для ее эвакуации. Параллельно блокирую действия браслетов и продолжаю истязания до тех пор, пока меня не попытаются остановить. А дальше играю истерику и, или мне показывают живую здоровую Акиру, или примерно повторяю с дочерью Императора, то, что сделали с моей девушкой. Сброшу ее к чертям со скалы!

Во втором случае последствия безусловно будут печальные, но не думаю, что критичные. Особенно если все это транслируют по телевидению. План рисковый, особенно для семьи и остальных девчонок. Но Акира с большой вероятностью цела, что подтвердил эксперимент с летающими со скалы вассалами Тэймэй. Так что лично я ставлю на первый вариант развития событий. Наверху пасуют, правильно расценивают намек и понимают, что со мной или моими близкими не стоит играть в такие игры.

Однако если с любимой не все так хорошо, то око за око, зуб за зуб! Дальше, ухожу с Ирукой за барьер, связываюсь с бельчонком и начинаю реализацию плана эвакуации членов семьи. Такой на всякий случай у меня, конечно, был. Там разные варианты, самый реальный уход при помощи Маори, потом есть шанс на помощь бойцов из Окинавы, ну и как альтернатива принятие предложение клана Морозовых. Тем более боярыня оставила несколько верных ребятишек в столице, так на всякий случай.

Однако сейчас близлежащие планы возможно стоит пересмотреть и дело тут совсем не в прибывших на остров заключенных. Да стало сложней и опасней, но больше всего тревожит возможное открытие способностей принцессы. Насколько знаю бодание с «пророком» в долгосрочной перспективе не приводило ни к чему хорошему. Вполне вроятно, мне удастся достигнуть какого-то локального преимущества, но в конце концов провидец победит.

Что тогда делать? Как вариант попробовать выйти за пределы арены? С другой стороны, насколько прокачан дар у принцессы? Ведь скорее всего, это только локальный всплеск, прорыв? Если так, то стоит продолжить реализацию плана. И все-таки решил сделать паузу. За это время положение на острове станет более ясным. Новая сила в лице закаченных заявит о себе и своих целях, а Тэймэй или укрепится как «пророк», или станет ясно что смогу реализовать свои планы.

Надо провести серьезную разведку барьера и плавучих крепостей. С моим новым вооружением в принципе есть высокая вероятность найти слабое место. Уверен оборонительный комплекс больше рассчитан на защиту объекта извне, нежели со стороны игроков. Хотя если это все же бывшая тюрьма, то древние артефакты могут преподнести сюрпризы.

Решение принято, возвращаюсь на свою базу. За это время вытащил из головы Ируки образы практически всех бухт острова и его виды со стороны моря, равно как и кольцо древних артефактов вокруг него. Все это сопоставил под «концентрацией», привязал точки, в которых побывал сам. В общем проделал скучную, нудную, но в высшей степени необходимую работу. В итоге у меня есть подробная карта побережья арены, и защитного кольца вокруг острова.

На немаленькой протяженности водной преграды существует всего четыре бреши. Около одной уже побывал, когда искал камни для артефактов. Там стоит средняя по размеру плавучая крепость, она к моему островку ближе всего. Еще одна практически такая же по размеру, если верить Ируке, расположена на противоположенном конце барьера.

Севернее огромная брешь и ее защищает не просто переделанный танкер, а целый комплекс плавучих объектов с самым разным вооружением. Причем стационарные морские крепости защищают мобильные патрули из отлично вооруженных катеров. Тут же находится вертолетная площадка и причал для нескольких кораблей побольше. Подозреваю что в море еще маячит как минимум боевая эскадра.

А вот на юге и относительно недалеко от меня брешь в барьере не такая уж и великая. Ее тоже защитили, но скорее для проформы. Пушкам и ракетам тут предпочли посильное восстановление древней стены. Фарватер в том месте, где изначально разрушили защитное кольцо был ограничено пригоден к судоходству. Мелко там, даже Ирука сетовал, говорит заметят если выплывать в океан оттуда.

Именно поэтому те, кто восстанавливал оборону острова предпочли провести здесь строительные работы. Они просто дополнили магическую стену, в разрушенном месте, каменными блоками и стальными листами, окончательно сделав непригодным эту часть прибрежных вод для проникновения врага. Получилось что-то вроде небольшого искусственного острова-бастиона посреди воды.

Однако понятно, что это место все-таки уязвимо для проникновения в отличие от тех частей барьера что сохранили свою прежнюю функциональность. Те же боевые пловцы или морские пехотинцы вполне могли тут проскочить. Сильно, конечно, не разгуляются, но для юных магов будет достаточно и одной-двух сработанных, хорошо вооруженных современным оружием и артефактами боевых троек. Поэтому тут какую-никакую базу наладили.

Численность персонала, как и чем защищены для меня большой вопрос. Очевидно, что раз с этого направления готовились отражать атаки диверсантов, то тут должны быть эхолокаторы, сети, датчики, возможно и какие-то противодиверсионные подразделения. Однако в этой части острова бушует течение, вроде того, что вдарило меня по скале, так что думаю электроника и механическое заграждение работает так себе, шансы у меня есть.

На острове плотно поел. Блин диета из рыба начинает напрягать, я, конечно, разнообразил свой стол съедобными водорослями, побегами некоторых пальм, но организм требует больше клетчатки и витаминов. Нда, ничего не поделаешь фруктов и ягод в джунглях практически нет. Запил все щедрой порцией древесного сока и начал готовиться к операции.

По оружию особых метаний нет, выбор невелик, возьму ровно то, что было с собой. Вопрос стоит о том, проделать часть пути на плоту или изначально уйти с Ирукой. Плот пригодится для трофеев, если такие случатся, с другой стороны, он выдаст меня с головой. Предпочел конспирацию, трофеи по идее можно на время оставить на морском дне, а уже потом по частям забрать. Заблокировать браслеты решил в том же месте, что и раньше, укрепляя версию об аномалии.

Ирука в мгновение ока домчал меня до отмеченной точки, и мы начали погружение, дальше до базы придется идти под водой. Хорошо тут относительно недалеко, да и дельфин поможет. Разведка, транспортировка, все на нем. И сейчас верный питомец первым ушел на дно и принес тревожные вести. Море как оказалось совсем не пустует…

*****

Задрот и его соратники получали все новую и новую информацию, подтверждающую Его могущество. Подвиги совершенные Гэндзи Танака заслуживали того, чтобы о них говорил весь мир! Однако сейчас все эти радостные новости проходили фоном. Нет пастырь не охладел к свершениям своего кумира, просто самые верные из верных были заняты очень важным делом.

— Все ознакомились с информацией? — спросил Задрот и дождавшись утвердительного кивка от каждого из собравшихся продолжил, — Юридический блок, вы перепроверили выводы рабочей группы?

— Все абсолютно верно, — утвердительно кивнул лидер тройки юристов, которых отбирали из наиболее верных аколитов, — У нас нет никаких сомнений в правильности интерпретации предоставленных документов. По части спорных вопросов мы закрепились ответами на запросы в международные инстанции.

— Хорошо, насколько теоретически это возможно? — задал очередной вопрос Задрот, бросив взгляд на группу специалистов по изучению артефактов.

— Мы собрали всю доступную нам информацию, — ответил молодой, но талантливый историк, — Карты, то, что можно считать центром управления. Но дальнейшее, есть лишь призрачный шанс, что…

— Ты сомневаешься в Нем? — вкрадчиво спросила блондинка, рьяно искореняющая любые ростки сомнения во всемогуществе своего кумира.

— Нет, сестра, — испуганно отпрянул историк, блондинка могла резко взорваться отборной руганью, а то и дать волю кулакам, — Просто последний прецедент случился очень давно…

— Ну так до Гэндзи и Повелители Зверей превратились в мифы, — резонно заметила брюнетка, — Главное, чтобы вы с картами ничего не напутали.

— Нет, там все в порядке, раньше этот остров изучали довольно широко, — поспешно ответил историк, — Большая часть данных была рассекречена, ведь все равно никто так и не смог…

— Решено, будем двигаться по этому варианту, — прервал дискуссию Задрот, — Осталось решить вопрос о том, как предать Ему эти сведенья.

— Думаю в определенный момент они сами нам помогут, — загадочно предположила брюнетка, явно что-то такое накопавшая.

Глава 14. Штурм

Боевые пловцы мобильной бригады «Кидо», приписанной к Императорскому флоту внешних морей, исследовали аномалию, предположительно обнаруженную около острова-артефакта. Фактически команда «А» не была боевым подразделением, скорее исследовательское крыло или научная разведка. Дюжие бойцы батальона так и называли «ашников» яйцеголовыми. Умников старались беречь и в самое пекло не отправлять.

Так что в Команде «А» в основном служили аспиранты, вчерашние студенты и прочая интеллигенция. Только вот тонкий налет военщины не мог их не коснуться. А как иначе могло быть в одной из самых прославленных бригад самого престижного морского соединения Империи? Флот внешних морей — по определению наиболее подготовленные морские силы страны. Дальние экспедиции, боевые рейды у чужих берегов…, ну а мобильная бригада и вовсе квинтэссенция крутейших моряков державы.

Поэтому даже мозгляки из команды «А», отправляясь в научную миссию, в один из самых защищенных лягушатников в мире, прихватили с собой кучу железяк. Огнестрел, кинжалы, гарпуны… мало ли аномалия. Однако широкий поиск ни к чему не привел. Двенадцать пловцов работали сутки напролет, был риск пропустить что-то важное, в таком деле важна каждая мелочь. Часто аномалии «дышали» и предсказать в какое время суток произойдет очередной «вдох» невозможно.

Вначале заходили в воду по две пары, стараясь охватить как можно большее пространство. Но за пару дней интенсивных поисков дюжина подводников изрядно вымоталась и было принято решение увеличить количестве смен до шести. Так люди дольше находились на базе, успевали полноценно отдохнуть и восстановиться перед очередным погружением. В этот раз под водой находилась пара совсем уж заумных исследователей, это и стало причиной трагедии.

На дне водолазы пользовались фонарями. Однако видимость значительно ухудшилась из-за прилива и как следствие поднятой мути, которая сделала работу исследователей практически бесполезной. Смена подходила к концу и два аспиранта, изрядно уставшие за эти дни только и ждали заветного времени отправления на базу. Там их ждала чашка горячего супа, законный кусок жареной рыбы с рисом и может быть, если будет хорошее настроение у командира, плошка с теплым сакэ…

Однако бдительность боевые пловцы не теряли и, когда сбоку появился неизвестный крупный объект, оба отреагировали изначально правильно. Оценили обстановку, сверили не принадлежит ли неизвестный к силам императорского флота, что даже в такой мутной воде проверялось по светящимся фосфором нашивкам, а потом синхронно совершили ошибку.

Два бойца перемудрили, в корне неверно оценили угрозу и автоматом включили боевой устав флота. К слову, этим ученым суровые сержанты мобильной бригады вбили флотские заповеди прямо в подкорку. Они находились на спецзадании, условно во враждебных водах, к коим приравнивалась любая аномалия, и согласно букве закона были правы. Появился неизвестный, на условный жест правильно не отреагировал, а потом рядом с ним мелькнул силуэт огромной рыбины. Так что боевые пловцы, позабыв что тут диверсантов быть не может, а зато один ученик вполне себе, открыли огонь из всего что есть.

*****

Хрена себе встреча! Спускаюсь на дно, а там два аквалангиста машут мне ладошками. Думаю, горячий привет засылают, только не догадывался насколько он горячий. Следом два дебила прямо без перехода наводят на меня непонятные штуки, что висели у них на боках, а потом без всякого предупреждения очередь оперенных стрел прошила воду вокруг меня. Часть дротиков отклонил магическим щитом, под другую пришлось резко поднырнуть.

Однако у двух идиотов, как понял, боеприпасов было на хорошую войнушку. Мало того правый при помощи пневматического метателя засадил в меня чем-то вроде трезубца Посейдона, а левый занялся какой-то устрашающего вида бандурой. При этом оба продолжали щедро постреливать стальными стрелками. Благо не прицельно, видно вояки решили, что мой щит просто так не взять и тут же перешли на тяжелое оружие.

Нафиг-нафиг, отдал команду Ируке, тот ушел в бок чтобы атаковать с разгона, а я прямо на форсаже сократил дистанцию и вступил в схватку с ближайшим боевым пловцом. Благо к тому моменту он, как и его напарник невеликий магазин дротиков израсходовал и у меня появился шанс. Противник, не теряясь бросил ружье и тяжелую бандуру на морское дно и резво ткнул в мою строну обоюдоострым кинжалом.

Я поднырнул под удар и просто врезал «разрядником». Эффект, как всегда, радовал, не ожидавшего такой подставы парня буквально подбросило в воде, пловец несмотря на утяжелители на поясе занял горизонтальное положение. Второй, явно прифигевший от такой скорой расправы просто проморгал боковой удар дельфина.

Питомец заматерел и шел на огромной скорости, как бы разрезая воду на двое идущим впереди него магическим полем в форме остроконечного конуса. Этим же наконечником и получил враг. Хорошо по корпусу, такой удар в голову однозначно смертельный. Ирука прогрессирует семимильными шагами, это не может не радовать.

В принципе я в своем праве и вполне могу оставить этих двоих на дне, возможно за ними придут и выручат. Но черт тут даже с «жабрами» тяжеловато ориентироваться, вполне могут и не найти двух недоумков, а это верная смерть. Хоть они и придурки, но такого не заслужили. Вроде парни долг перед родиной выполняли. Надо вытаскивать бедолаг, но пока можно не торопиться, время еще есть.

Первым делом занялся мародеркой. Собрал богатые трофеи: два пневматических стреломета, один стреляющий гарпун, два кинжала, моток отличной веревки, ящики с инструментами и мощные фонари. Все эти богатства транспортировались на платформе с нулевой плавучестью, оснащенной бесшумным электрическим двигателем. Кстати, в ее отсеках тоже лежали какие-то вещи запакованные в гермомешки, но что там внутри детально разбирать не стал, часики тикают.

О кстати, та бандура, которой меня хотел атаковать первый пловец оказалась чем-то вроде ручного ракетомета, или правильнее сказать метателя единственной малютки-торпеды. Черт знает что это за штука и насколько эффективна, но закинул ее до кучи на водный транспорт и отбуксировал все в надежное место. Благо мы с Ирукой уже давно наметили пару таких схронов, жизнь то у меня не простая, партизанить приходится.

Подводный транспорт — отличная вещь, кучу времени сэкономил. Все выгрузил и вернулся обратно с платформой. Зацепил двоих водолазов и отбуксировал их к одинокому коралловому рифу. Там обоих без всякой жалости раздел, забрал оба гидрокостюма и баллоны с газом. Все что было прикреплено на поясах и в сумках вытащил еще на дне. Так, я сделал для этих парней даже больше, чем они заслуживали. Можно было переправить их на землю, водичкой напоить, в камеру сигнал подать, но думаю это уже слишком. Не быть мне пацифистом.

Ушел обратно на дно. С трофеями разбираться сейчас не досуг. Из оружия там все незнакомое, идти на операцию с таким ненадежным для меня арсеналом не стоит. Гидрокостюмы на первый взгляд бесполезны, но, с другой стороны, на глубине в них будет тепло. А учитывая, что рассматриваю вариант ухода с острова вплавь, то такой трофей вообще в тему. И потом маска — это круть. У меня хоть и мощная регенерация, но морская вода постоянно раздражает слизистую.

Так, один из парней примерно моей комплекции, да и эти костюмы хорошо тянуться, сделаны для армии, а там индивидуальными выточками не балуют. Прямо на месте облачился, и маску не забыл. Классно, костюм лег как вторая кожа и движения не стесняет, да и обзор с маской заметно улучшился. Блин, много времени на примерку потратил. Поэтому прямым ходом двигаю к базе, значительно отстаю от намеченного графика, надо спешить или вовсе переносить операцию на другой день. Ну на худой конец понаблюдаю, а если подвернется удобный случай, то не грех им не воспользоваться.

Ирука домчал до нужной точки в мгновение ока. База передо мной. Одно дело оценивать все через призму зрения дельфина, другое увидеть все собственными глазами. Бастион крохотный, тут явно экономили на строительстве. Оно и понятно брешь невеликая, зачем городить большую крепость. Если учесть технические помещения и возможность скрытного выхода для боевых пловцов, то по всем расчетам тут максимум десять-двенадцать бойцов.

Это скорее даже не отдельная база, а дальний форпост. Возможно, смена приходит сюда из ближайшей плавучей крепости на сутки или на трое. Тут явно нецелесообразно разворачивать кухню, прачку и прочие бытовые службы. С одно стороны это сильно облегчает задачу. С невеликим гарнизоном легче разобраться. С другой стороны, тут есть и свои минусы. Гарнизон сменный, а значит взгляд не замылен и люди отрабатывают вахту на совесть, помещения маленькие, говорить о скрытом проникновении проблематично.

Сижу наблюдаю. Надо ждать или пересменки или какой оказии. У причала принайтовано пару катеров, видно местные тоже ходят в дозор, так сказать, обозревают окрестности. Но ожидать выхода в это время суток, конечно, слишком наивно, темновато для морских прогулок. Я уже было решил свалить и заняться трофеями, как удача сделала самый невероятный ход.

В катер загрузилось аж четверо бойцов, а снизу из шлюза выбралась еще одна четверка на подводных скутерах. Хе-хе, есть обоснованное мнение, что я сам себе создал чудо. Бравые вояки по моим ощущениям бросились на помощь к тем двум бедолагам, что остались на пустынном атолле. Думаю, парней заставили решать сразу три задачи: проведение в нештатной ситуации обязательных контрдиверсионных мероприятий, спасение несчастных и заодно произведут пересменку.

Правда непонятно почему так много бойцов разом отправили. Хотя возможна водолазы просто миссию исполняют, пошарят на дне боевых пловцов другой державы и вернуться на базу. Значит рабочая версия такая: четверка на катере уходит на пересменку, боевые пловцы вернутся через час-полтора, если никто не поднимет тревогу. Сколько осталось людей на базе? По моим подсчетам от двух до четырех. На это указывает грузоподъемность транспорта, размер базы и численность предполагаемой пересменки.

Черт! Удобнее случай вряд ли представится. Надо пробовать. Накинул еще пару коконов на браслеты, кто его знает, как они поведут себя около барьера. Рисковать попусту не хочется, вроде надежно заглушил. Теперь пробежимся по заметкам, сделанным во время пассивного наблюдения за базой. Пока сидел нашел несколько датчиков и камер, но все вялые. Внутреннюю сторону барьера особо никто не мониторил.

Более того Ирука кликнул собратьев, и они прогонят косяк макрели, чтобы прикрыть мой проход, к тому же и своими телами создадут солидные помехи. Только вот дальше что? Постучаться и вежливо попросить запустить? Снаружи все глухо, есть причал, но он отлично просматривается и уверен простреливается из нескольких автоматических турелей. В остальном бронированный железобетонный колпак с узкими иллюминаторами. Там даже если стеклышко разбить, втиснуться не удастся. Выходит, что по верху не вариант.

А что из-под воды? Уверен там воздушный колпак. Вопрос только в том задраили ли его или оставили открытым в ожидании возвращения боевых пловцов. Подступы, конечно, охраняются, но на мне гидрокостюм с отличительными знаками Императорского флота, могут и пропустить. Разыграю экстренную ситуацию, вроде как клиент задыхается… Все конечно шито белыми нитками и первым делом заметят отсутствие у меня акваланга. А если…?

*****

В крепости осталась всего двое бойцов. Из центра пришло сообщение о пропаже пары боевых пловцов из команды «А». По идее нужно было поднимать личный состав по боевой тревоге. А вдруг это диверсанты потенциального противника огорчили? Но все знали яйцеголовых, они и не такое могли отчебучить. Поэтому командование в первую очередь заподозрило преступную халатность, забывчивость, рассеянность, но не в коем случае нападение противника.

Тем не менее четверке бойцов, которая отстояла сутки, поручили пройти вдоль барьера на предмет инспекции новых брешей или еще чего-нибудь непонятного. Одновременно все водолазы были направлены исследовать дно вокруг базы, с акцентом на ту строну, где пропали ученые. Возможно, эти кадры заблудились и сейчас ищут потерянные ориентиры где-то недалеко отсюда. Их время выходит, а увлекшиеся мозгляки страшны в своем рвении, могут и задохнуться на работе. Идиоты!

Случай экстренный и в то же время с точки зрения захвата базы чужаками неопасный. За весь срок существования морской крепости она ни разу не подверглась нападению извне. Барьер надежен, эскадра, кружащаяся вокруг острова, отбивает любое желание нападать на самую отдаленную территорию Империи. Все пираты и прочие джентльмены удачи в курсе что поживиться тут нечем, а огрести можно изрядно.

Поэтому было принято решение шлюз не задраивать. А вдруг команда пловцов найдет ученых и потребуется их срочное поднятие. Тут пока откроешь, пока нагонишь компрессором воздух… А счет ведь может идти на секунды. Так что вход со стороны моря был гостеприимно открыт, в принципе всегда так делали. Гарнизон готовился или принять потерпевших или встретить своих товарищей чашкой горячего шоколада, кому как не собратьям по оружию знать, как тяжела работа подводника. А лишние минуты при подъеме ой как важны…

— Брат, что-то там на мониторах рябит? — лениво бросил реплику наблюдатель. На его секторе обзора появилась только неясная муть, основное должен увидеть сосед.

— Да вроде косяк жирной макрели, — флегматично ответил второй оператор, — Эх вот бы выловить десяток и напластать сашими на всю крепость.

— Оххх… не говори, у меня уже слюни текут! А если добавить холодного пивка, — мечтательно произнес первый.

— Даа…, стой там что-то еще! Дельфины что ли или акулы? — обеспокоился второй.

— Не бери в голову, хищники всегда идут за косяком рыбы, особенно таким жирным. Ты посмотри какие экземпляры! — успокоил первый.

— Нет! Смотри левее! — второй, указал на один из экранов. На нем какой-то человек в водолазном костюме, еле как брел, разгоняя косяке рыб.

Бедолага предстал в облаке пузырей, у него точно проблемы с дыхательной системой. Парень волочился, едва шевеля ногами, и его кажется даже подталкивали дельфины. Есть такой феномен. Но такими темпами он до шлюза явно не доберется.

— Черт! Откуда он появился? — спросил первый.

— Точно из наших, смотри на шевроны! — разглядел знаки отличия второй, — Надо спасать!

— Я спущусь к нему, а ты подстрахуй! — тут же принял идею первый.

*****

Чтобы изобразить кучу пузырьков пришлось изрядно попотеть. Потратил один из камушков, как раз не очень нужный был. Выжег на нем узор жабр и начал гонять через руну морскую воду. Получилось много кислорода, который уходил не в меня, а наружу, создавая впечатление тонущего товарища. При этом, такой маневр создавал еще и завесу, скрывающую отсутствие за спиной акваланга. Ну и Ирука отвлекал внимание своим мельтешением вокруг моей тушки.

Водолаз появился довольно быстро. Скоро он доберется до меня и заметит отсутствие акваланга. Это не сразу вызовет вопросы, но может насторожить. А учитывая связь с теми, кто наверху, захват потеряет свою неожиданность. Надо решать. Уже непосредственно под станцией просветил ее в «астральном зрении». Сильно мешает фонящая стена барьера, но вижу только силуэт одного встречающего. Если это так, то за мониторами сейчас никого нет. Для наблюдателя из шлюза мы в мертвой зоне. Отлично!

Спаситель рвется ко мне, желая вытащить из непростой ситуации собрата по мобильной бригаде. Взаимовыручка в подразделениях морских сил всемерно поощряется. Но я готовлю благородному парню настоящую свинью. Протягиваю к нему руку, а в это время питомец по моей команде наносит коварный удар. Даже если это увидят на мониторах, то уверен посчитают трагической случайностью. Если повезет может кто еще на помощь придет, хе-хе. Парень, конечно, без магических щитов, он ведь шел на выручку. Вижу изумленное лицо, человека, незаслуженно получившего предательский удар в спину. Оглушенное тело медленно оседает на дно.

Поднимаюсь вверх и слепо, беспомощно тяну руки в открытый проем шлюза, изображая из себя задыхающегося водолаза. Пузырьки исправно бурлят, скрывая детали. Там меня заботливо подхватывают, а я, неблагодарная скотина, получив телесный контакт, применяю в очередной раз свой безотказный фокус с «разрядником». Моряк без сознания валится на поребрик, а я оказываюсь хозяином безлюдной базы.

Глава 15. Приятные новости

Первым делом пробежался по небольшому бастиону. Класс! Гарнизон состоял всего из двух бойцов. У меня где-то час до возвращения боевых пловцов, смена на катере думаю придет еще позже. Но всякое может случиться поэтому на все про все оставляю тридцать минут. Потом надо отсюда убираться. Первым делом уничтожаю записывающее устройство, благо доступ к нему свободный.

Опять простое разгильдяйство. Насколько понимаю службу тут усилили совсем недавно в связи с проведением финала Больших Игр. Сообщение с базой плохое из-за магических аномалий на барьере. А кабель по морскому дну видно тянуть не стали, дорого, долго и для временной системы защиты не слишком оправдано. Поэтому данные с камер видеонаблюдения и датчиков хранили на переносных жестких дисках. Смена забрала очередную карту памяти, дежурный вставил новую и просто по привычке не стал закрывать серверную, все равно опять выгружать диск через несколько часов.

Так что спокойно вытащил чип и безжалостно разбил. Поврежденную карту памяти заберу с собой, похороню на дне. Так надежнее, да и есть задумка на этот счет. Заодно повредил и каналы связи. Бинго! Нападение прошло чисто и притянуть меня к разгрому морского поста можно будет лишь с большой натяжкой. Теперь главное самому не подставится. Трофеи не беру, пусть думают, что нападавших интересовали лишь записи с камер.

Надо имитировать нормальное оснащение нападавших, тут были специалисты, зачем им небогатое имущество одинокой морской базы. Касательно травм: водолаз нападение Ируки не видел, а просто получил сзади мощный удар тупым предметом. Со вторым немного сложнее, но как вариант — удар электрошоком или магическим артефактом. Близко ко мне, будут копать, но версия с диверсантами более убедительна. Первая мысль, которая должна прийти в голову организаторам: «на кой школьнику база»?

От первых двоих боевых пловцов мне не отвертеться, уверен они меня хорошо видели, но и вины особой нет, водолазы сами напали, сами получили, так я еще и позаботился о них. Ну а от нападения на базу буду неистово открещиваться, пусть докажут, если смогут. Так, теперь надо поднять того товарища что на дне, лишние жертвы ни к чему. Он все-таки меня спасать шел.

Через некоторое время оба солдатика были на месте, а я приступил к тому, ради чего, собственно, сюда и пришел. Правда в свете новой версии и желания скрыть свое присутствие даже не знаю стоит ли лезть в сеть, логи поиска определенно сохранятся. Я ведь сюда шел чтобы получить весточку из дома. Хотя процентов на девяносто уверен в том, что Акира жива, однако червячок сомнения скребет. Ранее мы условились с девушками оставлять сообщения друг другу на нейтральном ресурсе.

Уверен там уже есть информация о старшей Такада. Залез в сеть, благо один из дежурных даже не разлогинился, видно что-то искал до моего нападения. Черт! Мне даже не пришлось никуда заходить. Военно-морскую базу, а точнее ее сервера атаковали хакеры. Причем целью этих товарищей было повесить на главной странице простой, лаконичный, но весьма информативный баннер: «С Акирой все в порядке»! Вау, это прекрасно. Стоп, а это что? Вредоносная программа загружала какой-то файл. Что-то меня в этой теме зацепило.

После загрузки отсоединил системный блок от локальной сети и посмотрел на файл. Он защищен паролем, но есть подсказка. Черт! Я уже встречался с этими ребятами, странный парень из операторов и две его спутницы, которые смотрели на мою бренную тушку с пугающим вожделением. Тогда мы успели перекинуться лишь парой незначительных фраз. Но именно не самая приятная кличка верного фаната открывала доступ к файлу. Ребята старались ради меня, как закончу с играми обязательно свяжусь с ними.

Брать файл некуда, гаджетов у меня по определению быть не должно. Так что врубаю «концентрацию» и буквально фотографирую каждую страницу, объявлений, газетных статей, отчетов, графиков, карт и топосъемок, времени в обрез, а мне теперь еще и компьютер надо уничтожить. Но все успел и в назначенный мной самим получасовой срок.

По идее еще минут пятнадцать точно есть. Может окончательно скрыть следы своего присутствия и взорвать здесь все к чертям? Замечательная идея. Поднял тела парней на верх и погрузил во второй припаркованный катер. Разлил в центре управления горючую жидкость. Тут был запас топлива для скутеров и катеров. До кучи добавил пару зарядов, собранных из найденных в арсенале гранат и кирпичиков взрывчатки. Ну и поджег все уходя под воду.

«Бабах» получился слабенький, но внутри все сожжет, даже если, где волос обронил или каплю пота, теперь ничего не найдут. Ну а бойцы Императорского флота спокойно поспят в безопасности на своем катере. Водолазы если придут, и не смогут подняться по нормальному, вполне могут всплыть у причала. Вроде все учел. Теперь надо уходить подальше и надежно спрятать разбитую карту памяти и системный блок, морская вода окончательно уничтожит улики против меня. Кстати, скорее всего после пожара и детонации самодельных мин подводную часть бастиона тоже затопит.

Гидрокостюм и маску вернул к украденным трофеям. Кстати, платформу вывел подальше в море и заклинив рули отправил к барьеру, вдруг там есть система позиционирования? Если так-то мои перемещения на ней косвенно укажут на место, где спрятал трофеи, будет неприятно если добытое в бою обнаружат и украдут ну или если хотите вернут в собственность флота.

Озаботившись этим, перетаскал в несколько заходов все нажитое непосильным трудом еще дальше и спрятал в другом месте. Правда теперь моя отмазка с браслетами и аномалией не очень вяжется, пловцы явно ничего не обнаружили и в принципе найти не могли, а я исправно исчезаю с радаров. Надо переселяться с островка и придумывать что-то еще. Или пусть сами себе сочиняют, хе-хе.

Мне теперь необходимо сильно подумать над общей стратегией. В принципе тактически все остается в том же ключе. То, что моя версия о состоянии Акиры подтвердилась — это отлично, но все претензии к устроителям Игр касательно своих близких остаются. У нас тут обоюдная игра, я в потенциале пытаюсь принести Империи пользу, в ответ родина меня всячески защищает и продвигает рост. Тут все понятно и обоюдно выгодно.

Однако у каждой игры должны быть свои правила. Я наивно полагал, что семья в данном случае неприкосновенна. Оказалась другая сторона так не думает. Тут два варианта надо либо очень доходчиво донести свою точку зрения или менять партнера. Причем с первым большая проблема. Империя — это не один человек и даже не десяток. Кто и на каком уровне принял решение по Акире абсолютно неясно.

Допустим обращусь к Императору. Какой получу ответ? «Гэндзи, мы разобрались, все было в рамках игрового процесса, твоя версия не подтвердилась». Скорее всего будет примерно так, хорошо если мудака, разработавшего операцию, по тихой примерно накажут. А если он опытный аппаратный игрок, то и вовсе отмажется, подставят какого-нибудь исполнителя и все. Проблему это не решит. Пока не задену кого-то лично, кто позаботится играть по устраивающим обе стороны правилам, ничего путного не выйдет. Плоэтому надо громко об этом заявить.

Так что план в принципе прежний. Обращаю внимание на ситуацию, если не вижу толковой реакции со стороны Императора и его окружения, как запасной вариант ухожу из страны. Нужно с самого начала садиться за стол игроком, пусть не равным, но именно игроком. Пешкой лучше сразу не становиться, эти люди рано или поздно разменяют любую фигуру.

Однако раз Акира жива и здорова, а послание предельно ясное и иной трактовке не подлежит, значит ничего непоправимого не произошло. И пока будем исходить из того, что Император и его люди адекватные партнеры и не стоит торопиться с их сменой. Буду отыгрывать старый план: око за око, зуб за зуб! Тут правда картину портят уголовники, но думаю это проблема с учетом моего полнившегося арсенала вполне решаема.

Но это ведь еще не все. К планам добавился третий, весьма неоднозначный фактор. То, что мне подогнали фанаты вообще не лезет ни в какие рамки. Понимаю, что эти ребята верят в мою безграничную удачу и всемогущество, но это! Да… тут надо сильно пораскинуть мозгами. Все очень заманчиво, но и по превозмочь надо довольно серьезно. Хотя если кое-какие юридические казусы отыграют в мою сторону, то может и получиться.

Пока решил забраться подальше. Потихоньку сделаю ревизию трофеев, пойму, что могу применить, а что только добавит бестолковой сумятицы в бою. Но самое главное следует вдумчиво проанализировать все документы, что мне передали фанаты. Сверить с закачанными в мою голову лекциями по праву, экономике, геополитике… Ну а потом с готовым решением можно начинать двигаться по острову, который наводнили самые настоящие головорезы.

*****

— Нам ведь все равно умирать, не верю я во все эти обещания, — произнес худой, жилистый Профессор, группа из четырех заключенных расположилась на поляне. Они еще не устали и пока были полны сил, но уже столкнулись с задачей, которую требовалось обсудить.

— Ха, тоже так думаю, к чему им отпускать подобных нам? — ответила стервозная Красавица. За симпатичной молодой девушкой числились такие грехи, что у бывалых следователей волосы вставали дыбом, — Этот остров наши последние деньки на свободе, я хочу прожить их так как велят демоны в моей душе!

— Гы-гы, самое главное тут можно убивать, — идиотски улыбаясь прорычал Рыжебородый маньяк.

— Только таких же как мы, помни, — предостерег Солдат, — тронешь кого-то из нас, и мы сами тебя на лоскутки порежем!

— Ну так что, повеселимся? — Профессор незаметно взял бразды правления маленькой группой в свои твердые руки. Управлять сборищем преступников и маньяков мог только человек, который был страшнее всех своих подчиненных. И этого интеллигентного вида мужчины боялся даже безбашенный Рыжебородый.

— Я за! — тут же поддержала Красавица.

— Согласен, — мрачно кивнул Солдат, мнения Рыжебородого никто не спрашивал, его держали как пугало против конкурентов, но и то при случае подумывали удавить.

Эта памятная беседа стала началом нового кошмара для всех школьников кто попадался на пути группы монстров. На самом деле у чемпионов старших школ были отличные шансы в борьбе с любым уголовником один на один. Магия уравновешивала, а чаще и переламывала опыт и первобытную ярость преступников. И уже немало смертников в оранжевых одеждах пали жертвой своей самоуверенности. Только вот против четверки взрослых, опытных убийц с гениальным тактиком во главе пока никто не мог что-либо сделать.

За сутки послушные железной воли Профессора они дубиной, кулаком, а где и острыми зубами Рыжебородого прошерстили все «рыбные» места на восточном побережье. Лидер отряда мгновенно сделал правильные выводы о том, где и ученики добывали пищу и воду. А дальше пошло веселье, преступники совмещали полезное с приятным. Методично выбивали школьников, отнимали у них еду и питье, ну и развлекались, ведь эти люди на самом деле получали массу удовольствия от истязаний. Если бы не браслеты «контролеры», это время могло бы стать одним из самых счастливых для четверки.

*****

Произошедшая чрезвычайная ситуация потребовала совместного брифинга сразу нескольких силовых структур Империи. Для объективной оценки была создана межведомственная комиссия под председательством Иерарха. Помимо высокого сановника в совещании принимал участие адмирал эскадры, непосредственно осуществляющей охрану Барьера и близлежащих вод, Главный распорядитель игр и еще ряд чинов.

На доклад был вызван комендант восточной крепости. Довольно молодому офицеру не повезло быть назначенным командиром целой морской базы. Именно при его непосредственном руководстве произошли сразу два по-настоящему громких инцидента. По злому року, оба академика из команды «А» и разрушенный юго-восточный аванпост были в его подчинении. За один инцидент были шансы отделаться дисциплинарным взысканием, но вот два, да такого масштаба могли поставить крест на всей карьере подающего надежды каплея.

— Господа, сегодня на повестке дня рассмотрение двух инцидентов: первое это столкновение двух боевых пловцов с участником Игр и диверсия на стационарном посту, осуществляющем охрану объекта, — коротко начал брифинг секретарь, как только участники совещания заняли свои места.

— Адмирал, кто докладывает? — спросил Иерарх, после того как секретарь ознакомил участников с повесткой дня.

— Каплей, вам слово, — сухо кивнул старший офицер глядя в сторону взволнованного подчиненного.

— Я месяц назад был назначен комендантом морокой базы Восток, на которой произошли упомянутые выше инциденты, — путанно начал доклад молодой офицер.

— Каплей нас не интересует ваш безусловно славный путь боевого офицера, будьте добры говорить кратко и по делу! — адмирал взбодрил своего офицера короткой отповедью, пока это не сделал кто-либо из коллег.

— Подчиненные мне боевые пловцы выполняли миссию по исследовании участка побережья в квадрате В92, согласно данным центра в заданных координатах возможно находился очаг аномалии, — взял себя в руки каплей, — Во время поисков один из бойцов обнаружил чужака. На сигналы тот не ответил, и офицеры, согласно уставу, открыли огонь на поражение. Видимость была плохая, а аквалангисты находились на исполнении важного боевого задания.

— Складно поешь, — неприязненно высказался администратор Игр, — То есть находясь на Игровом поле, его охрана начала отстрел Игроков? Вы с ума там сошли?

— Но они соблюдали устав…, попытался возразить офицер, но был жестко прерван.

— Помимо морского устава, есть законы Империи и в данном случае они имели правовое верховенство над боевым уставом флота. Территориально инцидент произошел на игровом поле, а не в море! — привел мощный аргумент администратор, — По моему мнению, во-первых, было совершено непреднамеренное покушение на жизнь Игрока. Во-вторых, офицеры флота возможно попытались с неизвестными целями вмешаться в игровой процесс. Тут я не уверен, но считаю, что ситуация требует дополнительного расследования.

— Полностью согласен с Вашими выводами, — высказал неожиданную позицию адмирал, все ждали, что он будет биться как лев отстаивая честь флота, но через секунду стало понятно почему он сдал двух незадачливых ученых, — Однако, каплей, у меня есть к вам вопрос. Как два боевых офицера проиграли, судя по показаниям одному школьнику и оказались беспомощными, голыми на коралловом острове? Я считаю, что двум таким недоумкам не место на флоте, а инструктора и непосредственные командиры должны быть всесторонне проверены на профессиональную пригодность.

— Я правильно понимаю, что у флота нет претензий к моему подопечному? — уточнил Иерарх.

— Однозначно, парень был в своем праве. Он защищал свою жизнь и к тому же великодушно не оставил этих идиотов на дне, как они того и заслуживали! — резко ответил недовольный Адмирал. Ученик разобрался с парой боевых пловцов в их родной стихии. Над таким позором еще долго будут смеяться во всех портовых барах. Честь лучшей эскадры Императорского флота изрядно замарана.

— Перейдем ко второму вопросу, что произошло на стационарном посту? — двинулся по регламенту секретарь совещания.

— По нашему мнению база подверглась нападению группы диверсантов, — коротко ответил адмирал.

— Вы исключаете версию об участии Гэндзи Танака? — опять спросил Иерарх. Окружающим был понятен такой интерес, все знали, что Император лично поручил сановнику вопрос безопасности Повелителя Зверей, вот он и отбивал заранее все претензии.

— Скажем она маловероятно, — задумчиво ответил старший офицер флота, — Осуществить такую дерзкую операцию, да еще и в одиночку очень и очень сложно, тем более юнцу, по нашим данным не имеющему соответствующей подготовки. Тем не менее прошу дождаться результатов официального расследования. Сейчас основная часть базы затоплена, а судя по первичному осмотру до того сожжена. У нас плохо с уликами, но мы по крупицам восстанавливаем картину произошедшего…

— Тогда резюмируя, по первому вопросу повестки — передать дело военной прокуратуре, они дадут правовую оценку действия офицеров и в судебном порядке определят меру наказания, по второму, отложим рассмотрение на две недели. Все согласны? — задал формальный вопрос Иерарх, в принципе все, итак, было понятно.

Глава 16. Обуза?

Перебрался на другой островок, в море после того, как навел шороху на стационарном посту стало слишком тесно. Презрев игры, морячки носились туда-сюда как угорелые. Катера всю рыбу распугали, того и гляди зацепят дельфина своими могучими винтами. В общем погрузил на плот все имущество и от греха подальше рванул на юга. Там по данным Ируки был удобный островок, раза в три больше моего прежнего, да еще и с нужными пальмами, можно на берег за соком не ходить. Давно подумывал туда откочевать.

Остров пустой, школьникам до него далековато плыть, хотя могли отчаянные ребята попробовать найти там убежище. Но теперь уже поздно. Построил шалаш, благо материалов под рукой в разы больше, чем раньше. Потихоньку доставал из схронов трофеи: моток веревки, хороший нож, мощный фонарь с запасными батарейками.

Дошел черед и до оружия. Попробовал. Пневматические стрелометы хороши, бьют точно, метров с десяти могу гарантировано превратить любого разумного в дикобраза. Ракетомет испытать не получится, заряд всего один, так что его действие можно увидеть только непосредственно в бою. Это не очень хорошо, но как оружие последнего шанса совсем недурно. Трезубец немного разочаровал, это скорее оружие для подводной охоты, хотя в любом случае лучше, чем самодельная дубинка или копье.

В общем, уже вовсю лелеял свои влажные мечты о том, как широким фронтом всажу в принцессу очередь дротиков с двух рук и никакое «боевое предвидение» Тэймэй не поможет. И это, не говоря уже о возможной ночной атаке малюткой ракетой. Однако моим чаяниям не суждено было сбыться. Ко мне постучался его величество «облом».

Вначале просигналил браслет, насколько понимаю на той стороне попытались слегка меня парализовать. Этот номер, конечно, не прошел, впрыскиватель химии давно испортил, а «разрядник» и вовсе превратил в подпитку магией. Он теперь с завидной регулярностью мой источник пополнял.

Первой моей мыслью было свалить и начать подводную партизанскую войну, но по зрелым размышлениям не стал обострять и без того непростую ситуацию. По итогу к острову причалил катер с бойцами спецназа. Однако морпехи вели себя весьма корректно, даже не шли на ближайший контакт. Парни издалека обратились ко мне при помощи мегафона.

— Гэндзи Танака, согласно решению администрации, мы просим вас положить вот на тот камень оба стреломета, пневматический трезубец, баллоны с кислородом и ручной ракетомет, — вежливо начал офицер, — Мы не оспариваем законность ваших трофеев, однако вышеуказанное оружие противоречит духу и правилам Игр.

— Не вопрос, — не стал я лезть в бутылку и немного расслабил переговорщика, и тут же на контрасте ошарашил, — Но раз администрация признает мои трофеи легитимными, прошу достойную компенсацию за оружие!

— Эээ… я не вправе решать такие вопросы, — завис офицер.

— Свяжитесь со своими или придите позже, обещаю, что не буду пользоваться указанным вами оружием, — тут же набросал я варианты.

— Минуту, — попросил офицер, видно получая какие-то инструкции по рации, и почти сразу продолжил, — Мы можем предоставить вам шесть суточных пайков и тент.

Пришла моя очередь задуматься. Мне сейчас отдавали только то, что было на катере. В принципе даже больше, чем я ожидал, оружие на самом деле следовало изъять. С другой стороны, ввод в игру уголовников тоже не сахар. Хмм… и попросить то нечего, то есть я-то знаю, что мне нужно, только это вряд ли предоставят.

— Хорошо я согласен, — не стал торговаться и понес требуемое на камень, — Только баллоны заберите в бухте, они притоплены у камня слева!

Солдаты оперативно собрали все оружие, а кто-то из команды катера нырнул под воду. Кстати, там помимо баллонов был еще один гидрокостюм, но он мне сильно не подходил по размеру, и я оставил его до лучших времен. Теперь видно тоже уплывет. Взамен, как и обещано, оставили шесть суточных пайков и тент. Видимо добавку сделали по своему почину или за обнаруженный гидрокостюм офицер добавил вместительную удобную флягу и стандартный армейский рюкзак. Тоже отличная вещь.

Так что расстались мы даже довольные друг другом. Я честно сказать не собирался применять против школьников летальное оружие, ну а уголовники по логике не должны быть критично опасны. Скорее всего там или неодаренные или совсем уж слабосилки. Иначе все эти Игры могли обернуться той еще резней. Но недооценивать тупизм администрации не стоит, буду на чеку, если вдруг столкнусь с таким противником.

Подумывал заняться заготовкой еды и питья, чтобы сделать рейд вглубь острова, а тут получилось, что все само пришло. Теперь есть рюкзак, пайки, фляга, несколько пластиковых бутылок, в принципе уже готов для похода. Мог бы обойтись и без того, что выторговал. Но, например гермомешки водолазов менее вместительные и тяжелые, из еды пришлось бы брать только рыбу, а ее надо добыть, завялить или закоптить. Так что офицер сэкономил немало времени.

По идее почти полностью снаряжен для путешествия, осталось только реализовать некоторые необязательные задумки. Есть три ножа, один найденный и два трофейных. Последние более грубые и мощные, сделал из одного небольшое копьецо. Нож пошел на наконечник, его удалось плотно прикрепить к древку при помощи настоящей веревки и клея из смолы. Получилось довольно грозное оружие, против магов может быть и не сильно эффективное, но для уголовников сойдет.

Найденный кинжал оставил на поясе, а второй трофейный спрятал в самодельных ножнах на ноге. Еще взял с собой фонарик, моток веревки, само собой топор и «разрядник». Из еды прихватил три пайка, а вот воды набрал все четыре пластиковых бутылки и флягу. В принципе на этом все, остальное имущество упаковал в гермомешки и надежно спрятал. Теперь можно спокойно отправляться в исследовательскую экспедицию.

Перед выходом решил немного поспать. Сутки выдались неспокойные, а на суше планирую по возможности вообще не отдыхать, там без поддержки питомца можно попасть в переплет. Отдал команду Ируке сторожить, забрался под навес из пальмовых листьев и уснул, выставив внутренний будильник на пару часов. Проснулся, как ни странно, в нужное время, хотя интуитивно готовился к тому, что дельфин разбудит меня гораздо раньше, свербело в душе что-то этакое.

И как оно оказалось совсем не зря. Конкретно мне пока ничего не угрожало, но на берегу разворачивалась местного значения трагедия. Пол дюжины уголовников прижали к воде несколько игроков, среди которых безошибочно узнал сестренок Хигасе. Понаблюдать или вмешаться? Однако вопрос решился сам собой, видимо охота за школьниками шла довольно много времени и те понимали тщетность драки с численно превосходящими, взрослыми и опытными уголовниками.

Одного школьника уже сноровисто сбили с ног, используя устрашающего вида дубинку и прямо сейчас безжалостно вбивали в песок. А трое учеников, оставшихся на ногах, немедля бросились в воду. Видимо юные маги исчерпали резервы «источников» до того, как столкнулись с уголовниками, а теперь им было нечего противопоставить физически развитым врагам.

Хмм… дело приобретало не самый веселый оборот. Эти явно прибудут сюда, разрушат мой навес, топчан или и вовсе займут остров, выбивай их потом отсюда. И потом планировал оставить тут плот в бухте, которую не видно с большой земли. Его тоже ведь угонят. Придется вмешаться, хотя в принципе еще не знаю, что буду делать с нежданными союзниками.

Да и черт их знает, школьники могут ведь и на меня напасть. Все-таки основная цель финала — это продержаться до завершения и отправить за барьер как можно больше конкурентов. Может как вариант перебить и тех, и тех в воде? Думаю, пока они до острова доплывут Ирука всех водоплавающих раз десять успеет утопить. Блин потом возиться на берег их тащить, а то ведь реально перемрут.

В любом случае вопрос надо решать в море. Выплыл навстречу группе плывущих людей на своем плоту. Молодежь, видно накачав мышцы магией, на первом этапе немного оторвалась от полудюжины преследователей. Однако на длинной дистанции пара опытных уголовников взяла свое и уже почти нагнала немного отстающего от сестер Хигаси парня.

Возможно, эти разбойники в прошлой жизни как-то были связаны с морем или просто в свое время посещали секцию плавания, но не суть важно, они точно успевали перехватить школьника до того, как он достигнет моего островка, да и у лидеров Старшей школы Радзаки особых шансов не было. Тем более и остальные уголовники не выглядели новичками в воде.

Ну теперь мой ход. Ирука уже фактически отрезал всю группу пловцов от большой земли и сейчас кружит вокруг косяка по его меркам медленно барахтающихся людей. Ну а я весь из себя выплыл на плоту, вальяжно работая веслами. Надо сказать, с появлением в моем арсенале ножа, весла стали гораздо приличнее выглядеть и грести ими было в разы удобнее. Да и по итогу скорость плота вышла приличной.

— Всем остановиться! — надо сказать мое появление не осталось незамеченным для всех плывущих, но пока и те, кто убегал, и преследователи продолжали грести к моему острову со страшной скоростью.

— Щас мы до тебя доплывем и остановимся, — захохотал над своей собственной плоской шуткой один из уголовников.

— Я сказал остановится! — На самом деле тем же Хигаси было трудно последовать моему приказу. Впереди спасение, а возможно и помощь с моей стороны, а вот с тыла напирает реальная, страшная угроза.

— Сопляк, ты бы плыл отсюда на своей деревяшке, — продолжил все тот же шутник.

Несмотря на внешнюю браваду вся тусовка тем не менее постепенно останавливалась, человек стоящий над водой все же внушает опасения тем, кто барахтается внизу. Тем более я к тому времени встал в полный рост и явил всем свое метательное копьецо. Какая-никакая угроза, однако. Но вот шутник сразу после свое фразы помчался вперед, ему до замедлившегося из-за меня парня осталось совсем немного.

Этого я допустить не мог и немедленно отдал команду Ируке. Мужика от мощного удара питомца подбросило высоко вверх. Хмм… решил уголовников не спасать, утонет так утонет. Буду стараться оставить в живых только школьников, организаторы довольно убедительно предупреждали на их счет. Тем временем неслабого вида уголовник оранжевым мячиком шлепнулся обратно в воду и мгновенно погрузился на дно.

— Поговорим? — отвлек я наблюдавших за полетом людей. И беглецы, и преследователи одинаково завороженно не отрывали взглядов от несчастного. Может траектория полета у него особенная?

— Эээ… Гэндзи, мы из Синдзюку, — невпопад заметила Мэй Хигаси, видно надеясь, что ее принадлежность к кварталу Радзаки как-то повлияет на мое отношение. Девушка как могла привлекательно махала ручкой, но ее мокрая мордашка меня никак не вдохновила.

— Парень чего ты хочешь? — перешел к конструктивному разговору второй пловец из тех двух, что пытался догнать ученика.

— Мэй, Момо и…? — я вопросительно посмотрел на парня, судя по всему, из квартала аристо. Уголовника пока намерено игнорировал.

— Меня зовут Муто Нобуеси, — ответил юноша, — Спасибо большое за ваше вмешательство.

— Хорошо ребята, как понимаете, все вы в моей власти. И если помните мы все еще в Игре. Назовите мне причину, по которой стоит оставить вас здесь, а не отправить за барьер? — спросил я.

— Эй, а как же мы? — взял слово нетерпеливый уголовник.

— Вы? Если эти, — я копьем указал на школьников, — Не найдут весомых доводов, то вы их утопите и за эту услугу вернетесь на обратно на берег.

— Да пошел ты! Бейте их! — с этим лозунгом бузотер рванул вперед и практически мгновенно повторил судьбу давешнего оранжевого летуна. Аудитория опять подзависла, неужели летающие уголовники так притягательны?

— Внимательно слушаю, — вернул к себе внимание тройки школьников.

— Я принесу вассальную клятву, — мгновенно нашелся молодой Нобуеси, — Вы станете на время игры моим господином и, если Вам понадобиться чтобы я ушел за барьер, без раздумий сделаю это!

— Хмм… есть над чем подумать, — ответил я.

— Мы тоже принесем вассальную клятву, — хором заявили сестры Хигаси. От них подобное предложение не стоило многого. Одно дело, когда присягу приносит аристократ с риском на всю страну получить репутацию человека, не держащего слово, другое — выходцы из клана проституток… Явно надо проверить насколько девушки готовы подчиняться.

— Тогда утопите ваших преследователей! — указал я на уголовников.

Те к тому времени уже поняли куда дует ветер, при этом трусливая половина развернула обратно к берегу, а другая более смелая, наоборот, попыталась пойти в атаку. К чести Мэй и Момо, они без лишних раздумий последовали моему приказу и стали резко сокращать расстояние между собой и противником.

— Господин, разрешите я помогу, — обратился ко мне Муто. Я лишь утвердительно кивнул головой внимательно отслеживая ситуацию.

Противник оказался не так-то прост и за несколько мгновений до сближения оба уголовника резко нырнули ко дну. Я был готов к чему-то такому и мгновенно отреагировал. Копье со свистом рассекло воздух и крайний из преступников уходил на дно уже без всякой цели. Первый столкнулся с Хигаси и поспешившим на помощь аристократом. В столкновении три к одному у разбойника шансов не было. Ну а тех, кто ушел к берегу атаковал дельфин.

Черт! Поход придется отложить, ребят надо накормить и дать передохнуть. Да и в целом подумать надо, нужны ли они в рейде на берег. С ними скорость явно снизится, тем более планировал двигаться и по ночам, а с учениками это не получится. Ну будем решать проблемы по мере их возникновения. Нырнул под воду, забрал копье. Потом решил вопрос с транспортировкой ребят. Плот четверых не выдержал бы, так что взял спасенных на буксир и дотащил до берега.

Там выдал им по колену бамбука с соком, вытащил из заначки два рациона питания. Суточные пайки исчезли в мгновение ока. Видно, школьники до этого не слабо голодали. Ну да, не у всех есть Ирука, щедро поставляющий рыбу. Показал вассалам, где отдохнуть, а сам сел помедитировать, планы меняются слишком быстро. Надо вплетать новых людей в узор происходящего, это немного напрягает.

*****

Четверка уголовников во главе с Профессором стала настоящим кошмаром для Игроков. Откровенно говоря, администрация уже подумывала устранить «хищников», уж слишком эффективно они действовали и вместо того, чтобы создать условия для развития юных магов, они выносили их одного за другим. Благо пока они оперировали в той области, где до того прошла опустошительная война между Гэндзи Танака и армией принцессы Тэймэй. Там игроков было относительно немного, но все операторы с замиранием сердца ждали дальнейшего продвижения группы преступников.

Однако сейчас ситуация обострилась еще больше, «хищники» вышли на след принцессы Тэймэй. Тогда, когда она промелькнула, убегая от Гэндзи Танака, даже звериное чутье Рыжебородого не помогло учуять беглянку. Но сейчас, следуя простым и вместе с тем гениальным указаниям Профессора, охотники смогли нащупать логово дичи.

Жертва должна была чем-то питаться и что-то пить. При этом самым уязвимым было место сбора древесного сока. Достаточно было найти, где поставлены колена бамбука, дождаться и напасть. Правда в случае с принцессой у безотказной схемы маньяков вышла осечка. Своим даром она в последний момент увидела ловушку и бросилась бежать. Только вот в отличии от учеников, среди взрослых преступников нашлись опытные следопыты и они твердо встали на след девушки.

Их четверо, и они могли разделять обязанности. Тем более до того бандиты ограбили несколько игроков и имели небольшой запас древесного сока. Еды, конечно, не хватало, ее съедали сразу. Но уголовники были более свежи и прибыли на остров совсем недавно, поэтому у них было больше запаса сил и энергии, а вот Тэймэй выдыхалась. Она уходила вдоль побережья, но не могла позволить себе долго задержаться на одном месте.

Судя по всему, девушка пыталась проворачивать финты, путая следы и уходя ненадолго в море, но преследователи неизменно находили жертву и сокращали расстояние, загоняя принцессу. Недалек тот час, когда девушке придется остановиться и принять неравный бой. И все это на фоне жажды, голода и физического истощения. Ситуация с каждым разом становилась все более и более безнадежной.

Глава 17. Грани будущего

Император устало откинулся на удобную спинку кресла. Он вдруг стразу постарел, точнее говоря, на секунду пока исчез ореол силы и власти, служащий ему непробиваемым панцирем, окружающие увидели его истинный возраст. Тэймэй была поздним ребенком, поговаривают императрица долго не могла отяжелеть из-за боевых ран. В жизни у правителя было много потерь, война безжалостна даже к правящей семье и это несмотря на Дар.

И сейчас ему было особенно тяжело наблюдать за тем каким испытаниям подвергается любимая дочка. Отец в его душе жаждал прекратить все и забрать малютку под свое могучее крыло, но правитель и «пророк» стояли на том, чтобы чадо с честью закончило очередной экзамен. В смутных видениях будущего он видел страшную, всепоглощающую войну, для которой сегодняшние трудности покажутся лишь легким развлечением.

Придет время и каждый из здесь присутствующих с благодарностью вспомнит этот финал. Ведь навыки, полученные в Игре, спасут юным магам жизни и помогут им спасти своих близких. Принцесса должна была пройти сквозь тернии к величию. Череда неудачь, потеря вассалов, стыд за бегство с поля боя, отчаянье и поражение в борьбе с более слабым противником — это ли не настоящие уроки войны?

Правда еще не было боли, простой физической боли. Но настоящей, заставляющей выть, бежать, прятаться… И тогда дочка либо сломается, либо возвысится над другими. Грядут страшные времена, когда ни титулы, ни богатства, ни власть не будут гарантией безопасности. Лучше если дети сейчас пройдут эти уроки и встретят врага опытными бойцами, чем совершат ошибку в будущем. Ведь там ценой ошибки будет смерть!

— Ваше величество, мы можем в любое время прекратить все это, — услужливо предложил глава протокола, после того как Император ознакомился с видеоотчетом.

— Нет! Единственно, что меня волнует — это насколько вы контролируете ситуацию? — резко ответил сюзерен.

— Ваше величество, все четверо уголовников под неусыпным наблюдением, более того в группе помимо «хищников» присутствует «контролер», в случаи чрезвычайной ситуации или аномалии наш человек вмешается, — отрапортовал главный распорядитель Игр.

— Хорошо! У кого из игроков наметились перспективы? — перешел к насущным делам Император.

— Мой господин, неплохо проявила себя пара простолюдинов, но тут мы скорее всего получим не высокоранговых одаренных, а высококвалифицированных убийц магов, — взял слово Иерарх, — Уверен если взять их под крыло Корпуса, у нас появится великолепный инструмент.

— Ваше величество, позвольте добавить, мы возлагали большие надежды на Муто Нубуеси, там и сценарий получался отличный, но все карты спутал Гэндзи Танака, — влез глава протокола. С некоторых пор он стал ярым противником Повелителя Зверей. Согласно правилам мстить за игроков нельзя, но что поделать, страдания сына и стенание супруги по этому поводу тяжким грузом легли на душу чиновника.

— Изложите подробнее, — тут же отреагировал Император.

— У Муто Нубуеси огромный потенциал, вместе с тем с самого начала Игр он попал в несколько непростых ситуаций: травма, как следствие голод и недостаток воды. Позже он нашел союзников, но был атакован группой школьников во главе с сестрами Хигесе из квартала Синдзюки. Ненависть друг к другу, уход за барьер соратников… А потом как апогей — атака уголовников. Нубуеси пришлось мириться со вчерашними врагами перед лицом новой опасности…, - соловьем запел глава протокола, но был прерван Императором.

— Так в чем в итоге проблема? — прервал пламенную речь Император.

— Ваше Величество, Гэндзи Танака со своим питомцем утопил всех уголовников и сделал троих учеников своими вассалами, — обвиняя ответил глава протокола.

— Мой господин, здесь сложно давать оценку, — встрял Иерарх, — Велика вероятность того, что все ученики пали бы жертвой уголовников, они на самом деле находились в отчаянном положении, но «прорыв» так и не происходил. Операторы несколько раз задействовали браслеты, чтобы сгладить ситуацию и замедлить преступников. Иначе все бы кончилось задолго до того, как им встретился Повелитель Зверей.

— Я дам оценку! — резко взял слово Император, и все поняли, что лучше не спорить с «пророком», — Молодой Нубуеси испытал боль утраты, горечь поражения, но не был унижен! А грядущая война заставит благородных жрать червей и полазать на коленях! Вы не можете это усвоить, ничтожные интриганы?

— Я прошу прощения, Ваше Величество, — мгновенно отреагировал глава протоколы, опытный вельможа сразу почувствовал куда дует ветер.

— Вы, наверное, лелеете чувство мести? Оскорблены за поруганное достоинство сына? Идиот!!! — медленно закипал Император, — Вы аристократы не видите дальше своего носа, за мелкие обиды рвете друг друга на куски. Если у нас появится два или три мэйдзина, завтра они спасут всех вас: ваших жен, детей, не родившихся внуков… А если нет, то миллионы людей познают такую чашу унижения…

— Простите меня, Ваше Величество, — еще ниже склонился сановник.

— Ваш сын легко отделался, получил свои травмы под контролем. Ему своевременно оказали медицинскую помощь! — продолжал говорить Император, — Не отрезали яйца, не сдирали один за другим ногти, при нем не насиловали жену и не убивали детей! Но он получил опыт и теперь сделает все, чтобы это не повторилось. Если ваши отпрыски не дураки, то с сегодняшнего дня они возьмутся за ум и начнут тренироваться! Так, как не делали этого никогда в жизни!

— Я был ослеплен отцовскими чувствами, Ваше Величество, — еще раз повинился глава протокола в тщетных попытках унять волну гнева.

— Вы думаете я плохой отец? Вы считаете, что Тэймэй подвергнута таким жестоким испытанием по моей прихоти? Я пылинки сдувал со своей дочки! — почти закричал правитель, — Только это ее не спасет! Если дочь не станет сильнее, ее жизнь оборвется в расцвете лет. И хорошо будет если она просто умрет! Вы знаете, в одном из пророчеств я видел, что кое-кому из вас отрезали веки, чтобы вы не могли закрыть глаза и смотрели на то, что они делают с вашими близкими…

— Мой господин, кто наш враг? — тут же спросил Иерарх.

— Я не знаю, так далеко… Слишком много вероятностей, в одном видении они друзья, в другом враги, трудно найти верный путь, — это был тот редкий момент когда правитель допускал кого-то к святая святых — дару «пророка», — Ясно только одно, надо заставить детей работать, только тогда страна будет жить!

*****

После жестокой отповеди Малый Совет прошел как-то скомкано. Министры боялись сказать лишнего и говорили строго по делу, а Император, видимо вновь переживший свои видения, замкнулся в себе и оставшееся время был сух, краток и пресекал любую попытку сделать совещание менее напряженным. Однако своим недавним традициям не изменил и оставил после совещания Иерарха, чтобы поговорить с ним тет-а-тет.

— Видел отчеты, удивлен, — начал Император, а собеседник, конечно, понял о ком идет речь, — Мы зашли в довольно чувствительную область, с одной стороны надо дожать, иначе Гэндзи будет двадцать лет раскрывать свои секреты, а потом еще и сбежит из страны, но с другой стороны нельзя перегнуть, так он точно иммигрирует…

— Ваше величество, почему так сложно? Почему нельзя просто возвысить его и дать возможность вести свои разработки? — задал законный вопрос Иерарх.

— Баланс, мы не должны нарушать баланс. Видения в этом вопросе однозначны, его сила и вес должны расти естественным путем, постепенно. Иначе, если поторопимся, найдется много желающих остановить. Слишком много. Одни будут думать, что это наш проект, другие пытаться подмять под себя…, - ответил правитель, — А так он будет последовательно привлекать внимание все более сильных и сильных противников, и сам расти.

— Но он уже сейчас доказал, свою исключительность для Империи, — ответил Иерарх.

— Важно не что он сделал, а как! Сейчас все выглядит плодами трудов юного гения, как оно и есть на самом деле. Если бы мы взяли его под свое крыло, многие трактовали бы происходящее иначе, — ответил Император, трудно оспаривать логику того, кто видел будущее, — Расскажите, что он учудил на этот раз? Мне нужен ваш частный взгляд.

— Артефакты, мы почти уверены, что Гэндзи может делать артефакты, — первым делом отметил Иерарх.

— А что, если просто нашел осколки с нужными свойствами? — спросил Император, — Там ведь, насколько знаю, заложен один принцип, причем он реализован и в браслетах.

— Именно так все и думают, ваше величество. Никто не верит в возможность повторить древнее ремесло артефактора, честно сказать легенды о таком считают еще большим мифом, чем Повелителей Зверей, — тут же горячо ответил старый воин, — Но я уверен он знает, что делает, слишком последовательно и целенаправленно выглядят его действия.

— Ну что же, если эта способность уже проявилась, то мы на правильном пути, — удовлетворенно откинулся на кресле правитель и уже более расслаблено спросил, — Он получил послание от своих фанатов?

— С высокой степенью вероятности, Ваше величество, — тут же ответил Иерарх, — Как и прогнозировалось в пакет вошли все необходимые сведения. Правда их реализация стоит под большим вопросом…

— В любом случае мы ничего не теряем в случае неудачи, — пожал плечами Император.

*****

В поход решил двинуться сам. Ребята мало того, что были физически вымотаны, так еще и оказалось у всех троих крайняя степень магического истощения. Там длинная история: вначале они боролись с природой, потом дрались между собой, а в конце спасались от уголовников. Итог печальный, им еще восстанавливаться и восстанавливаться до боевых кондиций.

Показал им места добычи древесного сока, на троих нужной породы пальм в принципе должно хватить. Ирука в пару приемов натаскает рыбы про запас, ну и в случае чего оборонит. Отъедятся, отдохнут, а потом и я глядишь вернусь. Если вдруг уйду за барьер, у вассалов под рукой мой плот, а дальше они будут вольны делать все что вздумается.

За сим откланялся и пошел превозмогать. План все тот же, да и снаряжение ни на йоту не изменилось. Разве что пришлось немного подправить копьецо, после морского сражения его слегка перекосило. Наступила ночь, так что двигался без особых предосторожностей. Потенциальные противники в это время суток спят, взобравшись повыше на деревья или скалы.

Темп держу высокий, усиленные чувства и «астрально зрение» мне в помощь. И потом наличие армейских рационов питания и запас питья дают возможность не тратить лишнее время. Но даже при такой скорости до цели мне сутки, а то и двое пути. При этом чувствую придется изрядно побродить вокруг. Полученная информация мало того, что запутана, так еще и явно указывает на то, что никто не смог найти разгадку. Возможно, изначально иду по неверному пути.

Ночь прошагал без происшествий, ни игроков, ни уголовников на горизонте не появилось. Изначально останавливаться вообще не собирался, но под утро попалось довольно удобное убежище, каменный зуб вроде того, на котором пряталась Акира. Решил перевести дух, надо поесть, оглядеться. Сейчас все обитатели острова проснутся, а голод и жажда погонят их на поиск пищи и питья. Надо этот период переждать, сейчас в мои планы не входит столкновение с кем-либо. Но убегая от судьбы, мы сами встаем на дорогу ведущую к ней…

Вскрыл упаковку рациона питания. Нагреватель здесь химический, так что поем горячей еды, не заморачиваясь с костром. Круто, сашими из макрели хоть и вкусная вещь, но изрядно надоели. А вот мясные шарики с рисом и темным соусом пошли на ура. Да и всякие вкусняшки вроде печенья, орехов и шариков из сладкой фасолевой массы были как нельзя кстати.

Я прямо нормально так получил удовольствие. Еще на десерт позволил себе шоколадный батончик и взболтал древесного сока с пакетом химического витаминного напитка. Жизнь вообще заиграла новыми красками. Такие ощущения мне знакомы, как будто на Скайде удалось добраться до склада офицерских пайков, на фоне эразц-рационов планетарной пехоты это была земля и небо, да…!

Как водится слишком хорошо мне быть не должно. Оправдывая это усвоенное мной жизненное правило на поляну выбралась девушка из числа игроков. Немного приглядевшись, узнал в ней разведчицу из Старшей школы Голден Гай, кажется, ее зовут Банко. Как-то привлекать внимание не стал, у меня другие цели и лишняя обуза не к чему.

Но события стали разворачиваться по наихудшему сценарию, вслед за напарницей Кина Оути появилась компания аристократов: два парня и девушка. До того что-то искавшая Банко держала ухо востро и как только почувствовала опасность без раздумий рванула к моему убежищу. Юные маги азартно стали метать в улепетывающую девушку простенькие техники.

Откровенно говоря, хотел, чтобы аристо улыбнулась удача, это избавило бы меня от целого ряда проблем, да и кучу сил и времени сэкономил бы. Но или агрессоры были недостаточно метки, или изначально решили повеселиться. В итоге вышло та, что Банко до моей скалы добежала и даже удачно взобралась наверх. Проклял свою слабость и чревоугодие, черт, оно всегда боком выходит.

Пришлось срочно закрывать удивленной девушке рот и знаками приказать наклониться и затихнуть, иначе своим удивленным возгласом она бы выдала меня с головой. А это сейчас не самое лучшее решение, пусть развлекающиеся охотники за головами считают, что загнали жертву в ловушку. Глядишь какую ошибку совершат.

— Эй спускайся давай, обещаю мы тебя не больно отправим за барьер, чик и все, — посмеиваясь крикнул один из парней, видимо лидер этой компании.

— Сестренка, ты и вправду не бойся, зачем мучатся? Все равно никто из вас не победит. Принцесса Тэймэй с вассалами скорее всего уже прошла почти весь остров и вынесла из финала всех простолюдинов, — начала увещевать девушка, — Скоро она со свитой дойдет и до этих мест. Лучше тебе в это время быть за барьером.

Я продолжал зажимать разведчице рот, пока не убедился, что она будет молчать. Тем временем троица внизу, не дождавшись ответа на свои уговоры, решила все-таки достать беглянку силой. Наблюдал за этой ситуацией «астральным зрением» и выжидал удобного момента. Противник действовал по стандартной схеме, видно, что у аристо одна школа.

Один из парней двинулся наверх, а пара одаренных внизу развернула дистанционные техники. С таким прикрытием у Банко не было бы шанса, а взбирающийся очевидно или специалист ближнего боя, или просто самый сильный из троих. Если такой монстр оказался бы с разведчицей один на один на облюбованном мной узком пяточке, то исход противостояния нетрудно предсказать.

В этот раз с камнями мудрить не стал. Зачем попусту рисковать, тем более стоящие внизу могут зацепить дистанционными техниками. Дождался, когда макушка смельчака появиться над скальным выступом и просто возложил ему на голову свою руку, прямо как отец, благословляющий сына на подвиги. Правда шарахнуло от благословения так, что бедолага без промедления сверзился с немалой высоты. Чувствую, этому даже руки и ноги не придется ломать.

Удивляюсь, что уголовники, что аристократы все как один любят смотреть на летающих людей, че они в этом находят? Пока двое снизу разинули рты, чуть приподнялся и метнул электро-топор в девушку. Она ко мне ближе стояла. Нда… жестковато получилась, бедняжку с неизменным эффектом отбросило на несколько метров.

По парню пришлось метать магией, вдвоем с Банко. Причем били в спину, но не потому, что подлые, а из-за его поспешного бегства. Можно было отпустить, а вдруг мстить начнет, преследовать? Так что вдарил от души, конечно, сразу мы его не вырубили, щит он держал, но замедлили изрядно. А дальше «порталом» вниз, подхватываю топор, уход в «тень», еще один «портал» и все.

Нда… вот и пообедал. Все обошлось без травм и лишних превозмоганий, но сил магических и пси-энергии затратил изрядно. Теперь надо двигаться вдвойне осторожней. Да еще и с Банко что-то решать. Девушка спустилась своим ходом со скалы и расширившимися глазами наблюдала за тем, как я отправляю аристо за барьер. Да… жидковатая в Империи молодежь, бледнеют, краснеют, а то и блюют от того, как руки и ноги ломаю, вроде совсем не кроваво и даже где-то эстетично…

Глава 18. Райский сад

— Гэндзи, зачем ты с ними так? — девушка, испуганная мой жесткой расправой, тем не менее задала по моему мнению дурацкий вопрос.

— Как? Руки поломал? — вопросом на вопрос ответил я, — Ты бы предпочла, чтобы они очнулись, восстановились и пошли за тобой?

— Нет, — интенсивно замотала головой девушка, и тут же повинилась, — Прости я спросила не подумав.

— Ну понятно, Банко, ты извини, но у меня дела, так что дальше ты сама по себе, — сразу поставил я вопрос ребром, хуже нет чем давать ложные надежды.

— А можно мне с тобой? — все же робко спросила девушка.

— Нет, будешь мешать, — я не стал вдаваться в подробности, все это время обыскивал противников в поисках трофеев. Одежда мне теперь не особо нужна, будет лишним грузом, да и потрепалась она за прошедшее время. Пластиковые бутылки откинул в сторону, почти пустые. Искал то, что аристо могли найти на острове, но ничего ценного для себя так и не обнаружил.

— Хнык, хнык…, - видно девушка решила разжалобить слезами, наивная интриганка.

— Забери себе бутылки, стяни с них одежду, из них можно сделать сумку и веревки, — сухо посоветовал я, примет — хорошо, побрезгует — ее проблемы, — И прекрати этот концерт, если хочешь досрочно выйти из игры, могу тебе помочь, вместе с ними уйдешь за барьер.

— Нннеее нннадо, — тут же очнулась Банко, понимая какого рода помощь я ей только что предложил, девушка с дрожью оглянула свои руки и ноги как раз в тех местах, где я их ломал у аристо.

— Ну как хочешь, — поджал я плечами, закинул пожитки за спину и двинулся в сторону леса, у опушки обернулся и на всякий случай предупредил, — За мной не ходи!

В принципе сделал все чтобы не получить травму, но потратил непозволительно много энергии. Два «портала» — это очень жирно, меня теперь хватит еще максимум на парочку, а в бою с магами это совсем немного. Хорошо хоть поел по-человечески, физические кондиции после ночного перехода бодро восстанавливаются, можно в крайнем случае просто убежать от проблем.

По моим расчетам до цели еще день пути, но это по прямой, а рельеф к центру острова становится все хуже и хуже. Расщелины, крутые отроги, овраги… Приходится тратить время на обход препятствий или подъемы по скалам. С другой стороны, в этом есть свои плюсы, тут вероятность встретить игроков или уголовников минимальна. На кой им забираться в такие непроходимые места? К тому же в этих местах явно плохо с едой и питьем. Последние часы вообще не заметил ни одной пригодной для добычи древесного сока пальмы. Про живность или фрукты вообще молчу.

Так что бесстрашно ломлюсь вперед, отсутствие враждебных двуногих весьма радует. Если дальше пойдет также, спокойно восстановлюсь: соберу пси-энергию и заполню «источник». Досаждают только скальники, острые камни повреждают подошву прочных ботинок, а на подъемах приходится задействовать руны «силы» и «скорости» иначе никак.

Помня о прошлых ошибках больше не стануюсь, даже для приема пищи. Нормально питаться буду ночью. Разделил армейский рацион на вкусняшки и основные блюда, их в открытом суточном пайке осталось два. А вот перекусы в виде галет, паштетов, сладостей и соков закидываю в топку прямо по пути. Быстрорастворимого сока развел целых две бутылки, теперь вместе с влагой получаю глюкозу и пусть и химические, но витамины.

К вечеру практически достиг зоны поиска. Узнаю знакомые очертания, что были на фото в нескольких файлах. Вообще информация скудная, но и то чудо что фанаты смогли хоть что-то раздобыть. Это явно государственная тайна и тут как минимум попахивает ее разглашением, а то и похищением особо важных государственных секретов. Люди серьезно рисковали ради меня, не говоря уже о том, что они хакнули сервер Военно-Морского Флота Империи и повесили такой примечательный баннер.

Продолжаю идти, но как водится в тропиках в определенное время как будто выключили свет. Темнота в принципе не помеха, но уж очень крутые вокруг склоны. Остановился, чтобы основательно поесть и наметить наиболее оптимальный маршрут. Усилил при помощи рун зрение и буквально по миллиметрам исследовал несколько крутых горных троп. Выбрал из них пару наиболее оптимальных. Все теперь можно и поесть. Не спеша, открыл упаковку с горячим. Что у нас сегодня на ужин…?

Что-то не так! Особой угрозы не чувствую, но что-то не так. Оглядываю внимательно рощу. Врубаю «концентрацию». Сегодня экономил пси-энергию, восстановление идет не слишком быстро, так как постоянно пользуюсь рунами «силы» и «скорости», к тому же ночью на полную катушку будет нужно подпитывать «астральное зрение» и усиление чувств. Поэтому остальными татуировками пользовался гораздо реже, чем обычно. А зря…

Во-первых, под «концентрацией» прикинул рельеф. У меня есть несколько фотографий топографических карт и мои собственные наблюдения. Изредка во время пути взбирался на скалы и деревья, чтобы осмотреться вокруг. Вывод немного фантастический, но согласно ему практически любой ученик, взбирающийся на гору, скорее всего прошел бы эту рощу. Обходы, овраги, с какой стороны не подходи, все равно на этом уровне пришлось бы закрутить спираль вокруг вершины. Нет в принципе если ломиться как горный козел вперед, то можно и миновать, но вот безопаснее, экономичнее по времени и физическим затратам, был этот путь. Как это не парадоксально.

Во-вторых, в самой роще присутствуют пальмы, сильно смахивающие на капустные. Их я здесь определенно не ждал, и поэтому сразу не идентифицировал. Основной ареал распространения — Новый Свет, в Океании — это редкий гость. Потом привык, что всю пригодную в пищу растительность на острове в буквальном смысле извели в ноль. Тут в принципе изначально с этим было не очень богато, но сейчас после работы двуногих вредителей вообще голяк. И вдруг целый десяток пальм, молодые побеги которых можно употреблять в пищу как сырыми, так и вареными.

В-третьих, здесь есть живность. Усилил «слух» и «обоняние». Безошибочно уловил запах кроликов. Черт да тут прямо манна небесная. Кто-то постарался сделать это место удобным для обитания. Еда, уверен где-то есть источник воды или нужного вида пальмы… Вот! Уловил обостренными рецепторами витающую в воздухе влагу. Прошел несколько десятков метров по роще и нашел совсем небольшой источник. Вода сочится из камня, уходит вниз, образует небольшое озерцо, а потом исчезает в песке.

Там у озера водопой, кролики целую тропинку натоптали. Вода мутная, смешанная с перегноем и пометом. Но у источника она чистейшая, абсолютно пригодная для питья, без всяких там фильтров. Тут же пополнил запасы воды, а заодно и оборвал верхушку одной из приглянувшихся пальм. Молодые побеги дополнят ужин, вкусно, питательно, да и соскучился по растительной пище. Организм бунтует, витаминов хочет, растительной клетчатки, после жесткой рыбной диеты капустка самое оно то!

Однако все эти замечательные находки не снимают основного вопроса: для чего вся эта роскошь или для кого? Чувствую, чтобы решить эту дилемму надо в этой роще как минимум пожить. Проснуться по утру, обойти окрестности и делать так раз за разом. Определенно это похоже на место обретения силы, что-то похожее нам впаривали на школьных занятиях по теории магии. Явный знак всем одаренным, дескать остановись, обрати взгляд внутрь себя, школьники точно должны клюнуть…

Ога, или устроить тут смертельную бойню за ресурсы. Хотя, кто сюда доберется? Если со всех сторон дорога такая плохая, то с учетом ночных переходов от побережья до рощи надо идти как минимум двое суток, а скорее больше. Это я мог позволить себе скакать горным козлом и при помощи рун штурмовать почти отвесные скалы.

Любой другой занимался бы обходами от рассвета и до заката. Без достаточного запаса пищи и воды, игрок может попасть сюда только в крайне истощенном состоянии. При этом если будет искать рощицу немного дольше необходимого, то просто упадет без сил от обезвоживания или истощения, а скорее от того и другого сразу. А не в этом ли цель? Маг может добраться до сюда, если последние сутки будет поддерживать себя «источником». Но что может вынудить на такое? Отчаянное положение? Погоня?

Как уже думал тут только время покажет. Возможно есть какой-то особый магический фон или временной наплыв сил, утренний, вечерний, а может ночной. Но определенно одаренный после истощения смог бы тут восстановить силы, а заодно глядишь и прокачался бы до следующей ступени. Благо история много таких случаев упоминает. Вроде загадку разгадал, а что-то свербит…

Начал рассуждать по второму кругу, заняться все равно пока нечем. Мне еще три листа до хрустеть и треть горячего уничтожить, чего не поразмыслить пока ем? И тут ответ на вопрос возник сам собой. Чтобы собрать молодые побеги с дерева, пришлось взобраться на верхушку. На первый раз выбрал невысокую пальму, да еще и с уклоном, чтобы был легче карабкаться. Поднимался при помощи перекинутой через ствол веревки. С непривычки тяжело. Так что, когда рубил ножиком аппетитные плоды, часть уронил на землю.

Так вот на невольное угощение пришло семейство милых кроликов. Как в лубочной сказке, папа, мама и пара-тройка крольчат. Даже циник в моей душе расхотел жрать свежего мяса. Хотя эти грызуны совсем неплохи в жареном и тушеном виде. От таких мыслей моя голова резко передумала и плюнула на умильную картину. Бог с ними с семейными ценностями, несмотря на недавний ужин прямо захотел свеженины. Или это капуста так аппетит подогрела?

Хмм… «разрыв», электро-топор или магия? Пока размышлял над тем, как добыть себе крольчатины, ее получил другой охотник. Да…, а не фиг было клювом щелкать и думать, что я один тут такой жаждущий. Сверху на пасторальное семейство, хрумкающее добытой мной капустой, камнем упал, если не ошибаюсь, сокол! И какой…

Сука, это явно магическая птица и есть ощущение, что ее тут поселили конкретно под единственного в мире Повелителя Зверей. Хмм… это что получается, Ирука совсем не запланированный питомец? Возможно, хе-хе. Администрация явно не рассчитывала на мое читерство у побережья. Организованные аристо или уголовники должны были легко подсечь одиночку на добыче воды и или уничтожить, или выдавить в горы. А вот дельфин в эти планы явно не вписывался.

Ну а идея с подселенным магическим зверем вполне понятна. На тот момент видно хотели, чтобы я еще раз продемонстрировал привязку. Про Рису с шершнями никто не знает, а Идзуми еще не привязывал. Хотя многие могли подумать, что это не так, но у меня с кошкой пока просто хорошее взаимопонимание. Она достаточна разумно чтобы общаться со мной и без привязки. Ну и там Юкихе вовсю старается, привязывает, хе-хе.

Значит меня подталкивают к приручению, в конкретном месте. Зачем? Хмм… как вариант датчики установили, а вернее всего какой-то могучий исследовательский артефакт. Он как-то меня смущает? Начинаю изучать обстановку, к сожалению, ничего не нахожу. Видимо исследовательские артефакты каким-то образом замаскированы, либо их просто тут нет. Черт! Потенциально очень и очень интересно, как можно спрятаться от «астрального зрения»? Для меня это тема жизненно важна. А вдруг кто-то сможет скрыть от меня свои способности?

Так надо решать. Что делать? Привязывать сокола здесь в роще с риском, что наблюдатели снимут какую-то информацию обо мне или уйти подальше. Второй вариант надежнее, с опаской отношусь к любым исследованиям, особенно если тема изучения я сам. С другой стороны, возможно смогу засечь артефакт в работе, найду, откопаю, посмотрю, как прятать «источник» и «сосредоточие».

Как водится выбор за меня сделала жизнь. Да так бывает, вообще не мы контролируем планету, а она нас. Сокол, пока я размышлял, ударом стального клюва прикончил зайку, и взлетел вместе с тушкой в сторону скал. Придется догонять. Пробовал ментально дозваться крылатого товарища, но ничего не добился. Или у нас слишком разные мозги или без привязки вредный птиц не желает общаться. Ну далеко он с такой добычей не уйдет, захлебнется слюной. Тут кровь и мясо под рукой, не будет же он от меня вечность улепетывать?

Так оно и случилось, сокол улетел относительно недалеко, занял недоступную с земли скалу и, не обращая на неуклюже ползающего внизу по камням человечка, принялся клевать свою добычу. Подобраться ближе довольно непросто. Там острых камней и выступов наворочено, мама не горюй. Правда на самый верх лезть не надо, просто немного ближе бы подобраться.

Хочешь зверушку, придется раскорячиться. Нашел лазейку, правда пришлось что твой паук по камням распластаться. Но до оптимальной точки добрался, мне для дела оставшееся до сокола расстояние как раз не помеха. Опыт привязки уже немереный, так что штатно ухожу в себя и самоуверенно раскидываю щупальца пси-энергии.

Черт! Что-то пошло не так. Зловредный птиц нифига не желал подчиняться. Крылатый хищник неожиданно сорвался с высоты. У меня аж сердце замерло, если улетит, то следующей встречи можно и не дождаться. Но получилось еще хуже, магический сокол поднялся вверх и стремительно атаковал. Причем боги бы с ним, если бы относительно небольшой пернатый просто собирался вцепиться в меня когтями. Нет! После разгона вокруг его крыльев стали формироваться серпы энергии и они почти мгновенно обретя силу рванули ко мне.

Едва успел поставить линзу магического щита. Благо научился делать слабенькое его подобие. Ситуация на самом деле несмешная. Могучий Повелитель Зверей раскорячился на трех камушках, а сверху довольно агрессивно атакует магический хищник. Увернуться не могу, защититься тоже, блин даже атаковать не могу. Че делать??? Сука да я даже запаниковал, нифига себе администрация удружила. Подогнала нового питомца… Хотя сам виноват, нахрен, надо было ломиться за ним в скалы? Он тут царь и бог! Наверное, не одного горного козла так в пропасть скинул, вот и я очередной, тупой козел!

Пока сетовал на выверты судьбы и недостаток интеллекта, несостоявшийся питомец рванул на второй круг. Блин щит у меня после предыдущей атаки изрядно прохудился. Конечно, как мог его подлатал, энергии залил, но надежды мало. Судя по всему, убийца кроликов первый раз разминался, а сейчас летел на меня с офигительной мощью, на крыльях его гнездились два огромадных серпища, такими не стыдно медведя валить, не то, что тупого школьника. Чувствую моя защита это чудо не потянет. А там не за горами полет с камушка вниз с разными телесными увечьями, дай боги голову не сломаю. Сразу грустно стало.

Долго думал. «Разрыв» — слишком радикально, надежды приручить птичку не теряю, несмотря на отчаянное положение. Уйти «порталом»? Блин можно, но вокруг нормальных мест нет, даже за два прыжка не дотяну. А сколько у сокола еще заготовок хрен знает. Не нашел ничего лучшего чем бросить «морозилку». Если прокатит, потихоньку буду смещаться до тех пор, пока не смогу выбраться с опасной скалы, если нет в последний момент уйду порталом, а там пока птиц пойдет на третий круг начну экстренно шевелить булками.

Уфф… прокатило. Правда совсем не так, как я думал. Хотел ему крылышки заморозить, чтобы прицел сбить, а то и полет подкорректировать. В итоге все случилось через задницу. Сокол падал камнем, и моя «морозилка» нифига не помешала отправить в меня два мощных плетения. Благо щит, хоть и лопнув как мыльный пузырь, атаку выдержал. Правда меня офигенно шмякнула о три острых камушка, на которые я как паук опирался. Черт! Гребаная присказка: Убегая от судьбы и бла, бла, бла… Хрень, так старался не получить травму до того, как дойду до цели и в итоге вляпался

Один плюс я все же привязал хищную птицу, той самой «морозилкой». На третий круг сокол не пошел…

*****

— Как все прошло? — спросил Иерарх.

— Есть вероятность, что Повелитель Зверей приручил сокола, — ответил оператор, — Но, к сожалению, это произошло не в поле действия исследовательского комплекса.

— Жаль, что Гэндзи делает сейчас? — задал очередной вопрос сановник.

— Судя по всему он получил несколько травм и в настоящее время находится в роще. Думаю, будет залечивать раны, перед тем как отправиться на поиски объекта, — ответил служащий.

— Хмм… интересная может получиться комбинация, — задумался Иерарх.

Глава 19. Загонная охота

Черт! Сокол мне все-таки ногу сломал, заставить что ли его высоты на землю грохнуться? Мстя моя будет страшная? Пока держался и поссыкивал за шкуру в целом, думал просто ушиб, а вот когда попробовал слезть с насеста, на который меня занесла судьба, все прямо тут же и повылазило. И как мне спускаться теперь? Предпринял несколько попыток, вертелся и так и сяк, ни черта не идет. В таких местах нужны обе ноги.

Спускаться на руках можно, учитывая подпитку руной «силы», но тут в скалах иногда простого зацепа не хватает. Веревочку никто заботливо не протянул, тропку никто не пробил. К слову, канат в рюкзаке, а рюкзак на дереве, а дерево, сука, в роще! Как раз там, где я последний раз трапезничал. Идиот самоуверенный, сбегаю птичку приручу и быстро вернусь. Вот и вернулся! А сейчас бы веревочка ой как пригодилась бы.

От большого ума или от безысходности переместился «порталом». Сука! Неудачно! Зацепился руками и вишу, к земле ближе, но ни фига не лучше. Надо срочно улучшать свое отчаянное положение. Влил «пси» в татуировку «силы» и попробовал на руках спуститься ниже. Тупик! А если вверх? Потом в бок и опять вниз? В общем ползал по скалам как паук-новобранец. Отмахал по кругу метров двадцать-тридцать и все это на одних руках. Устал и ни хрена не нашел. Гребаная нога!

Вариантов нет, надо еще раз использовать «портал», там будет высота детская на крайний случай упаду на землю. Даже гадского сокола припахал, дабы он мне точку получше нашел. Он виноват, пусть страдает! Но не очень получилась, птиц в альпинизме дуб дубом, ему с крыльями мои сомнения невдомек. Да и вообще тупой птиц, какого черта он сопротивлялся? В этом свете приручение питомцев уже не кажется таким отрадным занятием. Тяжелая, опасная блин работа.

Решительно рванул «порталом» вниз. Нда… видно сегодня не мой день. Силенок было впритык и моя тушка вместо того, чтобы красиво примоститься на с трудом, тщательно выбранную точку, не долетела, и материализовалась в воздухе в паре ладоней от скалы. Пока мозг офигивал от тако подставы, руки судорожно попытались спасти положение, в итоге удалось немного замедлить падение, но в конце концов все равно оказался на земле. Конкретно грохнулся, да еще и с немалой высоты.

Хмм… нога сломана раньше, но кажется еще раз сей подвиг повторил. Пару ребер как минимум треснуло, хотя нет, чувствую, что кость вперилась в ткань легких. Да еще и кажется рука серьезно пострадала, не критично, без всяких там открытых переломов, но закрытый точно есть, больно блин. К тому же множественные ушибы и гематомы по всему телу. Так, как бы меня не вздумали эвакуировать. Нафиг, нафиг цели еще не выполнены. Отрубил браслеты, думаю это они мониторят мое физическое состояние. Дальше ползком понемногу к спасительному рюкзаку.

Добрался и начал вскрывать припасенные ИРП один за другим. Разогревать или морочиться с порядком потребления не стал. Сейчас главное закинуть как можно больше калорий в топку. У меня два рациона питания, один закинул сразу, второй оставил на следующую побудку. Заполировал все двумя литрами воды. Приказал соколу охранять. Активировал руну «регенерации» и отрубился. Дальше пси-энергия должна меня излечить.

Очнулся через пару часов, теперь чувствую себя гораздо лучше. Закинул оставшийся сухой паек с новыми двумя литрами воды. Собрался с силами и отошел подальше чтобы справить естественные потребности, организм сейчас бешено выводит токсины, мертвые ткани и прочие последствия травм. Набрал в бутылки воды, этот вопрос закрыл, но к следующей побудке у меня нет еды. Отдаю команду соколу добыть пару зайцев. Пусть отрабатывает, из-за него блин тут превозмогаю.

Валиться замертво на том месте, где лежал не стал. Нашел укромное местечко. При этом как смог замел следы своего прибывания. Спрятался в расщелине между камнями. С трех сторон прикрывают огромные валуны, а с фронта кустарник. Случайно такое убежище не обнаружить. Ну а если будут искать целенаправленно, то спина прикрыта, буду принимать врагов по одному. Мне со сломанной два раза подряд ногой не до маневров. Буду аки лев стоять насмерть!

Ага, задрых по новой. Руна пашет, а я крепчаю. Хорошо кто-то придумал для таких как я идиотов пси-татуировки, иначе давно бы сдох по тупости своей безмерной. Столько противников привалил, а птичка и скала отделали меня круче толпы аристократов. Говорил учитель, что расслабишься один раз, а проблем потом копать не перекопать. Очнулся часа через четыре, признак хороший, сплю больше, лечусь лучше.

Жрать хотеться, даже подумываю сокола призвать и варварски схарчить. Но умный питомец фишку сечет, нашел около себя две жирные заячьи тушки. Как бы это не мама и папа того зайки, с которого все началось. По ходу карачун пришел миленькой кроличьей семейке, зря они моей капустой хрумкали. Магический хищник это вам не безобидная птичка! Ну к черту философию надо брюхо набить.

Сил готовить нет, да и организм требует жиров, белков и углеводов, ему еще и минералы подавай, кости надо из чего-то восстанавливать. Неаккуратно освежевал добычу. Меховые шкурки использовал для отходов своей первобытной трапезы. Вначале съел нежную печенку, почки, потом перешел к сырому мясу. Хорошо хоть предусмотрительно оставил от всех трех рационов питания соль и перец. Приправы сильно улучшили вкус крольчатины. Хотя в моем состоянии сожрал бы и без таких изысков, даже часть костей сгрыз, видно кальция в организме дефицит. Попробовал эксперимент, дал соколу приказ добыть, для меня капусты.

Прокатило. Не знаю, как он ее рубил, но подозреваю что теми же самыми магическими «серпами». Птица усердно таскала мне немаленькие побеги весь следующий час. Даже жрал медленнее, чем он приносил. Видно, Фалькон мощно рубанул сразу несколько побегов, а потом подбирал когтями с земли и частями ко мне транспортировал. В пользу этой версии, говорила немного измазанная землей часть капусты, но у меня воды хватает, ополоснул и захрумкал. Дальше все по кругу: туалет, наполнить все сосуды водой и опять провалиться в сон…

*****

Целью Тэймэй было потянуть время. Она логично двигалась вдоль берега в поисках союзников, но их как будто след простыл. К сожалению, преследователи отрезали ей путь в нужную сторону, и она двигалась туда, откуда предположительно пришел князь Сандзе. А он на своем пути вымел всех аристократов. Да и сама принцесса собрала в этой части острова немало игроков.

Ей приходилось задерживаться, чтобы добыть воды и хоть немного еды. Но уже несколько раз, как будто специально, противник выходил на нее в тот момент, когда ее сосуды наполнялись живительной влагой. Получалось она была вынуждена бежать и оставляла драгоценный древесный сок врагам. К тому же уголовники могли позволить себе разделиться и добыть пищу, она такой роскоши была лишена. Если рыбачила или пыталась заняться собирательством, то гарантированно теряла время.

Пока совсем не упала без сил, Тэймэй решила дать бой. Возможно, умелая засада охладит пыл преследователей, а если удастся ранить кого-то из уголовников, то возможно они оставят ее в покое. Девушка тщательно выбрала место будущего сражения, так чтобы было несколько путей отхода, и противник не мог заметить ее слишком рано.

Так виртуозно пользоваться камнями и палками как Гэндзи Танака она не умела, а поэтому рассчитывала только на магию. Сейчас, на грани истощения ее хватит на две, максимум три серьезные атаки. Если все они попадут в цель можно перейти в рукопашную, добить оставшегося целым врага и заняться остальными, ошарашенными магией бандитами. План на самом деле такой себе, мало выполнимый даже с большой натяжкой, но положение отчаянное, еще немного жажда и голод без всякого постороннего вмешательства ее доконают. Ну и есть надежды на «боевое предвиденье».

*****

Профессор вел свою группу неспешным темпом. Охотники были уверены в том, что жертве уже некуда деваться. Можно было сократить расстояние в любой момент и схлестнуться в битве, но зачем? Преступники уже знали, что за дичь попалась им в сети и понимали, что маг, видящий будущее, может наделать немало бед. Надо выждать, когда наследница окончательно выдохнется и тогда ударить.

— Может уже пора? — Стерва обратилась к лидеру группы.

— Рано еще, судя по следам силы ее еще не покинули, — отмахнулся профессор.

— Есть риск, что она встретит союзников, тогда плохо придется нам, — привел аргумент в пользу атаки Рыжебородый. Как ни парадоксально Маньяк в повседневной жизни был вполне разумен и даже приятен в общении.

— Да, с каждым часом вероятность такого события растет, кажется, мы уже прошли ту часть пляжа, на котором не было игроков, — поддержал Солдат. Бывший военный тайно претендовал на роль лидера и сейчас пытался воспользоваться удобным случаем, чтобы заработать очки, ведь все члены небольшого отряда сочли позицию лидера слабой.

— Ну тогда надо, ты и ты, — палец Профессора указал на Маньяка и Солдата сделаете крюк по лесу и погоните принцессу на меня с Красавицей.

— Что??? — удивился такому выверту многоопытный солдат.

— А вы думали? — с улыбкой превосходства заявил главарь, — Если она еще сильна, то мы погоним Тэймэй в обратном направлении, пока дичь не падет от усталости. А если почувствуете слабину, возьмем ее здесь, с четырех сторон.

— Ого! Вот это поворот! — восхитился Рыжебородый, статус-кво Профессора был восстановлен, такой ход явно говорил о том, что вождь не зря рулит людьми, хитрый и изворотливый ум уважали в любой среде.

Двое полных сил мужчин резко ускорились и рванули вперед. Как на заказ, по джунглям шла удобная, ходкая тропа. Четверка подсекла ее день назад, но никто не понял почему так обрадовался Профессор. Оказывается, многомудрый лидер задумал нестандартный ход. Обогнать по такой хорошей дороге уставшую Тэймэй не составит труда.

Опытные следопыты знали, что жертва опережает их всего на пол часа-час и приблизительно представляли с какой скоростью она передвигается. Так что максимум пару часов легкого бега, а потом можно подсекать добычу и гнать ее на Профессора и Красавицу которые к тому моменту отрежут принцессе все пути отхода.

Уголовники отлично подготовились к столкновению. Опытные, не раз побывавшие в опасных передрягах, матерые преступники прекрасно знали, как и чем убивать. Отличные дубинки, крепкие шесты, ухватистые, круглые камни. Арсенал на первый взгляд небогатый, но при должной сноровке, да числом и таким оружием можно одолеть мага. Тем более на стороне взрослых — физическая сила, запредельная нечеловеческая жестокость и вывернутый набекрень разум маньяка.

Первым просто звериным чутьем почувствовал неладное Рыжебородый. Они с солдатом бежали уже больше часа, но обостренный нюх и инстинкт кровавого убийцы почему-то не находили запах жертвы. Она должна была источать флюиды страха и ужаса, смешанные с ароматом молодой соблазнительной самки. Такое маньяк безошибочно чувствовал за версту, когда настраивался на поиск. А последние пол часа он нюхал!

— Стой! — поднял он руку.

— Что такое? — заворчал Солдат.

— Не чувствуешь? Не слышу ее следа! — ответил Рыжебородый. Военный преступник, хоть и относился к насильнику и убийце с презрением, но с его чутьем и интуицией считался. Маньяк уже несколько раз подтвердил свою высокую квалификацию охотника на человека.

— Хорошо, что предлагаешь? — резонно спросил вояка.

— Давай подсечем ее тропу, если следов нет, значит она осталась позади, — разумно ответил Рыжебородый.

— Согласен, пойдем параллельно и двумя зигзагами чтобы с гарантией. Если упущу я, то увидишь ты! — сразу набросал план Солдат, он на самом деле когда-то служил в элитном подразделении и имел готовые решения на самые разные случаи. Боевой устав вещь весьма полезная, правда только в умелых руках. А вояка в свое время был одним из лучших.

Пара разделилась и отправилась к берегу перпендикулярно тропе. Сейчас они проверяют нет ли следов Тэймэй на двух параллельных линиях. Потом один уйдет дальше на север, а другой, наоборот, на юг и попробуют подсечь след беглянки еще раз. Если ничего не найдут значит принцесса гарантированно осталась позади или еще хуже ушла к центру острова.

Можно было обойтись и без таких изысков, девушка оставляла весьма характерные отметины на своем пути и явно была неопытна в таких делах, но кто знает может это была дьявольская игра, а сейчас она, запутав преследователей, ускользнет? Такой вариант никого не устроит, зря что ли они гонят эту цыпочки день и ночь напролет. Но вскоре оба следопыта встретились.

— Я ничего не нашел, — тут же проинформировал Рыжебородый.

— Она осталась позади, — констатировал Солдат и оба не сговариваясь понеслись в обратном направлении. Если принцесса устроила засаду, Профессор и Красавица вполне могли попасть в переплет.

*****

Профессор со Стервой двигались довольно медленно. Зачем торопиться? Ведь даже если они упустят Тэймэй, то просто начнут историю по новой. Поэтому они ушли с пляжа и двигались по джунглям. Таким образом уголовники подошли к засаде принцессы совсем не стой стороны, откуда она их ждала. В итоге преследователи и беглянка заметили друг друга почти одновременно: профессор опытом, чутьем и логикой, жертва «боевым предвидением».

Опытный и весьма интеллектуальный хищник всегда подмечал такие места, где удобно сделать засаду. А тут просто идеальная с точки зрения дилетанта ложбинка. Пляж прерывается и погоня должна свернуть в джунгли, немного пойти на подъем и неминуемо подставиться под плетения мага. А у того будет возможность прицельно атаковать. Дальше в случае неудачи рвануть наутек или опять-таки с небольшим преимуществом атаковать из леса с возвышенности.

Только вот все это работает для противника, идущего по пляжу. Но Профессор с напарницей были как раз выше и наоборот отрезали Тэймэй от намеченных ей путей отхода. Принцесса увидела врага слишком поздно, и все ее вероятностные картины показывали страшный итог. Тем не менее ей пришлось работать с тем, что есть.

Она атаковала из неудобного положения вверх и среди густого леса. Плетения, естественно, распались, погасив большую часть своей энергии о ветки и стволы деревьев. Но это на доли секунды остановило атакующего Профессора, почуявшего ошибку жертвы и мгновенно попытавшегося этим воспользоваться.

Принцесса рванула на пляж, иного пути не было. Ей пришлось бежать в обратном направлении, ведь в лесу все преимущества дистанционных техник сводились к нулю, тем более она потратила почти половину и без того невеликих сил. С другой стороны и преследователи не спешили появиться на открытой местности, чтобы не подставиться под магию.

В принципе в итоге получилось так, как и хотел лидер уголовников. Жертва продолжила свой бег, только теперь в обратном направлении, где вероятность встретить союзников у нее приближалась к нулю. Разве что Маньяк и Солдат были теперь далековато, но можно и подождать, принцесса ведь никуда не денется.

Однако беглянка все правильно вычислила и поняла тщетность дальнейшего забега по пляжу. Тут есть только два выхода: еще раз устроить засаду и дать бой или что-то радикально менять. У девушки появилась понятная фора, сейчас преследователи не бросятся на открытое место, и она решилась. Ее высочество рванула к центру острова в надежде или там найти союзников или дать бой противнику в горах. Ведь какая разница где голодать и испытывать жажду на берегу или в горах? Только вот противнику вдалеке от моря придется также не сладко, надо было раньше уходить в лес!

*****

— Он получил сообщение, — удовлетворено откинулся на кресле Задрот, пастырь был доволен хорошо проделанной работой, — Мой источник подтвердил это, да и файл ушел по назначению.

— Ты уверен? — спросила брюнетка.

— Без сомнения, наш червь передал координаты, — кивнул Задрот.

— Какие будут следующие шаги? — спросила блондинка.

— В случае удачи ему понадобиться помощь, — задумался Задрот, до того они слабо верили в затею, но сейчас она стала обретать очертания, — Попробую встретиться с Акирой Такада или Томоко Ясуда.

— А почему сразу не к леди Мотонари? — уточнила брюнетка.

— Думаю к ней меня точно не пропустят, да и к остальным тоже едва ли пробьюсь, — немного грустно пожал плечами Задрот, трезво оценивая свои шансы удостоиться беседы с одной из девушек Повелителя Зверей. Охрана там на высоте и таких пассажиров отсекают еще на дальних подходах.

— Нужен запасной план! — с энтузиазмом заявила Блондинка, она вообще никогда не унывала и заражала своим оптимизмом всю команду.

— Да верно! Давайте бросим клич среди своих, уверена многие откликнутся, — подхватила Брюнетка, — Соберем деньги, возможно, найдутся добровольцы.

— Давайте! — воодушевился Задрот, прикидывая что может сделать для Гэндзи Танака быстрорастущая организация его фанатов.

Глава 20. Неравный бой!

Проснулся. Уже хорошо! Рука почти как новая, ребра тоже более или мнее, только вот нога еще не очень. В принципе передвигаться можно, но по горам скакать или врага лицом к лицу встречать не рискну. Надо еще пару дней отлежаться. Около себя нашел очередные две кроличьи тушки и горку капусту. Птиц явно чувствует вину, старается, плюс ему, хе-хе. Правда этак мы экосистему райского уголка к хренам порушим, не рассчитана рощица на такого обжору.

Сегодня решил поесть обстоятельно. Вроде голод не так сильно терзает можно и перейти от сыроедения к нормальной обработанной огнем пище. Кастрюль и сковородок из раковин с собой не таскал, рассчитывал, что обойдусь армейскими рационами питания. А они уже тю-тю. Теперь вот придется обойтись без бульончика и вареной крольчатины, жаль. Но это не проблема, у меня есть зажигалка из рюкзака, да и нормальное огниво в рукоятях обоих ножей имелось. На кой они подводникам, конечно, вопрос, но скорее всего водоплавающих просто вооружили стандартными пехотными клинками.

Развел небольшой, малодымный костерок из сушняка. Нанизал на свежесрубленные ветки кусочки мяса и потроха и дождавшись углей стал запекать. Рот наполнился слюной, аромат жареного мяса просто сумасшедший! Капусту тоже слегка обжарил на шпажках, так она стала мягче и слаще, вкусно. В принципе воды вдоволь, врагов нет, можно и полежать. Кхм… кстати что-то расслабился, отдаю команду Фалькону исследовать округу. Зловредный птиц недовольно ворчит, он оказывается тоже изволил завтракать. А нефиг в Повелителя Зверей магией метать, пусть отрабатывает!

Крылатый хищник нехотя сорвался со скалы и стал набирать высоту, облетая округу. Моя голова мгновенно опухла от картин местных красот с высоты птичьего полета. Ничего интересного, камень, скалы. Стоп! Черт! Как чувствовал. С востока двигается маленькая точка, а за ней еще четыре. Направляю разведчика ближе к месту событий. Блин какого лешего сюда школьника занесло, да еще и с четырьмя уголовниками на хвосте? Сука, я не в лучшей форме для драки.

Тем временем сокол стал парить над потенциальным противником. О как! У нас тут принцесса Тэймэй! Попалась! С другой стороны, сразу всех точно не потяну. Хотя… Как они сюда добрались, были запасы еды, да и что-то не видно бутылок с водой? Идут налегке, пустые! Ее мать высочество скорее всего истощена, иначе с «боевым предвидением» она точно разобрала бы четверку уголовников на запчасти. Преступники физически подтянуты, но против мага натасканного на бой им не выстоять.

Так, что у меня есть? «Разрядник» и электро-топор работают вне зависимости от моего физического состояния. Могу «портал» изобразить, с натяжкой два, пси-энергии немного, почти вся уходила на «регенерацию», вроде все. Стоп, слона то мы и не заметили. Есть еще гордый птиц. Угу, он все это время терроризировал кроликов и капустные пальмы, так что там тоже не густо, но пару атак серпами изобразить сможет. Правда переоценивать их силу не стоит, меня он смог зацепить из-за моего раскоряченного на скалах положения, в открытом бою не факт что сокол вырубит своими атаками взрослого уголовника или юного мага.

Придется потратить драгоценную энергию на татуировку. Запитываю «концентрацию». Эти в любом случае рощу не минуют. Бежать от противника с моей ногой бесполезно. Значит бой, причем с пятью противниками. Многовато… Может союз? С Тэймэй принципиально не хочу сотрудничать, это будет выглядеть как будто Повелитель Зверей проглотил выходку с Акирой. В лицо наплевали, а он в трудной ситуации утерся и пошел на компромисс. Не, нахрен, прогнусь в малом сейчас, потом до конца дней нагибать будут.

А может с уголовниками объединиться? Моральные и этические проблемы меня не сильно волнуют. Но тут масса вопросов, не понятно, как это сделать технически, да и таким волкам слабость покажешь сожрут ведь с потрохами. К тому же эти взрослые дядьки и тетки могут за барьер отправить совсем не гуманно, уверен у них фантазия работает ненамного хуже моей, а некоторые еще могут от такого и удовольствие получать. Нафиг, надо валить и ваших, и наших!

Так что у нас есть? Им до рощи еще двигаться по лабиринту среди скал. Есть два потенциально удобных для меня участка. Камушки покидаю сверху, опять же могу «разрядником» огорчить. Правда можно меня обойти, но сокол будет бдеть, предупреждать… Вот я осел! А что, если сыграть на даре принцессы? Допустим… Должно сработать!

*****

Тэймэй бежала на характере, марш к центру острова занял почти двое суток. Первоначально она планировала пройти весь остров от восточного побережья до западного, рассчитывая, что даже если противник и не потеряет ее след, то значительно отстанет. Ведь одаренная будет идти, пользуясь усилением мышц магией. Суррогат, конечно, и недостаток питания все равно скажется, но пару дней так можно продержаться. А вот преступникам придется туго.

В начале пути она надеялась со значительной форой вырваться на противоположенный берег, напиться, наесться, а там или обзавестись союзниками или восстановившись в одиночку ударить по наглым уголовникам, которые к тому времени только выберутся из центральной части острова и будут сильно истощены, а значит уязвимы.

Однако забег по пустынному лесу и постоянная работа с магией дались гораздо тяжелее чем она думала. Была пройдено едва ли тереть пути, а девушка уже находилась в состоянии сомнамбулы. Иногда принцесса сама не понимала зачем и куда бредет, только остатки упрямства и воли тащили ее вперед. Одно утешало, преступники должны были выдыхаться сильнее, их тела не подстегивала живительная волна магии. Пусть они были свежее, но сейчас по ее расчетам они почти сравнялись по физическим кондициям.

Впереди ее ждет очередное препятствие. Довольно крутой уступ, а вокруг вообще отвесные скалы. Подняться можно, только это потребует сил, а их почти не осталось. Тэймэй подняла голову, чтобы оценить размер проблемы и неожиданно получила камнем в грудь. Тело отреагировало мгновенно, девушку окутала пленка щита, а в голове появились образы недалекого будущего. Последние крохи силы уходили на «боевое предвидение».

Картина неутешительная. Сверху ее ждет непримиримый враг и шансов пройти нет никаких. С ним боевой питомец, камни, артефакты… Любой вариант ведет к обидному поражению и договориться нельзя. Гэндзи Танака готов на любые самые жесткие меры. Тэймэй замерла на границе опасной зоны в метрах десяти от уступа, практически точно обозначая максимальную силу своего дара. Девушка кивнула сама себе и, гордо развернувшись, обреченно побрела в обратном направлении навстречу четверке бандитов. Ловушка захлопнулась.

*****

— Эта чертова сучка просто достала! Какого рожна ей надо? Уже бы приняла бой с честью! — громко высказался Рыжебородый, самый импульсивный и несдержанный из четверки.

К слову, каждый из смертников раз десять пожалел, что ввязался в эту погоню, но слишком много усилий было сделано, чтобы просто так отвернуть назад и бросить почти пойманную дичь. Тем более пощекотать нервы самому Императору дорогого стоит. А может любящий папаша ради дочки сжалится и дарует помилование? Ну а если нет, пусть пеняет на себя, так хотя бы можно посчитаться. Так или иначе все эти соображения продолжали гнать преступников вперед.

— Девка огонь! — возразил Солдат, — Она заставила нас испытать жажду и голод, ровно как мы ее. Сейчас у принцессы нет сил, но и мы едва дышим. Ее шансы теперь выше, чем на берегу.

— Согласна, в открытом бою магия работала бы против одного-двух противников, а в этом марафоне она разматывает всех четверых, — согласилась с воякой Стерва, — Но сколько силы воли! Я бы на ее месте давно уже сдалась бы и отправилась домой.

— То ты, а она дочь Императора, за которой стоят тысячи лет правления ее благородных предков. Она сдохнет, но сделает все, чтобы простолюдины вроде нас преклонялись перед ее силой и волей! — видимо что-то процитировал заумный Профессор. Восхищением в его словах и не пахло, он просто препарировал поведение будущей жертвы, как будто разделывал на опытном столе мышку.

— Ха, откуда тебе знать, Ученый, может и моя семья могла похвастаться длинной историей? — немного обиделась Стерва, но тут же отдала должное Тэймэй, — Но так-то да, она крепкая девчонка.

Четверка как раз миновала поворот, выводящий тропу из ущелья на трудный затяжной подъем. Профессор помалкивал, но на самом деле рассчитывал, что именно тут все и решиться. Если погоня затянется еще на день или два, то в этой гонке не будет победителей, преступники вряд ли выберутся отсюда и могут погибнуть от жажды и голода. Спасать их точно никто не придет. Уже сейчас они втроем спали вполуха, контролируя Рыжебородого. Маньяк ведь мог утолить свои потребности в любой момент.

Поэтому на подъеме, который Профессор подметил еще несколько часов назад, он собирался погнать маленькую армию в решительное наступление. Надо заканчивать с девкой прямо сейчас. Убить ее администрация игр скорее всего не позволит, а так можно было бы использовать ее мясо и кровь, чтобы получить силы на обратную дорогу.

Профессор не был людоедом или маньяком, но его рациональный ум не был ограничен каким-то рамками и, если для выживания было нужно съесть человека, он сделает это без особых угрызений совести. Однако сейчас рвать кого-то из своих неразумно, может возникнуть непонимание. Мужики как один захотят съесть Стерву, логика простая, мясо самки вкуснее и нежнее. Но Лидер банды не желал лишаться верного союзника. Могла случиться свара два на два…

Тем более его авторитет из-за этой авантюры сильно упал. Рыжебородый открыто ропщет, называя ошибкой преследование Тэймэй, а Солдат кажется втихую его подбадривает. Нет, при таких раскладах лучше схлестнуться с принцессой и попробовать что-то поиметь с этой долгой эпопеи. Ну а если нечего не получится, то там жертву среди своих будет выбрать легче. Ловкая девчонка кого-нибудь ранит, а остальные потом съедят неудачника, тем более администрация не запрещала убивать людей в оранжевых комбинезонах.

Однако бежать не пришлось, за поворотом их ждала принцесса. Девушка выбрала удобную для защиты возвышенность: спина прикрыта, с наскоку к ней не подобраться. Перед позицией довольно широкое открытое пространство, тут не спрятаться от камней и магии. Рядом с ней на валуне шест, точнее говоря крепкая длинная палка, которую Тэймэй подобрала в лесу и использовала при ходьбе. Она не умела ей толком пользоваться, против мага эта деревяшка абсолютно бесполезна, но в рукопашной с уголовниками может и сгодится.

— Что будем делать босс? — с подковыркой задал вопрос Солдат.

— Примем вызов, — спокойно, собранно и деловито ответил Профессор, — Площадка широкая, пойдем полукругом. Возьмите камни, возможно у нее нет магических щитов, и даже если не попадете, то можно сбить прицел.

— Толково придумано, — мгновенно поддержала лидера Стерва.

— Работаем, — пошел на попятную Солдат, лучше в данной ситуации и не придумаешь.

*****

Уголовники насобирали по три-четыре снаряда, чтобы не искать подходящие камни в бою, расчетливо разошлись по разные стороны и медленно, но неумолимо двинулись вперед. Тэймэй хладнокровно выжидала, подкидывая в воздух пару булыжников. Видно, что, не забавы для, так рука привыкала к весу и форме метательного оружия. Чем лучше тело его почувствует, тем точнее будет бросок.

Я наблюдаю за всем издалека. Нафига мне хромоногому раньше времени по скалам таскаться? Конечно, планировал подтянуться на разбор полетов к самой развязке, но надеюсь до этого еще далеко. Возлагаю на принцессу большие надежды. Собственно, это с есть мой простенький план. Необязательно заключать союз с Тэймэй, чтобы драться с бандой, просто ее руками ополовиню ублюдков, а потом добью остальных. Такое даже мне «калеке» под силу.

Однако слегка за переживал за ее высочество. Уж очень матерые попались бандюги. Лидер есть, грамотно машет руками и роли распределяет Крайний и в вовсе на профи похож, маятник против булыжника качает. Такого из автомата не всякий прищучит, а камнем хрен достанешь. Опять же Рыжебородый амбал внушает дикой хищной грацией. И девку под стать подобрали, вроде нет ничего, а сразу понятно, что опасная.

Но наследница престола не разочаровала. Выждала положенное время и метнула камень в пустоту… И попала! Точно в голову Рыжебородого засадила. Это мне сверху видно, что принцесса стреляла в молоко. На самом деле она метила туда, где через секунду будет уголовник. Как от такого увернешься? При этом в камень явно вложено намного больше чем просто физическая сила, там явно магией попахивает. Взрослого мужика ошарашило так, что он аж скрутился, катаясь по земле и зажимая дурную головушку. Достойный выстрел!

Тем временем ее высочество не чинясь бросилась на землю и как оказалось вовремя. Еще бы с ее то «боевым предвиденьем». Ответка банды гопников была бодрой, три камня полетели залпом, буквально прошивая воздух, только шанса попасть в «пророка» у них не было. Но тут ситуация резко обострилась. Мужик с военной выправкой, продолжая качать маятник рванул вперед, да и остальные от него не отставали.

Тэймэй вскочила на ноги и в пулеметном темпе бросила еще пару камней. Но видно магию она уже исчерпала и била как обычный человек. Ей удалось зацепить женщину, но и то вскользь. На этом успехи девушки закончились, а три монстра в оранжевых комбинезонах торжествуя рванули к жертве. Меня такой расклад не очень-то устраивает. Двух я потяну, а трое уже многовато. Но пока не вмешиваюсь, должна же принцесса что-то припасти на крайний случай?

Так и случилась, ее высочество совсем непрофессионально, но яростно и с энтузиазмом схватила здоровенную палку и прямо от души тукнула мужику с военной выправкой точно в пах. Бедолагу охренительно проняло и скрутило. Даже чисто по-мужски посочувствовал, у меня то хоть «регенерация» есть, а этот скорее всего останется без колокольчиков до конца дней.

— Сукаааааа!!!! Убьююююю!!! — бессильно заорал катающийся по земле бандит.

Тем временем лидер и женщина окружили школьницу с двух сторон. Опытные, матерые, без «боевого предвиденья» Тэймэй с этими волками ничего не светит. Они не спешат атаковать, понимая, что жертве уже некуда деваться. Главарь замахнулся камнем, на что принцесса мгновенно отреагировала, но по факту получила булыжником со спины от улыбающейся стервы.

— Один-один, ваше высочество, — глумясь расхохоталась довольная женщина, показывая свою оцарапанную руку.

Только вот принцессе было не до смеха, камень с небольшого расстояния попал ей в ногу, и она теперь ее болезненно подволакивала. Похоже уголовники решили поиграть со своей добычей. Убить администрация не даст, браслеты им в помощь, а вот поизмываться вполне можно. Перебить ноги чтобы не сбежала, потом всласть поизмываться. Мои предположения тут же подтвердились, как только девушка обернулась к обидчице, следующий булыжник прилетел в ногу теперь уже от лидера уголовников. Так они могут разматывать ее целую вечность.

Я это все мельком отмечал, мне надо решать свои проблемы. Там Рыжебородый очухивается помаленьку, да и Солдат как бы плохо ему не было скоро прекратит баюкать яичницу. А мне тягаться с четверкой уголовников совсем расхотелось. Сущие маньяки, ну их нафиг. Пока на площадке разворачивалась драма, отдал приказ Фалькону атаковать. Птиц незамедлительно врезал серпами по приходящему в себя амбалу, окончательно вырубая потенциального врага. Техники буквально вбили врага в камень. Кажется перестарались, можно было обойтись меньшими усилиями.

Разворот и второй заход сокола теперь уже на бывшего военного. Правда у питомца энергии кот наплакал, но все же… Ну и пора мне потихоньку подтягиваться, добивать врагов пока они так сильно увлечены…

*****
— Ваше величество, разрешите прекратить это издевательство? — истерично кричал глава протокола, показывая свое рвение, — Одно нажатие кнопки и эти твари получат заслуженную казнь!

— Артефакты показывают сигнатуру прорыва, возможно, принцесса Тэймэй поднимет свой ранг, — спокойно прокомментировал показатели приборов распорядитель Игр.

— Ну тогда снимите хоть часть угрозы! Где ваш чертов «контролер»? Почему он бездействует? — продолжал истерику глава протокола.

— Хмм… его добил питомец Повелителя Зверей, — обескуражено ответил распорядитель Игр.

— Вы что выбрали контролером Рыжебородого маньяка!?! — впервые проявил эмоции Император.

— Ваше величество, …

Глава 21. Самый лучший вариант!

Осторожно подбираюсь ближе. Не боюсь, что заметят, там все увлечены избиением принцессы. Ножку свою не единожды переломанную берегу, она мне в бою еще пригодиться. Тем более опять выбрал не самый простой маршрут. Хочу сохранить преимущество в высоте, поэтому двигаюсь к площадке не по основной более пологой тропк, а по скальному гребню, там, где по силам пройти только горным козлам и Гэндзи Танака. А все для того, чтобы мои доводы были более убедительными.

На площадке тем временем наметилась странная движуха. Военный кастрат, превозмогая боль, присоединился к подельникам, и они в шесть рук начали атаковать принцессу. Только вот измывательства в одни ворота неожиданно перестали доходить до цели. Жертва впала в какое-то непонятное состояние и на автомате стала отражать все удары. И это несмотря на изрядно покалеченные конечности.

Но если верить тому, что вижу Тэймэй филигранно кастовала крошечные щиты в тех местах, где предвидела удар. Причем работала точно выверено, экономно и как будто с постоянно включенным «боевым предвидением». Такого быть не могло, у принцессы «источник» на нуле, вижу его «астральным зрением», но тем не менее это факт!

Внимательно изучаю сей феномен. Активных структур в ауре Тэймэй нет, но она с аномальной скоростью втягивает энергию и тут же ее куда-то расходует. Гребанные чудеса. Стоп! Медленно, но, верно, меняется сама структура ее астрального тела. На что это похоже? Да она прямо сейчас берет следующую ступень! К хренам все разборки, врубаю «концентрацию». Чувствую именно тут лежит ключ к могуществу монстров этого мира — мэйдзинов.

Пока ничего не понимаю, но скрупулезно фиксирую мельчайшие подробности процесса. Возможно позже смогу смоделировать, создать условия для подобного действа или даже повторить. Сейчас могу только наблюдать и запоминать… Тем временем дело запахло жареным. Вообще-то собирался аккуратно подровнять шансы противоборствующих сторон, чтобы Тэймэй не слилась, оставив одиночку воевать с тремя уголовниками.

А по факту как бы не пришлось помогать смертникам в оранжевых робах. Внутри принцессы начинал раздуваться шар силы. Не знаю, что будет, когда он наберет критическую массу. Но уверен ничего хорошего для атакующих и подлого меня. Хмм… за принятые решения надо платить или вовремя реагировать, но будем посмотреть. У уголовников был только один жирный плюс в пользу спасения, они смогли серьезно повредить Тэймэй обе ноги и руку, что не могло не сказаться на ее скорости и мобильности. Одной магией в ближнем бою не вытянешь.

Ни ху… хрена себе! Принцесса, кажется, тоже это поняла и, почувствовав нарастающую мощь источника, решила махом вытолкнуть противников со своей площадки. Однако лидер банды оказался не тук уж и прост. Магом его трудно назвать, но зачатки дара у него определенно были. Недостаточные чтобы хоть как-то менять реальность, но чувствовать грядущие изменения он мог.

— Все разом, иначе будет поздно! — уверенно скомандовал худощавый главарь. Паники в его голосе не было, но он одной интонацией донес крайнюю необходимость в атаке.

Стерва по его приказу, не щадя себя, бросилась в ноги Тэймэй. Филигранный борцовский проход и девушка валится в сторону Солдата. Тот в это время на грани человеческих возможностей схватил огромный камень и просто обрушил его на голову вовремя опрокинутой на землю принцессы. Операторы за пультом среагировали, заблокировали потенциально опасные действия уголовника, но значительных успехов не добились, камень летел вниз со страшной силой и без участия преступника. Единственно удалось подправить его траекторию и голову он зацепил лишь краем.

Удар получился страшный. Однако ее высочество невероятным образом успела защититься магией. Скастовать плетение в эти сроки было нереально, тем боле что сила только-только заполнила источник. Но девушка смогла сформировать сгусток сырой маны и выдать импульс навстречу летящему вниз булыжнику, что значительно снизило энергию удару и спасло ей жизнь, но от серьезных травм, конечно, не избавило.

Однако грамотней всего действовал Профессор, лидер преступников схватил камень с острым краем и целенаправленно нанес несколько мощных ударов по уже сделанной на ноге ране, превращая ее в ужасный перелом. Эти действия не считались опасными для жизни игрока, и никто их не пресекал, а жертва при этом гарантированно лишалась возможности сопротивляться. Холодный ум интеллектуала пришел к тому же оптимальному пути, что так полюбился Повелителю Зверей. Перелом конечностей давал лучшее соотношение урона и боли разрешенных в рамках Игр.

Тэймэй все-таки выдала энергетический удар. Не знаю каких неимоверных усилий ей это стоило. Сила заполнила ее источник до краев, и она буквально взорвалась, отталкивая в стороны своих врагов. Только вот чуда не случилось. Взятие следующего ранга и мгновенно появившаяся магия девушку не исцелили. Страшная травма головы и практически полностью перебитая нога не дали ей даже подняться. А многочисленный враг, хоть и потрепанный ударной волной, но поднимался и шел на расправу.

Ну вот, кажется, выжал из ситуации максимум, пора в бой. Первым отвлекая внимания на себя ударил питомец. Клекот немаленькой хищной птицы и энергия, крутящаяся вокруг его крыльев, впечатляли. Трое смертников как один бросили в сокола все что было под рукой. Но на такой высоте булыжники свою силу, конечно, теряют. Правда и гордый птиц кричал громко, угрожающе махал крыльями, а по итогу едва разродился двумя хиленькими серпами.

Не суть важно, задачу свою он выполнил. Пока все участники смотрели на питомца, вломил электро-топором в лидера бандитов. Долго думал кого выбрать в качестве мишени. Самый опасный тут Солдат, но его реноме слегка подпорчено потерей мужественности от суровой палки Тэймэй, да и главарь показал, что может эффективно организовать работу всей своей команды, от греха подальше валю его. Умный гораздо страшнее сильного.

У гада просто феноменальная чуйка или глаза на жопе. Он почти увернулся, в последний момент почувствовав свист моего офигительного оружия. Будь это простой камень или даже копье, Профессор смог бы минимизировать потери. Подумаешь попал бы в руку, это можно пережить. Но топор в момент столкновения выдал мощный разряд и отправив матерого вожака в нирвану. Но не надо обольщаться, скоро очнется и все достигнутые результаты пойдут насмарку. Надо булками шевелить.

Вождь уголовников еще не упал на землю, а я уже расстреливал Стерву. Вояку трогать не стал, ну его нафиг, он маятник умеет, а вот слабую женщину десяток булыжников, с высоты, да при помощи рун «силы» и «скорости» просто всмятку разделали. Кровищи разлилось море. Все подряд переломал и порвал, страшное оружие большая каменюка, не зря предки при их помощи мамонтов добывали.

Остался самый опасный противник. Но у меня на него хитрый козырь припасен, хотя вру, даже целых два, нет три! Медленно спускаюсь вниз, и пофиг что он видит, как берегу не до конца зажившую ногу. Так даже лучше. Солдат ничего не предпринимает, готовится к поединку. Смотрю давешнюю палку подобрал, точно хочет меня тоже в кастраты записать. В отличии от Тэймэй шест в его руках ходит словно карандаш между пальцев фокусника. Виртуоз блин, такой и летящий камень отобьет, правильно не стал в него метить.

Мстительная тварь, видно думая меня позлить, ждет около принцессы и нет-нет охаживает ее палкой по рукам и ногам. Эти удары каждый раз вызывают глухой стон. Тэймэй беспомощна и может обороняться только щитом, но не всегда успевает. Гы, он меня провоцирует, думает я сейчас как побегу, как наделаю ошибок…

Ага, оно, по факту ровно наоборот. Мне как раз происходящее на руку, даже не придется самому принцессу калечить. Однако умные люди поймут, что мог предотвратит, но не захотел. Ибо вероломство имперской машины мне совсем не понравилось, надо с мной и моими близким нежно и ласково, и тогда я в ответ со всем старанием. Ну а так пожалуйста, мне ее высочество не с руки выручать. По правилам Игр и вовсе надо ее бить и всячески калечить, как они это сделали с Акирой.

Так что солдафон зря старается, у меня даже не екнуло. Стоим друг напротив друга, гад понимает, что есть у школьника в загашнике сюрприз, нервничает. Мой топор он, кстати, палкой оттолкнул к себе за спину. Умный гад, за рукоять браться не стал, а то все могло закончиться гораздо раньше. Хмм… немного подкорректировал план. Спокойно отошел в сторону и прямо на глазах противника стал по привычке ломать руки и ноги лидеру банды. Можно и убить, но там возни больше, а этот прием я уже отработал.

У солдата внешне пока ноль реакции, оно и понятно далековато и видно не очень он любил своего командира, но ждет, готовится. Дальше по логике перехожу к Стерве. Та к врагу ближе и когда деловито начинаю ломать руку, кастрат бросает в меня палку и сам торпедой рвется в клинч. Но не тут-то было. Первым козырем закрываю себя щитом. Палка бессильно бьется о магическую преграду. Вторым — делаю подшаг на встречу противнику и растворяюсь «порталом», тут недалече. Дотягиваю. Ну а потом кладу руку с разрядником на его могучее плечо. Все!

Дальше нудное, но необходимое переламывание костей. К принцессе не подхожу, намеренно. В целом у нее все относительно неплохо. Конечно, надо бы ей помочь, перевязку сделать, шину на сломанную кость наложить, но уже слышен гул вертолета, сейчас ее эвакуируют. Зачем лезть, если через несколько минут она получит квалифицированную помощь, а ее раны экстренного вмешательства не требуют? Только наврежу врачам, которым придется переделывать результаты моих потуг.

К тому же марку надо держать, руки не подам и рядом по нужде не сяду! Намек прямо толстенный, если там наверху не свяжут мое поведение с наездом на моих близких, то реально боюсь за Империю. Когда такие отчаянные тупицы становятся у руля страны, то все очень плохо. Тогда стоит серьезно подумать о смене места жительства. Но, надеюсь, мою эскападу правильно поймут и сделают верные выводы.

Можно, конечно, еще со скалы Тэймэй столкнуть, чтобы прямо один в один получилось. Как они с Акирой, так и я с их обожаемой принцессой. Мимо такого жирнющего намека даже распоследний имбецил не пройдет. Но, с другой стороны, это будет уже тот самый переход за грань. А моя семья пока не в том положении, чтобы играть в такие игры с Императором. Как вариант мелькала идея ее высочеству пси конструкт подсадить. Ох и намается девка… Но там и я рано или поздно… не-не, обойдемся.

Хмм… мозг как оказалось параллельно с моим бредом обдумывал идеи его реализации. Ну там как сподручнее принцессу со скалы столкнуть? Используй ее шест как рычаг, чтобы лишний раз не напрягаться и не нарваться на ее магию. А вот когда дошел до идеи с пси-энергией, то увидел немного нестандартную картинку. Часть ранений, что были нанесены Тэймэй в момент взрывного роста ее сил, странно повлияли на астральное тело. Вон оно как… Эти наблюдения окончательно избавили меня от мук выбора, оставляю все как есть и сваливаю, я на самом деле уже получил все, что хотел.

Едва успел уйти в сторону своей замечательной рощи, как над местом побоища появился геликоптер. На землю по канатам спустились спецназовцы, медики, спасатели… Наблюдал за всем глазами Фалькона. Ага, как и думал с уголовниками никто возиться не собирался. Солдаты их деловито законтролили, упаковали тела в пластиковые мешки и подвесили к винтокрылой машине. Скорее всего увезут в морг для освидетельствования, а потом утилизируют. Значит при следующей встрече с преступниками можно не церемониться.

К моему облегчению весь конфликт стоил лишь запаса пси и магии, которые на этой планете относительно быстро восстанавливаются. К счастью, обошлось без травм, а значит можно не откладывать в долгий ящик исследовательскую миссию. Но для продолжения экспедиции надо пополнить запасы провизии, чтобы потом не метаться по скалам голодным. У меня как раз есть пара дней, на окончательное заживление ноги. Заставлю сокола таскать больше кроликов и заготовлю нежные побеги пальм. Мясо приготовлю, а капусту закину в рюкзак в свежем виде.

В этот раз все получилось по плану, без непредвиденных эксцессов. Отдохнул, подлатал шкурку, закинул полный провизии и питья рюкзак за спину и вперед. В принципе больших сложностей не было, но скорость передвижения удручала. После памятной рощи рельеф горы стал препаршивым. Выручали только веревка и руны «силы» и «скорости». Нет, вру, еще неоценимую помощь оказал сокол. Маршруты, тупики, непроходимые ущелья — это все не про меня. С воздушной разведкой спокойно выбирал оптимальный путь.

А вот когда вошел в зону поиска, пришлось изрядно попотеть. Исследовал буквально каждый клочок этих поганых гор. Несколько раз даже спускался при помощи веревки на дно ущелий. Скользко, сыро, опасно. При этом постоянно держал включенным «астральное зрение», но так ничего и не нашел. Блин ну, учитывая данные о том, что здесь побывали исследовательские партии нескольких независимых родов и кланов, да притом с мощными артефактами, на что я надеялся?

Они в такую даль плавали не просто так, людей подбирали, готовились. Опять же именно эта область поисков результат могучих усилий моих предшественников. И сделав столь существенный вклад они по любому будут претендовать на долю, если не законным путем, то силой. Тут как раз тот случай, когда это возможно. Нда… еще ничего не нашел, а уже раздумываю о последствиях.

В принципе для исследования остались только столбы. На них с самого начала не заострял внимания. Слишком очевидно. Как следует из документов все партии практически первым делом исследовали эти острые скалы. Шесть каменных зубьев торчат высоко над землей и навевают разные мысли. Но альпинисты тут каждый выступ обнюхали, зайцем по вершинам скакали. Результат нулевой.

Я уже тоже тут побывал, «астральным зерним» посмотрел, сокола на вершину сгонял. Ничего примечательного не нашел, так что исключил их из раскладов. Было много более заманчивых и перспективных точек. Но вот после часов упорно труда все они тщательно исследованы и мне не осталось ничего лучшего как закончить со столбами. Глупо не исследовать их хотя бы ради галочки.

Но внутренне уже готовился к разочарованию. На столбы влез довольно легко, два из них расположены, довольно близко друг от друга и можно опираясь руками и ногами взобраться на самый верх без специального снаряжения. На скале не нашел ничего примечательного, мои предшественники даже оставили натянутые между столбами стальные тросы, чтобы можно было перейти с одного каменного «зуба» на другой.

«Астральное зрение», питомец, «концентрация» … Все попробовал. НИЧЕГО! Блин потратил кучу сил и времени на эту затею, а результат никакой. Было бы что выпить, накатил бы с горя. Торопиться теперь некуда. Присел на вершине, свесил ноги вниз. Вытащил из рюкзака жареную кроличью лапку и пару нежных побегов пальмы и стал заедать стресс. Пейзажи вокруг изумительные…

Что!?! Не может быть! Нда… такое местные маги точно не могли найти. Этот подвиг под силу только древним видящим и пси-мастерам со Скайда. Первые вымерли, а второй я тут один такой, красавец! Пси-фон в этом мире богат и ярок. Но, как и везде, он меняет свою интенсивность. То сильнее обычного в несколько раз, то полоса, где энергия едва теплиться. Все тоже самое наблюдаю внизу, довольно естественно и аномалию фиг заметишь.

Я искал отдельные артефакты, вплетенные в них искорки узоров, но видел лишь природный фон. И только сейчас мой мозг охватил охренительную, масштабную картину. Эти зоны интенсивности пси-энергии и были узором! Исследователи до меня смогли каким-то чудом обнаружить и очертить круг, сузив тем самым зону поиска. Но отсечь лишнее и увидеть с высоты птичьего полета необычайный конструкт им было попросту нечем.

Ооооо… причем тут все предельно просто. Мне с трудом удалось сохранить на лице кислую мину и не орать во весь голос от радости. До поры до времени секрет будет со мной. Иначе в случае утечки грядут большие проблемы. Ну а у меня появилась новая цель. Теперь Игры перестали быть просто забавой, нужно попробовать использовать все что есть на этом острове.

Времени осталось совсем немного, надо все правильно рассчитать…

Глава 22. Экспансия

В период экспансии кланов, когда самые сильные магические семьи устанавливали контроль над «дикими» территориями, появился первый свод правил. Технологическое превосходство и современное оружие ряда развитых держав не дало решительного преимущества при освоении Нового Света, Африки, Северных пустошей Российской Империи и Океании. Аборигены сопротивлялись на удивление стойко, а разницу в вооружении нивелировали магией.

Тогда несколько наиболее сильных государств обособленно пришли к необходимости стимулирования независимых родов и кланов для завоевания новых земель. Только они могли расширить жизненное пространство для растущего населения метрополий и самое главное удержать завоеванное против атак обоснованно недовольных варваров. К тому же мстительные аборигены при наличии высокоранговых магов становились кошмаром цивилизованных государств.

На поле боя роль того же сэнсэя несильно велика, но если такой человек проникнет в мирный город, то до того момента пока его остановят, маг в одиночку может уничтожить тысячи простых людей. И вычислить такого человека невероятно сложно. Поэтому истребление тех, кто не чтил правила и захват их исконных территорий стали делом первостепенной важности. При этом политики понимали, что важно не просто захватить, но и удержать в покорности территорию, не допустить расползание террористов в лице магов. Такое было под силу только клановым армиям.

Позже, когда завоеватели стали сталкиваться на новых землях уже между собой, родился новый пакет правил. Формальный, но тем не менее он упорядочил поведение кланов на захватываемых землях. Магическая семья объявляла территорию своей и в течении двух недель любой клан или независимый род могли оспорить это право военным путем. После такого срока территория становилась неприкосновенной для «коллег».

Тем самым достигалось сразу несколько целей. Во-первых, кланы не пытались проглотить кусок больше, чем могли бы удержать. А значит более качественно зачищали вотчину от аборигенов-террористов. Во-вторых, правила исключили междоусобицу на новых землях и все силы кланов сосредоточились на завоевании. Иначе они бы только и делали что дрались между собой за лакомые куски. В-третьих, в те времена это и была некая формальность, собрать нормальную армию и атаковать могли только те, кто уже привел на новые земли войска, но при таких раскладах проще бить аборигенов: выгоднее, дешевле и безопаснее.

Государства же были в сплошном плюсе. Пассионарные, постоянно готовые к войне кланы вместо склок и попыток узурпировать власть направили свои усилия на захват новых земель. При этом увеличилась территория, налоги, а преступники, хулиганы и прочие желающие подраться спускали пар покоряя аборигенов во благо отечества. В итоге Российская Империя успешно освоила Тайгу и Север, Британия, Франция и Испания — Новый свет, Африку…

Но времена славной конкисты давно канули в лету, на планете почти не осталось земель, признанных мировым сообществом свободными для завоевания. Правда периодически, та или иная держава объявляла таковыми страны, где правитель терял бразды правления или несколько конфликтующих сторон, выжигали себя и оставляли никому ненужное пепелище. А иногда было и по-другому.

Например, Российская Империя объявила часть северных земель свободными для своих кланов. Их трудно освоить, нужно ежемесячно тратить огромные суммы на поддержание там гарнизонов. Но и покинуть нельзя, иначе быстро найдутся желающие из других государств наложить лапу на «ничейные» территории. А так и государства не стонет под тяжестью непомерных трат и кланы вкладывают лишние силы в долгосрочные перспективы…

Фишка в том, что когда-то и остров объявили свободной территорией. Дальний форпост на востоке дорого обходился стране. Особого смысла мирное время не имел, но в войну такая база могла пригодиться. Тогда проблема была в том, что по соседству находились острова непокоренных аборигенов. Причем захват их архипелага стоил бы Империи чуть ли не полноценной войны. Там на каждом клочке суши уцелел барьер и более того сохранились артефакты управления.

Захватить в принципе возможно, но цель не оправдывала средства. Первый остров взяли на волне энтузиазма несколько веков назад и поняли, что смысла покорять остальные нет. Усилий много, выхлоп около нулевой. Далеко от торговых путей, бедная почва, почти нет ресурсов. Клан, тогда получивший право на землю, продержался около полусотни лет, но потом постоянные атаки аборигенов и полное отсутствие плюсов вынудили магов уйти.

Империя разместила тут гарнизон. Все успокоилось, но через несколько десятилетий и так немногочисленный контингент постепенно сократили. Умные головы из министерства финансов секвестировали бюджет. Реакция последовала незамедлительно, дерзкие аборигены вырезали солдат и на некоторое время вернули себе остров. При этом они каким-то образом восстановили управление барьером. Держава такого не стерпела и прислала боевые корабли. Территория вновь вернулась к захватчикам.

Но теперь у Империи помимо стратегических интересов появился научный. Понять, как управлять артефактом древних дорого стоило. База с такой защитой была бы сама по себе ценной, но перспективы реанимировать подобные объекты на территории страны просто захватывали. Да и на вражеской территории подобные умения были бы весьма кстати. Перспективы открывались головокружительные…

Архипелаг вновь был объявлен землей, подчиняющейся законам экспансии. Кланы с удвоенной силой принялись штурмовать непокорные острова. Однако местные оказали ожесточенной сопротивление. Часть атоллов в буквальном смысле сгорели дотла. Тут все зашло слишком далеко, и кто-то из захватчиков командировал мэйдзина. У других защитный барьер уничтожили в ноль. Население поголовно вырезали, вывезли, уничтожили в тюрьмах. Но секрет управления так и не был раскрыт. Поговаривают он ушел в иной мир вместе с единственным мастером, погибшим на острове, которой сжег маг высшего ранга.

Часть островов остались за кланами, но расстояние от метрополии, скудные местные ресурсы и отдаленность от основных транспортных путей сделали эти владения абсолютно непривлекательными. Их могли содержать ради престижа, но хоть сколь угодно маленькой выгоды они не приносили. В период штормов крошечные клочки суши почти полностью заливало водой, да так мощно что вся фауна и флора едва ли не вымирала. Чего уже говорить о каких-либо строениях?

У аборигенов таких проблем не было, их защищали купола барьеров. Высокие волны обходили стороной, а дожди, наоборот, беспрепятственно попадали на сушу. Однако без магической защиты, дичь, фруктовые и ореховые рощи вымерли за считанные десятилетия. Остались лишь бесполезные мангровые заросли да соленые болота. К тому же изредка сюда наведывались злопамятные родичи аборигенов и нападали на слабые гарнизоны имперских кланов.

Так что сейчас реально всего три или четыре клана имели тут небольшие силы. Как правило это были проштрафившиеся солдаты или списанные в утиль старики. Архипелаг стал местом ссылки, унылым и беспросветным. Более или менее прилично жилось на первом острове. Там на плавучей базе стоял небольшой гарнизон, а под защитой барьера было не все так грустно как на других островах.

Однако осваивать единственно пригодную на архипелаге сушу правитель разрешил с одним существенным условием. Клан или независимый род мог объявить эти территории своими при условии, что восстановит контроль над барьером, ну и продержится в течении двухнедельного срока, отпущенного в рамках правил конкисты. Тогда атолл будет признан Империей родовой землей, со всеми вытекающими.

А это ни много, ни мало послабление в налогообложении, льготы и преференции со стороны правительства, доступ к закрытому рынку современного оружия и артефактов из складов армии Его Величества. При этом цены там по слухам весьма гуманные, иногда аристократы выполняющие важные для Империи миссии получали на торгах современные вертолеты, боевые корабли, танки и пушки по смехотворной балансовой цене.

Конечно, на такой товар даже при очень жестком отборе участвующих в закупках, всегда были конкуренты. Но имущества в стране много и хватало всем. Это куш, ради которого стоит побороться, тем более для меня никому особо ненужный архипелаг вообще имеет огромную цену как практически неисчерпаемый источник отличных заготовок для артефактов. Если на остальных островах на дне остались такие же башенки или их развалины, то я уже богат как крез.

К тому же эта база прямо в тему ложится в связи с просьбой Маори. Если мне все удастся, то может быть не ключ, но первая ступень на пути решения проблемы найдена!

*****
После удачи с исследованиями вернулся к роще. Немного передохнул, запасся крольчатиной, капустой и водой на обратный путь. Расчет у меня довольно зыбкий, собирался при помощи нескольких юридических казусов выполнить все требования по экспансии. План на первый взгляд, да и на второй откровенно бредовый, но именно поэтому мог сработать. С другой стороны вариантов у меня совсем немного.

К сожалению, купол против Рису и блокировку связи держит не барьер аборигенов, а какие-то артефакты. Если бы смог связаться с большой землей, то возможно ко мне успеет прийти помощь из дома. Однако выполнить это практически невозможно. Тут два варианта: или попробовать уничтожить артефакты или еще раз наведаться на один из постов и воспользоваться сетью.

Однако первый вариант — это один из способов изощренного самоубийства. Штурмовать шип-матку в одиночку так себе идея. А то, что артефакты, держащие под контролем такую большую территорию, находятся именно там, я не сомневался. Второй способ скорее всего уже отрезан. И дело даже не в том, что охрану самого маленького поста усилили, думаю, что там просто обрезали связь. А штурмовать даже среднюю плавучую крепость в моем случае будет также бесполезно как основную базу. Нет большой разницы если ты дерешься один против сотни магов или тысячи, результат будет в любом случае плачевный. Так что связаться с домом смогу лишь тогда, когда это позволит Император.

Значит рассчитывать следует только на себя одного. Ну не в первой… Разбил задачу на несколько этапов. Первое, мне нужен контроль над как можно большим количеством людей. Хмм… в свете таких событий даже уголовники теперь ресурс. Второе, надо сделать все оперативно, но, с другой стороны, это может спровоцировать окончание Игр. Нужен четкий, хороший тайминг. Третье, воевать скорее всего придется в одиночку, поэтому надо тщательно подготовиться и разбить все на несколько маленьких битв, одно большое сражение не для меня.

Поэтому разведка наше все. Так что кроликов ловил сам, а Фалькон выполнял спецзадание. Трудно без птица, но справился, силки мне в помощь, а веревки у меня с собой достаточно. Тем более толстый канат тут не нужен, распустил короткий кусок на тонкие бечевки и их хватило с лихвой. Небольшую часть мяса жарил для путешествия к берегу, а основное коптил в дыму, чтобы сохранить на долгий срок. Нашел тут прохладную пещеру, если там развесить тонкие полосы крольчатины, то они даже в таком жарком и влажном климате сохраняться пару недель без соли. Капусту не заготавливал, дерево для нее лучшее место хранения.

Но и кроликов тоже истреблял без фанатизма, эти банки с мясом лучше сохраняться живыми. Запас сделал на самый последний этап, так чтобы пару дней продержаться. Тем временем при помощи сокола под «концентрацией» создал три «д» модель каменного лабиринта вокруг горы. Выделил участок, где любой отряд бойцов выберет определенную дорогу, просто потому что не будет иметь специально горного снаряжения.

Прошел весь путь, сверил данные, полученные при помощи питомца и реальность. Подкорректировал планы и наметил фронт работ. Вмешивался в ландшафт минимально, скорее просто запоминал для себя рельеф и возможности его использования в той или иной ситуации. Лабиринт стал для меня родным домом, а в нем как известно даже стены помогают. Однако в паре мест все же сделал заготовки, уж очень заманчивые они получились. Там большую часть работы проделал мать природа, так что мне оставалось сделать совсем немного.

Пока возился с горными тропами, птиц пахал как папа Карло. Бедный питомец облетел весь остров, теперь у меня есть практически полный расклад по группам на арене. Их легко вычислить, девять десятых находились на берегу: шалаши, рыбачащие школьники, дрыхнущие на берегу уголовники… Боже как мне не хватало Рису и шершней, но теперь есть Фалькон! Достояная замена. План начал приобретать черты.

Теперь все зависит от меня, нужен четкий тайминг и оружие. Есть ощущение, что с уходом из Игр Тэймэй весь этап вскоре могут закрыть. Кукловоды, а они, несомненно, имеют своих агентов среди нас, уже начали накалять обстановку на острове. Агенты влияния в группах, оставшиеся три банды уголовников заметно ускоряли процесс силового отбора среди учеников. Битв стало больше, а локальные противостояния жестче. Надо и мне быстрее двигать булками.

Однако для будущей операции критично важен вопрос с оружием. Только один электро-топор ситуацию не спасет. Еще раз попробовать поискать заготовки у барьера? Слишком долго и рискованно. Тем более уверен, что после моей выходки на всех база предприняты мощные меры противодействия боевым пловцам и я сильно рискую нарваться как на современные электронные средства обнаружения, так и на старые добрые сети и мины.

Да и в принципе сильно много артефактов городить не стоит. Если противостояние дойдет до мощного боестолкновения мне против серьезного противника вообще не выстоять. Тут надо сохранить тонкую грань, когда захватчик будет считать постыдным применять тяжелую артиллерию против доморощенных защитников и в то же время мои действия должны хоть немного, но его стопарить.

Решил переделать камни из своего пояса. Толк от него есть, но маг из меня дерьмовый, вся ставка на пси. У меня после того, как сделал «разрядник» и электо-топор, без сомнения появился кое-какой навык. Да и узоры теперь понимаю гораздо лучше. Решил попробовать сделать наконечники. Если удастся хорошо, то на стрелы, нет так на дротики. Хмм… по итогу получились и те и другие.

Пришлось потратить время на работу по дереву. Вырезал древки для дротиков, пару простых, примитивных луков. При наличии ножа и прочной синтетической веревки из каната дело несложное. Больше всего потратил время на стрелы. Тонкие, прочные, сбалансированные и при этом с непропорционально большим наконечником… Пришлось немного помучаться, но бить надеюсь придется недалеко, а учитывая, что ставка на «разряд», то и не сильно прицельно.

Ну вроде все маршрут намечен, план сверстан, пора начинать!

*****
После того как была эвакуирована принцесса Тэймэй и стало понятно, что жизни ее высочества ничего не угрожает, все выдохнули и расслабились. До того команды операторов, контролирующих уголовников и Повелителя Зверей практически не спали. Это были сумасшедшие сутки, остановить нельзя, не дай бог воспрепятствуешь становлению будущего мэйдзина, а если вовремя не отреагируешь на смертельную угрозу, то в лучшем случае казнят. В худшем тоже самое сделают и с семьей.

Принцессу изматывали голодом, били камнями, ломали кости… Черт! Несколько человек в буквальном смысле поседели за эти безумные дни. Дичайшее перенапряжение моральных и физических сил. Оказалось, что уголовники потенциально могли убить юного мага, даже несмотря на браслеты. На этот случай был контролер, но его по злому руку вырубил питомец Гэндзи Танака.

Однако все обошлось, и администрация втайне даже устроила небольшое торжество. Игры, еще не завершившись, но уже в принципе были признаны удачными. По слухам высокую оценку дал сам Император и было за что. Принцесса взяла внеочередной ранг, а это значит потенциально приблизилась к рангу ханси, а то и мэйдзина.

Гэндзи Танака мало того, что приручил незапланированного морского питомца, и все же привязал заранее подселенного на остров магического сокола, к тому же юный маг возможно продемонстрировал мифическое искусство артефактора. Хотя тут многие склонялись к тому, что парню просто повезло и он нашел в древних развалинах камни с подходящими свойствами.

— Что он делал все это время? — спросил глава смены у оператора, наблюдающего за Гэндзи Танака.

— Ловил кроликов, возился с деревяшками, — ответил довольный оператор, — Мне даже показалось, что он решил просто дождаться окончания Игр в защищенном месте. Но сейчас Повелитель Зверей двинулся к берегу. Чувствую нас опять ждут веселые времена.

— Типун тебя за язык, — ужаснулся босс, — Не дай боги, меня после истории с ее высочеством до сих пор корежит…

Глава 23. Рейд, начало

Моя задача одновременно простая и сложная, нужно привести остров к покорности в самые сжатые сроки: упрямцев отправить за барьер, остальных сделать вассалами. Первым делом ушел к своей базе. Сестренки Хигаси и Муто Нобуеси отъелись, оправились после столкновения с уголовниками и были готовы к новым подвигам. На остров меня подбросил обрадовавшийся встречи Ирука, высадил как раз в том месте, где под тенью пальм бездельничали вассалы.

— Как отдыхалось? — спросил я, выходя на берег.

— Все отлично, господин, — ребята склонились в благодарном поклоне.

— Я планирую привести всех обитателей острова к покорности. Вы готовы пойти за мной? — в Империи много ритуалов и часть из них обязательна к исполнению.

— Да господин, в твоих руках наша воля, сила и время, — за троих ответил Нобуеси, как мужчина он был первым среди равных.

Традиций в Империи тоже валом, а повернутые на голову аристо до сих пор их свято чтят. Но все эти словесные кружева полны скрытого смысла. У нас «ограниченная» вассальная клятва, поэтому в ответе не прозвучало слово «жизнь». Этим пафосным разговором мы на самом деле сверяем договоренности и обозначаем четкие границы.

— Ну что же, тогда в бой! — подвел я итог короткому разговору.

Сейчас буду выполнять, то, на что изначально нацелилась Тэймэй и банда аристократов. Мы катком пройдемся по острову приводя к присяге или забвению каждого из игроков. Сокол в небе, острое зрение питомца выискивает ближайшие цели. Ирука идет вдоль берега и эхолокатором сканирует пляж и лес на десятки метров вглубь. Примерно распределил цели в порядке очередности, осталось сверить данные и атаковать.

В хорошем темпе идем вдоль западного побережья. Опасаться нечего, у нас превосходная разведка. На востоке после побоища, учиненного аристократами под командованием Тэймэй, а потом и четверкой борзых уголовников, совсем пусто. Большая часть учеников сейчас на западном и северном побережье острова. Первой на пути встретилась старая знакомая Банко, девушка после нашей встречи далеко не ушла и пряталась около небольшой лагуны. Кормилась рыбой, добывала древесный сок.

— Банко, доброго времени суток! — сидящая на плавне девушка вздрогнула от неожиданности. В бухте я появился из воды и ошарашил девушку подобным ходом.

— Привет, Гэндзи, — тем не менее улыбнулась разведчица Кина Оути.

— Мне нужны вассалы, — тут же перешел я к делу, — Только в клятве будут кое-какие моменты.

— Я согласна, — без лишних вопросов покорно кивнула девушка. Она, видно, благодарна за прошлое спасение и с большим доверием приняла все мои условия.

Дальше короткий марш на север, там обосновалась довольно серьезная группа бойцов из моего родного квартала. Лидер Итигая Кичиро собрал под свои знамена Кина Оути и пару простолюдинов. Силы у нас примерно равные, но надеюсь, что обойдется без боя. Мне нужна не битва, но люди. А с учениками из Синдзюки надеюсь у меня больше шансов договориться, чем с теми же аристо. Тем более с Ямада если и пересекался, то только в положительном ключе.

Парни расположились на пляже. Все сделано довольно грамотно, ученики, понимая, что от берега им не отвязаться, решили укрепиться в непосредственной близости от источника пищи и воды. Между удачно подобранных пальм построили укрепленный лагерь. Из сучковатых веток и ошкуренных океаном до бела стволов деревьев собрали что-то вроде бруствера. Внутри пеньки вместо стульев, лежак из пары бревен, накрытых чудом оказавшимися тут досками. Видно море принесло.

Вся команда потенциальных вассалов была на месте, так что, особо не скрываясь двинулся к бастиону. Тут надо не допустить случайной перестрелки плетениями или резких движений из-за невольного испуга. Любая мелочь может расстроить потенциально мирные переговоры. Так что, специально привлекая внимание, напеваю бравурную мелодию и вальяжно, словно гуляю по столичной мостовой иду по пляжу.

Парни не подали виду, но явно засуетились. Оно и понятно, за моей спиной сестры Хигаси, Банко и Муто. В принципе не бог весть какие силы, но по меркам острова — это серьезная армия. Посторонний взгляд мало что заметит, но мое обостренное татуировками зрение выдает все тайные приготовления маленького гарнизона.

Оути активировал свои ловушки, значит парень умеет делать их без артефакта и ритуала. Или возможно раньше делал при помощи девайса древних, а теперь это стало приобретенной возможностью. Магические мины расположены у входа в крепость. Их всего две. Интересно это максимум на что способен парень или у него еще есть резервы?

Ичиро начал разворачивать в своей ауре атакующее плетение. Один из простолюдинов незаметно подтянул ближе к себе сучковатую дубину. Видно, с магией у него слабо, будет работать на физике. Второй его коллега сместился к входу и тоже что-то затеял в магическом плане. Похоже парни заранее обговорили сценарий «теплого» приема незваных гостей.

— Ичиро, я пришел с миром, — издалека, от греха подальше, заранее обозначил позицию, — Надо поговорить.

— Всегда рад встретить достойного бойца! — не опасаясь подвоха поднялся в полный рост Ямада, до того он расчетливо прятал корпус и голову за деревянной стеной, и тут же обратился к простолюдином, — Друзья мои, это мой старый знакомый Гэндзи Танака, больше известный как Повелитель Зверей!

Наша компания втянулась в крепость и после взаимных приветствий начала рассаживаться на любезно предоставленные места. В небольшом бастионе стало немного тесновато, но беседа надеюсь много времени не займет. Вроде бы все идет замечательно, но меня настораживали два момента: Ичиро не развеял заготовки атакующих плетений, и как-то странно переглядывался с Момо Хигаси.

Черт! Предчувствия не обманули. Не успели мы рассесться, обмениваясь ничего не значащими фразами, как Ямада стал резко накачивать в своей ауре боевое плетение. Причем, судя по всему, это его личная инициатива, магические каркасы остальных ребят оставались в состоянии покоя. Оути искренней улыбкой встретил Банко, простолюдины доброжелательно приняли симпатичных Мэй и Момо.

Разве что Нобуеси почувствовал себя не в своей тарелке. Аристократу стало неуютно не в своем кругу и видно до парня только сейчас дошло, что под моими знаменами ему придется в этой компании крушить головы своих вчерашних друзей. Ну надо было раньше думать, прежде чем давать вассальную присягу. Хмм… а игры весьма полезная штука. Мы деремся, предаем, любим, мстим… Все как в реале, но там за опыт платят жизнями, здесь только кровью и сломанными костями.

Атаковать Ямада или предъявить ему? Нет, меня не поймут даже свои и посчитают инициатором конфликта. Но если бездействовать, этот псих с близкого расстояния приложит Момо, а дальше получится черт знает что. Все же надо рискнуть и дождаться его хода. Пусть тактически это ошибка, но в целом только выиграю. В любом случае буду смотреться более адекватно, нежели вероломный лидер Итигая.

— Получи тварь! — Ичиро с криком привстал со своего пенька и запустил могучую атаку, такой плюхой в упор он не то, что Момо, даже своих зацепит. Придурок!

— Ты что творишь?!? — тут же подключился я, выставив заранее подготовленный щит. Второй уже не смогу, но если Ичиро не одумается, то больше и не надо.

— Ты привел ко мне шлюху Хигаси и рассчитывал на нормальный прием? — незамедлительно ответил Ямада. Идиот, он до сих пор тешит обиды за прошлую игру. Сам поймался на «медовую ловушку», а теперь мстит? Блин забываю, что не все подростки тут продуманные, у многих до сих пор детство в одном месте играет.

— Ичиро, она сделала тебя в Игре, одумайся? Это другой этап, убери эмоции, мы на одной стороне! — попытался образумить парня.

— Бейте их! — лидер Итигая уже не слушал голоса разума и отдал приказ своим соратникам.

— Я не твой вассал, — неожиданно отреагировал Оути, прикрывая собой Банко. А вот два простолюдина, видимо связанные клятвой, ринулись в атаку.

Все, время переговоров вышло, а я так сильно хотел закончить миром. Любая драка, это маленькое поражение для меня. Топор уже в руках, его с ходу всадил в Ичиро. И тут же кувыркнувшись ушел под ноги простолюдину, замахнувшемуся на меня монструозной дубинкой. Палка просвистела в опасной близости от головы, но этим маневром удалось прикоснуться «разрядником» к его голени. Минус два!

Оглядываюсь в поисках третьего бойца Ямада. Но с ним уже тоже все. Момо и Муто Нобуеси одновременно атаковали юного мага. Возможно, я что-то упустил, но мне кажется между ними промелькнула искра. Видимо моя команда на острове не только ела и заготавливала рыбу. Стоп, может Ичиро еще и взревновал? Как ни крути, а он все же переспал с младшей Хигаси. Нда… нехорошо получилось. Вместо четырех вассалов приобрел только одного. Да и то непонятно, согласится Кин Оути встать под меня. Судя по всему, с лидером Игигая он заключил равный союз. В принципе логично, глава Голден Гая держал марку.

— Кин, кто-то из этих двоих пойдет ко мне? — спросил я, после того как все успокоились.

— Нет, — покачал головой юный Оути, — Они простолюдины и слабо разбирались в Своде правил, Ичиро смог вытянуть из них нерушимую клятву.

— Уууу… хотя бы на время Игр? — спросила Мэй, как глава Радзаки она в этой теме разбиралась лучше недоумевающих Момо и Банко.

Лидер Итигая нарушил неписаные правила. Вассалитет в Игре не должен был продолжаться после ухода лидера за барьер, обычно такую клятву дают роду или клану. А тут мальчишка, зачем ему это было нужно? Ведь он по факту отобрал перспективы у своих же вассалов. Придется сильно пересмотреть свое отношение к Ямада, слишком эмоционален, мстителен, и как оказалось подловат.

— Да, — односложно ответил Кин, — Я вмешался и помог не совершить окончательную глупость и тем и другим. Иначе парни попали бы в кабалу, а Ичиро никогда бы не отмылся. Идиот даже не брал в расчет трансляцию на всю страну. Кто после того довериться семье Ямада?

— Нда… понятно, — расстроился я, и тут же приказал, — Муто, Банко, Мэй, помогите парням уйти за барьер.

Все трое без сомнений видели, как это делаю я, пора и вассалам приобщаться к славным традициям Танака. Лучше чисто отправить соперника к мамам и папам, чем потом отбиваться от висящих на хвосте мстителей. Кстати, этот принцип и в жизни отлично работает, только там надо делать все по серьезному. Но такая терапия думаю неплохо психологически подготовит моих вассалов. Черт еще один ключик от Игры, у нас тут прямо кладезь полезных навыков можно поиметь.

Кстати, о них. Надо и мне больше уделять внимания эмоциональной составляющей. Я ведь о бесславном поражении Ичиро от Момо знал. Но всегда думал, что такие мелочи на решение взрослого мужчины никак не влияют. И оказался неправ, реакция лидера Итигая тому подтверждение. Теперь при моделировании ситуации стоит просчитывать даже иррациональные по моему мнению мотивы. Что делать все мы люди, все мы человеки…

— Гэндзи, я не могу, — робко попыталась соскочить Банко.

— Дай я это сделаю, — неожиданно встрял Оути, у него явно амурные дела с Банко, уж слишком он облегченно вздохнул при виде девушки, да и сейчас продолжает со страшной силой палиться.

— Позволь мне, — а вот этих слов я ждал, Момо Хигаси действовала весьма предсказуемо. И как она только смогла так обвести Ичиро? Хотя, когда кровь притекает к головке, все мы резко тупеем, хе-хе.

— Момо, ты хочешь мстить Ичиро или по доброте душевной сделать работу за Банко? — надо преподать урок, пока гордая наследница клана ночных фей подставилась.

— Эээ… я не знаю…, - не смогла сформулировать ответ младшая Хигаси, но всем стало понятно, что это месть, причем противнику. Не совсем не красит!

— Кин, без обид, его сделал я и добить должны мои вассал, ты тут не при делах, — мягко отшил Оути, и повернулся к разведчице, — Банко, эта работа, которую нужно сделать!

— Да, господин, — покорилась девушка. Хмм… еще один урок. За защиту надо платить и не всегда ты совершаешь подвиги ради клана, кто-то должен и горшки выносить.

Послышался хруст ломаемых костей. С непривычки и возможна из-за внутреннего противостояния у Банко получилось не совсем хорошо. Но тем самым она причинила ученику лишние страдания и боль. Так что разведчица собрала волю в кулак и закончила дело как должно. Неприятная процедура, но нужная. Я тем временем прошелся с Оути вдоль берега, надо решить в какой роли он войдет в мой отряд.

— Я хочу присоединиться к тебе, — неожиданно первым заговорил глава Голден Гая.

— Причина в Банко? — откровенно спросил я. Резко поумнел, че уж там. Теперь и такие расклады анализирую.

— Да! — коротко кивнул Кин.

— Иногда мои поручения могут пойти в разрез твоим желаниям и страхам. Ты понимаешь это? — я немного поддавил.

— Да! — кивнул неглупый парень.

— При таких раскладах союз не приму, — без обиняков вынес вердикт.

— Понимаю, но и вассалитет не избавит Банко от неприятностей, если ты решишь их устроить, — логично предположил юный Оути.

— Могу лишь обещать, что, если попросишь взять ее долю на себя и это не навредит отряду, я разрешу! — последовал мой ход.

— Хорошо, согласен, — решился Кин, видимо он успел серьезно влюбиться в свою разведчицу.

— Но у меня есть небольшое дополнительное условие…

После того как выбывших эвакуировали, мы собрали немногочисленные трофеи и двинулись вперед. До темноты надо пройти как можно больше. Сроки горят, планирую воспользоваться своим преимуществом в ночное время и проредить довольно мощную группу аристо. Судя по данным разведки у них больше пяти бойцов. При таких раскладах пытаться сделать их вассалами в открытом столкновении даже не стоит. Этак растеряю то, что собрал.

Вечером попробую их на прочность при помощи питомцев, а ночью немного их покошмарю лично. При этом надо думать о пище и воде для растущей армии. Поэтому пока босс будет превозмогать, вассалы займутся заготовкой еды впрок. Придется выделить им Ируку. Хотя дельфин может и мне понадобиться. Как быть? В принципе больше одного раза питомца не используешь, аристо не дураки после первой атаки в море больше не полезут. Это решение, сделает свое дело и вернется рыбу добывать.

Нашли неплохо защищенное место для лагеря. Отдал Оути кинжал, а Мэй получила копье, позже аккуратно разберет и получит отличный армейский нож. Банко стала обладательницей принадлежностей для разведения костра, думаю разведчица справится. Момо достался рюкзак с веревками и сосудами для древесного сока. Бамбуковая роща совсем недалеко, думаю недостатка в воде не будет.

Вкратце объяснил ребятам фронт работ на вечер. А дельфин тут же показал наглядный пример, его хитрая мордочка появилась у берега и выкинула пару рыб. Подхватил добычу, почистил, выпотрошил и раздал вассалам по солидному куску сырой рыбы. Сашими тут все любят. Пока утоляли голод питомец приволок еще пару жирных макрелей.

— Я уйду на разведку, — мое решение вызвало удивленные взгляды.

— Господин, разрешите сделать это мне, — обратился Муто, аристо потрясен, явно ломаю все шаблоны.

— Сегодня был тяжелый день, а завтра нас ждет битва, — очередная серия округлившихся от удивления глаз и ртов, они точно меня к «пророкам» причислят, — Ваша задача заготовить провизию и хорошо отдохнуть!

— Да господин! — дружно ответили вассалы. Империя сильна традициями и эти ребята легко приняли на себя роль младшего рядом со старшим.

*****
Барон Идзюин Горо вполне мог стать бы вторым столпом армии принцессы Тэймэй наравне с князем Сандзе Саетоми. Он и сейчас надеялся присоединиться к Ее Высочеству и пройти этот остров с юга на север сметая всех простолюдинов на своем пути. Аристократ за короткое время сумел собрать нескольких сторонников, а потом начал победоносный рейд вдоль берега.

Сейчас под его знаменами семь могучих воинов из самых знатных семей Империи и мало кто мог противостоять их силе, выучке и железной дисциплине. Несмотря на то, что они еще не встречали серьезного сопротивления, барон требовал неукоснительного соблюдения воинских уставов: ночные дозоры, обязательная разведка, субординация… Возможно поэтому его силы растут, а войско не знает поражений!

Сегодня аристо праздновали очередную победу. Днем разведка обнаружила лагерь трех странного вида взрослых мужчин в оранжевых комбинезонах. Глава отряда приказал окружить незнакомцев и предложил им сдаться. Но незнакомцы рванули на прорыв. Однако это жалкая попытка лишь подтвердила уверенность Идзюина Горо в выбранном пути: дисциплина и только дисциплина — вот залог победы.

Солдаты его армии четко распределили мишени, выдержали положенное время и атаковали ровно тогда, когда у противников не был шанса на спасение. По два плетения на неодаренного более чем достаточно, чтобы решить кто тут главный. Очередная легкая победа, над без сомнения потенциально опасным противником, воодушевила отряд. Аристо опять продемонстрировали свое подавляющее превосходство. Это объективный факт, простолюдинам и прочему отребью никогда не сравняться с элитой Империи!

Глава 24. Рейд, продолжение

До противника добрался морем, только вышел на берег немного раньше. Ирука самостоятельно доплывет до бухты, напротив которой расположились школьники. Лагерь аристо организован с умом. Выбрана удобная для обороны возвышенность, часть пермеаметра прикрыта огромными валунами. Открытые участки старательные игроки тщательно защитили подручными материалами: бамбуком, стволами деревьев и ветками колючего кустарника.

Очень дисциплинированная и слаженная группа. Такую с кондачка не взять. Если закроются в своем импровизированном бастионе, мне даже ночью ловить нечего. Так напакостить по мелочи смогу и все. Судя по разговорам, они тут встали на несколько дней, заготавливают пищу для похода. А дальше все как у всех, нападают на меньшие группы, прирастают союзниками и мечтают присоединиться к принцессе Тэймэй, которая уже тю-тю.

Было бы много времени, можно попробовать пощипать их на марше. Но поставил себе задачу разобраться с опасным противником сегодня ночью. Если этого не сделать такой многочисленный и организованный враг может здорово навредить всем моим планам. Аристо мало того, что многочисленнее нас, но скорее всего и более сильны как маги и бойцы. Все-таки клановые школы дают лучший результат в подготовке одаренных. За ними родовые техники, традиции и постоянное оттачивание боевых навыков в межклановых разборках.

Я все-так получил ожидаемый подарок. Пара рыбаков направилась в бухту! В вечерних сумерках есть неплохой шанс поймать рыбу. Парни не заморачивались с удочками и острогами, охотятся при помощи магии. Тоже своего рода прокачка, точность, скорость плетения и накачка силой при таких условиях должны довольно быстро прогрессировать. Ибо будешь стоять на месте — останешься голодным.

Два охотника свою профпригодность тут же подтвердили. У каждого на поясе связанная в петлю лиана, на которую они нанизывают свой улов. Буквально через несколько минут у каждого рыболова висело по три-четыре достойных макрели. Черт, а я своих вассалов балую Ирукой! Хотя силы им нужны не для добычи еды, бой лучшая тренировка нежели рыбалка.

Думаю пора. В тропиках быстро темнеет, а судя по улову рыбаки скоро пойдут на берег. Отдаю команду питомцу, и он ракетой несется к одному из охотников. Мощный удар усиленного магией тела и несчастный аристократ взлетает над бухтой. Второй не запаниковал и тут же, осторожно оглядываясь двинулся к берегу. В ауре горит грозное боевое плетение, а с берега по колено в воду зашла еще пара бойцов. Маги без суеты отслеживают свои сектора и готовы к атаке.

Черт! Серьезный противник. Отзываю дельфина и отправляю к своим, пусть рыбу таскает, а то эти рьяные товарищи могут и его ранить. Тем временем к берегу бросилась большая часть команды. Пара смельчаков выудила своего несчастного товарища, остальные прочесывали бухту в поисках неизвестного врага. Тем не менее двое оставшихся контролировали джунгли. Все четко и грамотно, даже не буду рисковать с атакой, надо подождать пока адреналин и возбуждение спадут, иначе могут быть потери. Да и пока слишком светло.

Я в джунглях, достаточно далеко от лагеря противника, наблюдение веду глазами сокола и за счет усиленных рунами чувств. Как и предвидел предосторожность оказалось не лишней. Как только раненый товарищ оказался на берегу. Командир отряда направил усиленный патруль на обход близлежащей территории. Три мага, плетения наготове, атаковать таких сейчас — себе дороже. У них тут прямо армейская дисциплина. Но подождем и посмотрим, как будет ночью.

Соколу случай атаковать так и не представился, отправил птицу на отдых. Поохотится, поест и поспит. Сам подобрался поближе и затаился. Сейчас ставка на слух и обоняние. Ирука бил ученика прицельно, опыту поднабрался. Теперь после его атак руки можно не ломать. Парня отправили за барьер, за ним в течении получаса пришла моторная лодка. После того как солдаты увезли раненого, аристо заперлись в бастионе и принялись за еду.

— Барон, как думаете, что это было? — спросил один из парней.

— Черт его знает, похоже на атаку акулы, только вот она почему-то не укусила, — задумчиво ответил лидер отряда, — К счастью!

— Слишком сильный удар, у нас база на этом архипелаге, акулы случаются, но они опасны зубами, — вмешался в беседу кто-то еще, а я навострил уши.

— Зачем семье Юсаки эти гиблые острова? — в свою очередь спросил Идзюин Горо.

— Мы учувствовали в той экспансии. По рассказам хроников аборигены яростно сопротивлялись, в итоге клан очень дорого заплатил за крохотный атолл, который к тому же со временем перестал плодоносить, — ответил юный Уэхара Юсаки, — С одной стороны надо бросить, но с другой жалко усилий предков. За каждый коку земли заплачено кровью.

— Понятно, — ответил барон.

А у меня в голове возникла идейка. Что-то я прямо не подумал о таком. Насколько понял, обитаемыми осталось три или четыре острова, так что это и так огромная удача, что отпрыск одной из этих семей сейчас здесь на острове. Тем не менее надо спросить того же Нобуеси, он должен знать всех попавших в финал Игр, а Юсаки точно знает кто у них соседи по архипелагу. Ну на планы это особо не влияет. Тут как получится, смогу сберечь шкуру юного аристократа, поспрашиваю. Ну нет, так нет.

После ужина, командир отряда скомандовал отбой. Осторожные аристо оставили бодрствующего часового. Судя по плану ребята, будут сменяться каждые два часа. При этом только первый и последний сменщик, по часу-полтора будут охранять крепость в одиночку. В остальное время бойцы будут принимать смену с пересечением в один час.

То есть первый стоит на посту один час в одиночку, потом поднимается второй, и они вместе дежурят еще шестьдесят минут. Следом просыпается третий, и на вахте с ним остается второй… Продуманные какие, и слабых мест у такого распорядка маловато. Вечером и утром достаточно по одному дозорному, ведь всегда кто-то еще не спит, или уже встал. А вот в самое опасное время будет дежурить целая треть армии. При этом солдаты все равно отлично отдохнут, так как вахта короткая и относительно не обременительная.

Решил подождать, все-таки глубокая и как сегодня безлунная ночь будет для меня большим подспорьем. С наступлением темноты стал по сантиметру приближаться к бастиону. Дежурные дисциплинированно не спят, часто меняют позицию и вроде даже пытаются что-то разглядеть. Но быть замеченным в такую темень не боюсь, тут больше переживаю, что выдам себя случайно хрустнувшей веткой.

Подобрался, сливаюсь со стволом дерева. Впереди открытое пространство, и ближе уже никак. Специально подобрал время атаки так, чтобы Юсаки спал. Не хватало его еще в темноте отправить его за барьер. Чем угостить супостата? Стрелы и дротики спрятал в лабиринте, они мне там понадобятся. Метнуть топор? Тогда есть риск, что он останется у противника, или еще хуже сломают. Остается использовать небогатый арсенал магии или пси.

Бить надо одного и наверняка. Прийти и закончить начатое никто не даст. Чертова несовместимость пси энергии и магии здорово мешает. Решил попробовать и то, и другое. Хорошо хоть локализовал «источник» и «сосредоточие», но из-за этого у меня перекос в сторону пси-техник, а местная магия работает по остаточному принципу. Потенциал большой, но пользуюсь им весьма ограничено, пока решает пси.

Сформировал технику. Простая капля силы, но не сгусток сырой энергии, а нечто плотное, структурированное. Больше работать с «источником» не могу, энергия начинает расползаться и смешиваясь с пси получается неуправляемая масса. Огонь! Постовой как раз взобрался на пенек, чтобы осмотреть открытое пространство за стеной, так что получил заряд в грудь почти в упор.

Удар проникающий, но аура развитого мага такой и без щита должна тормозить, однако это юнец. У него явно сломаны ребра, а внутренние органы получили нехилую встряску. Крик несчастного, почти мгновенно перешел в болезненные хрипы. Параллельно врубил «концентрацию» и поэтому легко рассчитал момент каста «разрыва» и «заморозки». Глубокая рана на плече и падение с замороженной ногой с пенька здоровья часовому не прибавили. Думаю, билет в путешествие за барьер на моторной лодке у него уже в кармане.

В лагере, конечно, бедлам. Все кувырком, люди носятся как курицы с отрезанными головами. От былой организованности и дисциплины не осталось и следа. Суровые вояки на поверку оказались горсткой подростков. Оно так и должно быть, только война и потери даруют невозмутимость в самых сложных ситуациях. Мне по факту даже не пришлось далеко отходить, хотя пока шумели сделал это безбоязненно. Сменил позицию и приблизился к крепости с другого конца.

Их осталось пятеро, и они явно напуганы. Теперь оба происшествия не без оснований связывают с происками какой-то злой силы. Только вот что делать? Начинать поиски в темном лесу? И какой дерзостью и силой должен обладать враг, чтобы дважды напасть практически на глазах у остальной армии аристократов. Не завидую вассалам барона Идзюина Горо и тем паче ему самому. Крошечная крепость теперь стала ловушкой, стены как оказалось не служат надежной защитой, а вокруг бродит могущественный враг…

Выдерживаю паузу. Нагнетаю жути. Несколько раз перемещался вокруг убежища противника и гортанным голосом издавал пугающий крик. Вся эта мистификация и театральщина понятным образом не дает противнику спокойно спать. А бессилие и невозможность атаковать только усугубляют ситуацию. Я в плюсе в любом случае, если гарнизон решится на вылазку, то в джунглях их потери возрастут еще больше. Будут сидеть и бодрствовать, к утру пощипаю еще раз.

Время проходит и нервное напряжение идет на спад. Барон кое-как успокаивает людей и вновь пытается наладить дежурство. Понимает, что днем у него возможно будет шанс разобраться с неизвестными, а для этого нужны силы. Придется рискнуть, а то можно потерять результаты с таким трудом достигнутых успехов. Я уже на позиции. Постовые теперь не маячат над стеной и стараются прикрыться камнями и деревом, но использую старый как мир способ

Булыжник летит в стену и бьет по деревяшке с глухим, но отчетливым в ночной тишине звуком. На острове нет птиц, прискорбно мало животных и даже вездесущие насекомые тут в дефиците, поэтому ночи тихие. Кто-то мгновенно реагирует и поднимается над бруствером. Руны «скорости» и «силы» закачаны пси-энергией под завязку, бросок, и электо-топор вырубает любопытного школьника.

Лагерь вновь стал похож на разворошенный палкой муравейник. Короткие команды, испуганные возгласы, суета. Бинго! Какой-то придурок решил взять мой артефакт. Второй разряд и еще один игрок ложится рядом с первым. У этого состояние лучше, он все же не получил в довесок удар увесистым тупым предметом, но настроение внутри маленькой крепости стремительно падает к нулю.

Барон еще на ногах, но с ним всего двое уцелевших бойцов, а это учитывая, что вчера их было больше чем в два раза, не может не удручать. При этом шум моторов возвестил о том, что кого-то из игроков будут эвакуировать. Понаблюдал, к сожалению, забрали только одного, у второго видимо еще есть шансы. Надо дожать. Хотя как вариант можно сходить к своим и по утру поддавить массой. Но будет ли днем при свете такое очевидное преимущество?

У Барона Горо сейчас два бойца и третий под вопросом, нас шестеро, но противник за стеной. Можно тут в осаду целый день играть, а я такой роскоши позволить не могу. Придется использовать крайний довод. Теперь уже ползу, после того как все внутри крепости усвоили, что лучше не высовывать голову наружу у меня появилась возможность подобраться прямо к стене. Единственная забота, надо делать это как можно тише.

Я совсем рядом. От притаившегося врага меня отделяет лишь тонкая стена с кучей прорех. Если не кромешная темнота, то меня безусловно заметили бы. Да и сейчас спасет только то, что лежу на земле и скрываюсь за валуном. Мне нужен барон. Как бы не обернулся следующий ход, но если сумею уконтрапупить Идзюина Горо, то победа у меня в кармане. Блин даже дыхание приходится задерживать, они слишком рядом.

И как определить кто есть кто? К моему облегчению они начали шепотом переговариваться. Пару мгновений и теперь знаю где сидит лидер отряда, ну и бонусом определил местоположение Уэхара Юсаки, здесь курилка и даже целый. Аккумулирую пси-энергию, щедро напитываю татуировки: «сила», «скорость», «разрыв», «морозилка», «банан»,… мне понадобиться все. И врубаю руну «портала»!

Я внутри крепости в шаге от барона. Он удивленно пытается встать, но небрежно ложу ему на плече открытую ладонь с «разрядником». Идзюна мощно проняло, прямо от макушки до пяток, и он потрясенный шоковым ударом грохается затылком на валун. Бошки у магов чугунные, но думаю в ближайшее время он мне не угрожать не сможет.

Ближайший аристо только приподнимается, «банан» под ногу, «морозилку» на коленный сустав. Парень неуклюже заваливается в мою строну. Встречаю коленом в голову, боковой в ухо, он поплыл. Подхватываю его руку и тяну на себя. Пришлось воспользоваться им как щитом. Уэхара за это время успел сформировать технику и влупил не глядя. Вот и ладушки, избавил меня от необходимости добивать его коллегу.

Толкаю бесчувственное тело в сторону и кувырком ныряю к юному Юсаки. В «астральном зрении» он судорожно пытается скастовать новую атаку. Но поздно! Ему бы забыть про дистанционные техники и просто усиленным кулаком меня встретить. Вот они издержки клановых приемов, вдолбленных на тренировках. Ученик явно растерял всю гибкость мышления и работает по шаблону. Это тоже неплохо если у тебя феноменальная скорость, причем как тела, так и принятия решений.

Подкатываюсь ему под ноги. «Разрыв» на голень, ошеломляющий удар в пах, резко стартую вверх, переворачиваясь в воздухе и беру на рычаг локтя. Короткий импульс и плечо вылетает из суставной сумки. Мог бы сломать, но мне он нужен здесь, а не за барьером. Парень не хлипкий, но сознание все же теряет, слишком много боли спрессовалось на единицу времени.

Теперь в темпе провожу зачистку. Ломаю барону руки и ногу, то же самое для профилактики и парню что пострадал от «дружественного» огня Уэхара. Хотя там, кажется, было лишним, ему в себя прийти без медицинской помощи будет трудновато. Так теперь тот, кто по неосторожности схватил топор. Ломаю ему руку, чтобы привести в чувство. Церемонится времени нет, надо коротко допросить.

— Какие кланы имеют контингент на архипелаге? — бью едва очнувшегося школьника по щекам.

— Я не знаю…, - хватаю палец на здоровой руке и коротким движением ломаю, — Ааааааа!!!

— Какие кланы имеют контингент на архипелаге? — холодно повторяю вопрос. Монотонность и равнодушие в этом деле самое оно то. Так даже страшнее угроз и криков. Тем более без слов ломаю ему нежные аристократические пальчики.

— Юсаки, — ну это я, итак, знаю, — Ки, Сога, и Оэ.

— Молодец, пять! — улыбнулся я и постарался как можно безболезненнее, если так можно говорить о моем способе, отправить парня за барьер.

Теперь надо разобраться с пленным. Держать мага на привязи та еще задачка. И в принципе надавить на него особо нечем. Уйдет за барьер и все, уже через пару дней окажется дома, да еще и с репутацией не сдавшегося героя. Так что ему предложить? С другой стороны чего морочиться? Свяжем плотно, так что никакая магия не получится, пару человек в охрану, будут долбить его раз в два часа, чтобы в себя прийти не мог и какую пакость учинить. Чем не план? Так ведь это похоже на весомый аргумент в переговорах!

— Давай очухивайся, Уэхара, — стал бить парня по щекам, такие дела надо быстро решать, пока жертва в шоке и слабо соображает.

Глава 25. Рейд, финал

С молодым Юсаке я в итоге все же договорился. Парень не отошел от шока, а с уходом за барьер всех товарищей в принципе был в своем праве. Он предпочел содержанию в неволе до конца Игр вассальную клятву с некоторыми оговорками. Вроде того что не выступит против принцессы Тэймэй и не будет воевать с аристо из ряда кланов. Лично меня такой расклад более чем устроил, тем более Уэхара проглотил и мои дополнительные условия.

К слову, как и ожидал, больше никто из отпрысков семей, держащих небольшие гарнизоны на архипелаге, в Финале Игр не участвовал. Так что мне невероятно повезло вытянуть единственный счастливый билет. Вызвал сокола и привязал к его лапе короткую записку на клочке ткани. Птиц должен привести моих вассалов сюда. Уэхара пока особо не ходок и оставить одного его нельзя. Руку ему вправил, сейчас она висит на сделанной из трофейных футболок повязке, а вот нога, поврежденная «разрывом», пока кровоточит. Там не сильно критичная рана, но даже магу необходимо время, чтобы оклематься.

Ребята подошли довольно быстро. Это ночью показалось, что два лагеря расположены далеко друг от друга, а по факту удивительно, что Ичиро Ямада не столкнулся с армией барона Идзюина Горо. Пока ждал, неплохо отдохнул, подкрепился рыбой и при помощи Фалькона разведал округу. Хмм… сокол своим зорким взглядом нашел довольно многообещающую пару хорошо знакомых мне бойцов. Буквально в паре километров от крепости по берегу шагали Дуболом и видно оправившаяся от травм Молния.

Оставил прибывших Банко, Кина Оути, Момо и Муто Нобуеси с Уэхара, а сам в сопровождении старшей Хигаси отправился встречать одних из сильнейших воинов в этой Игре. Намеренно не стал собирать всю армию. Боюсь если мои недавние союзники увидят толпу учеников, то просто скроются из вида. Гоняйся потом за ними по острову или жди от них горячего привета ночью. Станется с эти двоих. Так что достаточно встречи два на два. При этом Мэй выбрал осознанно, с некоторых пор учитываю, что парочки игроков лучше не разбивать.

Так как чемпионы простолюдинов шли встречным курсом, столкновение не заставило себя ждать. Увидели друг друга издалека, лично я бы свернул в лес от греха подальше, но у Дуболома видимо стальные яйца. Парень не секунды не сомневаюсь танком пер навстречу. Насколько надо быть уверенным в себе, чтобы невозмутимо идти на столкновение с равным по численности противником? Однако через несколько минут своим усиленным зрением увидел эмоции узнавания и улыбки на лицах парочки.

— Гэндзи Танака! — прогремел человек-гора, — Рад видеть тебя, брат!

— Взаимно, брат! — ответил я, и тут же пригласил, — У меня тут недалеко лагерь, и остальная команда, предлагаю всем вместе пообедать.

— Будет очень кстати, — за двоих доброжелательно ответила Молния.

— Расскажи нам, ты смог достать принцессу Тэймэй? — тут же не вытерпев стал расспрашивать Дуболом.

Надо сказать даже мои ближайшие вассалы не знали историю противостояния между мной и наследницей престола. Муто Нобуеси ее ярым сторонником не был изначально, а для остальных, я полагал, особого значения ее судьба не имеет. Наверное, только Уэхара это потенциально могло удивить. Однако, как позже оказалось, сильно недооценил интерес к яркой наследнице престола.

— Можно сказать, что да, — я коротко ответил, и с удивлением увидел, как округляются глаза Мэй Хигаси. Ей то на кой принцесса?

— Это прямо офигительное начало истории, — засмеялся Дуболом, — Я руку отдам за то, чтобы это услышать!

— И я, — засияли глаза Молнии, у нее то явно счеты с венценосной особой. Пытки дело такое, быстро из головы не выкинешь.

— И я бы не отказалась, господин, — склонила в страшном любопытстве голову Мэй Хигаси. При слове господин Дуболом и Молния переглянулись.

— Да ничего особенного, оказался в нужное время в нужном месте. Принцесса Тэймэй попала меж двух огней: с одной стороны уголовники, с другой стороны я, — последовал мой короткий ответ.

— Хочется подробностей, — улыбнулась Молния, — Но в любом случае мы в долгу у тебя.

— Я правильно понимаю, что Мэй, — дуболом кивнул в сторону старшей Хигаси, — И все остальные в лагере твои вассалы?

— Да, все верно, сейчас в отряде семь бойцов, — дал я полный расклад, и не скрывая продолжил, — Хочу подмять под себя весь остров и быстрее закончить Финал.

— Мы с тобой! — уверенно, без всяких сомнений заявил Дуболом, предварительно переглянувшись с Молнией, эта парочка понимает друг друга без слов. Приятно!

— Готовы дать вассальную присягу прямо сейчас, — подтвердила слова гиганта его спутница.

По итогу моя армия за сутки выросла на половину и сейчас у меня под рукой девять бойцов. Учитывая, сколько учеников вынес я и команда принцессы, рискну предположить, что мы на данный момент самая грозная сила на острове. После сытного обеда и знакомства не мешкая двинулись вперед. Уэхара немного тормозил группу, но хорошая еда и уход сделали свое дело, с каждым часом парень все больше и больше приходил в норму. Боец из него пока никакой, но ходить может.

Следующая цель — это группа уголовников. Двое мужчин и столько же женщин в оранжевых комбинезонах вальяжно расположились в одной из бухт. Судя по развешанным серым футболкам когда-то в этом лагере, жили ученики. Мы превосходим взрослых на голову, как личной силой, так и количеством. Могу подмять их под себя, только от этой идеи сильно отталкивают сомнения в их адекватности. Пока все, с кем пришлось столкнуться здравым рассудком не блистали. Больше похожи на серийных убийц и маньяков. Если эти такие же, то даже как нагрузка они мне не подойдут, но будем посмотреть.

Нас девять и каждый из дошедших до этого этапа обладает незаурядной личной силой, стальной волей и талантом. Мы уверенно идем вдоль берега, обоснованно чувствуя себя хозяевами положения. И это не пустая бравада, а точный, трезвый расчет. Ирука надежно блокирует преступникам выход в бухту, сокол просветил всю округу на несколько километров. Нам никто не помешает разобраться с людьми в оранжевых комбинезонах.

Побережье взяли полукольцом и двигаемся широким охватом. На левом фланге Дуболом с Молнией, на правом Нобуеси с Момо, в центе я с Мэй. Кин Оути, Банко и Уэхара в резерве, последний вообще в драке будет участвовать только в крайнем случае. Рановато ему еще активничать. Был тонкий момент, пока двигались цепочкой, бандиты вполне могли прорваться. А остальным для того, чтобы локализовать место прорыва, могло не хватить времени.

Но сокол и дельфин выдавали информацию в режиме реального времени и, если бы отдыхающие на песочке засуетились, я бы заранее бросил резервы в нужную сторону. Все прошло как по нотам. На пляж наша дружная гоп-компания вывалилась практически одновременно. Одна из женщин как раз выходила на берег из воды, ничуть не стесняясь, а даже наоборот демонстрируя роскошные зрелые формы. Она нас первая заметила и, предупредив остальных криком, замерла.

Вторая девушка уводила одного из мужчин на дальний край пляжа. Парочка видимо планировала уединиться между двух огромных бревен. А вместо этого вышла прямо на Дуболома со свистом раскручивающего свое бревнышко и прикрывающую левый фланг Молнию. Только один мужчина, по-видимому, самый матерый из всех не шелохнулся, продолжал лежать лицом к воде и деланно рассматривал грудь и темный треугольник своей подруги.

— Ну че, мальцы, видели когда-нибудь такие сиськи? — продолжая лежать и даже не оборачиваясь, спросил уголовник. Завидую его выдержке, у бандита по ходу железная выдержка.

— Глупый вопрос, — надо попробовать переиграть его словами, — Как минимум мы любуемся ими сейчас. И потом я еще допускаю что твоя подруга могла удивить парней, но половина в моем отряде девушки.

— Это кто тут такой языкастый? — приподнялся на локтях бандит и обернулся. Нда… лучше бы он этого не делал. Страшенный мужик, лицо изуродовано шрамами или старыми ожогами, а между проплешинами довольно мерзко торчат клочки волос.

— Не хами, — коротко осек наглеца.

— А то что? Прикажешь своим карапузам защекотать меня до смерти? — продолжал выеживаться главарь бандитов. Явно примитивная подводка на слабо, определенно жаждет поединка. Надо обламывать слишком наглого мужика.

— Зачем? — я еще в самом начале беседы наклонился и как будто невзначай поднял пару округлых камешков и во время разговора перекидывал их из руки в руку, — Тебе хватит и оплеухи от меня!

— Ну-ка, ну-ка, молокосос, — поднимаясь на ноги, возбудился бандит, обрадовавшись, что его подначка прошла с первого раза, — Один на один?

— Щас, разбежался! — таких обоссов я на Скайде пачками на завтрак ел!

Первый камень со свистом рассекает воздух, татуировки «силы» и «скорости» придают ему просто невероятный импульс. Это еще не скорость пули, но за счет массы эффект вполне приличный. Лидер бандитов получает точно в голову. Удар настолько сильный, что тело оранжевого опрокидывается на спину, а из рассечения обильно хлещет кровь. Это маги могут за счет щитов и укрепления тела держать физические атаки, но чего возомнил себе этот придурок?

— Аааааааа!!! Убьюююю!!! — заорал бандит в голос, быстро растеряв свою первоначальную невозмутимость.

— Закрой пасть, если не хочешь, чтобы это сделал я, — буднично отреагировал на происходящее, моя очередь показывать хладнокровие и тотальное превосходство.

К слову, никто из подельников крикуна даже не шелохнулся, тем более всех контролировали маги с боевыми плетениями наготове. Однако бандит, ослепленный болью, яростью и собственным величием с низкого старта, рванул вперед. Чего я в принципе и добивался. Чтобы остальные согласились пополнить мою растущую армию и в будущем не доставляли особых проблем, нужен жесткий урок. А как иначе бы существовали гнезда крыс на Скайде? Чтобы управлять отщепенцами и отморозками надо заставить их поверить, что ты еще больший маньяк чем они!

Второй камень врезается в грудь, замедляя нападающего. Потом ухожу в «тень» и, ловя потрясенные взгляды своих и чужих бойцов, материализуюсь около своей жертвы. Короткий тычок в печень, закручиваю боковой в челюсть и на излете ломаю руку. Бандит мешком валится на землю, а я ловлю на мгновение взлетевшую в верх пятку и выкручиваю стопу. Все! Жесткая, практически мгновенная и безапелляционная расправа. Враг уже в любом случае не причинит нам вреда. Оборачиваюсь к остальным обладателям оранжевых роб.

— Мне нужны вассалы, если вы понимаете, о чем речь, — глядя сквозь уголовников проговорил я сквозь зубы.

По опыту знаю, что такой взгляд, когда на человека смотрят словно он расходный материал, пугает почище чем иные пытки. Правда нужно для этого создать специальные условия, достойный антураж. Но у нас сейчас как раз подходящая ситуация! Первыми на поклон пришла замершая парочка. Они явно напуганы, короткой и равнодушной расправой.

Мэй Хигаси здорово помогла, она стала зачитывать текст стандартной присяги, а преступники хором повторять. Я лишь поднял руку в конце и немного поправил формулировку в нужную мне сторону. Голая разбойница вышла из воды и ничуть не смущаясь наготы повторила клятву вслед за своими коллегами. Надеюсь, больших проблем новые вассалы не доставят.

Теперь в моем отряде целая дюжина бойцов. Прикидываю расклады: приблизительно знаю количество участников из Синдзюки и Квартала простолюдинов. Проблема есть только с подсчетом аристо. До изменения правил цифра была вполне ясная и понятная. От каждой префектуры в игру должно было попасть две команды победительницы и в четыре раза больше от благородных. Причем если кто-то из игроков не сумел оправиться от ран, его место могли занять игроки из других школ.

Однако, когда принцип отбора заменили на индивидуальный рейтинг, все пошло вверх тормашками. От нас и простолюдинов в финал попало немного меньше игроков. Но общее количество участников Финала тоже поменяли. На остров попала верхушка рейтинга, но в каком месте организаторы провели черту — это тайна за семью печатями. В любом случае после побоища, учиненного армии Тэймэй и последних событий, есть уверенность, что на острове моей команде практически никто не сможет противостоять.

Тем более следующая цель сулила мне не битву, а новых союзников. Но обжегшись на Ичиро Ямада решил перестраховаться. Я вел отряд в ту бухту, где вечность назад остался Нобуро Суредзава. Если окубовец не страдает амнезией, то может быть мне удастся пополнить свою армию без очередной схватки и доказать администрации абсолютное превосходство своих сил. Так что задерживаться не стали и в том же темпе двинулись к бухте. Кстати, из-за нее, а точнее говоря помня о коварном течении, изначально отбросил мысль о передвижении по морю.

До лагеря лидера Окубо добрались ближе к вечеру, старался не измотать бойцов, а вдруг придется воевать. На берег выбрались загодя и шли тесной группой так, чтобы дозорные Суредзавы сразу увидели чужаков. Но как только они заметили огромную армию, жестом остановил вассалов и сам в одиночку двинулся к укреплениям на берегу бухты.

Иначе Нобуро вполне мог увести своих людей в джунгли без боя, уж слишком ощутимо было преимущество. Кореец собрал под своей рукой четверых бойцов. В принципе отличный результат, тем более они все это время удерживали довольно лакомое место. Рыба тут буквально валилась из океана. Мой маневр привлек внимание и гарнизон маленькой крепости остался на месте.

— Как дела, брат? — спросил подойдя поближе.

— Отлично, брат Гэндзи, — широко улыбнулся Суредзава, мгновенно узнав меня, — Я вижу, что и у тебя все хорошо.

— Я хочу закончить игру, — сразу перешел к делу.

— Хочешь схлестнуться с армией принцессы Тэймэй? — Суредзава сделал верные прогнозы, но просто не обладал свежей информацией.

— Ее высочество уже за барьером, равно как и армии князя Сандзе Саетоми и барона Идзюина Горо. Не думаю, что на острове остались значительные силы, — посвятил в расклады окубовца.

— Вот как! — удивленно вздернул брови Нобуро…

Вечером объединений отряд ужинал перед последним броском по острову. Теперь моя армия насчитывает семнадцать бойцов и сверх того получала всемерную помощь пары мощных магических питомцев. Безусловно теперь победа лишь дело времени!

*****
— Гэндзи Танака нарушил весь баланс финальных игр! — заявил глава службы протокола.

— Хмм… он действовал в рамках правил, — возразил министр обороны.

— Дело не в этом, посмотрите статистику! Он в одиночку уничтожил больше соперников чем кто-либо! О каком успешном эксперименте может идти речь? — глава протокола явно намекал на некое читерство, однако после прошлой выволочки Императора был весьма осторожен в формулировках.

— Тем не менее эти Игры самые результативные за последние десять лет! Прорыв у принцессы Тэймэй, пара талантливых убийц магов и это, не говоря, об открывшихся способностях Повелителя Зверей, — горячо возразил Иерарх, — Только одна способность работы с артефактами чего стоит!

— Она еще не подтверждена, — по инерции возразил глава протокола, понимая тщетность своих аргументов. На самом деле победители не судят, а Игры бесспорно получились рекордно полезными.

— Стойте! А что, собственно, происходит? — привлек внимание членов Малого Совета секретарь.

В это время на экран вывели крупное изображение Гэндзи Танака, а на динамики подали его голос. Видимо игрок обнаружил одну из скрытых камер, которыми был напичкан остров.

— Я Гэндзи Танака, глава независимого рода Ясуда согласно правилам экспансии утвержденных указом Его Величества Императора Тэрухито Сакурамати от тысяча… года, объявляю остров Торисима владениями рода. Обязуюсь защищать его от нападок варваров и сделать неотъемлемой часть Империи. В знак доказательства наших возможностей и согласно условиям правящего дома мной установлен контроль над защитным барьером!


Оглавление

  • Глава 1. Легкая победа
  • Глава 2. Акира Такада
  • Глава 3. Как рождаются войны
  • Глава. 4 Бой!
  • Глава 5. На тропе войны
  • Глава 6. Неожиданный поворот
  • Глава 7. Мозговой штурм
  • Глава 8. Артефактор
  • Глава 9. Урок
  • Глава 10. Артефактор, продолжение
  • Глава 11. Союз
  • Глава 12. Схватка
  • Глава 13. Новые планы
  • Глава 14. Штурм
  • Глава 15. Приятные новости
  • Глава 16. Обуза?
  • Глава 17. Грани будущего
  • Глава 18. Райский сад
  • Глава 19. Загонная охота
  • Глава 20. Неравный бой!
  • Глава 21. Самый лучший вариант!
  • Глава 22. Экспансия
  • Глава 23. Рейд, начало
  • Глава 24. Рейд, продолжение
  • Глава 25. Рейд, финал



  • «Призрачные миры» - интернет-магазин современной литературы в жанре любовного романа, фэнтези, мистики