КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы  

Старшая школа Гакко. Книга восьмая (fb2)


Настройки текста:



Глава 1 Дела девичьи

Такада благополучно перебрались на Окинаву. Клан перебросил большую часть своей пехоты, гражданских специалистов, боевой техники оборудования и имущества. Новый дом мало уступал родному поместью размерами, но был естественно хуже обустроен и защищен. Поэтому переселенцы в первую очередь занялись укреплениями главного замка и подступов к нему.

По договоренности с кланами Окинавы, Такада меняли часть своих владений в столице и пригороде на равнозначные земли на островах. Окинавцы давно сотрудничали с изгоями, их связь уходила корнями в те времена, когда предки Шина были еще в когорте знатнейших семей Империи. Старые связи пережили горечь поражения и столетия забвения. Сейчас островные затворники решили завести плацдарм в столице и им как раз на руку пришлось решение главы изгоев сбежать из столицы.

Местные выделили в складчину по участку земли и организовали достойную территорию, которая к обоюдной выгоде была обменена на равноценные земли в столице. Такада тем не менее оставляли за собой родовое поместье, основную боевую базу и контроль над рядом торговых центров, промышленных объектов и другого бизнеса служащего основой финансового благополучия изгоев.

Шин не уходил на Окинаву закрыв за собой все двери, клан просто планомерно искал новые пути и возможности. К сожалению, сидение в столице особого развития не принесло, резервы накопленные в годы благополучия хоть и медленно, но таяли, и старые недоброжелатели имели все шансы дождаться того момента как гордые Такада канут в небытие. Нужно было радикально что-то менять, а тут эта история с девчонками…

Тогда из-за поспешного решения, на эмоциях, они едва не потеряли жизнь. Казалось, что целой роты телохранителей вполне достаточно, а ведь можно было переместиться на базу и уйти на Окинаву в сопровождении всей армии. Но применять такие беспрецедентные меры, да еще и в столице считалось неразумным, но видно у ухажера Кийоко и Акиры очень могущественные враги.

После всего девочки, казалось, смирились с переездом и разрывом отношений с молодым Танака. То прощание и люди, отдавшие жизнь за клан, заставили их сильно повзрослеть. Только вот оказалось, что еще не все закончено и наследницы решили дать последний бой. Шин и Эми подготовились давить любое сопротивление, ведь у них в руках убойное оружие — покушение никакими слезами и любовными историями не перебить.

— Дядя, тетя, я бы хотела попросить вашего разрешения отделиться от Дома Такада, — ошарашила Акира, как они ошибочно полагали готовых ко всему Шина и Эми. Только вот такой удар под дых вышел совсем неожиданным.

— Гхм…, - попытался взять паузу Шин, неумело потянув время натуженным кашлем, — Но ты же еще несовершеннолетняя.

— Мне через месяц двадцать один, к тому же я почти год как сдала тесты на ранг кохая, — коротко, но жестко ответила Акира. Они с Кийоко тщательно готовились к сложному разговору.

— Акира, девочка моя, молодой девушке небезопасно быть одной, к тому же наша семья не защищена статусом, — привела довольно весомый аргумент Эми, которая немного восстановилась пока девочки размазывали ее мужа. Пришел черед верной жены вставать на защиту семьи.

— Я все обдумала, тетя. Мне в любом случае придется жить в столице, пока буду учиться в университете, а клан будет на Окинаве. Так что мой статус принципиально ничего не поменяет, окружающие все равно будут связывать меня с Такада, — смело ответила ранее безропотная племянница.

— Но тогда зачем выходить из клана? — недоумевал Шин.

— Я планирую присоединиться к Гэндзи Танака и хочу, чтобы любое мое решение никак не уронило чести клана, — серьезно ответила Акира, и продолжила объяснять, видя удивление на лицах родителей Кийоко, — Повелитель Зверей уже сейчас стал главой независимого рода Ясуда, к тому же он богат и скоро войдет в когорту высших аристократов Империи. Возможно, я как член клана Такада помешаю ему в его планах.

— Ты готова стать наложницей? — в ужасе предположила Эми.

— Если такова будет его воля, то да! — решительно заявила Акира.

— Не бывать этому! — в гневе закричал Шин, — И помыслить не моги, чтобы дочь моего брата, гордая Такада так унизила свой род!

— Через месяц я буду в праве сама решать свою судьбу, — кротко, но твердо ответила Акира.

— Не забывая ты член клана Такада и только я вправе решать такие вопросы! — закусил удила Шин, — Ты поедешь учиться в Поднебесную, и Кийоко тоже!

— Дядя, мы давно не клан, а простолюдины Империи самостоятельно решают любые вопросы после наступления совершеннолетия, — этот ответ Акиры был нереально жестким и болезненным. Клан изгоев держался не на законах, а только на преданности правящей семье, и одна из них только что решила отколоться.

— Акира! — вскрикнула Эми, которая не думала, что все может зайти так далеко.

— Ты хорошо подумала? — грозно насупился Шин Такада.

— Да! — коротко ответила Чемпионка Гакко.

— Шин, сбавь обороты, Акира постарайся быть более почтительнее, — Эми резко прервала начинающуюся перепалку, она первая поняла, что сейчас самые близкие ей люди могут наговорить друг другу лишнего и в итоге все потеряют.

— Я всецело поддерживаю сестру, — неожиданно подала голос до сих пор молчавшая Кийоко, ее спокойное замечание заставило Эми и Шина буквально рухнуть на стулья.

— Девочка моя, почему? — с мольбой в голосе спросила Акиру Эми.

— Я люблю его всем сердцем, — последовал уверенный ответ.

— Я не… — начал было Шин, но был грубо прерван супругой.

— Муж мой, сейчас из-за своего упрямства и амбиций ты близок к тому, чтобы потерять единственного выжившего члена семьи твоего брата! — как пощечина выстрелила фраза Эми, — Надо сделать так, чтобы Акире было максимально комфортно в принятом ей решении.

— Но стать наложницей? — опять вскинулся возмущенный Шин.

— Это ты придумал сам! А даже если так, нам просто нужно приложить максимум усилий, чтобы условия для единственной племянницы были лучшими! — начала давить на супруга Эми, женским чутьем почувствовавшая что племянницу не сломить.

— Как это сделать? — пошел на попятную Шин Такада.

— Гэндзи нуждается в верных бойцах! — Кийоко неожиданно ответила за старшую сестру.

— Хмм… если Акира придет с армией, то никак не окажется в качестве наложницы, — задумался Шин, — бойцы не будут преданы Гэндзи если не войдут в род Танака-Ясуда как равные к равным.

— Вот! Это больше похоже на конструктивный разговор, — обрадовалась Эми. Если уж и отпускать племянницу, то надо сохранить с ней семейные отношения. Тем более Акира была любима не меньше родной дочери.

— Акира, все что было под командованием твоего отца сохранено в целости. Это твои люди, я всегда хотел, чтобы они пошли за тобой, когда ты выйдешь замуж, — искренен ответил Шин.

— Спасибо, дядя, — едва не расплакалась Акира, она не привыкла разговаривать так со своими самыми близкими людьми.

После было трогательное примирение семейства, совместный обед и обсуждение стратегии Акиры в столице. Решили, что девушка хотя и получит независимый статус, но пока поселится в родовом поместье. И это не будет уступка Шину и Эми, а даже наоборот, родственники просят племянницу о помощи. Выделение целой трети армии, да еще и после гибели едва ли не половины телохранителей сильно скажется на боеспособности Такада. А объекты в столице кто-то должен охранять и пока это ляжет на плечи Акиры и ее солдат.

Потом подробно обсудили имущество и силы, которые отойдут Акире. Шин все время после гибели брата вел учет тому что принадлежало Акире по праву наследования. Деньги на счетах, акции, долговые бумаги, офисные здания, жилые помещения… На все был готов пакет документов и отчет об управлении активами, подкрепленный аудиторской проверкой.

Все так же педантично было оформлено и касательно армии. Личные войска Акиры на текущий момент насчитывали чуть менее полутора тысяч солдат. Армия имела в своем распоряжении стрелковое оружие, артиллерию, бронетехнику и магов. Это было современное, тренированное, отлично мотивированное войско, в любой момент готовое к войне. Старшей Такада будет что предложить Гэндзи Танака!

* * *
Принцесса Тэймэй львиную долю своего времени проводила в додзе. Взбалмошную, избалованную девчонку, ну а как иначе при таком-то положении, в свое время сумели дисциплинировать только за счет любви к боевым искусствам. Ну конечно не без влияния семьи, методик в Императорском доме наработано изрядно, всяких потомков на путь истинный наставляли. Иначе беда, не дай боги страной будет править лентяй, неуч или просто безвольный человек.

В целом в династии была очень интересная система. Почти во всем мире работала так называемая очередь престолонаследия, которая за исключением мелких деталей практически идентична во всех странах. Но в Империи определяющим фактором был дар. Однако существовал риск, что претендент в конкретном поколении не появится и на этот случай параллельно работало традиционное ранжирование.

К тому же было удобно составлять всякие табели о рангах, соизмеряя степень родства, близость к трону, знатность и богатство. Однако при этом двор не мог рассчитывать на игры с престолом, когда высшая аристократия манипулирует Императором. В краткосрочной перспективе не без этого, но в долгую влиять на провидца просто невозможно. А выстраивать загодя отношения с первыми принцами и принцессами, тоже неблагодарное дело, императором мог стать любой член семьи, подтвердивший наличие дара!

Поэтому интриги при дворе были нетипичны для любой другой страны. Знать старалась уделять внимание каждому члену Императорской семьи, и быстро перестраивалась на того претендента, кто демонстрировал зачатки предвидения. Сейчас такой фавориткой стала принцесса Тэймэй и пристальное внимание вскружило девушке голову. Вельможи невзначай искали встречи, преподносили подарки, зазывали в интересные проекты…

Все это не ускользнуло от внимания личного тренера принцессы, и он предпринял меры, загрузив девушку так, что она бывала засыпала прямо на ходу. А как иначе? На самом деле шансов стать Императрицей у Тэймэй немного, ее дар был известен и короткое предвидение редко перерастало в нечто большее, а на троне нужен настоящий «пророк»! Так что принцессу скорее всего ждало горькое разочарование, когда жадная толпа переключится на нового претендента. Предвидя это, учитель как мог старался оградить ученицу.

Для Тэймэй пришлось полностью перестраивать весь тренировочный процесс. Конечно, остались неизменными общефизическая подготовка, медитации, изучение магических приемов. Но вот преподавание боевых техник стало по-настоящему сложной, но от этого весьма интересной задачей. Предвидение, пусть и на несколько секунд вперед — это талант, делающий обычного бойца невероятно эффективным.

Принцесса знала где будет следующий удар, начинала уклоняться раньше того, как противник атаковал. В поединке равный боец не имел против нее ни одного шанса. Только те, кто выше на голову могли достичь успеха за счет подавляющей силы и скорости. Тут сколько не предсказывай, но в итоге получишь один и тот же вариант. В принципе этот факт и стал определяющим в выборе спарринг-партнеров для Тэймэй. Ей подбирали выдающихся бойцов, таких как возможный будущий мэйдзин — Сатико.

Идеальная кандидатура: близка к трону, состоит в корпусе, на голову выше Тэймэй в боевых искусствах. Совместные тренировки были весьма полезны обеим и после того, как Сатико исключили из команды Мори Мотонари девушку на постоянной основе закрепили к тренерскому составу принцессы Тэймэй. Конечно, это не опасные и интересные миссии в обществе высокорангового мага, но опыт противостояния «пророку» тоже неплохой способ саморазвития. Тем более в императорском додзе всегда было у кого поучиться, на огонек заглядывали такие мастера…

Опасность и угроза жизни развивают мага лучше любых самых продвинутых тренировок. Поэтому спарринг с равным, а лучше более сильным партнером, самая эффективная метода, особенно для Тэймэй. Сестры ладили между собой, но на арене дрались яростно, не жалея друг друга. Бой доставлял обеим огромное удовольствие. Сейчас Сатико выигрывала две битвы из трех, но принцесса быстро набирала и ее навыки помноженные на дар предвидения стали по-настоящему опасны.

Обе девушки замерли на краю татами в ожидании команды учителя. Арена активирована, дворцовые маги защищают здание и других тренирующихся от техник, применяемых спринцующимися. Белые маты, большое пространство для магического боя, неизменные бригады медиков на периферии и один-два зрителя из числа тренеров, они же будут судить поединок, в случае если дойдет до решения, хотя в девяти случаях из десяти спарринг заканчивается нокаутом.

— Хаджиме, — подал команду тренер, разрешая девушкам тренировочную схватку.

Соперницы стали аккуратно сближаться друг с другом. Сатико по опыту знала, что дистанционные техники против Тэймэй не работают, зацепить «пророка» можно было лишь площадным заклинанием. Но еще молодая латница могла выдать одно, максимум два таких плетения, а этого могло не хватить. Принцесса умела ставить щит, быстро бегала и предвидела самую безопасную точку. Так что только ближний бой.

Тэймэй перебирала вариации будущего старясь поймать удобный момент. Но любая атака техникой в ее предвидении легко принималась многоопытной Сатико на универсальный щит. Все-таки разница в классах дает о себе знать, подловить мага такого уровня совсем непросто. Остается только хаос рукопашной, где предвидение даст существенное преимущество. Измотать, лишить резервов и подловить. Хотя сегодня в тактике есть изменения, принцесса решила раскачать противника, заставив разозлиться, благо прихлебатели принесли сведения, при помощи которых можно зацепить эмоциональную Сатико.

— Сестра, я буквально сегодня узнала, что тебя раздела под орех Повелитель Зверей, — закинула удочку принцесса, и по мгновенной реакции поняла, что находится на правильном пути.

— Это был нечестный бой! — буркнула Сатико и всем видом показала, что не хочет продолжать неудобную тему.

— Ну да, матерый маг, закончивший университет напала на едва инициировавшегося подростка, — поддела Тэймэй.

— Не переворачивай! — не на шутку разозлилась Сатико, — Он победил только из-за вмешательства своего питомца.

— Ну согласно эдикту нашего общего предка, Повелитель и его Зверь — «суть одно целое»! — назидательно процитировала принцесса, зная, что старшей сестер такой тон абсолютно не нравится.

— Меньше разговоров, больше дела! — отреагировала Сатико. Разозленная девушка, чтобы прекратить неприятный разговор в ярости метнула в соперницу сразу два коротких импульса. Однако Тэймэй используя свой дар ушла с линии атаки задолго до того, как магические снаряды со свистом прошили воздух.

— Сестра, я смотрю он реально тебя задел, поговаривают что мелкий Танака тот еще постельный террорист, — зашла, с другой стороны, хитроумная Тэймэй, то, что Сатико стала попусту тратить резерв уже достижение. Значит надо продолжать.

— Не мели ерунды, — сквозь зубы процедила хмурая латница и врезала еще двумя дисками силы.

— Почему ерунда? — сделала наивное личико Тэймэй, — Ходят слухи, что пострел трахнул твою наставницу, железную леди Мотонари. Кто знает может, и ты у него на прицеле?

— Да пошла ты! — окончательно вышла из себя Сатико и продолжая беспечно расходовать энергию ринулась на сближение. Ожидавшая этого принцесса, змеей изогнулась, пропуская мимо себя техники и вдруг замерла, удивленно округлив глаза. Такое случалось, когда на нее неожиданно накатывал дар предвидения…

Глава 2 Непростые проблемы Юкихе

Удар первого магического диска встретила полусфера щита, второй с противным скрежетом пропилил металлическую накладку на руке, третий больно впечатался в бок, а дальше налетела еще ничего не понявшая Сатико. Тэймэй проиграла вчистую. Редко такое случалось, обычно принцесса дралась до конца и всегда имела несколько козырей в рукаве. Но не в этот раз, весь ее план строился на атаке, а такой быстрый переход к обороне ни к чему хорошему не привел.

— Что с тобой? — озабоченно спросила Сатико, хотя Тэймэй и была той еще врединой, но родственница все же, пусть и дальняя.

— Все в порядке, — как-то скомкано ответила принцесса и под удивленными взглядами обратилась к тренеру, — Учитель, я могу сегодня пропустить занятие? Мне необходимо побыть одной.

— Да, — кивком отпустил девушку тренер, он не знал, что на самом деле случилось, но чутьем матерого преподавателя понял — это не пустой каприз. Принцесса медленно удалилась в собственные покои, даже не переоделась, хотя здесь в Императорском дворце она могла сделать это в любой комнате.

— Что это было? — изогнула бровь Сатико, недовольная слишком рано прерванной тренировкой. Да и злость, которую разбудила Тэймэй так и не нашла выхода.

— Так бывает Сатико, — мудро ответил тренер, — Я вижу твоя сила ищет применения, окажешь ли ты мне честь встретиться в тренировочном поединке?

— Вау, с удовольствием тренер, — завсегдатаи говорили, что старый сэнсэй иногда лично проверяет подготовку учеников, но за все это время Сатико ни разу не видела работу мастера, а тут попробовать самой, невероятная удача.

Тренер в отличии от остальных не стал надевать защитный костюм, хотя, например принцессу Тэймэй сегодня он дважды спас от серьезных травм. Но боец такого класса в бою против недавней студентки мог позволить и не такое. Пожилой мужчина и юная девушка заняли позиции на краю татами. Церемонно поклонились друг другу и приступили к учебному бою.

Сэнсэй отдал всю инициативу Сатико, он только немного выдвинулся вперед и занял оборонительную позицию. Бастардка начала с осторожных атак, она выложила немало сил в поединке с Тэймэй, а потому берегла резерв маны. Тренер тоже работал экономно и показывая высокий класс отражал атаки не за счет превосходства в ранге, а контролем, филигранно выполненными плетениями, и как это неудивительно скоростью.

Он просто уклонялся от атак, не как принцесса, видящая грани будущего, но как опытный боец знающий, когда лучше пропустить удар мимо себя, чем встречать его блоком тратя собственные силы. В итоге Сатико явно немного понимающая в математике боя быстро пришла к выводу, что расходует даже на разведку в два, а то и в три раза больше сил чем учитель. Нужно что-то менять.

Был у нее в загашнике секретный фокус. Ну как секретный, на школьных играх, в академии и в Корпусе она его уже не раз успешно демонстрировала, но тут в императорском додзе его еще никто не видел. Это было то немногое, что осталось от матери. Говорят такие техники в ходу у суровых гайзинов из холодной северной страны. Там в борьбе с природой и человеком за те немногие блага что дает скупая природа рождались настоящие воины!

«Вьюга», мама учила еще маленькую и не инициировавшуюся Сатико странному плавному, но явно угрожающему танцу. Девочка не могла понять в чем соль, ведь по ее жилам не струилась магия, как при этом понять красоту движений? Но позже она не раз с благодарностью вспоминала мать, которая так предусмотрительно передала ей семейную технику.

Этот прием раскрывался не сразу. Маг кружился, выдавая небольшие порции магии, чтобы отвлечь врага, дескать сделал па — выстрелил техникой. Многие соперники вначале даже ржали, глядя на танец Сатико. Но с каждым движением, с каждым оборотом тела, вокруг как снежная лавина по крупицам собиралась магия. Если утрировать, то снежинка на первом круге собирала две, на втором четыре…

Сейчас Сатико могла выдержать лишь три круга танца, потом тяжесть силы, давящая на плечи, становилась невыносимой и грозила сорваться. Но в мамином танце было целых семь полных оборотов. Наверное, когда ей удастся повторить их все, то она выдаст плетение уровня мэйдзина. Но и сейчас сила, собираемая ей, превосходила ее ранг, вознося молодую магессу на недостижимую ее ровесникам вершину.

Учитель с удивлением следил за грациозными движениями Сатико. Маги этого мира не видят жгуты даже свои силы, тем более чужие, но опытные одаренные чувствуют ее нарастающее напряжение, как животные, прячущиеся от шторма или укрывающиеся от песчаной бури. В воздухе висит предгрозовая тяжесть, которая как бы звенит в магическом диапазоне и вот-вот сорвется. Тренер не раз видел такое, но от столь молодой девочки?

Это что-то новое? Нет! Тогда в операции на материке, когда Имперцы думали, что победа уже в руках, появились голубоглазые, светловолосые гайдзины. Одним согласованным ударом они изменили ход сражения. Под их мощью сгорали несокрушимые имперские когорты и бежали доселе бесстрашные клановые армии. Тогда молодой и талантливый маг едва ли не впервые испытал истинный ужас и страх. Кажется, мать Сатико бежала в Империю именно с Сервера…

Всю жизнь мастер готовился к новому столкновению, в следующий раз он хотел достойно встретить страшного врага. «Вьюга» сорвалась с хрупких ладоней девушки, ее тело держало плетение из последних сил, стараясь накопить как можно больше мощи. Ударная волна получилась поистине потрясающей. Сметая все на своем пути стихия обрушилась на пожилого сэнсэя.

Тренера, крепко стоящего на ногах, буквально сдуло к краю арены. Было забавно наблюдать как мастер выставил перед собой щит и буквально уперся руками в воздух, но его отодвинуло назад, как будто кто-то толкнул гигантскую стену и не заметил стоящего за ней мага. Плетение со свистом разорвало щит, окружавший арену, смело и как спички сломало весь спортивный инвентарь, развешанный по стенам.

— Че это было мать вашу!?! — не выдержал маг, отвечающий за щит вокруг татами. Было негласное правило, что маги в учебном поединке не пользуются плетениями высшего уровня, — Это абсолютно возмутительное, небезопасное поведение!

— Сакаси, все нормально, Сатико просто немного не рассчитала свои силы, — примирительно ответил и сам донельзя пораженный тренер.

— Ничего себе не рассчитала, а кто будет платить за сломанное снаряжение? — продолжал возмущаться смотритель.

— Я все улажу! — ответила испуганная девушка.

— Не беспокойся Сатико, ты ни в чем не виновата, — успокаивающе прервал ее тренер, — Все расходы лягут на дворцовую службу или корпус. Я отмечу в своем рапорте, твой прогресс, такие достижение достойны высочайшей похвалы и поощрения.

— Спасибо, учитель, — глубоко и с благодарностью склонилась бастардка, — Я сама не знаю, как так вышло.

— Это не важно! Самое главное, что ты сумела заглянуть за грань своих возможностей, — философски ответил учитель, — Большинство не придают важности таким событиям, но на самом деле это единственный путь к высшему рангу!

— Спасибо за урок, учитель, — еще раз поклонилась Сатико.

* * *
Последние дни кот проводил в неге и ничегонеделанье. Пруд полон жирных непуганых карпов, в сквере водились несколько выводков фазанов, а если охота оканчивалась неудачей, то на кухне усатого всегда ждал отменный кусок свежего мяса. А после того, как он передал свои предпочтения Гэндзи, это по возможности была первосортная оленина. Люди хоть и неумелые безволосые калеки, но каким-то хитрым образом умели добывать себе лучшее мясо. Удивительно!

Шершни изредка навещали хвостатого, считая его кем-то вроде сержанта. Но, ну их к черту, все пятеро так быстро и нелепо думали, что от них только голова болела. Хозяин занят с Рису, вроде как охотятся за чем-то что нельзя съесть и даже потрогать. Смешные, кому придет в голову тратить время и силы, чтобы поймать н-и-ч-е-г-о! Хотя сам бельчонок невидим, может у невидимых зверей невидимое мясо?

И вообще почему нет достойного дела для могучих лап и острых когтей? Может приревновать? Как только появился этот наглый питомец, так хозяин перестал гулять по парку и охотиться на карпов. А ведь, бывало, они могли вместе поймать пару рыб. Правда Гэндзи портил еду отдавая ее желтому и горячему, но с этим можно смириться, уж лучше так чем одному. И потом, а где обещанное чесание за ушами?

Старшая самка должна, но делает, а потребовать у такой могучей особы страшновато. Акира исчезла, это вообще ужос ужасный. Может быть любимую, сильную телом, первую самку покрывает кто-то другой? Гэндзи еще учиться и учиться, чувствую придется этому доверчивому ослу воспитывать чужих котят! А как Акира чесала за ушами, ммм… Может попробовать новую, молоденькую? Интересно как она в деле? Чесать за ухом тоже надо уметь!

Хотя все это суррогат э-хе-хе, рыбка, человеческие самки, парная оленина… Мне бы подругу, да пару котят! Хищник при этих мыслях грустно положил голову на свои лапы и как-то почти по-человечески вздохнул. В это время через облюбованную Юкихе тенистую веранду проходил донельзя счастливый, улыбающийся во все тридцать два зуба Гэндзи. Но печальный вид питомца тут же стер с его лица беззаботную улыбку.

— Эй хвостатый ты чего голову повесил? — прозвучал в голове вопрос, тревога, забота, мррр…, - Не заболел часом?

— Брат, время проходит, а я один. Скоро ты заведешь котят, в прайде куча сильных самок, которые охотятся даже лучше тебя, — тяжело вздохнул горный кот, — Кому я буду нужен?

— Эй, мне, конечно! Мы же неразлучная пара! — немного искусственно прозвучал голос Гэндзи, — Впереди бои, подвиги! Мы станем героями!

— Героями? Мне нужны охотничьи угодья, верные самки и куча котят, — все так же грустно ответил Юкихе.

— Хмм… я понял, — озабоченно ответил Гэндзи, проблема питомца, это проблема Повелителя Зверей, — А самка, она обязательно должна быть магическим зверем?

— Да! — категорично ответил кот и уже хотел возмутиться, кем надо быть чтобы покрывать деградировавших сородичей?

— Хорошо! — что-то надумав ответил Гэндзи, — Но не жди, что решим вопрос до финала Игр, времени осталось немного и сейчас нас слишком сильно опекают. Потерпишь?

— Куда деваться, — все-таки обрадовался кот.

— У меня для тебя хорошие новости, — улыбнулся Гэндзи, — Скоро приедет Акира!

— Оооо, она чешет меня добровольно, — неподдельно воодушевился Юкихе, — Кстати ты обещал! Старшая самка! Не менее трех раз день!

— Да помню, я помню. Террорист! — рассмеялся Повелитель Зверей, — А может пару раз Томоко, пару раз Морико?

— Хмм…, - кот плохо считал, но точно знал, что две самки лучше одной и после недолги раздумий согласился, — Давай!

— Ах ты хитрец, — Гэндзи сам склонился к питомцу и дружески потрепал его загривок.

* * *
Пришло время попробовать Рису в той ипостаси, что знакома Маори. Единственный надежный способ связи с Посланником — это энергетический зверек. Хитроумные островитяне при том, что не могли также плотно как я общаться с бельчатами, имели довольно оригинальный способ коммуникации через необычных питомцев. Метод скорее всего уходил корнями в седую древность, так как для связи нужен был артефакт, мне такой вручил посланник.

Внешне это выглядело как отправка голосовых сообщений по приложению на смартфоне: я нажимал на артефакте выпуклость, наговаривал текст, потом сообщение каким-то образом присоединялось к питомцу. Следом выбор одного из возможных адресатов, у меня их было всего два, и послание почти мгновенно доставляется умеющим телепортироваться питомцем.

Одно неудобство, мне нужно было место свободное от прослушки. Пришлось попросить Морико найти такое. Дом ожидаемо оказался под полным контролем латников, но тут как говориться пусти козла в огород. Часть приусадебной территории тоже оснастили шпионящей электроникой, к тому же туда-сюда периодически сновали дроны оснащенные самым современным оборудование наблюдения, слежения и перехвата.

Но латники смогли полностью закрыть периметр, дом, хозяйственные постройки и ближайшие подступы. А вот сквер, пруд, и несколько укромных мест они пока не тронули. Тем не менее, когда мы прибыли на место Морико нанесла превентивный энергетический удар вырубая всю электронику вокруг, было такое плетение в арсенале ханси. Следом она поставила надо мной купол, и чтобы предупредить взволнованных бодигардов девушки и кот заняли посты вокруг защитного периметра, будут словом и пинками отгонять шпионов. Прайд это хорошо, особенно для альфа-самца!

— Посланник, вы предлагали любую помощь в знак дружбы, — начал я наговаривать сообщение, на самом деле было от Маори такое щедрое предложение, — У меня появилось две просьбы. Первая, есть ли возможность тиражировать сущности вроде той, что я смог обезвредить? Если да, я бы хотел приобрести такой артефакт или описание ритуала. Второе, мне нужен посредник в покупке магической горной кошки, самки, — уточнил я на всякий случай, — Одной или лучше нескольких. Нужно организовать покупку и доставку зверей в столицу. По некоторым причинам я не могу действовать от своего имени или вовлечь в дело подданых Империи, нужно чтобы конечный бенефициар сделки остался инкогнито.

Получилось довольно длинное сообщение, но способ связи необычный и когда ждать ответа я не знал, поэтому постарался уложить все в одно послание. Оставался вопрос с ответом, я конечно носил небольшой артефакт связи на цепочке, но если он вдруг неожиданно заговорит, то все секретные сведения могут стать достоянием шпионов и тогда зачем весь этот цирк с энергетическими бельчатами? Но я почти мгновенно получил весьма неожиданный ответ на свой вопрос.

— Принято, сделаем все возможное, — прозвучал в моей голове знакомый голос Посланника. Так значит артефакт трансформирует голос в мыслеречь? Учитывая мой способ общения с питомцами неудивительно, что Рису и его сородичи спокойно доставляют сообщения.

У меня тут же возникло еще несколько вопросов, только ответ на них придется искать самому. Хмм… возможно ли прослушка моих мыслей через артефакт? Сохраняет ли он непрочитанные сообщения? Могу ли я надиктовать послание мысленно? В любом случае теперь не буду носить артефакт постоянно на теле, все-таки это подарок чужаков, и они явно знают про эту вещь больше, чем я.

Тем не менее надо периодически просматривать есть ли ответ от Маори, озвученные просьбы важны для проекта по строительству мехов и моего питомца. Кстати, видел зверька Посланника, который принес ответ. Я точно могу его приручить, вскрыв по итогу надежную сеть Островного Королевства. Но пока не буду так делать, эти люди пришли сотрудничать со мной и, если они будут выполнять свою часть договора, то и я не перейду границ дозволенного.

* * *
— Что там сегодня выдала Сатико? — спросил Император, до которого дошли слухи о происшествии в додзе, — И почему Тэймэй так быстро сдала поединок?

— Ваше величество, говорят в спарринге с Мастером она смогла преодолеть порог и взяла ранг сихана, — подобострастно ответил советник, главной функцией которого было собирать слухи и сплети, отделять вздорные и приносить сюзерену достойную его внимания информацию, — Что касается принцессы Тэймэй, то есть вероятность того, что прямо в учебном бою с Сатико она увидела будущее немного дальше чем обычно.

— Да? Она с кем-то делилась произошедшим? — заинтересовался Император.

— Нет, принцесса после происшествия удалилась в свои покои и медитировала весь оставшийся день, — ответил советник, — Все попытки заговорить с ней окончились ничем.

— Интересно, я сам поговорю с дочерью, — распорядился Император, — Все, кто попытаются в обход меня получить информацию от принцессы, должны быть взяты на карандаш!

— Будет исполнено, ваше величество, — еще ниже склонился советник.

— Как Сатико смогла преодолеть порог? — Император никогда не выпускал нити беседы, и что бы не случилось старался все вопросы доводить до логического завершения.

— Она в очередной раз продемонстрировала свое наследство, это… фьюжа, вюжга…, - не смог правильно произнести советник.

— Вьюга, — Император поправил собеседника, без всякого труда произнеся довольно трудное слово из лексикона далеких гайдзинов Севера так, как будто он не впервые слышал именно это название, — Похвально, для ее возраста это большое достижение. А как движется наш план с ее возможным замужеством?

— Успехи у Иерарха определенно есть, только все не так идеально, как задумывалась, — осторожно дал оценку происходящему советник. Скажешь все хорошо и, если наступит провал будешь близоруким, старым козлом. Начнешь сетовать и критиковать — можно поиметь серьезных врагов при дворе.

— Не ходи вокруг да около! — Император не любил таких вот обтекаемых ответов, но ничего не мог поделать с чиновничьей братией, которая норовила угодить и вашим, и нашим.

— Если вы помните у нас оставался один открытый вопрос — личная армия Повелителя Зверей. Как мне кажется, скоро он ее получит, но здесь сбылась лишь половина прогнозов. Сестры Такада разделились, одна осталась с родителями на Окинаве, а вторая, забрав свою долю наследства и армии, стремиться быть ближе к молодому Танака. Мы предполагаем, что Акира Такада откололась от семьи.

— Хмм… половина успеха, тоже успех, — задумался Император, — Пусть все идет как шло, пока мы двигаемся плюс-минус в заданном русле…

Глава 3 Политическая

Международная Организация Игр принесла в Империю новый тренд. Британцы, стоящие за спиной всех изменений, продвигали свою прогрессивную методику подготовки магов. Казалось бы, зачем делиться собственными, весьма эффективными наработками? Но на самом деле тут был далеко идущий политический интерес. Империя еще с прошлой войны состояла в некой довольно аморфной коалиции, представляющей один из полюсов силы в масштабах целой планеты.

Сейчас не надо быть маститым аналитиком, чтобы предсказать скорую Большую Войну. Напряжение в Мире росло и все больше территорий охватывал пожар восстаний, междоусобиц или даже прямых локальных войн между государствами. При этом тут не было злого гения за спиной или заговора элиты. Наоборот, те самые закулисные правители всеми силами безуспешно пытались удержать мир от скатывания в хаос.

Но с каждым днем это становилось все труднее и труднее. И как бы это не парадоксально звучало одним из выходов из сложившегося положения могла стать война. Спустить пар, проредить в боях наиболее пассионарную, агрессивную часть человечества. Так себе, конечно, решение, тем более в процессе можно ведь так увлечься, что в итоге сгорит вся планета. Трудно, невероятно трудно остановить настоящую войну, когда азарт, месть и ненависть начнут править балом.

Тем не менее все стороны конфликта продолжали готовиться, усиливая свои позиции. В прошлой войне Британия и Империя, так получилось, выступили на одной стороне и с тех пор считались союзниками. Англичане и в этот раз хотели иметь такого крепкого сторонника в своих рядах, тем более «провидец» среди союзников — это всегда к лучшему. Поэтому, когда встал вопрос о программе укрепления оборонной мощи партнеров, то первой на очереди стояла Империя. Однако не все однозначно воспринимали помощь извне.

— Господа на повестке дня вопрос внесения изменений в правила национальных Игр нашей страны, — начал совещание Министр иностранных дел, — Напомню всем что Император лично поручил сформировать по этому вопросу рабочую группу и в кратчайшие сроки представить ему на утверждение окончательные правки к существующему Своду правил. Инициатором нововведений выступили специалисты Международной Организации Игр, они присутствуют здесь и готовы ответить на все возникшие вопросы.

— Чем оправдана такая жестокость? — тут же без перехода задал вопрос Министр обороны, — Я хоть и военный, но с трудом понимаю нашу выгоду. Мы можем потерять целое поколение молодых магов, вместо приобретения силы!

— Сент-Агнес, первый полигон на котором мы ввели новые правила, двадцать лет назад. Принимало участие пятьдесят игроков, чемпионы Уэльса, Шотландии, Ирландии и ряда колоний. Выжило две трети участников, один из них уже получил ранг мэйдзина и еще двое на пути в вершине, — скупо, холодно начал отвечать специалист прибывший под эгидой Международной организации, а на самом деле представляющий Министерство обороны Британской Империи.

— Откуда нам знать, может быть это был просто удачный набор студентов? — засомневался в результатах эксперимента глава службы протокола.

— Сколпей, восемнадцать лет назад, один мэйдзин, один ханси, Холи Айленд, четырнадцать лет назад, два ханси, — с пугающей монотонностью стал перечислять британец.

— Тогда сколько у вас сейчас высокоранговых магов? — испуганно спросил министр обороны.

— Не больше, чем у Российской или Китайской Империй, — резонно ответил выступающий и переключил внимание слушателей на презентацию, — На следующем слайде информация по турнирам и годам. Не скрою, вначале такие жесткие правила были внедрены нами выборочно, среди сателлитов Британской Империи. Как это не цинично звучало бы, но мы рискнули аристократами Индии, Шотландии, Ирландии… Что в итоге едва не привело к расколу Британии, наши вассалы стали чуть ли не сильнее метрополии. И тогда мы прогнали через новую программу своих детей. Наши результаты в табличке снизу.

— Как мы можем проверит достоверность ваши сведений, — задал резонный вопрос глава разведки.

— Никак, вы можете принять программу или отклонить. Мы здесь чтобы помочь. Причем не вам, а себе! Империя, смеем наедяться, наш партнер и союзник в Азии на долгие годы. Из этого мы исходим и считаем, что ваше благополучие в этом регионе в конечном итоге сыграет на пользу Британии, — отрезал гайдзин, дав понять, что свой подарок союзник не навязывает и объяснять его пользу не собирается.

— Нда… считаю нам необходимо провести межведомственные консультации и оценив все риски выработать взвешенную позицию для Императора, — обтекаемо ответил глава Министерства иностранных дел. По сути, он мягок давал понять эмиссарам Британии, что аргументы приняты к сведению, но решение будет вырабатываться чиновниками Империи без вмешательства со стороны.

— Спасибо что выслушали, — холодно и без эмоционально ответил британец, нет он не был оскорблен тем, что его не допустили до внутренней кухни, это стандартная и ожидаемая процедура. Но вот недоверие и холодный прием настораживали, неужели вектор политических предпочтений изменился?

После того как представители союзников вышли из зала совещаний, в углу открылась неприметная ниша, из тени которой появился сам Император. Для него было невместно присутствовать на международной встрече, когда вторую сторону представляли относительно незначительные персоны, а вот услышать аргументы из первых рук хотелось. На этот случай в старинном дворце и был предусмотрен такой вот фокус. Можно было, конечно, по-современному, через видеотрансляцию, но традиции при дворе имели немаленькое значение.

— Что скажете? — спросил Император, как только занял пустующее место во главе стола.

— С одной стороны британцы возможно приукрасили результаты своих наработок, и потенциально мы рискуем потерять какое-то количество одаренных детей, — начал довольно взвешенно комментировать глава службы протокола, — Однако, ничего не мешает нам привести эксперимент под жестким контролем и на своем опыте убедиться в эффективности или неэффективности предлагаемых решений.

— По высокоранговым магам мы можем легко перепроверить информацию, — вмешался глава внешней разведки, — Если данные подтвердятся, то у Британии громадный прогресс и грех будет не воспользоваться предложенными методиками.

— Я не верю, что лайми хотят нас подставить, — внес свою лепту Министр иностранных дел, — Они в последние годы безупречно соблюдают все двухсторонние соглашения и ни разу не пытались сыграть с нами нечестно. Это показатель того, что Империя как партнер очень сильно нужна Британцам.

— Но надо понимать, что, приняв бесплатно методику подготовки высокоранговых магов мы станем должниками, — выступил со своей колокольни министр финансов, — И кто знает, чем придется заплатить?

Все вельможи высказывали свои безусловно дельные мысли, но каждый подспудно ждал решение Императора. В таких голевых моментах, когда решалась судьба всей страны и будущее, аристократия привыкла полагаться на «пророка» на троне. Это был бич высшей знати, слишком много было завязано на одном человеке и даре, который не всегда срабатывал. Сюзерен не мог по щелчку вызвать ведение и уж тем более не мог узнать будущее по конкретному вопросу. И сейчас все опять с надеждой смотрели на него.

— Дар молчит, — сразу отрезал ложные ожидания правитель, — Так что решать придется самим! Все высказались? Может есть еще какие-то ценные соображения?

— Ваше величество, осмелюсь напомнить, что в финальных Играх примет участие ее высочество принцесса Тэймэй, может стоит отложить внедрение новых правил на следующий год? — озаботился наследницей глава службы безопасности.

— Это весомый аргумент для меня как отца, — неспеша ответил Император, — Но как правитель я не вижу в этом проблемы. Если Тэймэй «провидец», то ей не страшны любые изменения правил, если нет, почему мы не можем рисковать жизнью дочери? Ведь остальные граждане страны безропотно отправят своих детей на финальную бойню.

— За Императора!

— За справедливость! — один за другим стали вскакивать царедворцы, выражая восхищение правителем, у этих людей такое поведение было в крови. Да и сам сюзерен привык к постоянному лизоблюдству и почитанию считая это нормальным выражением верноподданнических чувств.

— Мы примем предложение наших союзников! — подвел итог совещанию Император.

* * *
Рису принес много интересной информации. Расклад по Клану Теней теперь полностью в моих руках, несмотря на некоторые трудности. Пока все также недоступны места, защищенные неизвестными артефактами, полагаю эти плетения, внедренные прямо в древние строения. Просто в ряде помещений энергетический зверек легко проникал в ту часть поместий, что была построена недавно, и не мог попасть в старые строения.

Тем не менее путем нудной слежки, сверки фактов, сотен принесенных бельчонком фрагментов разговоров установил основных фигурантов преступной организации. Пароли, явки, ячейки профессиональных киллеров, группы силового прикрытия, диспетчера… Конечно, это не сто процентов членов Клана Теней, но гибель такого количества «сотрудников» можно однозначно приравнивать к исчезновению всей компании душегубов.

При наличии такого пакета информации там и технически было несложно все провернуть, даже без привлечения сил Корпуса. Хотя им только свистни, и они как пчелы на мед набегут. Но тогда возникнут ненужные вопросы: как узнал, кто провел глубокую разведку… Можно, конечно, слать их лесом, но ведь начнут копать, а мне такой интерес неудобен. Так что лучше обойтись своими силами. Собрать бойцов Танака, мобилизовать десяток другой ветеранов Ясуда, ну и Морико со своими вестимо.

Одна проблема, нам опять-таки всем разом из-под колпака корпуса не выбраться, да и в идеале надо все точки зачистить одномоментно, иначе кто-то сбежит, кто-то поднимет ненужный шум… Надо привлечь больше пехоты, может наемников поискать? Хотя дело интимное, не всякий решиться в такую проблему вписаться. Нда… дилемма.

Все эти соображения раз за разом заставляли меня откладывать операцию возмездия. То информация не полная, то силенок не хватает. Хотя чувство самосохранения требовало ускорить ликвидацию опасных врагов, а то ведь если долго пытаться могут и прибить меня. Опыта у организации не занимать и ресурсы видимо водятся. А еще и возможная помощь от корейцев, тайцев и прочих недоброжелателей…

Но тут неожиданно проскользнули сведения перевернувшие все мои планы. Я всегда считал, что даже мелочь может разрушить все самые замечательные перспективы, поэтому то, что Рису не мог проникнуть в покои предполагаемого главы клана Теней меня сильно беспокоило. И хотя вроде бы собрал достаточно сведений, все же решил попробовать проникнуть за стены, защищенные артефактом.

Откровенно говоря, выбор того, как это сделать — невелик. Пришлось подрядить на опасную операцию шершней. Крылатые воины или мать их воительницы, я и сам, честно говоря, устал разбираться в их половой принадлежности, с энтузиазмом восприняли новое задание. Похоже они, как и кот застоялись без дела. Тема опасная, прибить насекомое любой горазд, а в доме они будут особенно уязвимы.

Тем не менее все пятерка бойцов отправилась на опасную миссию. Спешить не стали, понаблюдали за происходящим, наметили периодически открывающиеся окна, двери, наличие на них москитных сеток, разведали вентиляционные отверстия. Шершень пошел на дело как космонавт, кто знает, как отреагирует на магических насекомых древняя защита поместья.

Первый заход прошел нормально, немного барахлила связь между нами, а так все прошло штатно. Или древний артефакт за сотни лет прохудился, или против Повелителя Зверей нужна другая штука. В общем мои космонавты сделали по три выхода в старую часть поместья, каждый! По итогу подтвердил большую большинство гипотез, расширил, итак, немаленький список членов Клана Теней, но самое главное получил обрывочные сведения о таинственном Гаранте.

Как водится мой шпион попал в нужное место где-то посреди беседы, так что смысл половины сентенций от меня ускользнул, но и того, что услышал было достаточно чтобы развернуть все планы на сто восемьдесят градусов. Оказалось, что, уничтожив Клан Теней, я от проблемы скорее всего не избавлюсь, а даже усугублю. Международные киллеры — это хуже местных убивцев, к тому же теперь уже сидящих на крючке. А выпилить организацию такого масштаба мне в нынешнем положении нереально. Нда… дилемма.

Хотя чего я все усложняю? Рису уже понял принцип моей работы и миссии выполняет на раз. Пока оставлю все как есть, контролирую Клан Теней, так чтобы минимизировать угрозу для своей жизни, и собираю информацию по Гаранту, в том числе и о тех, кому эта организация стала поперек горла. А там анонимно солью все властям, частным мстителям и отдельным заинтересованным лицам. Тот же корпус под ноль выметет всех киллеров из Империи.

Отличный план, только вот что-то душа к нему не лежит. Какой-то он шаблонный что ли, без креатива. Понятно, что жизнь на кону и к ее спасению надо идти самым простым и коротким путем, но моя натура требует большего. Точно, а где мой гешефт? Что Гэндзи Танака получит от разгрома международной организации киллеров? Плащ героя, опасную славу киллероборца, моральное удовлетворение?

Не-не, так дела не делаются! Меня грохнуть хотели, а я даже не отщипну ничего. Фига вам. Меняю задачу Рису и шершням, точнее говоря творчески перерабатываю. Теперь они дополняют информацию не только сведениями, где найти и как уничтожить киллеров, но и целенаправленно собирают все данные о ценностях преступного синдиката. А это мать его оказалось золотым дном!

Вообще с этого и надо было начинать. Это блин чертова ахиллесова пята Гаранта и всех структурных подразделений организации. Занимаясь противозаконными делами, киллеры озаботились обезличенным оборотом денежных средств, ценных бумаг и даже драгоценных металлов, и камней. В их кодовых сообщениях, секретных, «не прослушиваемых» разговорах то и дело мелькали номера счетов, банковских ячеек, коды доступа к арендованным квартирам с сейфами полными ценными бумагами на предъявителя, вроде вездеходных дорожных чеков Британской Империи. Но и самое главное, эти умники стали осваивать рынок криптовалют!

У меня появилось стойкое ощущение, что я мало того, что смогу изрядно разбогатеть, так еще и справлюсь с пугающей многих организацией как бы не в одно рыло. Зарядил всех своих шпионов на продленный рабочий день. Рису так вообще может двадцать четыре часа без перерывов пахать, только энергией его подпитывай, да и шершни те еще стахановцы, правда их круг деятельности ограничен столицей и ближайшими префектурами в силу физиологии. Но я никуда не спешу, могу отыграть весь финал Больших Игр, там меня скорее всего не достанут. А как закончатся соревнования у меня будет вся информация для нанесения ответного удара!

Хмм… еще бы корейцев достать!

* * *
— Ваше сиятельство, незаконнорожденная дочь покойной боярыни Морозовой сумела взять четвертый круг «Вьюги», — многозначительно произнес склонившийся в поклоне щеголь, и тут же добавил для верности, — Девчушке чуть больше двадцати зим.

— Хмм… изрядно! А что Морозовы? Ведают? — спросил сурового вида матерый мужчина, видно не раз побывавший в жестокой схватке, хотя в этих краях, все кто поднимался высоко, доказывали свое право в бою, — Сам небось и вашим и нашим вести таскаешь?

— Ни полслова, ваше сиятельство, вы же меня знаете, я тверд как кремень! — стал оправдываться щеголь, но выглядело это весьма неубедительно.

— Знаю, конечно, шельмец, потому и спрашиваю! Прямо отвечай! — пуще прежнего нахмурился боярин.

— Прознали, следят они за своею кровиночкой, надежды питают, — ехидно ухмыльнулся щеголь, и зло ухмыльнувшись продолжил, — Бабка хоть и сильна, но одна долго не протянет.

— «Вьюгу» говоришь показывает, — задумался могучий маг, — Вышли-ка ты к косоглазым пару ребят покрепче. Да свяжись с нашим торговым представителем пусть организует людишек, транспорт и оружие. Только без моего указа, чтобы ни-ни!

— Будет исполнено, ваше сиятельство! — подобострастно ответил щеголь и склонился в поклоне, — Сделаем в лучшем виде!

Этот короткий разговор послужил катализатором событий едва ли не международного уровня. Через пару дней после новостей об успехах Сатико в столицу регулярным рейсом прибыли братья Брюховы. Деятельные разведчики развили активную деятельность, набирая в свои ряды мигрантов, экспатов и прочих выходцев из Северной Империи и ее окраин. Сами Брюховы между делом попытались втиснуться в местную светскую жизнь, заводили знакомства, устраивали приемы, братья любой ценой хотели подобраться ближе к весьма непростому объекту.

Глава 4 Тренировочный день

Занятый накопившимися делами совсем упустил тренировочный процесс, а скоро финал. Надо ударно готовиться к Играм, судя по изменившейся системе отбора предстоит совсем непростое испытание. Хотя может слить соревнование в этот раз? Плюшек я уже получил от души, больше навряд ли дадут, зачем рисковать? Хотя надо на формат посмотреть, мне нужно выиграть время пока Рису собирает информацию по Клану Теней и Гаранту.

И потом жаба блин душит, там даже если Император не отметит, за победу дают освобождение от налогов лет на пять, а при удаче и вовсе на десять. А это, учитывая мою растущую как грибы после дождя собственность, огромные деньги. У местных тут налоги совсем не гуманные. Я после «Мясорубки» и «Квартальных игр» получил год и еще три освобождения от всех платежей в адрес государства. Причем специфика призов такая, что сроки не поглощают друг друга, а суммируются.

Так что если добавить еще пять годков, то можно смело разворачивать производство мехов, и спокойно снимать сливки. Хмм… придется превозмогать. Так что надо втягиваться в тренировочный процесс. Ужесточил свое расписание практически исключив отдых и ничегонеделание. Все равно времени не хватает, а учитывая Морико и Томоко, с которыми провожу несколько часов ночью, а бывает и днем, ну спонтанно, где, кто, кого поймает, то со временем у меня и вовсе швах!

Расписание выглядит жутковато даже для меня. Еще толком не проснувшись, но имея запас пси, начинаю прямо в постели выжигать татуировки. Потом делаю вид, что выспался, хотя практически бодрствую всю ночь, спасибо руне «регенерации». Начинаю физподготовку: пробежка, работа на снарядах, плаванье. Короткий завтрак, чаще с Морико и котом, Томоко обычно спит, ей везет у нее обязанностей немного. Если Юкихе на охоте, то у нас с Морико бывает секс, догоняемся, всегда кто-то что-то недополучил ночью. Если усатый завтракает рядом, то, подумать только, ханси вынуждена чесать его за ушами, а я остаюсь в пролете.

Дальше решаю вопросы по производству мехов, благо опытно-производственный участок у нас территории поместья. Собрал небольшую команду доверенных инженеров, у которых к тому же и руки откуда надо растут. Цех у нас с высокой степенью автоматизации, так что моя небольшая группа может выполнить большинство работ самостоятельно, ну а что не по силам заказываем на заводе Ясуда или и вовсе на стороне.

Потом онлайн конференция с аналитическим отделом, компания разрослась и каждый день требует контроля. Сейчас у меня в собственности медицинская клиника Юки Уэно, торгово-промышленная группа, переданная отцом братьев Като, небольшой порт и связанный с ним бизнес, девелоперская организация, сдающая в аренду несколько офисных зданий, сеть магазинчиков, прачечных и прочую мелочь. Но это все цветочки в сравнении с имуществом Кимура и активами, полученными после продажи их фабрик. Там работы выше крыши!

Потом обед и чаще он проходит теперь уже в обществе Томоко. Морико в это время носится по постам, тренирует подчиненных или наоборот ее тренируют в Министерстве. Ну и понятно, что происходит между молодыми супругами, оставшимися наедине. Приятно, конечно, но опять потеря времени. А потом самая настоящая головная боль, мы с Томоко разбираем дела рода Ясуда. Вот где трэш, бардак и бесконечные превозмогания. Захиревший бизнес, уставшие от безденежья люди, заброшенные земли, разоренная армия… Вопросов тьма и все их так просто не решить

После таких трудов бегу на вторую тренировку. Здесь меня уже мучает команда профессионалов во главе с переехавшим поближе Матвеем Николаевичем. Боевой Якут сделал поправку на мое магическое развитие, привлек пол дюжины новых тренеров и каждый божий день устраивает мне три-четыре часа форменного террора.

Далее у меня всего час до ужина, и я плотно занимаюсь отчетами своей шпионской сети. Информацию фильтрую, планирую будущие акции, готовлю обеспечение. Где-то мне понадобятся надежные люди, где-то программное обеспечение. Все должно быть сделано быстро, одновременно и без следов. К тому же надо определить кому конкретно отправлять компромат. Важная информация может попросту затеряться или уйти под сукно, поэтому ищу ретивых исполнителей, ответственных силовиков, ну и мстителей, конечно, те будут рвать Клан Теней и Гаранта не за поощрения и должности, а за себя.

Отдельно отрабатываю вопрос с иностранными спецслужбами. Всех решил не трогать, это будет не по силам ни мне, ни Рису, даже энергетический зверек может устать от такого объема работы. Нужна одна мощная показательная акция возмездия, чтобы противник понял, Повелитель Зверей жив не только потому, что его прикрывает Император, но и сам кусаться умеет. Тут надо очень сильно определиться: как и самое главное, что сделать? Необходимо чтобы все игроки получили ясный и понятный сигнал. Поэтому смотрим, ищем, перебираем.

Ужинаем по-семейному, чаще всего втроем, но иногда присоединяется Юкихе, и сластолюбец получает две дозы чесания за ушами сразу. Потом у нас совсем немного времени побыть вместе, и я ухожу на третью тренировку. Вечером со мной занимается сама Морико и ее ученицы. Магию надо подтягивать. Ну а когда все лежаться спать после обязательного любовного марафона, я опять занимаюсь татуировками. Жаль, что в сутках не сорок восемь часов.

Но человек ко всему привыкает, за несколько дней втянулся в расписание и как мощный комбайн перемалывал всю кучу дел, что на меня свалилась. «Портал» близок к завершению, точнее говоря его первый блок, пси-энергии у меня теперь не так много прибывает, но тот старт что получил, когда устроили тройничок с Морико и Томоко дал возможность очень серьезно продвинуться вперед. Есть неплохие шансы получить новую способность к финалу Игр. Вкупе с «тенью» чувствую это будет та еще бомба.

На днях съездил в поместье Ясуда и отколол от стены главного зала сокровищницы солидный булыжник. Материал вроде как держит пси, но при прокачке магии мои руны слетают. Видно, надо изобретать какой-то ритуал закрепления. Думаю, экспериментирую, благо запас сырья немаленький. Тут надо двигаться маленькими шажками, вначале сделаю узор в большом объекте, а потом начну уменьшать, пока не смогу с ювелирной точностью выполнить татуировку в браслетах, кольцах…

Но сегодня все мое расписание отправилось куда подальше. Приехала Акира! Томоко и Морико тактично разбежались по делам, то ли в салон красоты подались, то ли на массаж. Приятна такая забота, дали поговорить наедине. Правда котяра бестактно заявился за своей дозой почесывания. Хренов наркоман, свою Самую Лучшую Чесалку первым почувствовал. У него блин связь с девушками вроде как через меня, а как дело касается Акиры, так невероятной силы чуйка просыпается.

— Как ты? — улыбнулся я когда, мы остались наедине, еле спровадил размякшего котяру.

— Все замечательно, правда пришлось немного повздорить с семьей, — немного грустно ответила Акира.

— Из-за нас? — в принципе я уже почувствовал правильный ответ, все-таки связь с девушками через пси — это нечто. И все сексуальные подвиги связаны больше с этим, чем с «регенерацией», мы и вправду знаем, как доставить партнеру удовольствие.

— Да, — коротко ответила Акира, а сама мило покраснела. Она явно уловила вектор моих мыслей. Черт с ними с делами, это важнее!

Я молча прижал любимую к себе и впился в ее алые губы долгим страстным поцелуем. Потом взял на руки и понес в спальню. Кхм… там по моему заказу сделали гигантскую кровать, а лучше сказать траходром. На мебель я не разменивался, таких вариантов продаже не бывает. Мастера сколотили из толстых лаг помост, накрыли его полированной половой доской, а сверху бросили специально заказанные матрасы. Получилась настоящая арена для любовной битвы!

Акира сильно соскучилась и потому отдавалась особенно страстно, нетерпеливо. Она то покорно лежала под моими ударами, то наоборот брала инициативу в свои руки и вывернувшись сама буквально насаживалась на меня. Мы любили друг друга как будто в последний раз в своей жизни, пытались попробовать все и сразу. Я, конечно, поставил экран, щадя остальных подруг. Кийоко далеко, от Морико вроде наш щит работает, а вот с Томоко большой вопрос.

Который вскоре отпал сам собой. В какой-то момент я поймал переворачивающуюся Акиру за упругую попку. Девушка хотела повернуться, но не тут-то было, не оставил ей ни одного шанса и нагло по-хозяйски взял сзади. От первого удара чемпионка Гакко едва ли не рухнула на матрас, с такой страстью я начал соитие. Но тут к спине прижалась прекрасная грудь, а Акиру погладила женская рука. Оооо… Морико и Томоко тихонько присоединились к нам.

Как мы узнали позже, маленькая Ясуда перепугала массажисток неожиданным бурным оргазмом. Несчастные подумали, что сделали что-то не так и невольно причинили вред богатой клиентке. Кто там разберет от чего корчится в конвульсиях молодая госпожа, от невыносимой боли или от сладкого оргазма? Морико ничего не оставалось как быстро сворачиваться и грузить постанывающую Томоко в машину.

Девочки знали только одно лекарство от такой болезни, а потому помчались домой. Ну я был этому только рад. Вчетвером мы, конечно, застряли в постели надолго и даже для руны «регенерации» это было то еще испытание. Могу сказать, что суровая с учениками леди Мотонари зачла мне сексуальный марафон за две полноценные тренировки. К чести, я не оставил ни одну из своих дам неудовлетворенной.

Ммм… но с этим реально надо что-то делать, девчонки до меня нимфоманией не страдали, леди Мотонари так вообще считала себя ледышкой в постели, ну и я вроде не сексоголик. Но когда мы все вместе начинали заниматься любовью у каждого просто срывало крышу. И я хорошо понимаю причину происходящего.

Пока занимаюсь любовью с одной из девушек, остальные, не получая разрядки возбуждаются из-за нашей связи. Перехожу ко второй, третьей и в нормальной ситуации партнерши уже должны успокоиться, но вместо этого наоборот получают еще больший прилив похоти и возбуждения. По итогу все четверо кувыркаемся часами, делая лишь короткие перерывы на торопливый перекус или поход в душ. Но иногда и водные процедуры заканчиваются оргией в джакузи или в бассейне. Этак можно и свихнуться.

Одно радует, утром, когда любимые угомонились и обессиленные легли спать меня буквально пробил нереальной мощи поток пси-энергии. Тут дело не только в том, что я давно не был с Акирой, все-таки сам себя подпитывающий вулкан страсти как-то раскручивает воронку энергии и притягивает ее в мое сосредоточие. Кстати, и источник магии тоже полон под завязку.

Направил пси в руну «портала», Великая Печать, пусть и разделена мной на несколько частей, требует море энергии. Но делаю уже третье по-настоящему крупное вливание, первый раз после покушения корейцев, второй недавно, когда мы втроем с Томоко и Морико оказались в одной постели, а теперь вот после прибытия Акиры. Нда… татуировку я выжег, даже немного энергии осталось. Надо бы попробовать.

Аккуратно встал, чтобы не потревожить спящих девушек. Тихонько прошел в додзе, там места много и маты вокруг. Кто знает, как пойдет, а то вдруг закинет в стенку, говорят бывали прецеденты. По-хорошему надо где-то в чистом поле первый раз руну пробовать, но я волью энергии по минимуму, ну и у меня не Великая Печать, а пока лишь ее жалкая тень.

Перед пробой облачился в защитный костюм. Мягкие накладки, щитки на руках и ногах, защитный шлем. Лишним не будет и глядишь обидных травм смогу избежать. Очертил место вокруг ног мелом, рядом положил измерительную рулетку, буду фиксировать результат и сопоставлять его при увеличении энергетической накачки. Секунда настроя, медитация, помогающая выделить чистую пси-энергию и взять ровно столько, сколько задумано.

Наполняю руну энергией, в «астральном зрении» это выглядит как будто темный контур узора постепенно наполняется золотым светом. Татуировка теперь ярко сияет, а вокруг нее растет напряжение. Секунда, две, три… хлоп! Оглядываюсь назад, я переместился на добрых полметра вперед. Получилось! Урррааа! Теперь надо закрепить успех и освоить навык.

Прыгал по додзе в разных направлениях добрых пол часа, благо энергия была и еще немного я нафармил в процессе. Из плюсов, получилась совсем не энергозатратная «руна», при текущих резервах могу активно делать несколько десятков коротких прыжков. Из минусов, самый оптимальный по соотношению энергия/расстояние прыжок — это на пятьдесят — шестьдесят сантиметров, не густо.

Дальше, затраты растут по экспоненте и уходят в бесконечность. То есть теоретически я могу прыгнуть на пару метров, только вот энергии на это потребуется столько, что можно всю столицу полуметровыми портальчиками обойти. Также затратно делать и маленькие прыжки, то есть я по факту зажат в определенном диапазоне. Но честно сказать это ною для порядка, минусы не такие уж и значительные.

Касательно расстояния могу делать несколько порталов подряд, здесь нет модификантов с бортовым ИИ, которые меня по траектории вычислят и спалят с гарантией струей плазмы в два метра шириной. А если совместить все с татуировкой «тени», то внешне для врага я перемещусь не серией маленьких прыжков, а одним длинным. Он, конечно, будет не такой мгновенный как одиночный, у руны, к сожалению, есть время срабатывания, ну да и черт с ним. Самое главное «тень» как раз-таки прикроет меня в переходном моменте.

Сейчас это определенно один из самых мощных инструментов в моем арсенале. Против текущих противников это будет работать в девяносто девяти случаях из ста. Сомнение взывают только способности принцессы Тэймэй. Предвидение — это читерство высшего уровня, на Скайде о таком даже не слышали. Всех лже-провидцев обычно отправляли в тюрьму за мошенничество, так что я даже не представляю себе пределы могущества дочери Императора.

«Портал» делает меня практически неуязвимым для низкоранговых магов, это скорость, возможность выбрать любой угол атаки и уход вообще от любых действий противника. Правда с монстрами этого мира вроде сиханов мой фокус может и не пройти. Те бьют площадными техниками и может получится так, что с «порталом», что без него, я уклониться не смогу. А потом щит нормального мага мне тоже нечем пробить. Толку то от того, что подберусь вплотную, если не могу нанести хоть какой-то урон.

Тут бы в тему были «Коготь» и «Панцирь», но артефакты, подаренные Императором и Международной Организацией Игр, пока не работают. Но я в принципе плотно ими и не занимался, все силы отдавал производству экспериментального меха и рунам. Первое надо было форсировать, так как я был сторонник того, что хорошо подготовленная команда всегда лучше сколь угодно продвинутого одиночки. По крайней мере история Скайда и этого мира тому подтверждение.

Другое дело что команда тоже должна быть не простой. Но в любом случае легче подготовить сто сэнсэев, чем одного сихана, а вот боевая эффективность будет примерно равна. А если стоит задача контроля территория или множества объектов преимущество отряда перед одиночкой налицо. Так вот мех сейчас был для меня быстрым и относительно недорогим средством получить собственную небольшую, но высококлассную армию.

Ну а руны — это мой самый большой козырь в этом мире, при этом они всегда при мне. Те же артефакты, например могут и запретить на Играх, подменить, украсть, просто сломать в конце концов. Поэтому «Коготь» и «Панцирь» были отложены на потом. Хотя сейчас они были бы в тему и сразу качественно подняли уровень.

Но теперь к моему жесткому графику добавился еще один суперважный вопрос. Акира официально откололась от клана Такада, чтобы присоединиться ко мне. Причем родная была готова даже на роль наложницы. Понимая, что я уже получил статус аристократа после признания нашего с Томоко брака. Но я на такое унижение достоинства Акиры абсолютно не согласен. И сейчас юристы Танака решали, как нам все правильно оформить с точки зрения законодательства.

Я юридически так и был в подвешенном состоянии. Союз с Томоко не вызывал вопросов только из-за официального признания Императором, а вот мою эмансипацию следовало утвердить в установленном порядке. В принципе весомые поводы у были: это магический ранг и главенство над независимым родом. Каждый из двух аргументов по отдельности не давали стопроцентной гарантии признания совершеннолетия, но в совокупности такой факт трудно оспорить. Однако все требовало непростой и небыстрой бумажной волокиты.

И есть ощущение, что как только чиновники стали рассматривать мое официальное совершеннолетие вкупе с вопросом Акиры, начались непонятные пробуксовки. Все в рамках закона, но крючкотворы вежливо и с улыбками затянули решение проблемы на неопределеный срок. Явнр кто-то при дворе против того, чтобы Акира стала моей очередной супругой. Это я еще не будировал женитьбу с Мори Мотонари, там все было гораздо сложнее…

Глава 5 The show must go on

Перед финалом Больших Игр проводили ряд обязательных мероприятий. В этом году из-за вносимых по инициативе Международной Организации изменений со сроками немного затянули, но тем не менее основные вехи этого общенационального события должны были состояться. Люди ждали привычного шоу, телеканалы готовили убойные выпуски, власти давали тонкие намеки на то, что будет происходить в финале.

Все это подогревало интерес публики и заставляло тысячи одаренных мечтать попасть на Игры. Да, дети хотели стать популярными, богатыми, знаменитыми, успешными, а Империя, играя на тщеславии и амбициях получала в свою армию высокоранговых магов. Машина работала и приносила свою пользу и чем больше популярности получали Игроки, тем сильнее потенциально могла стать страна. В этот раз общественный интерес был особенно силен.

Вначале его подогрела новость о появлении Повелителя Зверей и впечатляющая серия роликов с полигона. Потом оправдала традиционные ожидания принцесса Тэймэй. Мало того что граждане Империи, итак, уделяли особое внимание члену Правящего Дома, так юная красавица еще и выдала такие бои, от которых с ума сходили маститые комментаторы, а международные специалисты в один голос утверждали о рождении новой звезды.

Добавьте ко всему умело дозируемые властью слухи об изменении формата конкурса. Какие конкретно испытания будут у игроков массовый зритель обычно узнавал во время трансляции, так было и в этот раз. Но все почему-то уверились, что это будут самые жесткие соревнования за все время существования Больших Игр. К тому же испытания подавались как пример того, почему маги правят миром, дескать хочешь также — пройди смертельно опасные конкурсы, отправь своих детей на «Мясорубку», отдай в школу, где их каждый день будут пытаться избить, унизить и уничтожить.

Маги богаты и могущественны потому, что в любой момент готовы встать на защиту страны и самое главное они могут это эффективно сделать! Такой лейтмотив звучал во время всей пиар компании Игр. Простецам наглядно показывали всю жестокость мира одаренных. Так что богатство магов уже не казалось конфеткой в красивой обертке. За благами стояли кровь, пот и годы превозмоганий.

Под это дело подготовили целую компанию. Будет серия интервью с участниками Игр. Сюжеты с их повседневными тренировками, яркие моменты на соревнованиях, позже передачи, где примут участие школьники из всех трех подгрупп и как апофеоз — бал финалистов. Причем для подогрева интереса по стране разыгрывались места в зрительских залах на телешоу, а в качестве гран-при даже обещали несколько билетов на бал. Фанаты со всей страны стремились лично познакомиться со своими кумирами. А учитывая, что на церемонии ждали Императора, это был серьезный приз.

С нами, игроками из района Синдзюку запланировали несколько телешоу на разных каналах. На первом так сказать пристрелочном мы готовили блюда из рациона чемпионов. Довольно нейтральное шоу, с минимум негатива и максимум контакта с публикой. Массовики затейники устроили что-то вроде соревнования между группами по готовке несложных блюд. Я выступал в паре с Акирой и вроде бы мы справились с заданием не хуже других.

Потом были серии интервью куда игроки приглашались группами. Все это подогревало интерес и давало зрителям познакомится с финалистами. Теперь они будут видеть на экране живых ребят, а не монстров из далекой галактики. Многие определятся за кого болеть, а кого искренне ненавидеть. Бойцы открывались с совершенно иной стороны, одни увлекались музыкой, другие живописью, третьи прыгали с парашюта…

Хмм… я во всей этой круговерти выглядел бледновато. Оказалось, у меня нет хобби. Да блин! Тут времени в туалет сходить нет, как эти люди еще что-то успевают? Да что там люди, с удивлением узнал, что Акира играет на фортепьяно. Это я даже мягко сказал, она блин чертов профессиональный пианист. По крайней мере так утверждали все эксперты на одной из передач, где моя девушка продемонстрировала свои таланты.

В купе с обалденной внешностью, ореолом чемпионки Старшей школы Гакко Такада заслуженно стало одной из любимиц зрителей. К тому же рядового зрителя привлекал непонятный статус ее семьи. С одной стороны, де-юре девушка однозначно считалась простолюдинкой и была близка к основной массе телезрителей, а с другой за ней шлейфом шла слава одного из древнейших родов Империи. Получилась убойная смесь, аристократ до которого рукой подать.

Фан база Акиры едва ли была меньше, чем у меня или принцессы Тэймэй. Молодые парни влюблялись и наивно полагали, что раз нет сословного барьера, то у них есть все шансы добиться взаимности, ну а девушки отождествляли себя со старшей Такада и мечтали достичь такого же успеха и подцепить какого-нибудь принца клана. Популярность моей невесты росла как на дрожжах.

Ну я в рейтингах рос благодаря нескольким талантливо снятым роликам, где меня подавали как безбашенного головореза, ну и те же резоны, что у Акиры работали и со мной. Парень из народа, в одночасье стал главой независимого рода, аристократом, богачом и вообще легендарным Повелителем Зверей. Эту карту разыгрывали в любом шоу, в котором мне довелось принимать участие.

В массы запустили чуть ли не исторически обоснованный труд о том, как нынешняя аристократия достигла своего положения. Объяснений и разглагольствований много, но суть одна: гляньте на Повелителя Зверей, сможете так и будет вам счастье, богатство и благополучие потомков на тысячи лет. Ну соответственно показали мой ежедневный труд для достижения таких успехов. В тему легли сюжеты драк, покушений и грандиозные сроки лежек в больничке.

У рядового обывателя сложилось мнение, что все эти деньги, титулы и слава достались мне бааальшой кровью. И сам немного оторопел, когда оказалось, что едва ли не четверть времени с того дня как появился в этом Мире я провел на больничной койке с разной тяжести травмами. А когда опубликовали список переломов, ушибов и повреждений, то многие вообще удивились почему я до сих пор бегаю и прыгаю. Опасный момент так и проколоться можно. Но в итоге все списали на невероятный талант в магии.

Отдельной няшности моему образу добавлял котяра. Юкихе определенно родился для сцены, иногда он выходил в образе могучего убийцы и требовал навесить на свою тушку кучу боевого железа, в иных случаях разыгрывал обаятельного милашку. Когда он дал погладить себя симпатичной телеведущей и положил голову на ее колени, вся страна замерла в немом восторге. А после того, как он помурлыкал, отвечая на ее робкие ласки, зрительская любовь превысила все возможные пределы. Ну и мне соответственно немного перепало.

Вся эта тема сопровождалась статьями в глянцевых журналах, колонками в газетах и обсасыванием мельчайших деталей со стороны артистов, блогеров и прочих медийных личностей. Но самое паршивое что любимым и самым апофеозным мероприятием являлась довольно скандальная программа. Причина популярности рядового не первый взгляд шоу была абсолютно прозрачна, ведущие играли на эмоциях, провокациях и рьяно копали сенсации.

Формат максимально скандальный, устраивались беседы на грани фола с потенциальными конкурентами. Вначале что-то вроде трэш тока между бойцами из разных сословий. Потом конкурсы или серия интервью, где сталкивали девушек и парней под предлогом выбора партнера на бал. Поощрялось если аристо выбирал партнершу из квартала простолюдинов, а парень из Сидзюку приглашал высокородную юную леди.

Мне эта тема активно не нравилась, я по умолчанию шел на прием с Акирой, а ссорится с кем-то из участников не было даже повода. Тем более я вообще ни одного игрока из квартала аристо или простолюдинов не знал. Однако у дирижеров пиар компании были свои планы на этот счет. Акире назначили парное интервью с бойцом из клана Сога, а мне трэшток с наследником клана Накатоми и позже интервью с принцессой Тэймэй.

Если смотреть на эту ситуацию поверхностно, то ничего экстраординарного не произошло. Однако я не мог позволить себе расслабиться и потому проштудировал всю доступную информацию. Первый вопрос о том почему у Акиры не было трэштока отпал сам собой, в этом году из-за участия члена Правящего Дома девушек от этого элемента шоу избавили. А вот касательно выбранных личностей, если светские хроники не врут, то все попахивает скандалом.

Понятно, что организатором надо показывать кипящие страсти, вызывать эмоции и повышенный интерес, но блин не так же топорно. Сога-но-Умако оказался завзятым ловеласом и бретером. Ну как бы с кем не бывает, но именно этот парень — правая рука главы школьной банды Накотоми-но-Комацу, с которым мне предстоит трэшток. Это само по себе уже повод поволноваться, пара может отработать по Акире, чтобы эмоционально раскачать меня.

Но как я понял ведущие программы копнули намного глубже, Накатоми наследник одного из сильнейших кланов Империи и один из весомых претендентов на руку принцессы Тэймэй. Тут сюжет шит прямо белыми нитками, организаторы вроде как пытаются отправить принцессу вместе с Повелителем Зверей на бал. А что? Общей генеральной линии соответствует: низкородный с аристо, потом по силе подхожу, тоже хорошо выступал, опять же ореол Повелителя Зверей. Отличный ход!

Только вот наследник Накотоми не раз показывал буйный характер отваживая от одноклассницы Тэймэй недостойных по его мнению ухажеров. Силушки, спеси и борзоты у парня не занимать, он и так-то не отличался терпением, а тут ему красную тряпку прямо на глаза повязали, да еще и дали инструмент надо мной поизмываться в лице Сога-но-Умако. Чует сердце прямо неприятные игры затеяли продюсеры ток-шоу. Больные на всю голову товарищи с извращенной фантазией, не меньше.

Так что к последней серии передач я готовился с нехорошим предчувствием и внутренним мандражом. Первым делом отправил Рису к молодому аристократу, там ожидаемо глухо, в древние поместья не проникнуть. К принцессе Тэймэй даже соваться не стал. Не дай боги мои шалости с бельчонком просекут, так можно и стать короче на голову. Только у продюсеров защиты не было.

Но там и особо ценных сведений не нашел, только подтвердил свои самые мрачные прогнозы. Все сделали ради рейтинга, да к тому же с подачи Накотоми, то есть две стороны одновременно пришли к одной идее и даже вроде не сговаривались. В общем два дебила — это сила. Первой выступала Акира, меня приберегли напоследок, фигли гвоздь программы, э-хе-хе.

Акира, как всегда, выглядела потрясающе: благородные черты лица, высокая, спортивная фигура, безупречная одежда, со вкусом подобранные аксессуары. И все это лишь оттеняло острый ум, невероятный талант в магии и потрясающую целеустремленность. А если добавить качества известные только мне, то Такада точно самые лучшие жены в Империи. Хмм… хотя ни Томоко, ни Мотонари ничем не уступают или это я такой некапризный?

— Акира добрый день! — поздоровался ведущий, когда моя девушка вышла на сцену. Велась прямая трансляция, поэтому все немного волновались, поправить то, что вышло в эфир уже нельзя.

— Добрый день, — кротко, но уверенно ответила старшая Такада.

— Как такая хрупкая и красивая девушка прошла сквозь сито жестокого отбора? — прозвучал стандартный вопрос ведущего.

— Я много тренировалась и старалась во всем достичь лучших результатов, ведь пока мы школьники, это наша работа, — девушка ответила в любимом стиле трудоголиков Империи, коих в стране было не меньше ста десяти процентов.

— Похвально! — расщедрился на комплимент ведущий, — Я слышал ты чемпионка Старшей школы Гакко, да к тому же главарь целой банды, это так?

— Да, — коротко ответила Акира, а ее ответ вызвал восторг зрителей.

— Вау, круто!

— Такая красотка и главарь школьной банды!

— Я слышал у них там бои чуть ли не каждый день!

— Я влюблен!

— Акира!!! — скандировали зрители пока ведущий не поднял руки призывая к тишине.

— Оу! У тебя много фанатов! — картинно удивился ведущий, зрительский пул тщательно отбирался под каждое интервью, да еще было немало проплаченных заводил, — Но, Акира, позволь нам встретить следующего гостя передачи. Вы с ним незнакомы, но надеюсь ты не будешь против пообщаться с еще одним финалистом. Встречайте, ученика Старшей школы Тиеда Сога-но-Умако!

— Красавчик! — кричали юнцы, для которых ловелас был кумиром.

— Мы любим тебя Уми, — скандировали влюбленные школьницы.

На сцену вышел брутальный, накачанный молодой человек, как и все аристо одетый по последней моде. Пошитый по фигуре костюм, дорогая кожаная обувь, эксклюзивные аксессуары. Черт этот парень даже укладку и макияж перед выходом сделал. Не поймешь то ли позер то ли совсем голубых кровей, тьфу, прости господи.

— Вау, Сога-но Умако, у тебя не меньше фанатов тут, а мы думали Акира Такада затмила всех, — немного фамильярна встретил аристократа телеведущий.

— Безусловно красота Акиры затмила всех, меня поддерживают лишь несколько фанатов и то по старой памяти, — начал кокетничать типичный представитель золотой молодежи. Блин может у них так и принято, но со стороны смотрится хреново!

— Сога, ходят слухи что ты прямо охотник за женскими сердцами, — широко улыбнулся ведущий, — Поговаривают, что у тебя есть целый фан-клуб, который насчитывает не один десяток красавиц.

— Это преувеличение, — картинно пробасил Умако, и одним глазам подмигнул зрителям, давая понять что поклонницы есть, только для Акиры он играет роль приличного парня, — Я на самом деле веду довольно закрытый образ жизни.

— Ахах, ха-ха-ха, — от души рассмеялся зрительский зал. Сога-но-Умако не сходил со страниц светских хроник, являясь постоянным участником попоек, скандалов, драк и дуэлей, причиной которых как правило было его распутное поведение. Много легкомысленных девиц клевало на смазливого парня.

— Ну-ну, мы верим тебе благородный Сога-но-Умако, — велеречиво произнес ведущий и так же хитро подмигнул на камеру, — Можно я не буду ходить вокруг да около? Ведь все знают зачем мы проводим парное интервью. Просто, я вижу, что и ты и Акира достаточно решительные молодые люди и мне не надо вас долго знакомить. Я задам вопрос ребром. Вы пойдете вместе на бал?

— Нет!

— Да! — ответы прозвучали одновременно, слившись в один.

— Гхм… Что-то я растерялся. Э… кто из вас сказал нет? — сделал вид, что не расслышал ответ Акиры ведущий. Спутать ее нежный голос с басом молодого аристо было сложно, тем более все звуки усиливали закрепленные на поясе микрофоны.

— Прошу простить меня, но я не пойду на бал вместе с досточтимым Сога-но-Умако, — вежливо, но твердо ответила Акира, — Дело в том, что я буду на этом вечере со своим молодым человеком!

— Ууууу, — осуждающе засвистела заранее подготовленная к такому сценарию публика.

— А кто, кто этот везунчик? — сделал вид что не знает подоплеку происходящего ведущий, хотя мы с Акирой уже несколько раз появлялись вместе на телепередачах и нас не обсудил только ленивый.

— Гэндзи Танака, — с достоинством ответила Акира Такада.

— Зачем тебе этот сосунок? — быстро вмешался Сога, — Посмотри на меня. Я по крайней мере учусь на четвертом курсе!

— Что!?! — включила босса школьной банды Акира, — Я вобью тебе эти слова в твою глотку!

— Оу, оу…, - теперь мы верим, что Акира глава банды хулиганов, и тут же корректно поправил аристо, — господин Умако, я думаю не следует заочно оскорблять Повелителя Зверей.

— Разве я кого-то оскорбил? Факты, с ними не поспоришь, — паясничал пустозвон, — Уважаемому всеми «дрессировщику» маловато лет, мне обидно что такие зрелые красавицы предпочитают малолеток!

— Ха-ха-ха!

— Вот это дал!

— Ты нарываешься Сога! — выкрикнул кто-то из зала. Черт парное интервью медленно превращалось в трэшток между мной и Умако, только вот мне места в студии не нашлось.

— Мужчина остается мужчиной не смотря на возраст! — веско бросила Акира, — А вот оскорблять кого-то за спиной признак труса!

— Эй, девочка, что значит за спиной? Не забывай, мы на имперском телеканале, куда уж публичнее? — развязано ответил позер, — Я Сого-но-Умако готов ответить за свои слова в любое время…

— Оу! Оу! Стоп, стоп, господа! — вмешался ведущий, видно разговор зашел немного дальше, чем он рассчитывал, — Вызов на поединок Повелителя Зверей не самая лучшая идея. Но думаю вы сможете решить свои разногласия на Арене!

— Ну на арене, так на арене, — высокомерно заявил аристо и не успокоившись опять открыл рот с очередным хамством, — Жаль, что у цыпочки плохой вкус.

— Придурок, — не стала опускаться до перепалки старшая Такада. Хмм… веселое получилось интервью, как бы мне в свою очередь не пришлось бить морды прямо в студии. Ну а че? Я же выходец из низов, маргинал, устрою пацанам шоу. Они ведь этого прямо сильно хотят.

Глава 6 Трэшток

Рису в последний момент принес отличные новости, кое-что из подготовки противников к интервью я узнал. Более того путем нехитрых действий, которые возможно проделаю сам, можно все обернуть на пользу. Кстати, портал мне в помощь, забыл упомянуть Великая Печать проносит меня сквозь любые преграды, только тут риски большие, если стена будет толще чем полметра, могу в ней и остаться. Ко всему оппонент имел неосторожность пробежаться по основным вехам своего «разгромного» выступления. Память у парня давно проспиртована, слабенькая, вынужден повторять. Словоблуды хреновы так много значения придают бесполезным спорам…

Ну да с волками жить, по волчьи выть. Пока было время подготовил контраргументы. Эти кадры неплохо все рассчитали. Ведущий будет задавать тон, а готовый к этому аристо покажет весь свой ум и тонкое знание ситуации. Ну а я на его фоне буду «экать», «мэкать» как подобает плебею. А если поддамся на провокацию, то вообще замечательно. Комацу с чьей-то подачи придумал как мне по рогам настучать, после этого вообще будет героем выглядеть.

Так что на первый диалог шел с боевым настроем, как бы не вел себя оппонент, все будет обманкой. Накатоми затеял все, чтобы размазать меня. В принципе я был даже готов дать ему такое удовольствие, но за мной Акира и другие девчонки, допускать вольности по отношению к ним не намерен. Так что перед словесным поединком врубил на полную «концентрацию», прогнал всю доступную мне информацию по оппоненту и вышел на сцену в состоянии бойца перед смертельным поединком.

Чувства обострены до предела, усиленным слухом улавливаю частоту сердцебиения ведущего. Запах, если этот боров вспотеет и завоняет, значит испугался и врет! Смотрю ему глаза в глаза, капля пота, моргает, когда говорит, крошечное пятно соуса на воротнике… Я подмечаю все, не знаю, что пригодится, но сейчас это мое оружие в предстоящей битве. Выхожу по команде работника сцены в это время телезвезда как раз вещает обо мне.

— Прошу любить и жаловать! Повелитель Зверей, глава независимого рода Ясуда — Гэндзи Танака! — громко объявил ведущий и тут же без паузы представил другого персонажа входящего, с другой стороны, — А это отпрыск древнейшего рода, наследник клана Накотоми-но-Комацу!

Формат шоу был немного другим, чем у Акиры. Там предполагалась обстановка легкого флирта между парнем и девушкой, а тут что-то вроде словесного стердауна перед боем. От того и другие декорации, я с Комацу напротив друг друга за высокими кафедрами, ведущий ходит между нами и подкидывает горячие темы для беседы. По факту это поединок, только не мускулов и магии, а интеллекта, выдержки и красноречия.

— Господа, вы знаете формат нашей передачи, мы не любим замалчивать проблемы и обходить острые углы, — многообещающе начал ведущий, — И сегодня не собираемся отходить от своих сланых традиций. Поэтому мой первый вопрос может кому-то показаться провокационным, однако на самом деле он затрагивает давно витающую проблему. Я хочу спросить у вас участники Игр, как вы относитесь к сословному делению игроков?

По правилам шоу первым отвечал тот, кто сумеет раньше подать сигнал путем нажатия кнопки на кафедре. Это не прибавляло баллов, просто давало возможность выступить по теме и создать впечатление вперед оппонента, ну и потом косвенно указывало на то, кто активнее в паре. А вот очки и зрительские симпатии показывались на табло за спинами участников. Телезрители во время прямого эфира могли отправлять смс на номер и отдать голос за того или иного героя.

— Зумм, — нажал кнопку Накатоми.

— У нас готов ответ, — подозрительно тепло улыбнулся телеведущий, — Господин Комацу, просим!

— Я считаю сложившуюся систему оправданной, она дает шансы представителям других сословий добраться до финала соревнований, в противном случае аристократы заняли бы все призовые места и выбили бы остальных участников еще на этапе «Мясорубка», — оппонент говорил вроде правильные слова, только вот в каждой фразе сквозило высокомерие и спесь аристократа, он и сам не замечал, что рассуждает о людях, как о слугах, которым позволили приблизится к благородным.

— Может быть вы преуменьшаете способности бойцов из не магических семей и квартала Сидзюку? — ведущий вроде бы играл на моей стороне, но на самом деле подмахивал аристократу, меня такими наивными финтами не обманешь.

— Нисколько, у меня абсолютно нет снобизма по этому поводу, — ага так я тебе и поверил, мог сказать любой взглянувший на эту холеную высокомерную харю, — Давайте посмотрим на статистику! Чемпионами Игр за сотни лет становились в основном представители благородных родов. На заре истории, во времена сегуната это вообще были поголовно аристо, в эпоху пара появились первые простолюдины, да и сейчас без ложной скромности больше половины побед за моим сословием.

— Весьма трезвый и взрослый взгляд на вещи, — ведущий довольно топорно направлял общественное мнение, дескать смотрите умный, образованный, ну и сразу подход ко мне, — А что ответит Повелитель Зверей?

Ага, голимая подстава. Среднестатистический школьник, добравшийся до финала Игр, да еще, и не будучи аристократом мало интересуется политикой, сословным разделением и еще чем-либо. По большей части, за исключением уникумов вроде Акиры Такада, это пробитые на всю голову бойцы, которые за счет усиленных тренировок и нереального опыта в драках смогли вырваться вперед.

До высоких ли нам бойцам материй? На том и строился расчет, что я или растеряюсь, или нагло начну нести пургу, что также расценят как низкий интеллектуальный уровень. Вот и ореол Повелителя Зверей и превозмогателя слетит, картинка потускнеет. Ну не твари ли? Хорошо Рису мне в клювике новости принес, ну и я под «концентрацией» не слабо посерфил в сети, хе-хе.

— Не в обиду, но по моему мнению господин Накотоми достаточно вольно интерпретировал статистические данные, — начал я отвечать на вопрос ведущего и был прерван возмущенным возгласом Комацу.

— Это смешно, все данные общедоступны, проверяй если не веришь слову аристократа! В нашей среде не принято врать! — не сдержался оппонент, звезда во лбу горит, явно у парня есть одно правильно мнение — свое!

— Кто-то сказал о лжи? А в вашей среде принято перебивать, не дослушав собеседника? — стал набирать очки, — Я могу продолжить?

— Конечно, — тут же засуетился ведущий, спасая лицо аристократа, следующие слова должен был произнести наследник клана, но за него это сделал продажный журналист, — Мы внимательно слушаем!

— Давайте пристально, без эмоций разберем фразу уважаемого Накатоми, — фамилию я намеренно произнес, как будто выплюнул с языка попавшуюся туда шелуху от семечек, да некультурно, зато ярко показывает мое отношение к оппоненту, — Напомню: «в эпоху сегуната это были…». Коллега, если можно так выразится, а кто еще мог быть чемпионом в те времена? Согласна эдикта Императора в Играх принимали участие только представители благородных фамилий, более того любой маг автоматически получал титул. Оба этих указа говорят о том, что тогда «на заре» чемпионом мог стать только аристо, и не потому, что выходцы из других сословий слабы. Отнюдь, их просто не допускали к играм!

— Ой точно! — кто-то крикнул из зала, видимо припомнив школьный курс истории.

— Ага, я задал вопрос в сети, Гэндзи все верно говорит! — послышался еще чей-то голос. Столбик цифр за моей спиной медленно пополз вверх, симпатии телезрителей явно на моей стороне.

— А что касается эпохи пара и современного времени, то тут надо сопоставлять цифры, чтобы правильно все истолковать. Мой собеседник гордо заявляет, что больше половины побед за аристократами, — продолжил я как только шум на трибунах утих, — Полностью согласен с этим утверждением, только вот о чем оно говорит? Вы считали сколько аристократов принимает участие в финале игр? Из квартала уважаемого Накотоми выходит половина одаренных школьников, добавьте к этому Синдзюку, в котором проживает немало обедневших аристо. Что в итоге? Больше половины благородных на играх, больше половины в победителях. Говорит ли это о том, что кто-то кого-то слабее?

— Нет!

— Ничего себе, какой умница!

— Четко все разложил! — зритель явно вышел из-под контроля, понятно, что на сцене было гораздо меньше благородных и сейчас они радовались тому, что кого-то из аристо ткнули мордой в грязь.

— Эээ… судя по счетчику зрителям явно больше понравился ответ Гэндзи Танака, — вынужден был прокомментировать слегка оторопевший ведущий.

— Что тут верного? — вспылил, теперь я уверен совсем безмозглый Накатоми, он, видно зная свою ограниченность и пытался показаться интеллектуалом на фоне парня из бандитской семьи, — Благородные побеждают чаще это факт!

— Комацу, тут математика пятого класса если ты положишь в корзину сто слив и десять абрикосов, что чаще будет попадаться тебе в руку? — как у маленького спросил я.

— Да как ты смеешь? — вспылил спесивый аристократ, до которого наконец дошло, что над ним издеваются. Парень был недалек чтобы бросится ко мне, но это было бы полным привалом и все понимающий ведущий поспешил вмешаться.

— Господа, господа, прошу вас не выходить за рамки, — придурок развел руки в стороны останавливая нас обоих, но всем было видно, что я спокойно сижу в кресле, а вот Накотоми пытается едва ли не перепрыгнуть через живой барьер в виде тела и конечностей ведущего, — Давайте перейдем к следующему вопросу. С кем по вашему мнению пойдет на бал принцесса Тэймэй?

Хмм… вопрос как говориться ребром. Ведущий, явно не подумав так рано его задал. Это же мать его гвоздь программы и если я все правильно понимаю по плану Накотоми надо было тонко дать понять публике что я придурок полный, но принцесса пойдет со мной на бал только из-за статуса Повелителя Зверей и недавней принадлежности к простолюдинам, хотя радом с ней есть такие во всех отношениях замечательные парни вроде Накотоми-но-Комацу.

Однако я буквально первым ходом сломал всю комбинацию. А может счетчик зрительских симпатий, неумолимо тикающий в мою сторону, сподобил ведущего ускориться? Тут возникла незапланированная пауза. Кто-то из нас двоих должен был нажать заветную кнопку, чтобы ответить, но я с самого начала решил играть вторым номером и подсекать ответы Комацу, а тот выпав из запланированного сценария вовсе потерял инициативу.

— Эээ… господа, напомню для того, чтобы начать отвечать на вопрос нужно нажать на кнопку перед вами, — попытался сгладить паузу ведущий, а заодно и напомнить участникам что это ток-шоу и надо бы проявить инициативу. Фиг вам подумал я, а Комацу по инерции нажал на красную таблетку перед собой и кажется сам удивился своему поступку.

— Зумм…

— Я понимаю, что принцесса Тэймэй будет вынуждена выбрать партнера из числа финалистов не квартала Тиеда, чертова политкорректность, — довольно нелепо прозвучал заученный ответ Накотоми, я-то знаю, что он должен был зарядить так на фоне моей тупости, — Хотя в нашем элитном районе немало достойных парней. Думаю, в силу традиций ей придется довольствовать обществом сидящего напротив меня школьника, — этот перл вообще не зашел, получилась тупая безосновательная агрессия и какой-то детский выпад за проигрыш в предыдущем споре.

— Кхм…, - поперхнулся многоопытный ведущий, пытаясь перевести внимание на себя, — А что скажет на это ответит Повелитель Зверей?

Насколько я понимаю оба заговорщика действительно озадачились счетчиком за моей спиной, он явно показывал, что симпатии публики всецело на моей стороне. Комацу даже несколько раз нервно нажимал на что-то в кармане. Я-то знаю, что придурки взломали программу и при помощи несложного скрипта заставили счетчик Накатоми всегда показывать большую цифру.

То есть если выигрывает аристократ, то оба табло демонстрируют истинную картину. Если перевес в мою сторону, то «червь» меняет результат местами, гарантировано делая аристо победителем. Но я благодаря Рису заранее узнал о подставе. В столь сжатые сроки поменять программу не мог, да и навыки у меня так себе. Однако, когда я поделился проблемой с Морико, то ответ быстро нашелся.

Моим людям был нужен только доступ к серверам и перед выходом мне вручили небольшой девайс, который было достаточно подсоединить к коммуникациям, что я и сделал, на секунду уйдя порталом внутрь закрытого помещения. До этого там побывал бельчонок, иначе не рискнул бы. Предварительно все камеры видеонаблюдения были вынесены коротким импульсом, а после сигнала девайс, переданный мне бодигардами, самоуничтожится.

— В любой другой ситуации для меня было бы честью пойти на бал вместе с принцессой Тэймэй, — взвешенно начал я, — Но, во-первых, не считаю себя достойным такой чести и как верно подметил мой собеседник, есть много более достойных претендентов. Во-вторых, я уже связан обещанием и пойду на бал со своей невестой Акирой Такада.

— Да как ты смеешь! — выкрикнул Накотоми и понесся ко мне. Недоумок явно позабыл свой план.

У него на обеих руках импульсные перстни, делающие удар если не фатальным, то максимально убойным. После плюхи, усиленной артефактами любой одаренный, гарантированно не попадет на бал и скорее всего не сможет оправиться и к финалу Игр. А чтобы такой подлый ход не признали намеренным выведением игрока из соревнований, Накотоми должен был не атаковать, а защищаться от моей агрессии. Думаю, весь сценарий дело рук кого-то более хитрого, только вот исполнитель подобран совсем уж никакой.

Мысли промелькнули молнией, я под «концентрацией», поэтому могу позволить себе проанализировать ситуацию. Нда… в любом случае не хочется подставляться под такой удар, причем без разницы кто будет прав или виноват. А вдруг этот старательный идиот выбьет их меня дух? Артефакты древние, могут ведь и черепушку как гнилой орех разбить. Бежать? Фиг с ним с позором, но затылок подставлять еще опаснее.

А ведь гады намеренно вежливо попросили кота с собой не брать, знали, что Юкихе может всю малину испортить. Подкатился бы сейчас к аристо под ноги и все. Уйти «порталом»? Хороший вариант, но хотел приберечь этот козырь для Игр. Мои тренировки не прошли незамеченными для латников, но до игроков думаю такие новости еще не дошли. Запулить магией ни он ни я не успеваем, каст требует мгновения, но его нет. «Портал» или рискнуть?

Бросаюсь вперед, со стороны выглядит будто пытаюсь встретить Комацу в лобовой атаке. Лицо аристо невольно расплывается в широкой улыбке, явно уже представил, как размазывает мои мозги по студии. Но в метре от противника ныряю вниз. «Банан» ему под опорную ногу, «морозилку» на колено. А то он быстро сориентировался и пытается пробить мне в голову сверху вниз, блин маньяк какой-то!

Но мои дистанционные пси атаки даром не прошли, Накотоми ведет в сторону, и он начинает проваливаться вперед. Я к этому готов и уверенно пробиваю ему двойку в челюсть, после чего не глядя разрываю дистанцию. От заряженных магией кулаков надо в любом случае уходить, даже теряя сознание парень может причинить серьезный урон. А вот когда оглушенный и деморализованный Комацу падает затылком на пол аккуратно провожу добивание. Без фанатизма. Не из-за жестокости, но спокойствия для! А то вдруг очнется и решит второй раунд провести.

Хмм… по итогу нас, конечно, растащили, а прямую трансляцию из студии досрочно закончили. Всего-то два вопроса успели разобрать, хе-хе. Но шоу получилось феерическим, так как это был прямой эфир, то заретушировать ничего не смогли и сцены драки со смаком продублировали все кому не лень: от официальных телеканалов, до сетевых блогеров. Тот факт, что вся нелицеприятная сцена произошла после упоминания принцессы Тэймэй сделал новость информационной бомбой.

Появились провокационные заголовки газет: «Повелитель Зверей не хочет идти на бал с наследницей трона!», «Неужели аристократы так глупы?», «И кто здесь сын бандита?»… Кости перемывали основательно. Но общий градус настроения общественности был на моей стороне. Я и драку не начинал, но победил и в словесной баталии достойно себя показал. За мной числили один минус — отказ идти на бал с принцессой.

Аргумент сильный, вроде как наличие жены не помеха идти с новой пассией на светский раут. Так уж пригласить принцессу тогда сами боги велели. Но часть моих сторонников рьяно доказывала, что Повелитель Зверей скромняга и просто постеснялся. Ну и цитировали мою отмазку, дескать рылом не вышел! Но были горячие головы, что вели разговоры о возможности идти на бал сразу с двумя девушками. Имеют ведь маги по нескольку жен, чего бы им на бал не ходить с кучей красавиц под руку. Правда такое произносили шепотом и исключительно в шутку, а то ведь могут счесть неуважением к венценосной особе.

Глава 7 Круги на воде

— У вас нет ощущения, что у этого пацана Дар? — за говорившим определенно стояли десятки поколения высокородных предков. При этом от аристократа веяло властью и личной силой. Вельможа, как и многие большие политики умел располагать себе, с таким было приятно беседовать и немало людей попадались на эту удочку.

— Это многое объяснило бы. Слишком живуч пострел, и Тени не смогли, и корейцы зубы обломали, а теперь и наша попытка провалилась, — ответил угрюмый мужчина с лицом завзятого убийцы, такому несмотря на происхождение и деньги не светит большая политическая карьера. Рылом как говорится не вышел.

— Абсурд, — резко вмешалась стервозная женщина, — Не думаете ли вы, что Император имел связь на стороне, да еще и с простолюдинкой? Тем более у нас есть достоверные данные генетической экспертизы, Гэндзи сын Хэны и Горо Танака. Такие вещи при появлении феномена такого масштаба как Повелитель Зверей делаются в первую очередь. Комиссия по делам магов старается взять под контроль все семьи со схожим генетическим материалом, ибо где ждать появления новых Повелителей Зверей, как не среди родственников имеющегося?

— И к чему пришла ваша комиссия? — ехидно спросил аристократ, видимо что-то знавший о результатах исследования.

— К сожалению нить обрывается на родителях Повелителя Зверей, но то, что он их сын не вызывает сомнений. Тем не менее для сомневающихся можно провести повторную экспертизу, а забор генетического материала организовать проще, чем подобраться к объекту, — веско ответила стерва.

— Ты забываешь, что Гэндзи Танака может быть потомком Императора, но не нынешнего! — удивил всех вельможа.

— Постой, постой, а ведь дед Его Величества славился своими похождениями, поговаривают он на праздниках любил выйти в город и завалить первую попавшуюся красавицу, — загорелся идеей угрюмый.

— Черт, а ведь то, что мы так и не смогли найти след родителей Хэны и Горо может о многом говорить, — вдруг прозрела стерва, — Отец Гэндзи, он слишком силен для простолюдина, среди них редко появляются сиханы, да еще в таком возрасте и без должного обучения в детстве! И как я раньше об этом не подумала?

— То-то и оно! — нравоучительно произнес аристократ, — Давайте вернемся к идее о том, что у парня Дар.

— Хмм… я анализировал его бои и многое мне было непонятно, но сейчас все встало на свои места. Посмотрите, например, последний фрагмент: придурок Накотоми удачно завалился на правую ногу, но Танака намного раньше ушел вниз и встретил его двойкой, — азартно стал аргументировать угрюмый, демонстрируя заинтересовавшие его кадры на большом экране, он в компании считался экспертом по боевым столкновениям, — Поверьте мне, так выстроить рисунок боя невозможно, он знал что Комацу упадет и действовал заранее.

— Может просто случайность? — не веря в удачу спросил аристократ.

— Да, такое возможно, но у нас есть как минимум пять зафиксированных на камеру случаев, где происходило нечто подобное. Мои спецы разобрали его действия по секундам, он предугадывает действия противников. Может быть не так явно, как принцесса Тэймэй, но что-то он видит! — угрюмый был похож на человека, разгадавшего давно мучавшую его тайну, поэтому его словам хотелось верить.

— Убедительно, прокомментировал аристократ, — Сделайте экспертизу всех доступных видеоматериалов, но к этой теме должны привлекаться только абсолютно надежные люди!

— Сам все сделаю, вместе с братишкой! — ответил угрюмый, — В таком деле лучше перебдеть, чем получить от Императора шнурок или вакидзаси.

— Правильно! — одобрил осторожность коллеги аристократ.

— А стоит ли оно того? — опять вмешалась женщина, — Судя по всему его дар слабее чем у принцессы Тэймэй, а ее даже отец не считает приемницей!

— «Боевое предвидение» нередкое явление в Правящем Доме, и как правило оно означает, что у претендента не будет настоящего дара «провидца», — ответил более осведомленный аристократ, — А вот такие вот слабенькие проблески внушают больше оптимизма!

— Ого даже не слышало о таком! — удивилась стерва.

— Все что касается определения наследника престола — государственная тайна, — пояснил аристократ, — Сами понимаете в прошлом было несколько междоусобиц из-за того, что часть кланов делали ставку не на того претендента и заходили слишком далеко в своих убеждениях.

— А если он «провидец», что тогда? — потрясенно спросил угрюмый, до которого только что стал доходить масштаб проблемы, в которую они влипли.

— В любом случае прекратите все попытки устранить Повелителя Зверей. Нашим партнером надо мягко, но решительно отказать в помощи, более того дайте им понять, что мы настоятельно рекомендуем отказаться от идеи причинить любой вред Гэндзи Танака, — стал раздавать четкие распоряжения аристократ, — Не дай бог нам начать играть против «видящего»!

— А как быть с щенком Накатоми? — спросил угрюмый, — «Импульсные перстни» могут стать ниточкой. Мы, конечно, прикрыли паренька, но может устранить придурка?

— А что сделали? — подняла бровь стерва.

— Артефакты заменили на похожие, но с кратно меньшим уроном, — коротко прокомментировал угрюмый.

— Все равно нормальные эксперты установят разницу, запись шоу велась с хорошим разрешением, вы не могли найти абсолютно похожую пару, — усомнилась женщина.

— Да это так, серьезного расследования наша наскоро поправленная версия не выдержит, — вынужден был признать угрюмый.

— Хмм… надо подумать, возможно все решиться само собой, лучше зачистите тех, кто контактировал с Комацу, — вынес вердикт аристократ.

— Точно если мы сейчас начнем подбираться к Накотоми, то можем засветиться, а он в любом случае о нас не знает, а на исполнителей пока никто не вышел, — проговорил мысли в слух угрюмый, — В очередной раз убеждаюсь, что ты не зря стал лидером организации.

— Не льсти, у тебя плохо выходит, — приревновала стерва.

— К делу соратники! Времени немного, уберите посредников пока на их след не встал Корпус, — подвел итог аристократ.

* * *
Малый совет обычно собирался по вторникам каждую неделю. Стабильность даже в таких мелочах отличительный признак благополучия и устойчивости политической системы. Но иногда проводились экстренные совещания в неуроченное время. Обычно в период катастроф, военных или торговых конфликтов, когда требовалось держать руку на пульсе.

Однако в последнее время Император собирал вельмож все чаще при том, что и внешние и внутренние дела страны в принципе не внушали опасений и профильные министерства справлялись со всеми проблемами без поддержки сюзерена. Но появление Повелителя Зверей и наслоившиеся на это вопросы с не определившимся наследником раз за разом служили поводом для экстренных совещаний. Так что никто не удивился, когда назначили время внеочередного собрания.

— Добрый день, господа, у меня назрело несколько вопросов, — начал совещание Император, — начнем с двух наиболее очевидных проблем, во-первых, клана Накотоми, во-вторых, пиар-компании Повелителя Зверей и принцессы Тэймэй. Кто выскажется?

— Ваше величество, касательно Накотоми проведено расследование, — стал отчитываться глава службы протокола в ведении которого находились непростые вопросы с независимыми родами и кланами, — На руках наследника обнаружены артефакты.

— Почему дело не предано корпусу? — сделал стойку Иерарх, мгновенно заподозрив попытку покушения на Повелителя Зверей.

— Экспертиза подтвердила, что это «импульсные персти», относимые к не летальному оружию, дело максимум тянет на попытку вывода игрока из соревнований, но никак не на убийство, — ответил глава протокола, — Наследник Накотоми может быть обвинен в несоблюдении Кодекса Чести, что подпадает под юрисдикцию исключительно моей службы.

— А те ли перстни попали на экспертизу? Когда проходило изъятие? Насколько я знаю из отчета леди Мотонари, расследование инцидента было начато позже, чем того требовала ситуация и воспрепятствовали этому как раз бойцы службы протокола, — не успокоился Иерарх.

— Мы готовы немедленно передать вам улики и результаты расследования, — прижатому к стене главе службы протокола ничего не оставалось как пойти на попятную, иначе его рвение могло быть расценено как попытка выгородить Накатоми. А если за ними и вправду есть что-то серьезное, то дело пахнет керосинам, судьба Тайра тому свидетельство!

— Дело уходит в Корпус. Иерарх, разрешаю безжалостно карать любое сопротивление ходу следствия. Результаты докладывать только лично мне! — поставил точку в споре Император, — Если это очередная попытка устранить Повелителя Зверей, я хочу показательную казнь, чтобы любой придурок в этой стране и за ее пределами понял, что никакая интрига этого не стоит! Чтобы вы поняли, это не моя блажь и я не воспылал симпатией к Гэндзи Танака.

— Видение? — поднял бровь удивленный Министр обороны, Император очень редко говорил о Даре, обычно никто точно не знал, чем продиктовано его решение: соображениями разума или чем-то свыше.

— Абсолютно! И я вам скажу такого четкого сигнала я не видел ни разу за всю свою жизнь! — развеял все сомнения правитель. Отныне каждый из присутствующих твердо уяснил для себя, что Император пойдет на любые жертвы, ради того, чтобы Гэндзи Танака остался жив, — Значит по Накотоми закончили, Министр культуры, ваш черед! Мне очень интересно с чьей подачи на имперском телеканале твориться такое безобразие?

— Ваше величество, тема скандального интервью не была согласована с компетентными органами. По результатам предварительного служебного расследования доказано, что ведущий теледебатов был подкуплен семьей Накотоми и самовольно изменил сценарий шоу, — немного дрожа доложил Министр. Деятель культуры чуть ли не впервые принимал участие в Малом совете, а потому сильно волновался. Обычно сюда приглашались силовики и дипломаты, остальные только в экстренных случаях.

— Как такое возможно? — удивленно поднял бровь Император. Он ошибочно полагал что эфир находится под жестким контролем продюсеров и других ответственных лиц.

— Ваше величество, у такого рода программ есть своя специфика. Надо учитывать, что это прямой эфир и мы не можем контролировать ведущего и гостей в студии во время трансляции. И потом сценаристы и продюсеры могут лишь задать общее направление беседы, однако контролировать ответы участников не представляется возможным. Особенно если это подростки, да еще и дети аристо. Здесь мы вынуждены полагаться только на профессионализм ведущего.

— Ага положились, — с сарказмом подметил глава службы протокола.

— Иногда случаются накладки, особенно если вмешиваются сильные мира сего, — не остался в долгу Министр культуры, намекая, что коллега защищает зарвавшихся Накотоми.

— Прекратите, — коротко без эмоций бросил император, но даже такого замечания было достаточно, чтобы задушить перепалку в зародыше, — Могут ли это быть звенья одной цепи?

— Ваше величество, у меня сразу появилась подобная версия, — подхватил многоопытный Иерарх, — Молодой Накотоми, не в обиду этой славной фамилии, никогда не отличался большим умом, и он не смог бы достичь своей цели без помощи со стороны. Допускаю, что мальчишку использовали в темную, и тогда без ведущего не обошлось.

— Хмм… резонно, объедините дело пусть и этим вопросом займутся дознаватели корпуса, — быстро принял решение Император, — У меня остался еще один нерешенный вопрос, скорее отца, чем Императора. С кем теперь моей дочери идти на бал?

— Ваше величество, у нас есть несколько запасных вариантов, — осторожно начал глава службы протокола, — Из числа аристо и несколько ярких ребят из остальных кварталов.

— Это будет хорошая мина при плохой игре! — по солдафонски рубанул Министр обороны, — По мне надо щелкнуть Гэндзи по носу и он как миленький побежит за принцессой!

— Ага, и все будут думать, что дочь Императора навязалась к вчерашнему простолюдину, — скептически отнесся к предложению коллеги дипломат.

— А может все-таки провести интервью с ними и там решить этот вопрос? — робко предложил Министр Культуры.

— Гхм… у вашего канала получаются просто замечательные передачи, — не удержался от подколки глава службы протокола, эти двое теперь неровно дышат друг к другу.

— А что хочет сам принцесса? — задал неожиданный вопрос Иерарх.

— Она не отвечает, — пожал плечами Император. — точнее говоря уворачивается от прямого ответа. Думаю, она, как и мы на перепутье, в сложную ситуацию загнал нас неосмотрительный Танака. Мог бы и не давать ссылки на свою очередную пассию.

— А может устранить девку? Одним изгоем меньше…, - начал опять рубить с плеча Министр обороны.

— Глупая идея, — вздохнул озабоченный Император, — ладно попробую поговорить с дочерью, тем более она и на прошлый вопрос так и не ответила.

* * *
Сатико и Тэймэй давно помирились и продолжили совместную работу. Сейчас две девушки без сил лежали на матах после очередной выматывающей тренировки. Обе тяжело дышали и то и дело прикладывались к бутылкам воды. Красавицы были абсолютно разные и в то же время неуловимо похожие друг на друга. Яркая, волнующая сексуальность одной контрастировала с сдержанной утонченной красотой второй.

Старшая из девушек поражала взоры мужчин подтянутой фигурой и ярко выраженными женскими прелестями. Кровь гайдзинки с севера определенно дала ей необычайную для Империи красоту. Высокая грудь, выдающаяся назад попка, белая кожа, голубые глаза и светлые волосы. Сейчас, никого не удивить химически окрашенной шевелюрой и линзами, меняющими цвет глаз, но лет сто назад суеверные бабульки читали бы молитвы вслед юной воительнице.

Тэймэй напротив отражала все то, что ценили в девушках Империи. Хрупкая, утонченная, по девичьи стройная и внешне абсолютно кроткая. Такая красота вызывала не желание разжечь огонь страсти, а скорее побуждала сберечь и защитить. Но все видели на что способна дочь Императора. За внешней слабостью прятался безжалостный, хладнокровный и предельно жестокий боец.

— Я слышала ты в прошлой раз учудила что-то невероятное, мастер пару дней ходил весь восхищенный, — первой начала разговор Тэймэй после того, как немного отдышалась.

— Ага, мамино плетение попробовала, а то нашего динозавра ничем не проймешь, — усмехнулась Сатико.

— И как проняла? — заинтересованно спорила Тэймэй, достать мастера не могли самые талантливые посетители додзе, а сюда иногда заходили те еще монстры. Даже предвидение Тэймэй в случае с учителем ни разу не помогло.

— Ага, прическу ему взлохматило, ветром, — довольно улыбнулась Сатико, о ее достижении теперь будут ходить легенды, передаваемые из додзе в додзе.

— Круто! — похвалила подругу Тэймэй, — Хотела спросить твоего совета.

— Валяй, — расслабленно ответила Сатико.

— Ты в курсе последнего интервью Гэндзи Танака? — задала наводящий вопрос Тэймэй.

— А это когда мелкий наглец настучал по неумной голове Накотоми? — вопросом на вопрос ответила Сатико.

— Ага. Ты прости что я тогда так прошлась по леди Мотонари, просто хотела зацепить тебя посильнее, — извинилась Тэймэй, хотя конфликт был давно исчерпан.

— Проехали, — устало отмахнулась Сатико, которая стала замечать за собой, что старается избежать любых вопросов касающихся Повелителя Зверей. Тревожный знак!

— Что думаешь, идти мне с ним после всего на дебаты и вообще, как быть с балом? — спросила Тэймэй, не замечая замешательства старшей подруги.

— Даже не знаю, что тебе посоветовать, он вроде обозначил свою Акиру, с другой стороны, где ты, а где Такада? — нашла в себе силы порассуждать Сатико, и глубокомысленно подметила, — Но вся история не очень, уши бы оторвать тому, кто все спровоцировал.

— Да…, - задумалась принцесса.

— А чего ты паришься? — спросила Сатико, — Разве такие вопросы не государственное дело? Что-то мне подсказывает, за тебя уже приняли решение, а тебе рядовой Тэймэй надо будет лишь исполнить приказ!

— Может ты и права, — еще больше задумалась принцесса, так и не получив желаемого ответа.

Тогда на той злополучной тренировке на Тэймэй обрушился какой-то непонятный шквал образов. Разобраться что в них не смог бы самый дотошный человек, ясно видно было только одно лицо — Гэндзи Танака. Что это? Настоящие видение провидца? Но отец часто рассказывал, как это бывает у него и как это было у предков. Это делалось чтобы получивший Дар не спутал его ни с чем и объявил о себе.

Более того, Тэймэй видела нити судьбы лучше, чем кто-либо другой в стране за исключением отца и знала, что ее способности почти гарантировано исключают ее из претендентов на трон. В правящей семье было несколько обладающих «боевым предвидением», но ни один из них не смог стать истинным «пророком». Удел принцессы стать одним из самых сильных бойцов на планете, но гениальным правителем ей не быть.

Глава 8 Трое из девяти

Черт вся эта возня на телевидении отнимает кучу времени и энергии. Потом на ровном месте приобретаю недругов. Мне нечего делить с ребятами с которыми прихожу на шоу, большинство из них вообще вижу впервые в жизни. Надо бы убраться подальше от всей этой бесполезной суеты. Времени в обрез, а дел навалил на себя выше крыши. Досадно терять драгоценные часы. Сейчас есть небольшая пауза, на основном шоу идут разборки с последним инцидентом, да и после моих откровений повис вопрос наших с принцессой дебатов.

Надеюсь, после всего сказанного меня никто не будет тащить на бал в качестве сопровождающего Тэймэй. Осознанно уклоняюсь от этой почетной миссии. Понятно, что теперь лучше контролирую свои эмоции и пси, равно как и побочный эффект от ритуала, но случиться может всякое. Например, я же не собирался латать астральное тело Морико, а вон как в итоге вышло, иной раз она забегает перекусить, а я… Но творить такое с членом правящего дома, брр… Удивляюсь местным силовикам, им надо меня подальше от принцесс держать, а они, наоборот, способствуют.

Окошко оказалось, как нельзя кстати. Рису постоянно отрабатывающий поставленную задачу принес неожиданную новость, которая в корне изменила мои планы по Клану Теней и Гаранту. Насколько я понимаю, сроки, отведенные Теням на устранение меня, прошли, и Гарант стал готовиться к зачистке подразделения не сумевшего выполнить поставленную задачу, ну и заодно меня хотят исполнить. Не знаю, что за тараканы у них в головах, но по мне тупейшая идея. Уничтожать своих, которые в принципе работали со всем старанием, расточительно и нерационально.

Но там я так понял довольно старые традиции, плотно завязанные на деньги. Такие большие суммы за убийство платят только благодаря определенной гарантии исполнения. Более того прибегающие к помощи Гаранта еще и вносят деньги в организацию на постоянной основе, как бы оплачивая страховку. Не все в конечном итоге решают воспользоваться услугами киллеров, а ежегодные взносы остаются у Гаранта.

Но меня эта специфика интересовала постольку поскольку. Я готовил простой, надежный план ограбления обеих организаций, объявивших на меня охоту. Но, откровенно говоря, пока не очень клеилось, нам с бельчонком удалось идентифицировать несколько схронов, счетов и ячеек, но суммы спрятанные там были слишком ничтожны для организации такого размаха. Мне бы они, конечно, пригодились, но так я только привлеку к себе внимание, а серьезного ущерба противнику не причиню.

Понимая, что все сразу получить невозможно настроился на долгий, кропотливый поиск информации и ожидание удобного случая. По моим прикидкам что-то стоящее соберется из отчетов Рису после того, как я отыграю финал Больших Игр. Но Гарант развил активную деятельность и стал перебазировать часть своей армии в Империю. Как я понял у международной организации были как собственные силы, так и привлеченные. Они могли по контракту призвать коллег Клана Теней из других стран. Но в этот раз решили обойтись собственными ликвидаторами.

Упустить такой случай нельзя. Тем более мои враги перед началом боевых действий стали распаковывать кубышки. Денег брали относительно немного: оплачивали беспрепятственный проход через границу, покупали оружие, артефакты… Но самое главные вскрыли для Рису часть оперативных счетов, схронов и ячеек. Пришлось подключить отца, я сам находясь под колпаком такую операцию не потянул бы.

* * *
У истоков международного преступного сообщества «Гарант» стояли несколько довольно крупных, авторитетных организаций. Это не были глобальные наркокартели со своими частными армиями или всемогущие оружейные бароны. Нет, членами Гаранта становились исключительно профессиональные киллеры. Причем не просто ремесленники, а настоящие мастера своего дела.

У всех заказчиков услуг была одна большая проблема, оплачивая столь щекотливое дело клиент даже не мог спорить с исполнителем. Всяко бывало: убивали по ошибке другого, уничтожали лишних людей или наоборот из жалости щадили детей и женщин, что в итоге оборачивалось смертью для самого наймодателя. Единственной возможностью избежать таких неприятностей была репутация киллера или организации.

В принципе система неплохо работала, достаточно было слова и мнения людей. Но только до тех пор, пока стоимость контракта не превышала определенных сумм, ради которых многие исполнители могли просто исчезнуть или даже уничтожить заказчика. На такие особые случаи и требовался Гарант. Тот, кого профессиональные убийцы по-настоящему боятся, кто может найти и уничтожить проштрафившегося киллера или целую могущественную организацию.

Это была не новая идея. Такого рода Гаранты существовали с древних времен. Только каждый действовал в своей локации. Обычно эта была самая уважаемая организация киллеров в стране или глобальное преступное сообщество, кто-то кто мог вязать на себя ответственность. Но время шло, связи между странами крепли и потребовались услуги тех, кто мог решить вопрос на мировом уровне. Люди, для которых местные короли преступного мира были никем, просто очередной жертвой.

И тогда возник Гарант. Коллегиальный орган куда в разное время входило от трех до двенадцати суперкиллеров со своими структурами разведки, прикрытия и силовой поддержи. Численность небольшая, но профессионалы такого класса могли решить практически любую проблему. В настоящее время было девять постоянных членов Гаранта и два кандидата на рассмотрении.

Принять участие в зачистке Клана Теней собирались трое. Именно они непосредственно вели дело покойного Кимура. Остальные не обладали информацией о происходящем, что повышало живучесть организации. Эти люди старались меньше контактировать даже между собой, все связи и обмен информацией шли через посредника. Поэтому цели распределили загодя, и согласовав время операции стали прибывать в Империю.

Выйти на остальных даже пленив кого-то из структуры Гаранта было нереально. С другой стороны, если кто-то из членов организации погибал и не смог выполнить задание, его дела пересылались дублерам. Способ у всех один, защищенный канал, автоматическая отправка в течении месяца, если владелец файла не введет останавливающий пароль. Это давало возможность остальным участникам продолжить решение вопросов организации и не привязываться к конкретному исполнителю.

Первым в столицу прибыла группа во главе с испанцем Домасио Родригесом. Виртуоз своего дело, на счету которого более сотни выполненных сложнейших контрактов. Выходец из семьи обедневших аристократов, маг в ранге сихан. Сторонник силового решения вопроса. Действует шумно, нагло, от того и неожиданно как для жертвы, так и для властей.

Начинал как наемник и в принципе недалеко от такой деятельности ушел. Под стать лидеру было и окружение, разведчики выглядели не шпионами, а скорее готовыми в любой момент развязать перестрелку спецназовцами. Отряд силового прикрытия скорее походил на взвод тяжелой штурмовой пехоты, готовой в любой момент идти на захват укрепленных позиций противника.

Ну и сам Испанец, был заряжен атакующими и защитными артефактами по самую макушку. По совокупности характеристик вместе с силами поддержки Родригес тянул на целого ханси. Такой человек всегда мог найти высокооплачиваемую работу в армии или спецслужбах любой страны мира. Но гордый, спесивый аристократ предпочитал не иметь над собой командиров и не хотел подчиняться даже собственному королю. Такое возможно только если ты один их членов теневого мира. Домасио им и стал, будучи еще юным, а сейчас преуспел, став одним из самых авторитетных в своем деле.

Вторым прибыл знаменитый «Ночной охотник», Чиенга Мугамбе. Легендарный убийца, которому на протяжении нескольких десятков лет приписывали самые громкие дела по всему земному шару. И только его коллеги знали, что слухи не то, что не преувеличивают его славу, а наоборот едва ли отражают настоящие успехи. Чиенга был самым настоящим монстром: универсал умеющий пользоваться как магией, так и современным оружием.

Ему не чужды яды, взрывчатка, он мог сработать под несчастный случай, а мог и показательно наказать, оставив вырезанное на коже трупа пожелание клиента. Фишкой Мугамбе было использование большого количества артефактов. Никто толком не знал его истинный ранг и физические возможности, потому что киллер постоянно преподносил сюрпризы.

При этом «Ночной охотник» предпочитал работать в одиночку, виртуозно умел менять внешность, вживался в любой образ от богатейшего аристократа, до бывалого слесаря, знал и умел свободно говорить на нескольких языках. В сообществе Гаранта это был единственный человек не имевший постоянной группы поддержки. Чиенга не чурался наемных специалистов и активно пользовался силовым прикрытием, профессионалами в подделке документов, ворами для тайного проникновения…

Но близко к себе он никого не подпускал. Использовал людей в темную и те почти всегда не знали, что и для кого делают. Им просто поступали короткие команды: «начинайте стрелять на семьдесят градусов», «раздевайся и отсоси ему», «сними все на камеру» … Люди послушно выполняли приказы, а опытный кукловод, пользуясь этим находил свою жертву и убивал. Никто толком и не знал, как выглядит Мугамбе, судя по имени — это представитель черной расы, но он вполне мог быть европейцем или азиатом, взявшим псевдоним.

Последней в столицу прибыла госпожа Яо Бэйфэнь. Можно было подумать, что как обычно тот, кто ближе, является позже остальных. На самом деле киллерша базировалась в Китае и ей было рукой подать до Империи. Но ее задержка объяснялась иными причинами, Тигрица, как звали ее на родине, работала большой командой, и чтобы переместить свою армию, да еще и сделать это незаметно, требовалось масса времени.

Молодая на вид женщина начинала карьеру заманивая объекты по классической схеме: выпивка, наркотики секс. Постепенно инструментарий талантливой девушки рос, появились группы силового прикрытия, специалисты по ядам и холодному оружию, а предлагаемые жертвам пороки удивляли разнообразием и постоянно ширились. Не одна сотня целей погибла буквально затраханная девочками Яо до смерти, счастливая и безболезненная смерть. Иногда ее так и звали — «Сладкое забвение».

Перед началом операции главы синдикатов как ни в чем не бывало собрались в одном из ресторанов столицы. Для ужина была зарезервирована целая секция на крыше, покой высоких гостей защищали многочисленные бодигарды, много усилий было посвящено защите от прослушки. Негромкая музыка прекрасный вид на ночной город, легкий вечерний бриз, замечательная кухня, которой по силам удовлетворить любой даже самый притязательный вкус. Что еще надо чтобы провести приятный вечер в кругу коллег?

Испанец выбрал местные морепродукты: свежайшие устрицы, сашими из тунца и порезанного еще живым осьминога в жгучем соусе. Мугамбе предпочел жареную мраморную говядину с гарниром из риса и овощей, простая честная пища. Госпожа Яо выбрала собу с креветками и овощи жареные в кляре именно в этом месте это довольно обыденное сочетание готовили просто бомбически! Как удавалось поварам из обычных продуктов и блюд делать шедевры было тайной за семью печатями.

— Мугамбе, ты так ни разу не заглянул в мой салон, — укоризненно погрозила пальчиком красавица Яо, одновременно изящно подхватывая палочками кусочек баклажана во фритюре, — Ммм… как они это делают? Божественно вкусно!

— Упфффррр… — едва не поперхнулся Чиенга, рот которого в этот момент был занят солидным куском горячего мяса, только что собственноручно снятого с огня, — Я уж лучше руками обойдусь!

— Фи! Как грубо! — скривила носик госпожа Бэйфэнь, — Бери пример с Родригеса, у него даже клубная карта моих заведений есть.

— Не-не, я не самоубийца, — продолжал упорствовать осторожный Мугамбе.

— Да знаем мы, боишься, что без одежды и грима все увидят какого цвета твой член, ха-ха-ха, — грубовато, но в точку пошутил Домасио, даже сейчас они не знали какой расы на самом деле «Ночной охотник». В одном можно быть уверенным кожа сидящего напротив них человека была обработана специальными составами, чтобы скрыть ее истинный цвет. Следы химии оставались на посуде, мебели, но это нисколько не приближало к разгадке.

— Давайте лучше о делах, — решил перевести тему Мугамбе, ему не нравилось быть предметом обсуждения. Скрытность стало его второй кожей и сидеть вот так вот открыто он не любил, уж лучше съесть в номере бургер.

— Какой ты скучный, все же уже решили, — закапризничала Яо, расстроенная что ее попытка проникнуть за маску Чиенга в очередной раз провалилась, — Ну я в ближайшие дни подловлю отца семейства и нескольких ключевых лиц. Главу Теней уберем сразу, а вот начальника службы кибербезопасности подсадим на крючок.

— Все верно, иначе моим ребятам в обозначенные сроки поместье не взять, — подхватил Испанец, — Штурм в лоб в центре города сопряжен с большим количеством проблем. Есть пара неравнодушных соседей с крепкой охраной, полицейский участок в двух кварталах от мишени и охранное агентство в деловом районе неподалеку. Там обычно всегда дежурит взвод ретивых бойцов, а с Тенями у них договор взаимопомощи в случае чего.

— А я в это время пытаюсь устранить Повелителя Зверей, — уныло прокомментировал Мугамбе, — Кстати почему опять я, один и самую трудную цель?

— Какой ты нудный, Чиенга, все же уже тысячу раз обсудили! — возмутился Родригес, — Ну сходи сам, возьми штурмом родовое поместье.

— Зачем штурмовать, тайно проникну и начну резать по одному, — нашелся Мугамебе.

— Ага, их там точно больше сотни, пока ты будешь пыхтеть на передних постах, остальные десять раз разбегутся! — отрезал Испанец.

— Ну хорошо, а почему тогда не доверить мне захват этого компьютерного гения их охраны? — все также въедливо спросил: «Ночной охотник», любил он поныть и видно испытывал удовольствие действуя коллегам на нервы.

— А как ты будешь его заманивать? Своей черной жопой что ли? — взвилась госпожа Яо, — Так клиент по девочкам, а не по мальчикам, чтобы ты там себе не думал. И опять же, я надеюсь взять в разных частях города пол дюжины ключевых бойцов Клана Теней, а ты как? На групповушечку их всех пригласишь?

— Ладно, ладно! Я понял, — сдался одинокий киллер, — Но вы думаете завалить так хорошо охраняемого Повелителя Зверей проще? Почему бы не заманить его к девочкам? Говорят, он то еще ходок.

— У него там целый гарем благородных красавиц, мои девочки, конечно, мастерицы, но до аристократок им далеко, — зло пошутила Яо.

— Ну тогда взяли бы штурмом его дом! — не сдавался Мугамбе.

— Ага, там когорта латников, нам пойти туда об нее разбиться? — поднял бровь испанец.

— Ну так ты же у нас сихан, пойдешь и сделаешь дырку в их обороне, куда проникнут бой бабы Яо и перестрахуют всех до смерти, — Чиенга уже сдался и возмущался лишь по инерции, понимая, что цели распределены весьма рационально. В среде таких профессионалов оптимальное решение всегда на виду.

— У них ханси и это женщина, так что моим девочкам там ничего не светит, — насупилась госпожа Бэйфэнь.

— Нда…, - разочарованно протянул «Ночной охотник».

* * *
О намеченных планах я узнал через Рису, бедный бельчонок вообще не отдыхал с тех пор, как три отряда убийц прибыли в столицу. Конечно, большую часть разговоров и тонкие для понимания зверька вещи он при помощи языка образов передать не смог, но наши коммуникации были все лучше и точнее, так что суть я уловил. А знание основных координат, фигурантов и точки приложения сил дополнили картину.

При таких условиях даже неуклюжие бойцы клана Танака могли вести противника. Им не нужно было светиться или боятся потерять объект. Если требовалось узнать в какое квартире или на каком чердаке испанцы посадят стрелка или наводчика, я просто отправлял туда питомца, а топтуны клана лишь контролировали периметр, поэтому вычислить их было невозможно.

У меня сложилось понимание о том, как я буду разбираться с бойцами Испанца, да и с девушками Яо тоже можно что-то решить. Но лично меня пугал Чиенга Мугамбе. Если такие монстры как Родригес и госпожа Яо спасовали перед моей охраной даже опираясь на помощь всей своей армии, то какие умения скрывает «Ночной охотник», ведь для него задачу сочли посильной?

Как этот монстр будет преодолевать мою защиту? Непонятно, а значит учитывая его репутацию у него есть козырь в рукаве. Поэтому ближе к назначенной дате большую часть времени Рису тратил на одинокого киллера. Эти наблюдения дали мне немало пищи для размышлений. Мугамбе определенно был достоин репутации одного из самых лучших киллеров в мире. Как я понял этот человек постоянно совершенствовал свои навыки и при этом не жалел денег на снаряжение.

По всем данным у Чиенга огромное состояние, прейскурант его услуг по карману не всякому королю и при этом киллер никогда не сидел без работы. Но где деньги? В принципе у него одного из всего сообщества Гаранта я не обнаружил значительных накоплений. Поначалу думал, что это либо транжира нереальный, либо невероятно осторожный человек. Однако разгадка нашлась здесь в Империи. Оказалось деньги, на нем! В буквальном смысле.

Мугамбе все вкладывал в артефакты, постоянно увеличивая свои возможности, то немногое что увидел Рису уже тянуло на огромное состояние, но бельчонок подметил, что на теле профессионала целый пояс с множеством карманчиков полных древними вещичками, и убийца под каждый отдельный случай надевал на себя разные наборы перстней, браслетов и кулонов. То, что он продемонстрировал в ходе подготовительной операции сильно меня впечатлило, у меня определенно опасный противник…

Глава 9 Тени

Первым делом я тупо ограбил все сообщества входящие в структуру «Гаранта». Рису за это время принес мне номера счетов на предъявителя, и коды доступа к ним. В силу криминальной специфики все было доступно анонимному пользователю: не было необходимости наличия паспорта, подтверждения платежа по телефону, голосовой верификации и прочего. Все ограничения сняты под ответственность клиента. Это делалось для того, чтобы киллер, мог получить доступ к деньгам даже если разыграет собственную смерть или полностью сменит внешность, документы, отпечатки пальцев…

Транзакции было невозможно отследить, и легко перевести с них деньги на такие же безликие счета. Что я и сделал. Причем мы провели несколько операций, погоняли деньги из страны в страну, пока окончательно не распылили, а потом вновь собрали на таком же «безопасном» счете. Теперь электронные деньги должны отлежаться, а потом вновь повторят свой путь, каждый раз усложняя возможность отследить конечного получателя.

Суммы дробятся, уходят по ложным договорам, потом опять аккумулируются, через пару месяцев там будет не разобраться, потому что каждый новый бенефициар находится в одной из многочисленных офшорных зон… Информацию получить можно, но это займет несколько лет и будет стоить очень дорого. Даже суперкиллерам будет не по силам найти след, тем более я все делал в одиночку, хотя для такой работы была нужна целая команда. И искать будут именно команду! А мне ее заменил Рису.

Второй этап был гораздо сложнее, сам сделать не мог, а привлечь мог только самых доверенных лиц. В итоге после совещания всю операцию взяли на себя родители, благо киллеры предпочли считанные европейские банки, локализованные всего в трех городах: Лондоне, Цюрихе и Москве. Насколько я понимаю там сошлись соображения политической безопасности, страны, стабильности экономики и наличие надежно кредитного учреждения с одной стороны, и вопросы соблюдения анонимности с другой.

Многие развитые страны могли предоставить первое и отказывали во втором. Чем благополучнее держава, тем больше требований к верификации человека и источникам его доходов. Но именно эти три страны могли предоставить все, что требовал клан убийц. Лондон традиционно был прибежищем всех проштрафившихся политиков, авантюристов и бунтарей. Цюрих делал бизнес на хранении денег и ценностей и этим все сказано. А Москва — это город контрастов, там можно было найти все!

Рису обнаружил ячейки с ценностями, все девять руководителей Гаранта и два кандидата прятали документы, ценные бумаги, артефакты, драгоценные металлы и камни таким способом. Причем суть сервиса полностью исключала идентификацию личности, имеющей доступ к ячейке. Можно было арендовать защищенное хранилище на предъявителя, зайти внутрь и открыть любой ящик, к которому имеешь пароль. Именно из-за этого были выбраны три города. Не все страны представляли такие анонимные сейфы. Там не нужен пропуск, ключ держателя ячейки и второй банковский ключ… Просто заходишь в зал к своему сейфу, и вскрываешь его кодом!

Родители загодя арендовали на девяносто девять лет анонимные хранилища. Теперь их инкогнито защищало кредитное учреждение. Офицеры банка не вели записи, не сличали подписи… Человек допускался в зал по кодовому слову. Данных о нем и даже о дате возникновения ренты не было нигде в системе. Отец с матерью, вместе или порознь посещали банки постоянно меняя одежду и грим. Входили в хранилище с пустой сумкой, вскрывали паролем чужие ячейки и перекладывали все не глядя к себе, а потом переносили в свою ячейку и выходили.

Таким образом отследить кто из посетителей и когда вскрыл сейф и забрал ценности было невозможно. Это могло произойти три месяца назад, а может когда пропажу обнаружат пройдет несколько лет. Нечасто главы гильдий убийц посещали свои сокровищницы, конспирация. Учитывая, что девяносто процентов посетителей хранилищ делали это анонимно, вычислить папу с мамой будет абсолютно нереально. Тем более мы дадим ценностям отлежаться несколько лет, чтобы никакой случай не привел разгневанных владельцев по наши души.

По идее мне сейчас деньги не нужны, скачал со счетов киллеров так много, что в принципе хватит на все идеи. Потому драгоценности, предметы искусства, ценные бумаги на предъявителя — останутся в хранилищах до поры и до времени. Были изъяты лишь несколько характерных предметов. Таких, что гарантированно вызвали бы интерес людей, на которых я сделал ставку и кому адресовал несколько переводов электронных денег. Ловушка для Гаранта готова! Осталось нанизать на крючок аппетитную приманку.

* * *
Когда я вычислил кто стоит за Кланом Теней, то поразился очередному выверту судьбы, жизнь оказалась гораздо богаче моей фантазии. Таинственной организацией управляла семья Кодама. Отец Таро и Амэи, моих если не друзей, то соратников и где-то даже сподвижников оказался главой преступного синдиката, сделавшего так много для того, чтобы меня убить. Печально, однако, я, честно говоря, ставил на Озаму и Наоми Сайто, тем более последние были действительно из клана убийц. Но масштабы не те.

В принципе и знаменитый Клан Теней трудно назвать мощной структурой. В организации не было большого финансового могущества, военной силы или огромного количества киллеров. Нет! Основная фишка Клана Теней — это правильно выстроенная и работающая как часы структура. Конечно, деньги у семьи водились, а бедность и жалкий вид Кодама, были показными, они вполне могли утереть нос тем же Сайто и Кимура, просто предпочитали делать это тихо, за спиной.

Та же помолвка Амэи и жирдяя Бо как оказалось была началом многоходовой операции по поглощению корпорации Кимура. Меня изначально брат с сестрой пасли из-за надежд восстановить утерянный родовой ритуал. Глубокая, тотальная конспирация Кодама была связана еще и с титулом, невместно было благородному роду заниматься такими делами. Но однажды вступив на скользкую тропу, тяжело с нее сворачивать. Род нищал, а выполнение щекотливых заказов пополняло казну.

Вначале сильные в магии и войне Кодама выступали наемными бретерами, потом перешли к тайным заказным убийствам и в конце концов возглавили Клан Теней. Структура простая, есть глава с небольшим штатом профессиональных вояк, по совместительству слуг рода. Эти люди не ходят на заказы, не марают себя участием в криминальных делах. Они страховка главы рода, его охрана и последний рубеж оборогы.

Есть диспетчера, действующие автономно, есть бригады силового прикрытия, также толком не понимающие на кого работают, есть независимые ячейки киллеров, между собой эти группы людей никак не связаны. Все замкнуто на главу рода и его наследников, пока несовершеннолетних детей, но уже в полный рост впрягшихся в семейный бизнес. На самом деле совсем немного людей, но способ коммуникации делает организацию живучей и способной выполнять самые сложны задачи.

Кодама попали в большой бизнес производства смертей осознано, но тому, чтобы организовать такую структуру способствовал случай. Одному из предков достался артефакт древних, тогда еще не было понимания структуры современной связи, но сейчас этот девайс можно было охарактеризовать как тактическую связь малого подразделения. Артефакт «база» всегда находился у главы рода, приемники, можно было вытачивать из определенного камня, согласно инструкции, в любых количествах.

Но к базе в данный момент одновременно могли подключиться не более дюжины абонентов, говорят раньше было больше. Ну и заветных камушков становилось меньше, в прошлом процесс расточки заготовок был куда как более расточителен. Сейчас семья приобрела самое современное оборудование, чтобы сократить потерю драгоценного материала. Связь была двусторонней и понятно, что ее не могли отследить. Причем разговор осуществлялся на ментальном уровне.

Если ключ попадал к другому человеку, база дистанционно превращала его в простой кусок камня. Получалась абсолютно анонимная, безопасная связь. Ну а дальше кропотливая работа целых поколений семьи Кодама. Причем кто-то из предков был невероятно талантлив и составил весьма подробную инструкцию подбора персонала, которая не потеряла актуальность до сих пор. Со временем менялись только способы передачи денег, а вот канал связи оставался прежним, можно ведь было и образы передать, и пока ключ с абонентом они хранились в памяти как фотография.

Кодама незаметно подбирал кандидатов на роль будущих киллеров. Наблюдал за уволившимися со службы солдатами, бывшими сотрудниками спецслужб, воинами потерявшим род или клан… С этой целью он принял почетное необременительное членство в официальной организации взаимопомощи, содействия и реабилитации таких волков войны, которым было не место в мирной жизни. Там и находились будущие члены Клана Теней.

Однажды они получали ключ, и голос в голове. Причем связь, создаваемая базой и ключом, позволяла владельцу чувствовать эмоции абонента. Мысли читать невозможно, а вот с большой вероятностью узнать лжет человек или говорит правду вполне. Так появлялись идеальные исполнители и принципиальная невозможность вычислить владельца базы. Ключи он подкидывал редко и в разных местах. Хотя в мире камер, компьютеров и смартфонов, отследить такую схему стало теоретически возможно и Кодама стал думать над изменением процедуры рекрутинга.

Сейчас в организации было две силовые группы по дюжине бойцов каждая, семь пятерок киллеров и три диспетчера. На примете у главы рода был кандидат на организацию команды стрелков и два перспективных лидера групп киллеров. Не простое занятие, эти люди должны уметь подбирать кадры, организовывать работу, ну и просто иметь призвание убивать. Качество бойцов могло быть средним, но организация имела возможность раз за разом устранять цель и взамен потерянных бойцов набирать новых. Если погибал абонент, Кодама менял всю группу тратя драгоценный камень на новый ключ.

Гарант отлично знал структуру Клана Теней, тем более это не первая организация в мире, имеющая такую систему коммуникации. Были отличия в артефактах, численности, но суть в принципе одна. В силе семьи Кодама крылась и ее слабость, достаточно было устранить главу, а при помощи детей или пыток получить контроль над артефактом. Но старый род понимая это сделал из своего крошечного поместья неприступную крепость.

При этом Тени полагались не только на крепкие стены, боевые артефакты, но и не чурались современным оружием и тесными добрососедскими связями с окружающими. Система их обороны по факту включала в себя боевые отряды и бастионы нескольких соседей, с которыми были заключены настоящие военные союзы. Так что несмотря на внешне неприглядный вид, Кодама были крепким орешком. Ну и сверх того в случае угрозы, глава клана мог призвать киллеров для удара в тыл атакующим.

* * *
Перед Яо Бэйфэнь стояла непростая задача. Взломать оборону Клана Теней было возможно, Родригес брал штурмом орешки и покрепче, другое дело сделать это в короткие сроки и не упустить никого их членов организации, знающих тайну. Что в условиях помощи со стороны соседей и относительно небольшой численности атакующих становится архисложным. Однако если не выполнить эти условия, «гидра» восстанет и быстро отрастит новые щупальца.

Нужно отрубать сразу все головы. Идеально поймать отца и двух его детей вне семейных стен, тогда штурм будет сделан для галочки, чтобы захватить или гарантированно уничтожить артефакт связи. Однако противник понимал, что сроки, обозначенные Гарантом, прошли и предпринял определенные меры безопасности. В поместье находился или глава рода или его дети. В экстренных случаях в город мог выехать отец и один из детей, но кто-то из членов семьи всегда оставался дома, что указывало на то, что артефакт находится под круглосуточным контролем.

Да и честно сказать свои визиты Кодама сократили до минимума. Засели в крепости и ждут. Но «Гарант» все это понимал, а потому Клану Теней предоставили мнимую отсрочку. Поддельным решением совета девяти дали еще месяц на исполнение контракта, якобы учтя изменившийся статус цели и прочие бла-бла-бла… На самом деле в организации таких поблажек не существовало от слова совсем, просто усыпили бдительность жертвы. В таких вопросах Гарант был весьма и весьма практичен.

Только поэтому была надежда подловить вне крепости хотя бы главу Теней. Тем более не старый еще мужчина был вдовцом. Учитывая благородное происхождение и тайный род деятельности найти новую супругу или постоянную пассию, да еще в его возврате было делом практически безнадежным. А мужские потребности остались, путь это не юношеский спермотоксикоз, но продажных женщин аристократ регулярно посещал.

Последнее время в столице Империи, да и во всем мире появился новый тренд. Бордели как рассадник проблем, где можно столкнуться с неприятными личностями или попасть под колпак спецслужбам, стали уступать место индивидуалкам работающим самостоятельно или под крылом сутенера. Девушки принимали клиентов в респектабельных апартаментах или дорогих гостиницах, делали все приватно, а клиент сам выбирал объявления в сети, что было иллюзией гарантии отсутствия ловушек.

Госпожа Яо постаралась чтобы ее девочки появились в рекламе специализированных сайтов на первых страничках, в принципе таким профессионалкам да при материальной поддержке это не составило труда. Мирок таких услуг довольно тесен, и любая новинка привлекает клиентов как свет фар, на который несутся мотыльки, несмотря на то что кроме смерти их там ничего не ждет. Если повезет цель клюнет на одну из девочек.

Это был, так сказать, широкий охват, самый безопасный способ, с точки зрения не привлечения внимания клиента. Помимо этого, китаянка организовала карусель: ее девочки посещали бары, рестораны и клубы, в которых до того засветился старший Кодама. Чтобы не примелькаться киллерши не посещали одно место дважды и постоянно сменяли друг друга в ожидании жертвы.

Опытные убийцы были одни или в сопровождении молодых людей, но при этом всегда имели рабочий план устранения противника. В зависимости от заведения и количества охраны мишень могли уничтожить прямо на месте или заманить на сладкое и исполнить все в уютном гостиничном номере, приватно, интимно. Количество расставленных силков и качество приманки давало большие надежды на удачную охоту.

* * *
— Таро, ты сегодня за старшего, у меня дела в городе, — устало обратился отец к сыну, напряжение последних дней немного отпустило, после того как Гарант удовлетворил просьбу о продлении сроков контракта, но проблема никуда не делась.

— Хорошо пап, — учтиво ответил Таро.

— Пап, а тебя ждать к ужину? — спросила Амэя с недавних пор взявшая на себя роль хозяйки дома, кухня находилась в ее ведении.

— Нет, дочка, буду поздно, ужинайте без меня, я если что поем в городе, — ответил отец, нежно погладив дочь, повзрослев она стала сильно похожа на мать.

— Хорошо пап, — мурлыкнула Амэя, но чувствуя женским чутьем угрозу попросила, — Не задерживайся долго, я скучаю.

— Постараюсь, — улыбнулся отец и строго посмотрел на сына, — Артефакт на тебе, из дома не удаляйся, помни помощь может понадобиться в любой момент.

— Пап, кураторы групп сегодня как обычно выйдут на связь, будут какие-то инструкции? — напомнил сын.

— Все по-прежнему, сто процентов внимания на Повелителя Зверей, диспетчеры пусть отменяют любые даже самые выгодные заказы, нам не до сторонних проблем, — решительно ответил Кодама.

— Но деньги на содержание…, - заикнулась хозяйственная Амэя.

— Не время думать о финансовых проблемах, пока будем содержать организацию из резервов клана, — пояснил отец, — И сынок перенаправь пару групп на нас, пусть последят за мной и за домом.

— Что!?! Ты же говорил, что это выдаст нас! — удивился Таро.

— Возможно это спасет нам жизнь, сейчас отчаянные времена и нужны такие решения, — задумчиво ответил старший Кодама, — Если… когда мы избавимся от угрозы со стороны Гаранта, просто уничтожим группы, перед которыми засветимся.

— Оооо… руками остальных ячеек киллеров? — спросила Амэя.

— Именно, в этом и прелесть нашей организации! — гордо заявил Кодама.

После разговора с детьми Глава Теней отправился на запланированную встречу. Ведя тайную жизнь, он не мог полностью обрубить свою официальную светскую ипостась, хотя и свел ее к минимуму, ссылаясь на отсутствие средств и навалившиеся домашние проблемы, все-таки отец-одиночка с двумя детьми на руках.

Каких-то определенных планов на вечер не было, но иногда надо спустить пар и немного расслабиться. Тем более на сайте появилось несколько интересных анкет, да и к старым знакомым можно заглянуть при случае. Друзей или даже приятелей при такой жизни, конечно, не было, да и алкоголь с наркотиками под строжайшим запретом, а вот женщин глава Теней считал вполне допустимым пороком. Маленьким слабостям иногда надо потакать, иначе зачем жить?

Глава 10 Затишье перед бурей

Родригес, не спеша собирал сведения об обороне Клана Теней и чем больше узнавал, тем меньше ему нравилось. Эти параноики, если утрировать, жили чуть ли не впроголодь, но огромные средства вкладывали в безопасность своей древней рухляди. Правильнее сказать это были не Тени, а независимый род Кодама. Явно стоило разделить две ипостаси.

Убийцы жили своей жизнью, а главного киллера и его семейство охраняли вполне себе респектабельные и уважаемые слуги аристо, что сильно осложняло дел. Одно дело брать штурмом крепость преступников, тут даже полиция может не почесаться, другое — замахиваться на последнее прибежище старого рода, защитников может набежать…

Так вот деньги, которые приносили заказные убийства шли на укрепления немногочленных и внешне абсолютно небоеспособных слуг захиревшего рода. Однако по факту это были матерые волкодавы. Несколько может быть и не топовых магов, но зато с боевым опытом и кучей артефактов. А простая пехота поголовно проходила горнило войны: из молодых ребят формировался наемный отряд и какое-то время они набирались опыта в различных компаниях по всему миру.

Часть покидала род в поисках лучшей доли, другие погибали, но большинство через три-четыре года возвращалась в столицу уже заслуженными ветеранами. Ими пополнялась дружина независимого рода Кодама. Глава давал своим солдатам безбедную жизнь, лучшее снаряжение, возможность завести семью. За это они боготворили правящий Дом и готовы были грудью закрыть членов его семьи.

Проверенные бойцы награждались боевыми артефактами. Невиданное дело для простой пехоты, ко всему что-то передавалось по наследству от отца к сыну, что-то докупалось из казны рода. Так что некоторые из бодигардов Кодама со временем становились теми еще монстрами. По итогу немногочисленная и внешне убогая охрана вполне могла поспорить по боевой эффективности с бойцами элитных подразделений. Правда таких было немного, но в обороне, в защищенном поместье они могли остановить сколь угодно мощного агрессора.

Однако армия Испанца как раз была заточена на решение подобного рода вопросов. Мощной, активной защите она могла противопоставить совсем уж запредельные по силе и скорости ударные группы, тренированные вскрывать самые тщательно оберегаемые объекты планеты. Для этого у людей Родригеса было все необходимое снаряжение, а личный состав постоянно тренировался между акциями, учитывая просчеты и компенсируя недостатки прошлых компаний. На сегодняшний день это было одно из самых сильных спецподразделений мира, если учитывать ограничения в численности и тяжелом вооружении.

Диспозиция была следующая: Кодама имели относительно небольшое поместье, с одной стороны оно граничило с рекой, с двух других находились владения соседей: первый довольно заурядный, с небольшой территорией и двумя постами круглосуточной охраны, то есть не при случае мог выставить не больше десятка бойцов, второй покрепче, там могли удивить целым взводом злых ветеранов и по непроверенным данным в гараже прятали то ли БМП, то ли танк. Учитывая, что сосед был генералом в отставке, слухам о танке хотелось верить.

Ну и последняя четвертая сторона — парадная, это улица. Через дорогу небольшой скверик, так что там какое-то время соседских сюрпризов можно не ждать. Один из вариантов — атака с реки, но на другом берегу еще один отличный сосед Кодама, он по объективной информации имеет чуть ли не ракетный комплекс и если решиться атаковать с воды, то надо иметь ввиду что все, что будет на плаву, может очень быстро пойти на дно, тем более неизвестно чем еще угостят сами хозяева дома.

Как это не парадоксально, но, чтобы разобраться с Тенями надо было атаковать в лоб, при этом пройти все рубежи обороны минут за семь, максимум десять, чтобы соседи и прочие доброжелатели не успели отреагировать. И это не было отличной идеей. Кодама могли сосредоточить на узком участке около сорока бойцов, причем оборона эшелонированная и простреливаемая с разных точек и высот. То есть плотность огня и магии там будет ошеломительная.

Это, не говоря уже об автоматических турелях, активируемых минных кластерах и вроде бы небольшой тридцать восьмого калибра авиационной пушке. А ведь еще есть несколько древних артефактов, как атакующих, так и защитных. Испанец против всего этого великолепия мог выставить взвод штурмовиков и две тройки разведчиков, то есть вместе с ним самим и парой его приближенных соратников всего три десятка душ. При том что всех на штурм отправлять никак нельзя, кто-то должен защищать пути отхода и прикрывать тылы.

Многоопытного Родригеса задача особо не пугала, он даже мог уложиться в отведенные семь минут. Но суперкиллер понимал, что и за такой короткий промежуток времени мишень может ускользнуть, а это значит все придется повторить и теперь уже на чужих условиях. А если враг затаится и начнет мстить через десять-пятнадцать лет? Тем более там есть дети, по слухам уже вполне освоившие семейное дело. Чутье подсказывало, что надо делать все еще быстрее, поэтому и нужен был живой специалист из поместья и его мертвый босс.

Воины Домасио уже стянулись к месту атаки. Наглухо тонированные микроавтобусы скрывали пятерки боевиков. Внутри было достаточно места для оружия, снаряжения, боеприпасов и средств связи. Но долго в таком состоянии не продержаться, хотя транспорт постоянно меняет местоположение, но вскоре примелькается и рано или поздно у кого-то из жителей квартала возникнут вопросы, тем более тут очень много охраны.

И потом бойцы напряжены, часы просиживают в тяжелой броне в не самых удобных условиях, тревога растет и отряд как сжатая пружина может в любой момент выстрелить. Важно не перегореть и сохранить кураж, но у Испанца только матерые профессионалы и там, где любой другой уже спасовал бы, они копят ярость и желание рвать врага голыми руками. Но время начала компании зависит от Яо Бэйфэнь, мяч сейчас на ее поле…

* * *
Ли Ен была одной из самых перспективных девочек Яо Бэйфэнь. Немногим удавалось подняться по карьерной лестнице так высоко. Кто-то погибал от рук мишени, не сумев справиться с ситуацией, другие уходили, в поисках семейного счастья и нормальной жизни, большинство просто не вытягивало необходимый уровень. Чтобы работать в такой команде нужно было работать над собой и совершенствоваться каждый день.

Миссия сложная, переезд в другую страну и сразу без раскачки начало работы. Много новых людей, вопросы с местными властями, язык… И все надо решать мирно, без привлечения внимания. Многие девочки впервые были в Империи, но госпожа Яо отобрала только самых талантливых, потому сложностей с адаптацией ни у кого из отряда не возникло.

Часть раскинула свои анкеты в сети и вовсю принимала посетителей, при этом служба поддержки, работавшая удаленно с континента, аккуратно подбирала рекламу пытаясь нащупать интимные предпочтения главы рода Кодама. Опытные кибер охотники определили под каким ником мишень заходит на сайт с анкетами продажных девиц. Путем анализа строки поиска выяснили интересы цели и сейчас ненавязчиво «обстреливали» его сайт картинками новых девочек с подходящими данными и впечатляющим набором услуг.

Однако наиболее подготовленные киллерши вышли прямо в поле. Это со стороны кажется, что очень легко сидеть в баре за бокалом вина или ужинать в ресторане, дожидаясь мишень. Но у девушек было сразу две взаимоисключающие задачи. Нужно заманить клиента эффектной внешностью и некой долей доступности, и в то же время не привлечь к себе излишнего внимания других мужчин. Скандалы, отказы принять выпивку и приглашение к столу оставят зарубку в памяти официантов, барменов, а это след.

Так что тех, кто сейчас курсировал по излюбленным местам главы Клана Теней на самом деле было не так уж и много. И Ли Ен гордилась тем, что вошла в когорту избранных. Сегодня девушка работала с напарником, молодым, симпатичным парнем. По идее это должно было отпугнуть всех мужчин, но и мишень в том числе. Однако у пары на такой случай была заготовлена простенькая сценка. Без сложностей, так чтобы окружающие легко могли поверить в искренность происходящего. И кажется удача сегодня улыбнулось преданной ученице Яо Бэйфэнь. В ресторан в сопровождении пары телохранителей вошел тот, кого они ждали на протяжении нескольких дней.

— Готовься, — одними губами прошептала Ли Ен, даже не взглянув в сторону объекта. Эти аристократы иногда обладали просто звериным чутьем, тут надо сработать идеально, чтобы жертва до самого последнего момента ничего не заподозрила. Молодой человек лишь кивнул подтверждая, что все правильно понял. Операция началась…

* * *
Вся могучая подготовка двух суперпрофессиональных команд киллеров была у меня на виду, но я пока медлил и никак не реагировал. Откровенно говоря, не хотел морочиться с членами Клана Теней, было бы замечательно если их уберут суперкиллеры Гаранта. Другое дело, если у них все выгорит слишком гладко с Кодама, то все хором начнут пробовать достать меня. А это неприемлемо, тем более упускать такой удобный случай устранить и тех и других просто преступно. Так что я запасся терпением и искал удобный случай, чтобы вмешаться.

Предполагалась, что действовать будем силами клана Танака, который под моим чутким управлением подобрались вплотную к двум командам киллеров. Но биться с профессионалами Родригеса и госпожи Яо мои люди не будут, так исподтишка помочь отправиться на тот свет или задержать до прихода сил правопорядка. Ну и на крайний случай был вариант, что к месту событий выдвинется Морико с ученицами.

Позвонил отец. Давно ждал этого контакта, было необходимо чтобы они с мамой и помощниками завершили свою часть операции до того, как я начну свою. И дело там даже не в краденых ценностях, хотя надо признать они будут приятным бонусом. Из-за спешки отказались от надежды выпотрошить основные схроны членов преступного сообщества «Гарант», Рису еще не обнаружил самое ценное, но даже то, что всплыло в момент подготовки визита в Империю трех боевых команд, могло сильно помочь моим замыслам.

— Сын, мы закончили, — коротко отрапортовал осторожный отец, — Как ты и предполагал это скорее всего ячейки на оперативные нужды.

— Ни одной крупной не попалось? — спросил я с надеждой, большой куш выглядел бы убедительнее.

— Нет…, - задумался отец, — Хотя в номере тринадцать было несколько интересных предметов.

— Хмм… я понял пап, спасибо, — закончил я разговор. Если я все правильно интерпретировал, то ставку буду делать на Мугамбе, это он у нас любитель артефактов.

Кстати, этот товарищ больше всех меня беспокоил. Во-первых, тупо, потому что «Ночной охотник» нацелился лично на меня, а во-вторых, именно о его способностях было известно меньше всего, несмотря на многочисленные попытки раскрыть этого незаурядного мастера. Я даже уверен, что сейчас знаю о Мугамбе больше, чем кто-либо в мире и при этом, по сути, далек от разгадки его истинных возможностей. Посвященных в тайны Чиенга этот убийца довольно последовательно уничтожал, да и в целом старался к себе никого близко не подпускать.

Я же благодаря Рису смог проникнуть так далеко, как никто другой. Знаю, как сейчас выглядит Чиенга, приблизительно представляю возможности его арсенала. Есть его четкое местоположение в столице, и мы краем глаза даже увидели подготовку путей отхода. Оставался только довольно сложный выбор: взять убийцу в его временном доме или дождаться, когда он совершит на меня покушение? С таким монстром выбрать оптимальный вариант не получается, он и дома у себя силен и в атаке подарком не будет. Так что я чуть ли не впервые не мог определиться с планом действий.

Атаковать его в съемной квартире? Но когда? Остальные ведь имеют с Чиенга какую-то связь, а значит если еще не приступят к ликвидации Теней, то могут затаиться и вовсе исчезнуть. Тогда весь мой план с рискованной операцией, в которую я вовлек родителей, может полететь к чертям. И потом параноик Мугамбе у себя в апартаментах устроил настоящую крепость, его, итак-то, будет непросто ликвидировать, но в месте, где он спит это просто чревато глобальными разрушениями и сотнями смертей невинных обывателей. Подождать нападения? По мне не самая лучшая идея, так что я все еще находился на распутье и не мог принять определенного решения.

А это большая ошибка, отдавать инициативу таким монстрам — себе дороже. Что «Ночной охотник» мне тут же наглядно продемонстрировал. Он исчез! Просто взял и растворился. Судя по тому, что квартира была по-прежнему под защитой артефактов, то была надежда, что враг через какое-то время вернется, но если судить трезво, то надо бить тревогу, этот гад же по мою душу направился!

Так… так… так… Нужна Морико, в прямом столкновении шансы только у нее. Эх, а потом котяра скажет, что я спрятался за юбку. Блин там, где будут биться два таких монстра, могут ненароком и мою тушку пришибить. А что делать с Томоко и Акирой? Заслать подальше? Так ведь может это и есть цель, похитят, а потом меня на живца выманят.

Рядом держать очень опасно, ими тут могут воспользоваться как щитом, или как аргументом в переговорах. Хмм… пусть будут недалеко, но в защищенном помещении. Был тут у Кимура бункер на случай бомбежки, туда их и определим, ну а мы с Морико настырного киллера встретим. Ага, со стороны как мои мероприятия будут выглядеть? Очередной паранойей? Ну да фиг бы с ним, лучше прослыть матерым психом, чем умереть от недостатка внимания к такому сильному противнику.

— Морико, я ожидаю нападения. Неизвестный предположительно сможет проникнуть через периметр охраны прямо ко мне. В бою с ним будешь эффективна только ты, остальные бесполезно погибнут. Надо выбрать место, где мы примем сражение, — ошарашил я свою женщину.

— Откуда информация? — не могла не спросить леди Мотонари.

— Все вопросы потом, любимая, поверь мне на слово! — пришлось уйти со скользкой темы, — Времени у нас в обрез, надо спрятать Томоко и Акиру в бункере. Там вроде есть запас продуктов и вода, но, если что обновите его. И на всякий случай откомандируй пару своих учениц на защиту.

— Может тогда и ты спрячешься? — ханси логично предложила укрыть и меня в убежище. Но Мугамбе ломал стереотипы, против него стандартные ходы не работают. Наоборот, это и есть его ключ к успеху.

— Думаю это бесполезно, убийца каким-то образом умеет проникать в самые защищенные места, он переместиться прямо ко мне, — немного подумав ответил я, — В этот момент надо максимально быстро его уничтожить, пока он не выкинул какой-нибудь фокус. Остальная охрана на всякий случай пусть держит периметр, возможны провокационные атаки извне. Ну и из учениц и латников надо сформировать пару боевых групп. Если у вас состоится длительный бой, их вмешательство ближе к концу поединка будет уместным.

— Хорошо, — как-то легко приняла мой план Мотонари, при этом я фоном уловил непонятные эмоции, но сейчас зацикливаться на них не стал.

Послушные моей и Морико воле бойцы развили бешенную активность. Супругу и невесту оперативно спрятали в бункере, активировали весь периметр обороны. Встроенные системы защиты усилили контроль окружающей территории. Операторы за мониторами утроили бдительность, боевые группы заняли места в специально отведенных помещениях. Все замерло в напряжении…

Мы с Морико определили площадку, где встретим убийцу. Точнее говоря это, сделала моя девушка, ей виднее, где провести магическую дуэль. Выбор пал на задний двор, из скупых комментариев понял, что тут достаточно просторно, нет опасности завала обломками зданий, если дойдет до разрушающих техник, ну и у меня есть шансы спрятаться. В принципе эта территория подходила и моим планам.

Я в свою очередь призвал всех зверей. Выхода нет, если состоится битва, то пригодится любая помощь. Юкихе притаился на дереве, кот облачен в броню, стальные когти остро оточены, а на шипы больно смотреть. Шершни рассредоточились по периметру, их яд возможно замедлит противника. Бельчонок молнией метается по округе сканируя пространство. Урон он пока нанести не сможет, до этого еще далеко, но как «всевидящее око» просто бесценен. Мы готовы, мы ждем, а чертов Чиенга Мугамбе не торопится появляться, как будто специально маринует свои яйца, чтобы нанести удар в самый неподходящий момент…

Глава 11 Бой!

Я с Морико присели за кирпичной постройкой, реально устали ждать. Котяра сделал попытку спуститься и лечь под руки Великой Самки, но я рыкнул на него призывая к порядку. Не время для развлечений, убийца на пороге! Понятно, что если это не моя паранойя и Мугамбе будет атаковать сегодня, то он крутится где-то рядом. Логика простая, у него есть какой-то способ преодолеть нашу защиту, но навряд ли он действует на большие расстояния. Значит Ночной охотник максимально приблизится к поместью. А потом применит свой секретный метод.

Чтобы хоть как-то предупредить его атаку наши агенты проверяли подозрительные квартиры вокруг квартала и припаркованные машины, те, что прибыли на контролируемую территория часа два назад. Отсчет велся с того времени, как исчез убийца, ну плюс минус пол часа. Механизм проверки был прост, бойцы находили подозрительный объект и визуально осматривали, если возможности удостовериться в том, что там никого нет не было, делали доклад Морико. А я отправлял по заданным координатам Рису.

В итоге мы все-таки нашли его, правда что-либо предпринимать не успели. Жаль, конечно, можно было застать врага в момент уязвимости. Мугамбе все-таки оказался негром, хренов колдун экспроприировал целый автобус и припарковал его в квартале от крепости Кимура. Плохой знак, значит у его артефакта достаточно хорошее время действия, он ведь собирается проникнуть в поместье, прикончить меня, а потом еще и уйти.

Киллера Рису застал голышом. Пол, стены и потолок автобуса были в кровавых пентаграммах. Негритос старательно рисовал их кистью, похоже сделанной из пучка женских волос. В качестве краски урод использовал кровь трех стонущих жертв. Еще живые, связанные с заткнутыми кляпами ртами они находились тут же. Животы женщин вспороты, в них Чиенга и макал свое страшное орудие.

Чертов туземец был обвешан артефактами по самую макушку и вроде как завершал свой ритуал, хорошо хоть с бубном не танцевал. В первые секунды мы отдали приказ взять прибежище колдуна штурмом. Но даже общий залп десятка автоматов не смог преодолеть защитный купол, оказались бесполезны и усилия пары магов. Причем артефакт Мугамбе пару раз огрызнулся и, если бы ответ был акцентированным мы бы потеряли кучу людей.

А потом все закончилось. «Ночной охотник» буквально растворился. Не знаю был это портал или просто невидимость, но колдун исчез и теперь должен был появиться около меня. Есть уверенность что Чиенга как-то определяет мое местоположение. Мы с Морико приготовились отразить нападение, но судя по времени, через которое появился киллер он топал до нас пешком.

Причем первым врага увидел я, хотя как первым, только я его и видел, в «астральном зрении». Все-таки у гадского убивца невидимость! Причем и мои питомцы его не видят, да и я с трудом. Какие-то помехи, он блин как стелс, правда немного сломанный, иначе вообще беда. Враг появился на краю выбранной нами поляны и весь уверенный в своей невидимости довольно неспешно осмотрелся, заметил меня с Морико и стал приближаться как-то буднично что ли.

Первым моим порывом было предупредить Морико и начинать битву. Только вот что моя девушка сделает против невидимки? Понятно, будет использовать площадные техники и щиты, но так можно победить противника несколькими рангами ниже. А сейчас даже если Мотонари сильнее Мугамбе, то он уравняет силы за счет того, что будет действовать точечно и экономно. В итоге растянутые по пространству щиты и атаки ханси будут слабее магии одаренного рангом ниже. Похоже это и есть основной секрет силы и эффективности таинственного Ночного охотника.

Я решил, не мудрствуя и лукавствуя сыграть на том же что и он. Правда атака у меня так себе, но все что работает на Мугамбе сейчас в равной степени будет пахать на меня. Кот и шершни противника по каким-то причинам не видят, но я транслирую его образ и местоположение, атаковать будем разом, все вместе. Из-за этого придется брать колдуна под деревом, на котором засел Юкихе. Кстати, он начал чувствовать запах и слышать осторожные шаги лесного охотника. Уже легче.

Кровавый маньяк, предвкушая легкое дельце продолжает двигаться. Видно, решил ударить наверняка, оно и понятно, жертвы сидят и даже ухом не повели. Подойди и врежь точечно, прямо в головушку. Мощный энергетический удар с расстояния пары метров, даже щит Морико может не сдержать, у коварного Чиенга есть все шансы закончить дело за пару секунд. Но тут случился я весь такой мощный и внезапный.

Как только уверенный в своей невидимости киллер оказался под кроной дерева, врубил «тень» чем вызвал неслабое удивление Мугамбе. Как говориться фигасе и я умею в невидимку! Потом рву «порталами» к нему, в промежутках между рывками «тень» и руна «скорости». Зуб даю бедняга все еще моргал глазами и искал меня, а я уже был за его спиной.

Сейчас не до конспирации, выживу потом буду думать, как объяснить свои способности. Закачиваю по максимуму пси-энергию в татуировку «разрыва». Заранее подготовил, так что первый удар получился мгновенным и неожиданным. По идее хотел ему вырвать кусок плоти в районе сердца, а там глядишь на этом все и закончится. Но какая-то защита у Чиенга все-таки есть. А может это работа его артефакта-невидимки? Руна предательски соскользнула в последний момент, и я вместо того, чтобы как дикий зверь разорвать его плоть до внутренностей, просто вырвал солидный кусок мяса из груди.

Однако выглядело эффектно, крови полилось изрядно. Мугамбе прямо сразу поплохело, но я не стал почивать на лаврах и продолжил в том же духе. «Банан» под опорную ногу, «морозилку» на коленный сустав и команду «фас» Юкихе, он, конечно, не собака, но все правильно понял. Щит сихана стальными когтями не пробить, но масса кота, помноженная на силу тяжести, никуда не делась, кот валит ошалевшего от такого поворота мага на землю.

Пыль столбом, но я рад этому, мельчайшие частички обозначают контуры тела киллера, а вокруг уже мелькают маленькие тушки крылатых воителей. Или воительниц? Мать их! Мелочиться не стал, атаковали все пятеро разом. Если киллер помрет от передоза, мне легче, но что-то подсказывает так просто подобные монстры наш мир не покидают. Однако Чиенге опять поплохело, не по душе ему пришелся яд магических насекомых. Движения замедлились, координация явно нарушена, отличный признак!

Попинать его что ли? В принципе почему бы нет? Хотя это будет совсем эпично если я тупо запинаю целого сихана, на практике отправившего в могилу не одного ханси. Задумано — сделано! От души прошелся по бокам Мугамбе, бедолагу аж слега над землей приподняло моими могучими плюхами. А то! Я же руну «силы» по полной использую и «скорость» не забыл. Но лафа быстро кончилась, чертов колдун явно понял, что так ему не выжить и поэтому активировал очередной могучий артефакт.

С начала моей очешуительной атаки прошло от силы секунд тридцать. Морико даже не успела толком удивиться и с открытым ртом наблюдала за моей возней. В ее картине мира, вначале я исчез с радаров, потом материализовался около дерева и стал остервенело воевать с пустым местом. А позже к веселью присоединился еще и кот, выглядело все феерично. Два идиота яростно пинают воздух, рычат и скалят зубы. И только когда в пыли показался какой-то силуэт Морико смогла идентифицировать врага.

Однако неизвестный по началу почти не использовал магию, а потому ханси чувствительная к выбросам энергии не могла сориентироваться. Но тут по ее магическим нервам ударил настоящий шторм энергии. Вокруг киллера в считанные секунды развернулся защитный конструкт. Энергетический щит отбросил меня и Юкихе в разные стороны. Но зато прозревшая леди Мотонари не мешкая влепила по противнику огромным копьем силы! К тому же подарок был как кумулятивный снаряд и разрушая слой за слоем прорывал оборону Мугамбе.

Но «Ночной охотник» был не так прост, копье пробив первый кластер защитных бастионов завязло в плотной личной защите, которая коконом обволакивала тело киллера. В ответ Чиенга с двух рук запустил атакующие плетения, но Морико показывая высокий класс изящно пропустила оба конструкта по касательной вдоль полусферы щита. И тут же без промедления ответила энергетическим дождем. А потом немного напряглась и влупила большим диском силы!

К тому времени кот огромными прыжками ушел куда подальше и притаился в густом кустарнике, шмели прыснули в разные стороны от жертвы сразу после атаки, а я двумя порталами переместился за щит Мугамбе. Теперь от площадных атак Морико меня прикрывает купол киллера, парадокс, однако. И кто тут кого хочет убить? Но мы с моей девушкой тонко чувствуем друг друга и интуитивно понимаем, как вести себя в бою. Пси-связь оказалась весьма эффективной фишкой для работы в группе.

Опять влепил «разрыв» в Чиенгу, только в этот раз со спины, прямо кусок мяса выдрал у него. Охреневший от таких дел колдун на месте решил развернуться. Под «концентрацией» он двигался довольно медленно, так что мгновенно все оценив применяю свою уже ставшую классикой двойку «банан» — «морозилка» и для закрепления эффекта пробиваю лоу-кик по внешней стороне бедра. Вкупе с дистанционными пси-техниками получилось прямо офигительно. Мугамбе аж довернуло по оси, и он начал заваливаться в бок.

Такой подарок упускать нельзя, прямо в свободном падении заряжаю ему серию коротких злых ударов в голову. В принципе атака безопасная для мага такого уровня, однако руны «силы» и «скорости» сделали мои плюхи этаким импульсным толчком. Учитывая, что в них вложена вся масса моего нелегкого тела и техника, оточенная на тренировках, «Ночного охотника» отбрасывает к Морико и прямо на землю.

А дальше Старшая самка заряжает очередным бодрым магическим плетением, это становиться прямо семейной традицией. Я расшатываю сосредоточенность и хладнокровие суперкиллера своими подлыми, но малоэффективными атаками, а ханси гвоздит его нереальной магической мощью. Чувствую Чиенга держится только на артефактах, судя по нескольким волнам возмущения в астрале, он уже активировал парочку серьезных и десяток менее крутых девайсов. Попал убийца на расходы, так никакие контракты не окупятся, хе-хе.

Опять ухожу «порталом», сука не зря эту печать причислили к Великим. Инструмент нравится мне все больше и больше, а если увеличить длину прыжка, это могло бы быть просто офигительно. Надо больше трудиться блин, может приезд Кийоко продвинет мои успехи? В этот раз я прямо по-настоящему свалил, спрятался за строением и Морико предупредил, чует сердце, маньяк восстанет с землицы злой и на все готовый. Как никак два куска мяса выдрали, по голове настучали, да еще и магией угостили. Зуб даю, отчаянно жаждет реванша и злобу лютую затаил.

Трусливо, а фигли стесняться, выглядываю из-за угла, надо сориентироваться чего удумал негритос и дать направление Морико. Она его сейчас неплохо чувствует, с тех пор как он начал активно магичить, но одно дело лупить по ощущениям, другое прямой наводкой. Может по новой на него шершней переростков сагрить? Успех на лицо и есть твердое убеждение, что не в последнюю очередь из-за яда, впрыснутого пятеркой крылатых убийц. Противник явно отравлен, туговато соображает и с реакцией плохо.

Блин его опять нет! «Астральное зрение» врублено, верчу головой, надо срочно накачивать «концентрацию», сейчас мне нужно «озарение», чтобы вычислить следующий ход одного из самых сильных убийц современности…

* * *
Главный секрет успеха команды Яо Бэйфэнь — это максимальная простота и искренность во время операции. Сложные вещи, вычурные схемы рано или поздно дадут брешь, опытный, внимательный противник уловит краем сознания несоответствие, насторожиться и ускользнет. А в игре, где минимальная ставка — это жизнь, любая ошибка будет стоит очень дорого. Поэтому Ли Ен и ее партнер не выдумывали чего-то сногсшибательного, а разыграли классическую ссору.

Несколько фраз на повышенных тонах, потом молодой человек грубо тянет хрупкую девушку на выход. Публика испуганно замирает: одни боятся вмешиваться, другие брезгливо отодвигаются от ссоры, третьи просто равнодушны. Она отчаянно сопротивляется, а он бьет ее по щеке. Удар хлесткий, тяжелый, настоящий! След пятерни алым пятном остается на нежной коже.

Какой рыцарь не вмешается в происходящее? Тем более до этого Ли Ен пару раз украдкой взглянула на импозантного, симпатичного аристократа. Она не просила и не заигрывала, но этот взгляд… Старший Кодама энергично преодолел отделяющее его от ссорящихся расстояние и решительно вмешался, прекращая некрасивую сцену.

— Молодой человек, вы ведете себя по-скотски! — слова аристократа, весили очень много, сгущающаяся вокруг него сила и пара телохранителей могли подавить любого простеца. А юноша как раз оказался простолюдином.

— Я… э… — промямлил испугавшийся юнец.

— Отпустите девушку и с глаз моих долой, — поняв, что сопротивления не будет, глава Теней кивком головы отдал приказ телохранителям вывести незадачливого скандалиста на улицу. Скорее всего ему еще и пару подзатыльников дадут для понимания, не дело аристократу мараться об такое ничтожество.

— Спасибо, — немного подрагивая от стресса произнесла Ли Ен, волнение перед сложным делом легко маскировалось под обиду после пощечины.

— Не стоит благодарностей, любой на моем месте поступил бы также, — Кодама говорил одно, но глядя на равнодушных посетителей подчеркивал, что только он встал на защиту. Что может быть романтичнее ночи со спасенной девушкой? Так что аристократ тут же бросился в атаку, случай что ни говори подходящий, — Может быть вы поужинаете со мной?

— Право не очень удобно, — красиво засмущалась Ли Ен, но было понятно что она не против провести вечер в обществе такого смелого и галантного мужчины.

— Бросьте вам нужно снять стресс, а я как видите совершенно один и никого не жду. Вы определенно украсите мой ужин! — глава теней украдкой пробежался по совершенной фигуре девушки, хороша!

Пара прошла к зарезервированному столику. Расторопные официанты принесли легкие закуски, вино и очарованная благородным спасителем девушка, мило улыбаясь принялась развлекать мужчину. У Ли Ен была масса заготовок и масок на такой случай, но здесь обычная личина не пройдет. Глава клана убийц не может быть наивным дурачком, это волк, осторожный, матерый, опасный звериным чутьем!

С этим человеком не получится взять роль аристократки из обедневшего рода или скучающей студентки. Пойдут вопросы, он явно эрудирован и, если подобрать неудачную тему есть высокая вероятность провала. Поэтому надо играть саму себя, точнее говоря раскрыть часть своей биографии. Классика, как учила Яо Бэйфэнь: «Если ты будешь собой, то не придется лгать, но человека так близко подобравшегося к твоей сути обязательно надо убить»!

— Чем вы занимаетесь, юная госпожа? — ожидаемо спросил Кодама.

— Боюсь вам не придется по душе мой ответ, — смущаясь ответила Ли Ен.

— Поверьте мне, я хоть и не старик, но многое повидал в жизни, меня трудно удивить, — подбодрил собеседницу арсито и бравируя произнес неоднозначную фразу, — А темные стороны есть у каждого.

— Я эскортница, — опустив глаза ответила Ли Ен, и тут же правдиво дополнила, — Не подумайте мы не оказывает интимные услуги, ну… иногда, но основное это беседа, музыка, политика, приятно…

— Я не в коем случае не осуждаю вас, юная леди, а даже наоборот! — поднял руки Кодама, — Мне импонирует ваша откровенность.

А дальше Ли Ен повела дело так, что вскружила голову старому ловеласу. Молодая и доступная женщина сама по себе соблазн, но, если она стоит дорого, но именно сейчас готова отдаться бесплатно из-за возникшей симпатии… Кодама последние годы имевший интимную связь лишь с проститутками, давно не считал продажных женщин чем-то плохим. А тут одна из самых дорогих, судя по интеллекту, одежде и драгоценностям, да еще и хочет искренне отблагодарить. Кто сможет устоять перед таким искушением?

После нескольких бокалов сухого красного вина и трех перемен изысканных блюд пара по взаимному согласию поднялась на несколько этажей выше. Ресторан был при гостинице и у Ли Ен, конечно, был зарезервирован шикарный люкс, что еще раз убедила главу Клана Теней в том, что это супердорогая эскортница и ему предстоит незабываемый вечер…

Глава 12 Бой, продолжение

Он сбежал. Пока я крутил головой и пытался засечь противника на его след встал Рису. Ночной охотник уходил обратно к автобусу. Видно, убийца решил отложить нашу встречу до лучших времен. Но меня такой расклад совсем не устраивал. Я с Мотонари стремительно бросились догонять Мугамбе. Но фора у того была огромная, в этот раз чтобы сбежать он явно воспользовался чем-то вроде портала, дай боги, чтобы у него это был одноразовый артефакт.

С каждым новым поворотом этого покушения Чиенга удивляет все больше и больше, полон сюрпризов гад! Половину из тех артефактов что он сегодня использовал считали легендой. Были слухи, что дескать давным-давно, во времена, когда коровы были толще, а трава гуще, что-то такое находили, но никто не верил. А оказалось, что есть, и портал, и невидимость, и какой-то ускоритель…

Достать киллера не удалось, он, не обращая внимания на попытки латников и бойцов клана Танака его остановить, раненым носорогом ворвался в свое кровавое убежище, применил очередной артефакт и окончательно оторвался от преследования. В свой временный дом в столице он уже не вернулся. Враг звериным чутьем понял, что я знаю о нем больше, чем должен, ну или просто на сто раз перестраховался. С его работой быть параноиком неудивительно.

Нда… неудачно вышло. Хотя первый раунд можно считать за нами, но невелика победа. Удалось застать его врасплох только благодаря тому, что он меня недооценил, но чувствую в следующий раз Мугамбе будет во всеоружии и навяжет игру на своих условиях. Это проблема, если этот маньяк сделал акцент на кровавых ритуалах и черпает силу из жертвоприношений в следующий раз от него можно ожидать чего угодно.

Но хотя бы у нас появился кое-какой материал о противнике. Я знаю его истинный облик, остатки крови и плоти на поляне собрали, а значит будет генетический профиль. Ну и несколько излюбленных приемов в бою и стиль вроде удалось срисовать. Хотя это могла быть очередная маска, продиктованная набором артефактов.

Несмотря ни на что решил двигаться в прежнем направлении, по крайней мере надо разобраться с командами Яо Бэйфэнь и Домасио Родригеса. Рису отправился на разведку, с Чиенга или без, эти двое не менее опасны для меня и моих близких. Другой такой удобной ситуации, чтобы разобраться с грозными врагами может и не быть.

* * *
Ли Ен в сопровождении галантного мужчины оказалась в своем роскошном номере. Ей нравился этот ухоженный импозантный мужчина, она на самом деле предпочитала партнеров постарше. Поговаривали что это попытки заменить недостаток внимания отца, которого в непростой жизни девушки не было. Но самое главное в этот раз ей не пришлось играть.

Девушка легко отдалась человеку, которого предстояло убить. Сама нежно раздела аристократа, заботливо помыла в душе, даря неспешные ласки, а потом страстно и одновременно нежно завлекла на широкую кровать. Кодама был на седьмом небе от блаженства, и тому была веская причина. В комнате приятно пахло благовониями, которые маскировали психотропные вещества, распыляемые скрытыми автоматическими дозаторами.

Яд медленно, незаметно обволакивал главу Клана Теней. Если бы химия действовала более агрессивна, мастер смог бы почуять неладное, но в сочетании с нежными интимными ласками она медленно проникала в его мозг, дурманя и заставляя терять осторожность. А Ен Ли, конечно, заранее приняла антидот. Дальше последовало убийство. Легендарный мать ее его прием девочек Яо Бэйфэнь.

Бедолага Кодама был буквально затрахан до смерти. В интимном мете Ли Ен располагались капсулы с ядом, нужно было лишь склонить престарелого ловеласа на опасный секс без презерватива, что сделает с эскортницей не каждый мужчина. Но психотропы, обаяние девушки, и какой-то естественный переход, когда он после бурного оргазма избавился от одного резинового изделия и не утеряв настроя как в молодости потянулся за другим, но не нашел.

А потом она в порыве страсти оседлала его и стало не до этого. Это и было роковой ошибкой главы Клана Теней. В принципе он умер в момент наивысшего наслаждения, идеально исполненная техника «сладкого забвения» или «поцелуй вечности». В последний момент Ли Ен сжала мужское достоинство Кодама внутренними мышцами влагалища и впрыснула в несчастного яд, который медленно убивал сильный организм мага и в конце концов победил.

— Госпожа, я выполнила задание, — тело аристократа еще не успело остыть, а послушная исполнительница отчитывалась о проделанной работе перед своим боссом.

Этот звонок послужил сигналом к началу целой серии убийств. Почти все значимые члены Дома Кодама, кто сегодня не нес службу в поместье, были под колпаком у людей госпожи Яо. Большую часть из них ликвидировали профессиональные киллерши, кто-то удостоился «сладкого забвения», а кого-то просто и без затей пристрелили. В живых остались лишь «полезные» для будущей операции люди.

Главу кибер безопасности взять не удалось, но с лихвой хватило несколько его сотрудников. Надо сказать за громкой славой убийц эскортниц терялась еще одна сильная сторона организации Бэйфэнь. В поднебесной у киллеров был сильный отряд сетевых бойцов: взломы серверов, похищение информации, слежка… И сейчас эти люди, получив протокола и коды доступа к системе обороны дома Кодама, один за другим отключали минные кластеры, сводили с ума интеллектуальные системы автоматических турелей, но самое главное нетрализовали чуткие датчики сигнализации.

У Кодама осталась только одна возможность не проморгать нападение — это глаза операторов. Но прямо перед атакой все камеры наружного наблюдения были выключены мощным энергетическим импульсом или просто уничтожены группой снайперов. А дальше две группы силовиков, окутанные магическими щитами, бросились на штурм.

Выбивая защитников, монстры Родригеса молнией преодолели расстояние от парка до стен поместья. Солдаты двигались вроде бы не бегом, но в итоге никто толком и среагировать не успел. При этом слаженный огонь снайперов и магов выносил защитников Кодама одного за другим. Причем снайперы лупили не из простых винтовок, а из специально сконструированных ручных пушек способных пробить танковую броню.

А если добавить к этому «умную» систему наведения, которая выцеливала защитников при помощи тепловизоров даже за кирпичными стенами, то огонь получался в прямом смысле этого слова убийственным. Тем не менее часть штурмовиков Испанец все-таки потерял. Защита поместья была на своей земле и работала из тяжелого оружия по открытому пространству.

Короткая пауза в мертвой зоне за стеной и новый бросок. Возможно, защитники питали надежды подловить атакующих на гребне защитного бастиона, но тщетно. Запредельной мощи шквал огня на несколько секунд ослепил всех вокруг, этого хватила ударным группам испанца чтобы преодолеть препятствие. А дальше началось форменное избиение, два десятка штурмовиков разделились на группы по три-четыре бойца и бросились зачищать здания.

Сам Домасио картинно прошелся по месту бойни и неспеша направился к главному Дому. По данным объективного контроля сбежать из крепости никто не успел, а разведчики команды уже полностью контролировали периметр. У группы оставалось около пяти минут на то, чтобы вскрыть цитадель Кодама, защищенную артефактами, уничтожить наследников и захватить или привести в негодность артефакт связи.

* * *
Яо Бэйфэнь и ее бойцов я просто сдал. Информация ушла напрямую Иерарху, и он направил на захват элитную группу латников. Сведения по легенде мы с Морико получили от ускользнувшего киллера: какие-то следы остались в автобусе, что-то добыли оперативным путем, шерстя номера телефонов, отпечатки пальцев, записи подкинутого компьютера… А потом потеряли все улики в пожаре… да… Версия шита белыми нитками, но другой в этот момент и в эти сроки выдать не мог.

К слову, информация была полной и группу элитных убийц довольно легко зачистили. Яо Бэйфэнь и ее девочки не были хорошими бойцами, их оружие коварство, яд, секс. А вот против закованных в сталь латников, в открытой схватке они не тянули. Большинство девочек и их босс собрались в снятом в аренду поместье, чтобы поздравить героиню дня — Ли Ен и подготовить все для встречи ребят Родригеса после славного уничтожения Клана Теней.

В успехе мисси никто не сомневался, а расслабиться с коллегами сам бог велел. Две команды давно знали друг друга, горячие испанцы и обворожительные девочки госпожи Яо как нельзя лучше подходили друг к другу. С кем можно приятно провести время как не с коллегами, кому расскажешь о своих профессиональных успехах? На этом они и погорели, волкодавам Иерарха даже не пришлось напрягаться…

А вот контролировать зачистку Клана Теней и Домасио Родригеса отправились мы с Морико и ее командой учениц. Захватил кота, шершней и энергетического бельчонка, плюс взяли немало простых бойцов для контроля периметра. Команда испанца втянулась в атаку, но мы до поры не высовывались. Я контролировал ситуацию при помощи бельчонка и ждал, когда противостояние между защитниками и киллерами достигнет апогея.

По началу Кодама меня сильно разочаровали, бойцы аристо проигрывали почти всухую. А ведь я сильно рассчитывал, что им удастся потрепать воинство Домасио, иначе нас с Морико могло не хватить на финальную зачистку. Но я рано списал защитников поместья. Они, умело сохраняя лучших бойцов втянули киллеров вглубь обороны и ударили из последних сил.

Элитные бойцы рода, ветераны, обвешенные артефактами, контратаковали в отчаянной попытке спасти наследников. Пятерка воинов ударила неожиданно, мощно и с ходу уничтожила треть агрессоров. Поверив в успех, они вырвались вперед и на кураже взломали стройные ряды испанцев. За что и поплатились! За спинами своих людей шел Родригес, который одним плетением вернул киллерам утраченные позиции.

Высокоранговый маг точеными ударами уничтожил троих суперсолдат Кодама, оставшаяся пара телохранителей откатилась назад и пряча наследников укрепилась в доме. Последний рубеж, от смерти Амэю и Таро отделяло всего несколько стальных дверей и десяток телохранителей. Жалел ли я своих соратников? Скорее нет, Амэя определенно несколько раз пыталась меня убить, а у Таро просто не было возможности подобраться ближе.

В принципе даже после этого с ними можно работать, так сказать бизнес и ничего личного, но кроме лишних проблем я от такого сотрудничества ничего не ждал. Поэтому хладнокровно выдержал паузу и расчетливо ударил в тот момент, когда силы обеих сторон причинили максимальный урон друг другу. Сигналом к этому стала атака двух пятерок киллеров. Как я понял это тайные отряды настоящего Клана Теней ударили в тыл Испанцу.

По сути, Кодама дали своим подчиненным информацию о себе, на такое можно пойти только когда все хуже некуда и пора прибегнуть к самым отчаянным мерам. В тот момент, когда Домасио закончил втаптывать в землю киллеров, мы и ударили. Точнее говоря, врезала Морико, она вместе с ученицами подготовила нечто убойное и накрыла место битвы площадной техникой, сразу вырубая бойцов Родригеса, чтобы не путались под ногами. Однако часть испанцев успела скрыться в доме и вела там нешуточный бой.

В итоге все свелось к поединку Морико и главы киллеров. Леди Мотонари была объективно сильнее, даже то, что до того она выложилась в схватке с Мугамбе, не сильно сказалось. Ранг ханси и подготовка латников били таланты Родригеса в открытой схватке, тем более последней помогали ученицы. Мы победили!

После короткой, но отчаянной схватки рванули внутрь дома Кодама. Там все уже было кончено: защитники, равно как и нападавшие пали, Таро и Амэя к тому времени также были мертвы. Видимо наследники пытались при помощи артефакта вызвать оставшихся боевиков Клана Теней, но все произошло слишком быстро.

Я затрофеил самую большую ценность Кодама, и мы эвакуировались. Вокруг периметра уже собирались боевые отряды соседей, но увидев латников, сопровождавших Морико, быстро теряли боевой задор. Вскоре тут будут дознаватели корпуса, так что поспешил в поместье. Надо разобраться с добычей и проверить смогу ли взять под контроль Клан Теней. Не забыли мы и материал для «ключей», чем-то он напоминал тот булыжник из сокровищницы Ясуда.

* * *
В этот раз Иерарх удостоился личной аудиенции Императора. Повелитель получил полный отчет о произошедшем в тот день и хотел лично понять, насколько состоятельна версия его людей. Слишком невероятной выглядела гипотеза, но если есть шанс что она хотя бы приближена к истине, то это станет важнейшей государственной тайной. Поэтому только один на один, в таком деле нельзя доверять даже членам Малого Совета.

— Я внимательно ознакомился с вашими выводами, но хочу составить более подробное мнение, — начал разговор Император. Иерарх с пониманием отнесся к такому пожеланию правителя, личный контакт по опыту часто дает более яркую картинку, ну и Дар не стоило сбрасывать со счетов, кто знает, может он лучше срабатывает при такой вот беседе?

— Ваше Величество, у меня есть веские основания предполагать, что Гэндзи Танака обладает даром предвидения, — начал, немного волнуясь Иерарх, — Анализ произошедшего довольно четко на это указывает. Повелитель Зверей поднял тревогу задолго до того, как неизвестный совершил нападение на Крепость Кимура. При этом обнаружить нападавшего не смогли ни системы видеонаблюдения, ни латники, несущие бремя охраны периметра. Киллер предположительно применил артефакт невидимости и спокойно преодолел все рубежи обороны.

— Так он что и во дворец так сможет пройти? — удивился Император.

— Ваше Величество, в старых родовых гнездах довольно много встроенных защитных систем древних, известно по крайней мере два случая, когда императорский дворец предупредил охрану о проникновении чужаков с подобным артефактом, — развеял опасение сюзерена Иерарх.

— Хорошо, что так, но все-таки это значит, что вне замка мы уязвимы, — сделал вывод правитель.

— Да ваше величество, избавиться от такой угрозы можно только наличием подавляющего превосходства в магии, — ответил Иерарх.

— Площадные техники? — спросил правитель и увидев утвердительный кивок сановника, продолжил, — Что еще указывало на предположительный дар Гэндзи Танака?

— Рисунок схватки. Мы восстановили по секундам дальнейшие приказы объекта. Он спрятал своих девушек в бункере, выбрал площадку для сражения, запретил латникам вмешиваться в бой, так как посчитал что это приведет к бесполезным потерям, — начал перечислять Иерарх, — Наши аналитики после оценки личной силы нападавшего подтвердили абсолютную эффективность приказов Повелителя Зверей.

— Хмм… что-то еще, может быть боевое предвидение? — задумался Император.

— Скорее нет, чем, да. Но на фоне Дара, теряется новая способность Гэндзи, он очень хорошо овладел «порталом». Сражение вытягивал скорее за счет этой способности и неизвестных нам свойств артефакта независимого рода Ясуда, — немного помедлив ответил иерарх, создалось ощущение что к этому мнению он пришел только что.

— Понятно, но они в конце концов ведь упустили противника, — Император пытался найти слабые стороны в версии Иерарха, сейчас нельзя было допустить ошибку. Выбор неверного наследника мог привести к войне, ведь на троне в любом случае воцарится истинный «Пророк».

— Да, но Гэндзи предположительно знал его путь и указывал остальным куда бежать, — неуверенно возразил Иерарх, и тут же озвучил причину своих сомнений, — Хотя он мог связать инцидент с автобусом и предположить, что киллер вернется в точку старта.

— Значит у нас пока нет полной уверенности. Качнете чашу весов? — спросил Император.

— Он точно указал, где взять Яо Бэйфэнь. Правда сослалися на сгоревшие в автобусе улики, но я, откровенно говоря, не верю в такую бредовую версию, — привел очередной убойный аргумент Иерарх, — Этот клан убийц не могли прищучить в Поднебесной, где они дислоцируются постоянно, место их дислокации в столице было очень трудно вычислить.

— А если все-таки это данные из автобуса? — постучал по столу Император, — Иногда жизнь преподносит самые неожиданные сюрпризы.

— Он повел своих телохранителей к Дому Кодама, мы проверили ни Амэя, ни Таро не связывались с кем-либо из Старшей школы Гакко, да они вообще никому не звонили кроме отца, — ответил Иерарх.

— Ну и это можно было узнать из улик, — упорствовал Император, ему чем-то не нравилась версия с молодым Танака, — Очень, очень сложный вопрос…

Глава 13 Ремесло

Вечером посидели в гостиной, Томоко, Акира, Морико и я. Выпили немного вина, постарался успокоить девчонок. Но меня самого напряжение не покидало. То, что Чиенга Мугамбе удалось уйти не давало расслабиться. Киллер, очевидно, не успокоится, у него есть задание, уязвленная профессиональная гордость и самое главное возможность меня достать. Надо как можно быстрее решить с ним вопрос, но неуловимый убийца не появлялся ни в одном ранее обозначенной Рису убежище.

Тем не менее бельчонок продолжал курсировать от точки к точке в поисках малейшего следа. Однако параноик явно что-то заподозрил по повду моих способностей и залег глубоко на дно. Помимо меня его искали и власти, понятно, что там ничего не выгорит, но это создавало определенное напряжение и возможно «Ночной охотник» где-нибудь совершит ошибку. В сложившейся ситуации ничего не оставалось, только ждать.

После приятного вечера, который завершился бурным сексом на одной большой кровати, когда обессиленные от любви девочки уснули, я тихонько поднялся и занялся артефактом рода Кодама. Долго изучать не пришлось, очень простая и вместе с тем эффективная печать. Уже знакомая мне накачка магии, но относительно несложная и не такая навороченная как в артефактах, правда приток энергии небольшой, и помимо прочего есть отдельный конструкт, обеспечивающий связь.

Контур вырезан определенно пси-энергией, но работает на магии. Кажется это сочетание для местных девайсов прямо классика. На Скайде такой вариант не сработал бы, пси-энергия «тяжелая» и просто внешнюю использовать нельзя, да и магии кажется нет. Хотя я тогда просто в этом не соображал, галактика большая может в одном из миров и есть что-то похожее. Так, связь более-менее расшифровал, энергонакачку тоже освоил. Камешек идентифицировал, это точно та самая порода, что я варварски отколол от стены в сокровищнице Томоко.

Как это использовать? В масштабах резерва того же отца энергии от накачки фиг да немножко, с другой стороны, там загогулина очень простая. Если подумать над уменьшением узора, то можно посадить на астральное тело пару тысяч качалок и вот я могучий маг! Но помня печальный опыт пси-мастеров прошлого мира, на смелые эксперименты сразу не решусь. «Морозилка», «банан» и «разрыв» хоть и условно полезны, но есть суть ошибок предшественников-исследователей. И если и был положительный опыт таких научных трудов, то история о них умалчивает.

У более продвинутых людей за сотни лет случались лишь неудачи, стоит ли мне изображать из себя первооткрывателя? Так что с ходу рисовать на астральном теле такие загогулины обоснованно опасаюсь. А вот бусинки себе собрать или четки какие в виде браслетов, например, можно. Опять же девчонок одарю, подниму им ранги. Касательно связи тоже можно повторить, но там рисунок сложнее, да и эта штука как я понял может копировать узоры без моего вмешательства.

Надо кстати проверить как это происходит, контур я нашел. В теории, как я понял, просто прикладываем заготовку к артефакту, и он сам превращает его в ключ связи. Необходимы станки и документации нашли в подвале Дома Кодама и уже переместили в мой производственный блок, где я колдовал над мехом Ясуда. И тут меня осенило, такая идея лежит на поверхности! Черт! Идиот! Вот же решение! Мать его!

Хмм… давай спокойнее. Сейчас сердце реактора меха — это камень на подобие тех, что отнял у сестер Хигасе. Источник энергии довольно сложный полуразумный конструкт, которого в местной религии считают чем-то вроде злого духа или демона. Добыть такой непросто, и вся надежда только на Посланника. Но эта зависимость от пока непонятных мне людей и необходимость выполнить для них кое-какую работу. Однозначно непростую, и потенциально очень опасную.

Из плюсов это будет офигительно мощная машина, Морико на ней конечно не одолеть, но вот папочку вполне. А если сделать стопятьсот таких? Да… мир можно завоевать. Но это все журавль в небе, и возможно ли тиражирование веретена и прямо промышленная ловля их в артефакты пока большой вопрос, я своего то с превеликим трудом в артефакт впихнул. К слову, этих «бесполезных» камней мои люди накупили немало, кажется, счет уже идет на тысячи, но пока они только тратят мои деньги, арендую под них несколько банковских ячеек. Расходы есть, а толку пока нет.

Но вот она появилась синичка в небе. Камушков из того, что сделали ключи связи потенциально очень много. Есть мнение, что тюрьмы для магов, стены полигонов и хранилища построены из такой вот породы. Рисовать загогулины накачки могу сколько душе пожелает. Значит вместо реактора набиваю брюхо меха булыжниками, они качают энергию, которую сможет использовать система, придуманная отцом Томоко. Мех навскидку получится значительно слабее, того в реакторе которого заключено «веретено», но и бесполезной железякой не назвать.

Понесся со всеми камнями и булыжниками в производственный комплекс. Там выточил несколько ключей, приложил к артефакту… Отлично! Все работает, даже посмотрел процесс копирования, там оказывается отдельный конструкт предусмотрен. Ключи отдам девчонкам, будет у нас связь. Проблема одна, между собой они не контачат, только со мной. С другой стороны, иначе не получилась бы структура Клана Теней.

После гибели главы Кодама Таро сделал новый мастер-ключ. Ну а я в свою очередь «перевыпустил» его уже на себя. Там отдельная инструкция, тем более благодаря Рису знал, что и как делать. Поэтому в принципе и не было нужды брать в плен живых членов правящей семьи Клана Теней. К тому же с убийцами под боком знающими как пользоваться артефактом было бы не очень комфортно. Могли даже лично не мстить, просто продали бы секрет тем же Сайто. Как такое проконтролировать?

Попытался присоединить новые ключи к артефакту. Мастер-ключ был принят системой связи по умолчанию, еще два зашли без особых проблем. А вот последний включить не смог. Так… так… так… Оказывается есть ограничение по количеству абонентов. Два спокойно легли вместо тех, что были у команд, вызванных наследниками в поместье. Еще, судя по всему, активировано десять ключей.

Из журнала Клана Теней знаю, что это три звена диспетчеров, заказы собирают. Многовато, но как я понял на них спецслужбы и жертвы выходят чаще всего и, естественно, периодически уничтожают. Поэтому есть дублирующие сети. Там и сейчас две активные, а одна спящая, но Глава Теней передавал картотеку от рабочих групп диспетчеров, той, что находилась в спячке, так сказать смену готовил.

Есть две группы силовиков по дюжине бойцов. Прикрывают киллеров, причем те даже об это мне знают. Немного их, да и работа такая себе, очень опасная. Почему интересно Амэя и Таро не их вызвали на выручку? Хмм… скорее всего они далеко, может задание какое выполняют? А так два с лишним десятка штурмовиков в прямом столкновении лучше пятерок киллеров.

Кстати, от них, после потери дома Кодама осталось всего пять звезд. Перехватить контроль не составит труда. Я уже проводил пробный сеанс связи, все прекрасно работает, а на той стороне подчиняются «голосу» из ключа. Ко всему чувствую эмоции абонента, так что со мной команда Клана Теней хитрить не сможет. Но нужны ли они мне в том виде что есть?

Геморроя с убийствами немало, хлеб этот не так прост, как кажется, да и выхлоп не самый большой. Потом что-то мне претит убивать по заказу кого угодно, опять же рано или поздно на рынок припрется Гарант или тот, кто на его место встанет. Надо оно мне? Если говорить об инструменте тайного устранения неугодных лично мне, то безусловно полезная организация. Я тут собираюсь крупным бизнесом заниматься, а в этом деле и не такое может пригодиться.

Другое дело заказы на стороне надо прекращать принимать. Решение взвешенное, однозначное! Не тем планирую зарабатывать, совсем не тем. Значит две группы активных диспетчеров абсолютно не нужны. Отрубаю их от связи, будет выглядеть так, что после гибели Клана Теней парни остались без контаткта. Можно было их конечно уничтожить при помощи тех же групп киллеров, но это укажет на то, что организация жива, а я пытаюсь разыграть ее полную гибель.

Так, пять звезд убийц и две дюжины боевиков кратко инструктирую. Парни получают от меня деньги из тех, что скачал из заначек Кодама и уходят в спячку. Последняя группа диспетчеров, итак, находится в том же режиме. Денег на специальном счете достаточно, чтобы обеспечивать бойцов несколько лет, да и не так дорого они обходятся, состав подкачал. Со временем надо нанять больше профессионалов и магов в группы. У меня немного другие виды на них, да и претит использовать людей как одноразовый инструмент.

По итогу освободилось два слота под абонентов, подключил третий ключ для девчонок. Подумав, сделал еще один для Кийоко. Теперь все опции артефакта заняты. Кстати, там вроде немного структура камня выщербилась, из-за этого и отключились еще два кластера, похоже раньше можно было две дополнительные дюжины абонентов подключить. Можно починить, но есть небольшой риск сломать весь девайс, да и в настоящее время у меня некому раздавать ключи к системе тактической связи, так что этот вопрос останется на потом.

Сейчас меня больше всего захватила идея производства магических «батареек». Прямо тут вырезал сегменты наборного браслета. Не женская, а по-настоящему мужская вещь. Узор сбора магии в артефакте Кодама не так совершенен, как в других знакомых мне изделиях древних, и это, мягко говоря. По факту топорная, малоэффективная, но, однако надежная система получилась. Зато в браслете аж тридцать два камешка и каждый из них исправно качает магию прямо в мой источник.

Тут польза на лицо. Я теперь всегда с энергией и для этого не надо дожидаться очередного сеанса бурного секса. Потом от такой гимнастики мой магический потенциал принудительным образом растет и прокачивается. Первой идеей было обвешать себя украшениями как елку и махом возвыситься до уровня Морико. Но как оказалось пока больше сожрать не могу. Тем не менее в будущем есть надежный способ сильно повысить свою энергоемкость. Можно прямо обвешиваться бусами, браслетами, а то и вовсе жилетку из камушков собрать.

Но пока столько энергии сейчас не съем. Надо теперь думать над следующим шагом — оружие и щиты, чтобы энергия, собираемая из Мира, напрямую уходила в накопители, а дальше расходовалась или для атаки, или для защиты минуя источник. Тут надо искать, даже простой контур энергетической пулялки занимает у меня булыжник величиной с голову, такой с собой таскать не получится.

Понятно, что у древних в более мелких предметах, гораздо более мощные вещи, но там мастера трудились, а мне даже до подмастерья далеко. Я скорее неандерталец с каменным молотком, пытающийся сделать ручные механические часы. Тут надо долго учиться, отрабатывать техники и приемы, а я хочу сразу перемахнуть через несколько этапов эволюции. Да… пока безуспешно. Но браслетик получился полезный и на том спасибо.

Морико такое украшение без пользы, а вот сестрам Такада и Томоко подарю по такому же, лишний резерв неплохо поднимет их силы, ну и в перспективе поможет им быстрее раскачаться и получить при прочих равных более высокий ранг. Пожалуй, Акира потянет два браслета. Остаток ночи точил камушки и набивая руку рисовал в них пси узоры. Работа кропотливая, но оно того стоило.

В целом возится с артефактами мне понравилось, настоящее ремесло. Причем если отдавать работе душу, можно достичь небывалых высот. В итоге изделия может быть и получились неказистыми, но весьма полезными и функциональными. В голове тут же появилась масса идей для применения новой технологии. Мне бы побольше времени на исследование, ну и материалов…

* * *
В императорском дворце было достаточно уголков для уединенной беседы. Но людей много и даже постоянные проверки не давали гарантию проникновения шпионов. Чего уж там, кто-то из слуг и даже сановников вполне мог работать на свои или сторонние интересы. И дело тут даже не в предательстве или подкупе, такие случаи чаще показывают в кино, чем случаются в жизни.

Нет! Просто аристократы постоянно плетут интриги, интерпретируют слухи и на каких-то иногда сумасшедших предположениях строят целые истории. Даже до межклановых войн иногда доходит. Поэтому секретные переговоры ведут в считанных «надежных» местах. Но та тема, которую хотел поднять Император, была не простым секретом, а государственной тайной наивысшего порядка. Поэтому говорить пришлось в специальной зале, куда дорога заказана любому не приглашенному правителем. Даже личные телохранители или самые приближенные сановники не могли войти в «Зал тишины».

— Тэймэй, у меня к тебе важный разговор, — начал Император, как только остался с дочерью наедине.

— Да пап, — выразила готовность отвечать принцесса, она понимала, что сейчас предстоит разговор скорее не отца с дочерью, но Императора с подданой.

— В тот день, когда у тебя был поединок с Сатико, ну который вышел за некие рамки, помнишь? — уточнил повелитель, внимательно глядя дочери в глаза, и получив утвердительный кивок, продолжил, — Почему ты тогда ушла с тренировки раньше обычного.

— Конечно, помню, пап, мне тогда стало немного не по себе, и я не смогла продолжить, — коротко, без подробностей ответили Тэймэй.

— Дочь, не юли, — сухо отозвался отец, — У тебя было видение?

— Хмм…, пап, если ты думаешь о Даре, то скорее нет, чем да. На меня накатила волна, но не так как описывал ты или другие «Пророки», — начала объяснять непростой вопрос принцесса, — Я ничего толком не увидела, и ты говорил, что ощущения от того, что заглядываешь в будущее на пару секунд или на несколько лет чем-то похожи. Так вот мое видение абсолютно не напоминало «боевое предвидение».

— Понятно, пришлось согласиться отцу с довольно решительным мнением дочери, — А что ты в итоге увидела?

— Я не уверена, там был калейдоскоп кадров, мешанина образов и событий. Уловить что-то определенное не смогла, — начала описывать свои ощущения наследница, — Возможно ошибаюсь, но через все это проглядывал образ того парня, что вместе со мной удостоился награды за Квартальные Игры, — Тэймэй погруженная в себя не заметила, как вздрогнул Император при упоминании Гэндзи Танака.

— А с кем ты решила пойти на бал? — задал неожиданный вопрос лижер целой странв, а дочка удивленно вздернула брови.

Вопрос касательно видения на самом деле был государственной тайной. Правильное определение будущего наследника трона было важнейшей задачей. Если все сделать верно, то власть будет спокойно и без напрягов передана следующему правителю. А вот если ошибиться, то войны не миновать, причем она будет длиться до тех пор, пока истинный «провидец» не взойдет на трон.

Так что с этим вопросом надо как можно более аккуратно. Тем более вокруг вились аристократы, пытающиеся играть в политику и вовремя сделать ставку на следующего претендента на престол. И надо сказать такая тактика часто работала, те из кланов кто умел выстроить отношение с наследником в будущем имели гораздо больше выгод.

Но вопрос Императора о партнере на бал выбивал Тэймэй из колеи. Конечно, априори все что связано с правящей семьей — это тайна за семью печатями и важное государственное дело. Но чтобы там не думала Сатико, лично Император заниматься вопросом бала и интервью не должен, времени нет и желания. Однако же спросил. Да еще и в суперзащищенном месте.

— Эээ… я еще не решила пап, ну и в принципе за меня такие вещи утверждает Глава службы протокола, после твоего высочайшего одобрения, — обескуражено ответила принцесса.

— А если тебе бы самой позволили выбрать партнера, как бы ты поступила? — и этот вопрос был довольно неожиданным. Демократией ни в стране, ни при дворе, ни тем более дома даже не пахло, а тут такой абсолютно либеральный что ли вопрос.

— Молодой Танака подходил лучше всех. Вместе со мной получил приз, второй в рейтинге игроков, из нужного сословья. Даже не просто нужного, а идеально подходящего. Был простолюдином, стал аристо, при этом, несомненно, силен, умен и определенно произведет фурор своим котом. Даже тонкий намек на флирт с таким человеком вызовет массу положительных эмоций у подданых, — ответ Тэймэй прямо поражал подробностями и толковым обоснованием, — Но, папа, после его выступления с Накотоми, мне нужен другой партнер.

— Тебя смущает его невеста Акира? — прямо в лоб спросил отец.

— Да, — тут же ответила Тэймэй, — Если быть точной я категорически не хочу из-за своего положения отодвигать девчонку и становить рядом с Повелителем Зверей. Это унизит мою женскую гордость!

— А если я скажу, что это дело государственной важности? — спросил отец.

— Пап, я в любом случае сделаю так, как ты скажешь, — кротко ответила Тэймэй…

Глава 14 Сатико

В старом кремле, стены которого сложили более тысячи лет назад, как и прежде находилась резиденция одного из самых могущественных боярских родов Российской Империи. Морозовы… Когда-то воеводы их клана стояли по правую руку от самодержца российского и малым числом выгоняли из своих пределов жестокие и жадные до чужого орды кочевников. «Вьюгой» и «лютым холодом» встречали закованные в сталь рыцарские ордена немцев и франков…

Но годы шли, а молодые подрастающие волки хотели самостоятельности. Пять веков назад произошел раскол, младшие рода Салтыковых, Шеиных, Козловых, Брюховых, Давыдовых… отделились и образовали свои кланы. И ладно бы помнили кому обязаны величием, богатством и могуществом, но нет! С тех пор злее и опаснее врагов чем бывшие сородичи у Морозовых не было.

Силы могучего рода могли подточить только ближники. Исподволь уводили они лучших слуг, разоряли казну, воровали секреты родовой магии. Кому как не им знать слабые места? А потом дошло и до убийств. Коварный враг ждал удобного случая, и он представился. В одном из поколений правящего дома Морозовых было мало детей. Всего двое: брат и сестра. Старшему детей бог еще не дал, а младшая сестренка по молодости совершила глупость и была изгнана суровой и непреклонной боярыней Морозовой. Только годы спустя несчастная мать поняла, что даже за этой семейной трагедией стояли враги…

Салтыковы хотели стать приемниками Морозовых. Бывшие холопы, что подобострастно снимали сапоги уставшему прадеду, алкали семейных сокровищ и видели себя на дубовом троне в белокаменном новгородском кремле. И надо сказать имели на то все шансы. Несколько раз сочетаясь браком с членами младших ветвей Морозовых, а потом и с третьим, пятыми детьми правящей семьи, за пол тысячелетия стали они ближайшими по крови родичами, но не по духу!

План у ненавистных Салтыковых простой. Боярыне Морозовой уже за семьдесят, хоть она и крепка телом и разумом, а маги в ее ранге живут больше ста лет, но детей в семье нет. А это значит после ее смерти Император дабы не угас древний боярский род передаст его тем, кто ближе по крови, статусу и силе. Так что одной рукой Салтыковы убивали истинных Морозовых, а другой собирали под собой клан из когда-то ответвившихся родов. Уже склонили голову перед их коварством и жестокостью Шеины, насильно приведены к вассальной клятве Козловы, приползли на коленях никчемные Брюховы…

Но пока ледяная крепость сильна и неприступна. Боярыня Морозова и ее северные пределы недосягаемы. Ни одному безумцу со времен Орды и в голову не приходит пытаться захватить вотчину самых грозных магов Севера. Однако вне крепости старый род уязвим, а потому владения становятся все меньше, а воеводы реже показываются в столице. Все понимают к чему это ведет, но решения проблемы пока не видно!

— Боярыня, Салтыковы отправили на острова братьев Брюховых, — поклонился вошедший на доклад сурового вида мужчина. Несмотря на физическую силу и следы многочисленных сражений, матерый воин изрядно робел перед грозной главой боярского рода Морозовых.

— «Мясников» своих в дорожку наладили, — с ненавистью процедила боярыня, а от ее слов в магическом плане пошла кругами тяжелая, угнетающая волна, да такая что даже простецы пригнулись в ужасе, с возрастом женщина набирала все больше и больше сил.

— Мы проверили информацию, незаконнорожденная Сатико, дочь изгнанной Ольги Морозовой, на одном из спаррингов смогла продемонстрировать четвертый круг «Вьюги», — на этих словах угрюмый воин посветлел лицом и попытался скрыть улыбку, которая будто домкратом раздвигала его губы.

— Хмм… сколько лет было девочке, когда умерла ее мать? — зыркнув исподлобья заинтересовалась боярыня.

— Не больше десяти, матушка, — боясь сглазить как можно равнодушнее ответил широкоплечий громила.

— Ты еще посюсюкай! — резким окриком вернула воина в рабочее состояние Морозова, — Значит только песней и танцем смогла взять… И это без учителей!

— Большой талант, — не сдержался от заслуженной похвалы воин и тут же опасливо покосился на грозную госпожу, — Матушка наша же кровиночка…

— Да знаю я! — в сердцах впервые прилюдно признала боярыня, ту ошибку что отрезала от нее единственное родное существо на планете, — Внучка ни в чем не виновата!

— Разрешите мне повидаться с ней? — прогудел гигант, — Передам весточку из дома, чай не сладко на чужбине.

— Э-хе-хе, дубина ты неотесанная, это для тебя северные пределы — дом, а у девочки другая родина, — задумалась боярыня, — Да и простит ли? Мы ведь отказались от нее тогда когда были сильны, и вспомнили сейчас в минуту слабости.

— Бог свидетель, вы никогда не забывали об Ольге и ее дочери, — рьяно возразил воевода.

— То наше, семейное! А глянь со стороны смотрится? Да и найдутся доброжелатели, нашепчут, — с досадой ответила Морозова, — Вот что, Григорий, как бы то ни было, а внучку в беде оставлять не гоже. При том что не из-за нее Салтыковы «мясников» своих на чужбину отправили. Бери людей и сам отправляйся в Империю, дам тебе грамоту к одному человеку, должен он помнить старые обязательства.

— Рад стараться, ваша светлость! — обрадовался воин.

— Не наломай дров! Страна чужая, тамошние хоть и щуплые на вил, а головы снимают не хуже нас, — предостерегла хозяйка Севера, — И Сатико сбереги!

— А с Брюховыми что? Можно? — жадно раздувая ноздри спросил Григорий, у воителя явно был счет к вероломным братьям.

— Если оказия случиться, совершить правосудие не возбраняю! — вынесла вердикт глава клана и эти слова разбудили в душе Григория самых страшных демонов…

* * *
Судя по данным Рису план начал срабатывать и к моему удивлению то, что Чиенга остался жив и залег на дно даже сыграло на руку. Ограбленные члены Гаранта держали руку на пульсе и знали, о подозрительном провале ранее не дававшего осечек Мугабе и о совсем уж невероятном разгроме кланов Родригеса и Бэйфэнь. Не могли они слиться так бездарно, кто-то должен был выжить. И пусть основную работу проделали латники и представители официальных властей, но тут любой заподозрит подставу, а уж параноики из Гаранта, те кто годами убивал и скрывался от мести…

И тут как говорится, кто выжил тот и виноват. А что? Кто имел возможность сдать ребят Домасио и девчонок Яо? Только один человек теоретически мог досконально знать планы двух команд. В этом деле никто друг другу не доверял, единственный повод посвятить чужака в детали операции — это совместное ее выполнение. А тут «Ночной охотник» как раз оказался тем человеком, с кем Штурмовик и Проститутка согласовывали свои действия.

Если принять версию с Чиенга, то в елочку ложатся и все остальные факты. Ну решил Мугамбе уйти на покой. Как никак возраст наступает, усталость от постоянной опасности. Сколько он уже в деле? Тем более единственного одиночку ничего не держит: нет клана, нет верных соратников… Его одного толком никто их коллег не знает, так что исчезнуть не составит труда. Но зачем в разгаре операции, оставляя не очень хороший след?

Так он под это дело ограбил оперативные счета всех членов Гаранта. Не бог весть какие деньги, но с бору по сосенке… К тому же есть вероятность, что коварный Мугамбе напоследок подчистил или выпытал сведения о счетах своих ближайших партнеров. Тогда куш мог быть и вовсе замечательным, по слухам у Яо Бэйфэнь огромное состояние, да и о Родригесе поговаривали в связи с утерянной сокровищницей одного неосторожного индийского князя.

Как вариант «Ночной охотник» пытался имитировать собственную смерть, чтобы все повесить на Клан Теней и Корпус, но что-то пошло не так. Да и зачем ему такие сложности? Все равно никто даже толком не знает какой он расы, не говоря уже о внешности, отпечатках, сетчатке глаз… Получилась вполне достойная версия, тем более Чиенга не выходил на связь и полностью исчез с радаров. Кто знает может престарелый убийца нашел женщину по душе, завел детей, и как следствие всех кинул, собрал деньги на счастливую жизнь…

В общем кланы приняли версию как рабочую. Устранение Повелителя Зверей перестало быть приоритетной задачей. Гарант свои обязательства по контракту выполнил, потеря трех членов считалась достаточной компенсацией, к тому же нерадивый исполнитель, равно как и заказчик исчезли с лица земли, а значит остальным организациям преподан должный урок. Теперь во главу угла встал поиск «Ночного охотника», вероломного предателя надо найти, вернуть деньги и примерно наказать.

Меня абсолютно устраивали такие расклады, беспокойство вызывал только исчезнувший киллер. Рано или поздно он вернется, и плохо если мне не удастся его уничтожить, история с Гарантом может пойти на новый виток, а мне не хотелось бы воевать с такой могущественной организацией. Тем не менее Рису теперь вместо зарядки собирал всю доступную информацию о членах организации убийц. В любом случае когда-нибудь пригодится.

* * *
Сатико впервые за долгие годы чувствовала себя свободной и даже немного счастливой. После того как умерла мама, ее жизнь превратилась… нет не в ад, но из нее исчезла душа. Отец любил незаконнорожденную дочку, но обремененный семьей и другими детьми, он не мог уделить ей много внимания, а потому заботился о ней на свой манер. Он дал ей учителей, тренеров и работу!

В Империи все дети с рождения были заняты служением: семье, учителю, клану, Императору… Как ребенок мог быть полезен? Упорным трудом, учебой, личным возвышением. И все вокруг работали не щадя себя, тренировки до седьмого пота, постижение наук, совершенствование талантов… Сатико так и жила, но мама успела научить ее другой стороне бытия.

Там далеко на Севере умели воспитывать детей иначе и надо сказать результаты были ничуть не хуже. Из-за этого, или из-за зова крови Сатико так и не втянулась до конца в местные обычаи. Девушка многое выполняла механически без души. И вот когда ее убрали из отряда леди Мотонари, она впервые оказалась предоставлена сама себе. Тренировки занимали относительно немного времени и не был обязанности выполнять миссии, охранять, дежурить по ночам…

Появилось свободное время, едва ли не в первые за всю ее жизнь. На счете немало денег: наследство от матери и щедрое содержание отца, которое она не успевала тратить. Так что Сатико воспользовалась счастливой оказией и решила урвать толику свободы. Первое время девушки не была нужна компания. Она с любопытством молодости и энтузиазмом солдата, вырвавшегося из казармы, посещала рестораны, модные бутики, театры, концерты, музеи…

Девушка добирала то, чего ей не хватало. Но в городе она стала замечать повышенное внимание со стороны мужчин, а иногда и женщин. Необычная внешность и в то же время знаки Корпуса латников, которые, согласно уставу, она перешивала даже на гражданскую одежду вызывали удивление одних и восхищение других. За эти дни ей достались и сальные взгляды похотливых самцов, и восхищение парней, и зависть представительниц женского пола…

Время шло и если раньше ей было не до общения с мужчинами, тренировки и работа отбивали любое желание развлекаться, то сейчас она стала нет-нет с любопытством поглядывать на неуклюжие попытки ухаживаний. Ей дарили цветы, присылали бутылки с дорогим вином, приглашали на танец, но холодная гайдзинка вежливо, но твердо отклоняла все знаки внимания.

Ее поведение вызвало нешуточный интерес, а ореол особы, приближенной к Императорскому дому, и вовсе привел к эффекту резонанса. Неприступную красавицу обсуждали в сети, несколько обществ пикаперов и записных донжуанов открыли чуть ли не соревнование. Девушку повсюду стали ненавязчиво и галантно атаковать. И после многодневной осады, когда крепость уже морально была готова к сдаче на горизонте появился Константин Брюхов.

Младший из братьев был молод, смазлив и несомненно пользовался успехом у женщин. Гулять и развлекаться Брюховы умели, только вот когда увлечения молодого поколения зашли слишком далеко род потерял независимость и был вынужден лечь под Салтыковых. Лишь им могли пригодиться такие омерзительные типы, другие от услуг «мясников» брезгливо отказались.

По непроверенным слухам братья давно из достойных аристократов превратились в сластолюбцев, насильников, садистов и убийц. Причем не делали разницы между девочками и мальчиками, но самое главное начинающим маньякам надо было пустить кровь. Тем не менее, как и всякие психи они умели быть обаятельными, моги увлечь приятной беседой, музицировали, пели, сорили деньгами, которые черпали у своих хозяев Салтыковых.

Им бы было гораздо проще убить, ну может быть перед делом немного поразвлечься с милашкой Сатико, однако глава клана пока не решил, как поступить с незаконнорожденной дочкой своих врагов. Можно ведь и поиграть с доверчивой малолеткой, притвориться добрыми родственниками, использовать в борьбе за имущество клана Морозовых, шантаж опять же. Или просто использовать в качестве приманки, чтобы выманить боярыню из родовой крепости, где эта тварь неуязвима и в одно рыло положила магов больше, чем весь род Салтыковых за свою пяти вековую историю.

Так что приходилось ждать, терпеть и выдумывать хитроумные планы. Старший Брюхов для такого откровенно не годился. Лицо обезображено шрамом, одна из жертв перед смертью чуть не вырвала насильнику глаз, была из старого боевого рода калмыков, отчаянно билась. Да и до того красавцем Василий Брюхов не был, а сейчас как будто многолетние пороки отразились на внешности: пьянство, наркотики, ночные охоты за жертвами зря не проходят, все это уродует человека.

Поэтому на дело пошел Костя, Коста как он, бравируя представлялся в обществе. Был он из тех, на кого иногда клюют юные девушки, которых привлекает темная сторона. В клуб сходить, поучаствовать в ночных гонках, пощекотать нервы на боях без правил… Иногда это могло увлечь, особенно тех, для кого адреналин был частью жизни.

Старший Брюхов внимательно следил за беспечной Сатико, подмечал ее привычки, исподволь вызнавал, что ей нравиться, а от чего она старается держаться подальше. Нанятые топтуны наметили карту любимых мест девушки. И это были не просто точки на листе бумаги, проделана огромная работа. Отрабатывались пути отхода, камеры видеонаблюдения, ближайшие полицейские участки… Брюховы готовились, как только поступит приказ из Москвы хватать, убивать, похищать… Какими оболтусами бы ни были, но в охоте на человека им нет равных.

Коста в это время окучивал местную золотую молодежь. Вместе с повесами из числа аристо выезжал на арендованной яхте в море на рыбное барбекю, нюхал кокс в ночных клубах, гонял на специально привезенном в Империю спорткаре «Руссо-Балт». При этом держался уверенно, свои страшные инстинкты тщательно скрывал, щедро платил как любой человек не знающий нужды в средствах. Все это в короткие сроки создало ему репутацию неплохого, компанейского чудака, с которым можно неплохо провести время.

А потом Коста как опытный хищник стал сужать круг. То там, то здесь пересекался с людьми знакомыми с Сатико. Погулял в одной компании с ее сослуживцем по корпусу, съездил на выходные на свадьбу, где невеста была соседкой по школьной парте с голубоглазой гайдзинкой. Учитывая типично славянскую внешность младшего Брюхова, неизбежно вспоминали голубоглазую Сатико.

Лазутчик нехотя поддерживал разговор, дескать ему интересны восточные красавицы, а таких как Сатико на родине полно. Но «шум» по светским салонам прошел. Любили аристократы чесать языком, а тут интересный повод. Судачили много, делали ставки на то, как отреагирует холодная красавица, тем более на нее сейчас охотились пикаперы. И конечно новый парень мог освежить эту игру. Народ сам попытался столкнуть двух гайдзинов. Тактика Брюховых сработала.

* * *
Дело было не таким важным, но Император относился с уважением к любым мелочам, так или иначе касавшимся Дара. Несмотря на логичные сомнения, идея женить Гэндзи Танака на Сатико и приблизить к правящему дому в свое время не вызвала отторжения. Эта мысль правителю нравилась гораздо больше, чем толкаемые навстречу друг другу Повелитель Зверей и принцесса Тэймэй. Лучше обойтись малым, итак, простолюдину достается слишком много.

Леди Мотонари уже практически мэйдзин, Сатико совсем недавно продемонстрировавшая четвертый круг вьюги сделал серьезную заявку на высший ранг, и сам Повелитель Зверей — невероятный магический талант. Это будет сильный клан, но три пусть и великих мага, это всего лишь три мага. Без связей, верных слуг, которых растят сотни, а то и тысячи лет истинного могущества им не достичь. Так что надо вернуться к прежнему плану, а то история знает несколько случаев, когда предки шли наперекор Дару, окончилось все очень печально.

— Добрый вечер, — Императора связали с Иерархом по защищенному каналу связи.

— Ваше величество, — сановник уважительно встал, даже не видя правителя не гоже сидеть на заднице.

— Я думаю пора вернуть Сатико к ее учителю, — коротко, без каких-либо объяснений сказал правитель.

— Будет исполнено ваше величество! — Иерарху ничего не оставалось как взять под козырек, слово правителя — закон!

Глава 15 Морозовы

Григорий верный пес клана Морозовых добирался до островной Империи с комфортом. В Москве по счастливой случайности собиралось Великое Посольство. Важность его подчеркивало то, что формально миссию возглавлял третий сын правящей династии, принц Михаил Романов. Члену славного клана Морозовых получить посольскую грамоту не составило труда, тем более там официально набирали представителей знати, промышленности и культуры.

Предполагалась солидная программа, с экономическими форумами, концертами и балами. Империи давно находились по разную сторону баррикад. Так получилась, что Россия и Китай составляли один полюс силы, а Британия другой, к лагерю которой давно примкнула Островная Империя ведомая Провидцем. Но времена меняются, и никто не мешает прощупать современные настроения и если не переманить на свою сторону перспективного игрока, то хотя бы вывести из предстоящего противостояния.

— Что нового расскажешь, Николай Наумович? — лениво спросил денщика принц.

Была у них давняя тактическая игра. Дядька рассказывал мальчишке интересные истории, а по факту материалы аналитических данных, а ученик прилежно пытался делать прогнозы, и подмечать точки влияния на результат. Начинали с малого: интриги кухарки, мечтавшей захватить влияние над складом продуктов или амурные дела сурового начальника смены Акинтича и пышнозадой горничной Авдотьи.

Принцу изначально давались инструменты влияния: немного денег, иногда верный человек, чаще подросток из числа гвардейских сынков, средства слежения и прочее в зависимости от ситуации. Ставилась цель, помочь одной из фигур, так чтобы его влияния никто не заметил. При этом дядька вполне мог играть за другую сторону усложняя процесс. Так третий наследник учился главному искусству — управлять!

И чем старше становился Михаил, тем сложнее выдавались задачи. Зато уже сейчас член правящего Дома неплохо разбирался в хитросплетениях клановых взаимоотношений: кто с кем дружен, кто враг на смерть, кто надежен и держит слово, а кому нельзя верить. Игра переросла в большое дело, мальчишки стали личными порученцами и тайными агентами принца, появились секретные счета, настоящие боевые группы и даже небольшая коалиция из знати, которая всецело поддерживала парня.

Сепаратизмом тут и не пахло, в итоге правящий дом становился только сильнее. Наследник не мог быть хорошим для всех, и кто-то уходил в оппозицию. Но часть этих людей входила в ближний круг принцев. А в итоге незаметно для себя лила воду на мельницу правящей семьи. Вот и сейчас, коротая время в дороге принц решил потренировать ум со своим дядькой.

— Скажу, Михаил Петрович, что в посольство затесался один интересный человечишка, — улыбаясь в усы и предчувствуя знатную игру ответил Николай Наумович, ему нравилось заниматься с не по годам разумным принцем, — Зовут его Григорий, из слуг боярского рода Морозовых. Маг и отменный, воин!

— Хмм…Морозовы, Морозовы… Так… Что имеем? — задумался принц, — Древний, но сильно сдавший клан. Главный антагонист — Салтыковы из их же бывших слуг. Никчемные людишки, хоть и деятельные… Предали своих благодетелей, а теперь хотят добить.

— Неплохо, — сделал оценку дядька, и тут же немного преувеличивая поддел, — Но это как говорится школьный курс, это любой ученик знает.

— А то я не знаю? — ухмыльнулся принц, — Чего Гришке, верному псу, а точнее волкодаву Морозов надо в далекой Империи? А? нет наследников у старой боярыни, беда! Но дочка была, и сгинула как раз там куда мы летим!

— Ай хорошо! — теперь уже неподдельно восхитился памяти и широкому кругозору ученика Николай Наумович, — Силен! Могешь! Сук…, - учитель вовремя осекся, так похвалить принца, значит оскорбить матушку Императрицу, недолго и головы лишиться за длинный язык.

— Значит перво-наперво надо разузнать были ли у изгнанной Морозовой дети, — история в свое время нашумела и мимо принца, тщательно штудировавшего громкие события касающиеся кланов пройти не могла.

— Верно, — кивнул учитель, подтверждая правильность мыслей воспитанника, но в тоже время дал понять, что задачка немного интереснее чем выглядит.

— Хмм… что же еще? Постой! А зачем отправлять в чужую страну целого волкодава? Это же Григорий Холод? Кавалер мать его трех степеней Святого Георгия, герой войны и убивец наивысшего класса! Так? — правящий дом славился отменной памятью, а принц Михаил еще и постоянно ее тренировал, дальше до разгадки задачки осталось совсем немного, — Салтыковы?

— По моим данным братья Брюховы уже с пол месяца ошиваются в Столице, — кивнул головой дядька, подтверждая верные выводы любимого воспитанника.

— Интересная интрига, однако, и польза может быть немалая! — думая над задачей произнес в слух принц, — Морозовы верны, это столп и опора Империи, но ретрограды еще те. Салтыковы умеют зарабатывать деньги и мыслят по-новому, только есть ли у них любовь к Отечеству?

— Вот это и надо выяснить, — ухмыльнулся старый учитель, — Только перед финалом Игр не покалечитесь, ваше высочество.

* * *
В Играх, как и во всех масштабных проектах была своя администрация. Правда служащие в основном решали рутинные вопросы обеспечения, логистики, подготовки и проверки оборудования… Все политические, маркетинговые проблемы, какие-то знаковые события брали на себя профильные министерства, а иногда и канцелярия Его Величества.

Но в этот раз директору подкинули непростую задачу. Все чиновники вдруг вспомнили, что есть администрация и она вплотную должна заниматься игроками. В принципе так оно и было, но клерки вели дела простолюдинов или максимум школьников из квартала Синдзюку, все что касалось аристо по определению подпадало под юрисдикцию Службы протокола.

Однако в этот раз самое неудобное дело спихнули по инстанции вниз. Император после разговора с дочерью с одной стороны почувствовал ее нежелание контактировать с Повелителем Зверей, а с другой умом понимал, что Гэндзи в связке с Тэймэй отличная тактика, особенно если иметь ввиду Международные Игры. Поэтому как опытный руководитель он оставил за собой люфт и спихнул задание на подчиненных. Дескать если дело выгорит, то отлично, а случится неудача буде виноваты.

Исходя из тех же соображений чиновники один за другим скидывали это задание по лесенке вниз. Пока оно не дошло до конечной точки маршрута. Директору администрации Больших Игр перепоручить вопрос было некому. В его штате не было пиарщиков, психологов, телеведущих, журналистов… Решать надо было самому.

Вопрос не простой. Стоит ли проводить интервью между двумя чемпионами и на сегодняшний день ярчайшими звездами Квартальных Игр? Ну и самое главное, как затронуть щекотливую тему о партнере на бал для принцессы Тэймэй. Куда как простая и даже в некотором роде завидная задача, только вот безмозглый юнец Танака все качественно испортил своим предыдущим выступлением, да так ловко что и не знаешь с какой стороны к этой проблеме подойти. А решение надо принять в ближайшее время, бал уже на носу.

Бедолага администратор плохо ел, а вкусно покушать он любил, почти не спал, хотя всегда считался тем еще засоней. Черт, он даже выпивать перестал! После чего жена и друзья заподозрили у несчастного тщательно скрываемую смертельную болезнь. Но у кого бы он не спрашивал совета или помощи решения, устраивающего всех, не находилось. С властью так: угодишь одному, наступишь на пятку другому, а кто-то все равно накажет, чаще все сразу.

В итоге после ночных бдений, и как следствие гаданий на кофейной гуще, директор пришел к поистине Соломонову решению. Был тут в древности судя по летописям офигительной силы, маг, который находился в состоянии «озарения» двадцать четыре часа в сутки, а по силе предвидения был мощнее всей семьи Императора скопом. Легендарный мудрец принимал мудрейшие решения и легко выпутывался из самых непростых ситуаций. В этом стиле и решил выкрутиться администратор.

Нужны дебаты? Они будут! Но, с другой стороны, не комильфо принцессе встречаться с Танака после его не очень верноподданнического спича. Так что администратор назначил телеэфир на определённую дату, вывел на экраны Повелителя Зверей с котом, а принцесса не пришла. Имеет право! Никто даже не пикнул. Ведь принцесса участвовала в это время в важном государственном приеме. В столицу прибыл третий принц Северной Империи и был ласково принят при дворе. А обязательное присутствие Тэймэй объяснялось тем, что члены правящих Домов ровесники и этикет обязывал сделать визит гостя максимально комфортным. А кто как не сверстница найдет общий язык, покажет достопримечательности?

Своевольный наглец Гэндзи пойдет на бал с Акирой Такада, а принцесса не с самой лучшей заменой и все поймут, что это наскоро выбранный вариант. Так невместно! А если пригласить на бал не участника Игр? Хмм… исключение? Так его можно сделать для принца из Российской Империи. Он тоже игрок и в своей стране так же феерично вышел в финал. Ну и для Тэмэй это бесспорно лучший партнер на бал, куда там вчерашнему простолюдину…

* * *
Все события, связанные с интервью и предстоящим балом, проходили для меня фоном. Вопросами занималась администрация Игр и сделала столь идеальный финт, что мне даже пришлось отвлечься и восхититься гениальностью пройдохи, который все это придумал. Если когда-нибудь директора уволят с его высокого пота, надо не глядя нанимать высококлассного специалиста, за любые деньги. Человек умудрился одновременно угодить всем, даже я в обиде не остался. Реально крутой!

Но мне было не до светских мероприятий, работа с артефактами сильно увлекла. При этом создание пусть и элементарных печатей приблизило меня к разгадке функционала «Когтя» и «Панциря». Стал лучше понимать механику процесса и выделять отдельные рабочие контуры, недалек час, когда смогу освоить эти «костыли». Однако пока довольствовался своими поделками. Пусть они и не так эффективны, но на моем уровне больше и не надо. Зачем море энергии, если могу оперировать только каплями?

Погруженный в работу не замечал многих вещей, даже тренировки немного забросил. Тем более мы на осадном положении из поместья не выезжаем от слова совсем. Только один раз выбирался в студию на несостоявшуюся программу с принцессой Тэймэй. Думаю, моя обескураженная от долгого ожидания рожа послужила компенсацией для принцессы, а то ведь ей предпочли девочку из клана изгоев.

А так можно было не отвлекаясь работать, мне вынужденное сидение играло на руку. Браслеты девчонкам понравились до визга, переходящего в ультразвук, ну и связь пришлась по душе. Попросил снизить эмоции, угрожая больше ничего такого не делать. Только это дало передышку моему организму, а то ведь так и с ума можно сойти.

Сейчас работал параллельно над двумя проектами: конструировал легкую шагающую машину и пытался соорудить щит для себя. Прикольно было бы с двумя браслетами на запястьях, сразу бы приподнялся едва ли не до сэнсэя. Может, конечно, перегнул, но сэмпай точно. С артефактом вышло неплохо, а вот мех пока — орешек покрепче.

Но тут все немного по-другому, если в артефакторики я чуть ли не первопроходец, то в строительстве мехов есть на что опереться. Приводы от энергореактора использовал те, что разработал род Ясуда. «Батарейки» сконструировал по образу и подобию печатей с артефакта Кодама. Лучшую гидравлику, навигационные системы и компактное навесное оружие купил на рынке, равно как и современные материалы.

Тут надо было не скупиться и брать все самое совершенное. Секретные сплавы, революционные мини-ракеты, система навигации… Машина получалось дорогой, но довольно технологичной. И потом себестоимость производства упадет, когда выйду на промышленные масштабы. Самое главное концепт, если верить исследованиям, был абсолютно необходим армиям всего мира.

Получалось, что мех закрывал нишу в поддержке малых пехотных подразделений. С моей разработкой у стрелков отпадет нужда носить с собой тяжелый пулеметы, минометы, ПТУР и ПТРК Всю необходимую поддержку возьмет на себя пилот меха. При этом мобильность отряда практически не упадет. Как бы это было с неуклюжей и неповоротливой бронетехникой. Намеренно начал с этой ниши, она обещает отличный старт и массовые покупки.

Большие мехи — штучный товар, и входит в прямую конкуренцию с магами. Опять же непонятно как использовать их в городской черте. А тут компактная, относительно небольшая, легкая машина. «Танака-Ясуда Индастриз» как раз нуждается в таком прорывном товаре. Уверен для компании эта линейка товаров станет «дойной коровой» и будет долго «кормить» наш бизнес.

Занятый идеями не забывал навещать кота, тот кажется ревновал моему регулярному общению с Рису и не много грустил. Пришлось даже немного его пожурить и заставить тренироваться, а то усатый на безлимитном меню из столовой заметно разжирел и уже не смотрелся тем опасным воякой, что я повстречал на играх. Так что вечерами у нас совместная пробежка, имитация охоты и тренировочный поединок.

От греха подальше надевал доспех из сверхпрочных композитных пластин и нано углеродной ткани. А потом мы атаковали друг друга, перемежая физические атаки, магией. Отрабатывали совместные действия, команды, удары… Во один из таких вечеров отправился на поиски хвостатого друга и нашел его в весьма удрученном виде.

— Привет, разбойник, — весело поприветствовал унылого питомца, этого мнительного типа надо сразу ободрить теплотой и лаской. Коты они такие, ранимые!

— Привет, брат, — Юкихе даже не соизволил оторвать голову от лап.

— Стряслось чего? — я не стал ходить вокруг и сразу задал главный вопрос.

— У тебя случилось или случится, — огорошил меня кот.

— Хмм… и с каких пор ты стал гадать? — я скептически отнесся к его заявлению.

— Сам ты гадалка, — обиделся кот, — Просто я сегодня случайно услышал разговор Старшей самки и котятоненавистницы!

— Ого! Это та бешенная что нас тогда чуть не лишила потомства? — уточнил я.

— Не нас, а тебя! — не мешкая открестился суеверный котяра, свои бубенцы он берег пуще всего, кажется даже вылизывал втихаря.

— И что она хотела от Морико? — задал я резонный вопрос.

— Если я правильно понял немного позже котяноненавистница вернется в прайд, который ты не покрываешь, несмотря на то что руководит им Старшая самка, — описал кот содержание подслушанной беседы.

— Теперь понятно, чего ты так расстроился, не самая приятная новость, — признал я обоснованность беспокойства кота, — Не хотелось бы пересекаться с этой психичкой.

— А я тебя предупреждал! — укоризненно покачал головой Юкихе, которому возвращение Сатико в круг леди Мотонари совершенно не по душе.

* * *
Чиенга Мугамбе показывал истинный класс аккуратности, скрытности и предосторожности. Знаменитый убийца несколько раз за день менял внешность, редко выходил из съемной квартиры, вел холостяцкий образ жизни. Киллер ни разу не появлялся в тех точках, где бывал ранее, обоснованно полагая что там его могут просчитать и подготовить ловушку.

Возня вокруг него и членов Гаранта: немного беспокоиа, но «Ночной охотник» справедливо считал, что, уничтожив цель он выполнит контракт, и развеет сомнение о совей несостоятельности. Неудача немного обескуражила, но больше всего удивили способности пацана. Его мгновенны перемещения, невидимость… Очень, очень неудобная цель.

Тем не менее суперкиллер от задачи не отказывался и готовился к новой, решающей попытке убить Повелителя Зверей!

Глава 16 Затишье…

Брюховы пили немецкое пиво, темное, плотное густое, из настоящего зерна, не то, что местное рисовое, да! Косте страшно надоело быть хорошеньким хотелось прижать к себе бьющееся в истерике тельце, грубо войти в податливое лоно и сомкнуть на шее жертвы руки, лишая ее кислорода. Но срываться нельзя, этак можно провалить все дело. Василию в этом отношении легче, он не на виду и иногда может позволить себе спустить пар. Благо мир услуг ночной Столицы может выполнить любой самый взыскательный каприз. Жизнь азиаток, привезенных откуда-нибудь с Сиама, стоит сущие копейки.

— Надо ускоряться, братишка, — прочистив горло большим глотком ледяного напитка начал старший Брюхов, — Пришла информация, что Сатико переводят к ее бывшему учителю леди Мотонари.

— И что? — лениво процедил раздраженный Коста, давно у него не было свежей жертвы, а без этого он с каждым разом становиться все угрюмее и злее, — Одной теткой меньше, одной больше.

— Придурок! — осек младшего Василий, он всегда был предельно жесток с братишкой, с таким маньяком иначе нельзя, — Мотонари ханси и, если Сатико попадет к ней на обучение, больше мы ее не сможем достать. Тем более сейчас группа магессы охранят Повелителя Зверей. По нему я слышал есть договоренность между нашими странами и если нас уличат в атаке на его окружение, то свои найдут и закопаю.

— И что теперь делать? — до Косты наконец-то дошло чем грозит изменение в жизни Сатико. Не выполнить поручение Салтыковых чревато, благодетель был мог проявить жестокость, от которой дрожали даже такие маньяки как братья Брюховы.

— Я же тебе сказал ускоряйся, — процедил сквозь зубы Василий.

— Легко сказать, разрешили бы убить, я бы хоть сейчас ее шлепнул, — противно заканючил Коста.

— Гы-гы-гы, а ты трахни ее нежно! — издеваясь поучительно начал Василий. Уж он то знал, что без крови и насилия у Косты просто не стоит, — Бабы они ласку любят, заботу опять же.

— Фуууу…, - завыл от досады младший, — Как быть?

— Пробуй, если не окучишь ее на ближайшем барбекю или как его пенной хрени, что устраивают косоглазые, то будем выходить на руководство. Форс-мажор как никак, надо паковать красавицу, да в расход, — провел пальцем по шее Василий.

— Хорошо бы так, — посветлел лицом от предвкушения Коста и прямо лучезарно заулыбался.

— Урод, держи себя в руках, сделаешь без согласования я сам тебя на ленты порежу, понял? — пригрозил старший брат, он понимал, что за косяк младшего все равно придется отвечать ему.

— Мочи нет брат, — заныл Коста.

— Привезут сегодня двух девчушек, отведем душу перед ратным делом, — сжалился Василий.

— Уррааааа!!! — как ребенок конфете обрадовался маньяк.

* * *
Григорий по прибытии в Столицу развил бурную деятельность. Род, на которого сослалась боярыня Морозова оказался не из последних и тут же предоставил в распоряжение воеводы автотранспорт, десятка полтора молчаливых бойцов, оружие и связь. Люди клана тоже ждать себя не заставили и вскоре под рукой волкодава было три десятка матерых воев из личной дружины боярыни. Сила немалая, если пользоваться ей умеючи.

Первым делом установили наблюдение за Сатико. Девушка на виду и особо не скрывалась. Вторая задача — найти Брюховых. Но как искать двух отморозков в огромной столице? Это раньше гайдзинов здесь можно было пересчитать по пальцам, сейчас в Империи ошивалось не меньше пары миллионов европейцев и многие проживали здесь постоянно. Среди аристократии, конечно, не так-то и много блондинов, но вот экспатов всех мастей хватает.

Путь только один — следить за теми, кто наблюдает за Сатико. Люди Григория на роль топтунов откровенно не годились, не с их славянскими рожами и могучим телосложением изображать тайную слежку. Эту ношу на себя взяли союзники. Однако ни плотная слежка, ни видеонаблюдение к результатам не привели. Судя по всему, Сатико никто не вел! Неужели ошибка, а Брюховы в столице по другому поводу? Но Григорий в такое не верил, чутье вопило, эти твари тут из-за внучки Морозовых!

Оставалось набраться терпения и ждать. Рано или поздно Брюховы выйдут на Сатико. Можно было попробовать поговорить с девушкой, но кто мы для нее? Чужаки, даже боярыню она не знает. Как воспримет она иностранцев желающих увезти ее далеко на Север? Наверное подумает, что мы и есть похитители.

Тем более Сатико состоявшийся маг, служит в местном элитном подразделении и может рассчитывать на поддержку Корпуса латников, учителя… Не поверит она, но может хотя бы предостеречь? Но тогда поручение боярыни Морозовой наверняка не получится выполнить, а если Брюховы все-таки не здесь, то можно оказаться в роли подстрекателей с непонятными целями.

* * *
Бал перед финалом — это традиция, уходящая далеко в прошлое. Так провожали воинов на битву, так чествовали тех, кому предстоят испытания ради семьи, клана и родины! Обычно на светское мероприятие приходили все причастные к организации игр и главные виновники торжества — победители квартального этапа. Но в этот раз все было немного иначе, приглашение на мероприятие принца одной из самых сильных держав мира диктовало свои условия.

Были кратно повышены, итак, не самые слабые меры безопасности. Помимо главного гостя в мероприятии безусловно должна была принять участие и его свита. Негоже наследнику огромной Империи ходить в одиночку. Но иностранным сановникам и аристократам необходима соответствующая компания. Не школьники же будут развлекать зрелых мужей и очаровательных дам, коих несмотря на молодость принца в его окружении совсем немало.

Изменилось и традиционное меню вечера, островную кухню дополнили привычные гостям блюда северных стран и Западной Европы. Саке и сливовое вино соседствовало с французскими винами, коньяками и водкой абсолютно чистой, без примесей, как любят на родине принца. Организаторы решили уйти от чествования финалистов, тем более церемония награждения уже была, поэтому большую часть времени посвятили развлечениям. У гостя был напряженный день и он, конечно, устал от официоза и помпезных речей. А здесь можно расслабиться в кругу ровесников и отдохнуть от надоевших мероприятий.

В этом ключе и решили провести бал. В целом он практически повторял «детские» приемы аристократов — это мероприятия, где будущие главы кланов, военные, политики и члены правящего дома учились взаимодействовать друг с другом. Поэтому чтобы сделать вечер интереснее помимо игроков и вельмож пригласили золотую молодежь, будущих правителей Империи!

Кстати, все это блестящее общество должно было сыграть против молодого Танака. Уж очень он задавался, отвергая принцессу, а сейчас вместе с прочими простолюдинами будет выглядеть бедным родственником на празднике жизни. Хуже, чем засранцы из Синдзюку чувствовали себя только водоходцы из квартала неодаренных. Те обычно реально были не в своей тарелке и испуганно жались друг к другу.

Охрану зала несли четыре когорты латников и столько же боевых групп ханси. Найти и собрать в одном месте такое количество высокоранговых магов невероятно сложно и затратно. Но Бал проводили в новом здании, построенном для администрации игр, и там не было старинных артефактов, без которых обеспечить безопасность высокого гостя на должном уровне можно было только увеличив магическую мощь.

Одним из ханси, привлеченных к охране мероприятия, по умолчанию стала леди Мотонари с ее ученицами. Магессе в любом случае было необходимо прибыть сюда вместе с Повелителем Зверей, заодно и включиться в общую охрану, вместе обеспечивать безопасность периметра легче. А если учесть свиту высокого гостя, то боятся и вовсе нечего…

Нам с Акирой пришлось явиться в зал раньше всех приглашенных. Морико как один из магов, привлеченных для охраны, пришла сюда со своими ученицами за несколько часов до мероприятия. Она и вчера и позавчера изучала обстановку, а сегодня должна была принять участие в нескольких брифингах, где четверо ханси делили периметр и распределяли задачи между группами.

Чтобы наша «старшая самка» не разрывалось между двумя отдельными объектами решили выехать вместе с ней. Для Морико самая большая проблема — это транспортировка объекта от пункта «А» в пункт «Б». И если бы мы с Акирой решили попасть на бал к открытию, ей пришлось бы покинуть охраняемый объект и присоединиться к моему кортежу. Так что из двух зол выбрали наименьшее и пришли во дворец торжеств часов на пять раньше мероприятия.

Помимо очевидных минусов у такого решения были и свои плюсы. Мы с Акирой стали своими для всех охранников комплекса. Бродим по коридорам, вместе с ученицами Морико тырим еду на кухне. Сама Мотонари по статусу во владения шеф-поваров не заглядывала, но с удовольствием перекусывала тем, что нам удалось стащить. Ммм… «украсть» удавалось очень вкусные вещи, даже для избалованных отпрысков совсем небедных семей там было чему удивиться, все-таки ждут целого принца.

Безопасность была на высоте, и кухне уделялось особое внимание, но я как бы и сам одно из тщательно охраняемых лиц, а эта часть дворца в целом находилась в ведении отряда Мотонари. Так что перехватить еды нам позволяли, тем более одна из учениц Морико надела поварской фартук и трудилась в команде одного из шефов. Корпус помимо явной охраны в лице закованных в броню латников повсюду внедрял своих агентов: официанты, повара, уборщики и конечно некоторые гости. Так можно быть ближе к объекту, и потенциальный агрессор вероятнее всего допустит ошибку и не учтет телохранителя в штатском.

За пару часов до бала все вольности пришлось прекратить. В здание вошли офицеры личной охраны принцессы Тэймэй, а с ними их коллеги из Российской Империи. Меры предосторожности едва ли не утроились, вновь прибывшие рьяно принялись перепроверять сделанное. Однако даже они побоялись соваться к четверке ханси. Так что мы с Акирой спокойно уединились в штабе, отведенном для группы Морико и стали терпеливо дожидаться начала мероприятия.

Кота и шершней естественно с собой не взял, а вот Рису периодически телепортировался ко мне с новыми данными. По Мугамбе все глухо, осторожный киллер так и не появлялся, ну мы продолжали наблюдать за членами Гаранта и за одно сканировали обстановку вокруг. Так, на всякий случай. Кстати, надо ту пару идиотов, что пыталась меня спровоцировать на ток-шоу проверить, а то вдруг чего удумали.

* * *
Первой миссией Сатико по возвращению в команду леди Мотонари стало внедрение в окружение принцессы Тэймэй в качестве фрейлины. Учитывая, что она, итак, до недавнего времени этим занималась — вполне логичное решение. Так что на балу латница будет в непосредственной близости от наследницы и в случае чего примет удар на себя. Тем более за недели тренировок они стали сработанной парой и понимают друг друга с полуслова.

Сегодня она весь день находилась при дворе. Девчонки готовились к балу, выбирали платья, украшения, ходили в онсэн, делали прически… Сатико наравне со всеми принимала в этом участие. Все-таки иногда совсем неплохо быть телохранительницей принцессы, чего не сделаешь ради Отечества. Ммм… особенно массаж и натирание маслами…

Однако все процедуры латница проходила в ускоренном темпе. Помимо того, что она должна выглядеть и вести себя как светская дама, нужно было еще и повысить свои шансы в схватке против потенциального противника. Для этих целей корпус выделил ей под роспись два артефакта. Разовый щит, но такой могучий, что мог остановить практически любую угрозу в радиусе пары метров. Выполнен в виде спрятанного на теле кулона. И простенькое медное атакующее кольцо, с не сильно опасными, но многочисленными техниками. Самое то для работы в кругу гостей и знати, киллера может оглушить, зато сановников направо и налево не переубиваешь.

Помимо прочего наряд был армирован ультрасовременными волокнами и керамикой способной сдержать выстрел из пистолета в упор, на бедрах закрепили «клыки», эти кинжалы из странного отдающего синевой металла достались ей от матери. Как классический артефакт они не работали, но в сочетании с «вьюгой» по непонятным причинам усиливали атаку, как магического плетения, так и физический урон. С ними танец становился по-настоящему боевым.

А больше оружия и не надо, главное сдержать первый натиск, а там в дело вступит главный калибр в лице леди Мотонари или ханси из личной охраны процессы. Набор вооружения диктовал положение Сатико около Тэймэй. Девушка должна была находится в непосредственной близости от объекта, только тогда щит класса «абсолют» мог дать нужный результат. Поэтому бастардка ехала вместе с принцессой в одной машине, соседствуя с наследницами кланов и независимых родов.

Естественно, помимо Сатико было еще немало бодигардов, часть из них присутствовала, так сказать, в настоящей ипостаси, а у других были немного другие задачи. Члена правящего дома защищали от всевозможных угроз: яды, психотропные вещества, агенты влияния… Сейчас в роскошном лимузине расположилась Тэймэй, две ее подруги детства, натасканные на охрану, Сатико и пара бодигардов.

— Сати, тебя опять от меня забрали, — улыбнулась Тэймэй.

— Ага, закончилась лафа, — грустно ответила гайдзинка, — Я уже привыкла к свободе, а теперь здравствуй муштра.

— Я слышала твоя наставница весьма суровая женщина? — без намека на подколку спросила Тэймэй, прошло было давно забыто и закопано.

— Да, с ней не забалуешь, три шкуры спускает с учениц, а еще учитель всегда прав, — ответила Сатико, — в прошлый раз я настучала по яйцам Повелителю Зверей по указанию сверху, в итоге за выполнение приказа и пострадала.

— Ну тебя скорее не наказали, а поощрили, — принцесса была абсолютно права, ведь девушка получила чуть ли не отпуск.

— Вообще-то да, я с этой стороны на это не смотрела, — удивилась Сатико, — Как думаешь если я еще раз пробью Гэндзи по яйцам, меня опять поощрят? Так классно жить во дворце и не исполнять обязанности телохранителя!

— Сати, мне кажется, в этот раз тебя накажет лично леди Мотонари! — позволила себе легкий намек на отношение объекта и главы охраны Тэймэй.

— Это да, — картинно опечалилась девушка, и на автомате произнесла, — И что она в нем нашла? Ой!

— Так это правда? — тут же оживилась Тэймэй, — Ну расскажи неужели ледышка Мотонари спит с парнем моего возраста?

— Хмм… принцесса, я не имею право разглашать чужие секреты, — взяла себя в руки Сатико, хотя и сама дико хотела посплетничать.

— Ууууу…, - обиделась разочарованная принцесса.

* * *
— Друг мой, вы не находите, что наша миссия в Империи под угрозой? — в трубке раздался раздраженный голос босса, — И это после того, как мы поделились с ними нашими наработками по взращиванию высокоранговых магов! А не уйдут ли они русским?

— Сэр, мы работаем на тем, чтобы текущая попытка сближения Империи с Северным соседом не состоялась, — тут же ответил резидент, — Что касается наработок, мне кажется северянам они не интересны, их методики как бы не эффективнее наших.

— Да…? И… что вы предприняли? — с нотками скепсиса спросил босс.

— У нас в разработке два сценария, — не смущаясь отношения босса начал резидент, — Помните нашумевшее дело с охотой на Повелителя Зверей?

— Это то, где мы совместно с русскими, китайцами и европейцами договорились подождать результата и не действовать активно, получив взамен полную информацию от Империи? — у босса была отличная память и он удерживал массу событий происходящих по всему земному шару. Речь, конечно, шла о наиболее важных вещах, иначе никакой гениальной головы не хватит.

— Совершенно верно, — обрадовался резидент, — первый сценарий плотно связан именно с этим фигурантом.

— Вы хотите нарушить международную договоренность? — спросил начальник, хотя сам тут и там санкционировал подобное, при условии, что участие Британии останется втайне.

— Мы будем абсолютно чисты! — прозвучал уверенный ответ, — Дело в том, что за Повелителем Зверей охотится небезызвестный вам Чиенга Мугамбе.

— Ого, профессионал с большой буквы! — удивился босс, — Помню такого, кажется, за ним должок?

— Да господин, он у нас на крючке, давно и прочно, — ответил резидент, — Хочу использовать его.

— Ты не перегрелся там? — разозлился руководитель, — Понимаешь, чем могут закончится такие игры?

— Босс выслушайте, — взмолился исполнитель, — Чиенга уже сделал неудачную попытку убрать Повелителя Зверей, с нашей подачи сделает еще одну. При этом будет присутствовать принц Михаил. И если все выгорит он или пострадает, или будет близок к тому.

— Хмм… репутация Империи будет подорвана, а все действия спишут на охотника за головой Повелителя Зверей, — тут же оценил предложенный вариант босс, — Изящная композиция, может сработать. А по силам киллеру такое?

— У него есть хитрый артефакт, добытый не без нашей помощи, должен сработать, — уверил начальника резидент.

— Если все получится, сами знаете, что делать с исполнителем, — этой фразой операция по сути была утверждена, — А что там со вторым вариантом?

— Мы отслеживаем интересную историю клана Морозовых. Сейчас представитель главной ветви находится в окружении принца Михаила, а единственная кровная родственница главы клана спутница принцессы Тэймэй, — стал объяснять диспозицию разведчик, — И ко всему из России по душу девушки прибыли два на всю голову отмороженных наемника. Я пока не знаю как, но мы хотим разыграть и эту карту.

— Хмм… как-то все зыбко тут. Давайте вернемся к этому плану, когда будет более или менее зрелая позиция, — подытожил весьма довольный босс. Шансы расстроить намечающееся сотрудничество между союзником Британии и одним из ее злейших врагов есть, а это уже неплохо.

Глава 17 Бал

Бал начался с представления принца Михаила и принцессы Тэймэй. Как только венценосные особы вошли в зал, а конферансье привлек внимание публики к этому событию, мероприятие посчитали официально открытым. Принц Михаил в сопровождении внушительной свиты двинулся к центру помещения, навстречу ему вышла принцесса Тэмэй окруженная фрейлинами и молодыми отпрысками из числа наследников кланов и независимых родов. Пара встретилась под впечатляющей люстрой, которая заставила расцвести драгоценные камни на нарядах девушек всеми цветами радуги. Блики заполнили зал, сделав общество в буквальном смысле блестящим.

— Принц, — вежливо поклонилась Тэймэй.

— Принцесса, — еще более учтиво ответил Михаил и галантно подал девушке руку. Эти двое не могли не понравится друг другу, оба молоды, красивы, замечательно образованы, происходят из царствующих семей. Они уже встречались раньше, и взаимная симпатия только крепла.

— Давайте я познакомлю вас со своими спутниками, — начала официальную часть принцесса.

Какое-то время молодежь знакомилась друг с другом, компании разделились по интересам и то тут то там стал раздаваться смех и веселые возгласы. Какими бы ни были баловнями или бездельниками, но аристократы умели общаться, быть интересными и приятными, уж этому их учили с рождения. Развлекаться и развлекать тут умел каждый.

Но члены свиты принца Михаила не просто развлекались, а работали, особенно вельможи, представляющие кланы и роды Российской Империи. Сюда взяли только тех, кто был заинтересован в сотрудничестве с Островной Империей: промышленная электроника, кораблестроение, автомобильное производство, оружие космос… Северяне приехали налаживать экономические связи и развернуть часть промышленной мощи Империи в свою сторону.

Поэтому в свите принца помимо российских кланов были его друзья из Поднебесной, Германии… Коалиция по факту сделал первый шаг чтобы перетянуть одного из сильнейших союзников Британского Содружества на свою сторону. И деловым людям было о чем поговорить, многие вещи доставались друг другу окольными путями. Российские ракеты, немецкая оптика, китайская тяжелая техника… Людям принца Михаила было что предложить, равно как и получить…

А сейчас на балу полным ходом шло налаживание неформальных, личных связей. Танцы, совместное распитие спиртных напитков, игра в карты или кости за столиками в нишах… Публика развлекалась, знакомилась и обменивалась идеями сотрудничества. Михаил и Тэймэй как бы запустили этот процесс и вассалы, поглядывая на настроение сюзеренов как барометр ловили направление будущих движений. Кто правильно угадает и сделает свою ставку в будущем получит выгодный контракт или щедрую награду за вклад в добрососедские отношения, а можно по тому же поводу оказаться шпионом злостного врага. Тут куда ветер подует, да!

— Поедим? — предложил Михаил, когда все эти интеллектуальные обнюхивания успокоились и нужды в подбадривании процесса со стороны уже не требовалось.

— Конечно! — с энтузиазмом откликнулась принцесса и повела спутника к столикам с имперскими деликатесами. Вместе с ними двинулись и несколько человек, Сатико и пара девушек со стороны Тэймэй и один зрелый муж и пара воев от Михаила.

Молодые люди с завидным аппетитом уничтожали легкие закуски, запивая все услужливо подносимыми напитками. Стюарды сбились с ног разнося бокалы, фужеры, заменяя опустевшие блюда… Группа медленно двигалась от имперских деликатесов к тому, что привезли северяне. Сашими из свежайшего тунца с васаби, соевым соусом, нори и шариками риса хорошо шли под саке, нежное мясо краба запивали знаменитым сливовым вином. Тэймэй объясняла, а чаще просто показывала на личном примере что, как и с чем есть. Но пришел черед и принца похвастать кулинарными традициями своей родины.

— Тэймэй, это малосольная семга с картофелем и луком, на кусочке черного хлеба, — обратил внимание на небольшие саше Михаил, сам он предпочитал более демократический вариант этой закуски с селедкой, но положение обязывает.

— О! Выглядит аппетитно! — вежливо похвалила блюдо принцесса и тут же положила в рот понравившийся кусочек, — Ммм… необычно, но вкусно, как будто наша вариация суши, и даже есть горчинка как от васаби!

— Тост обмазан горчицей онпохожа на васаби, а рыбу приправляют черным перцем, — вежливо подтвердил догадки собеседницы Михаил.

— А чем это запивают? — все это время молодежь шутя сопровождала каждую порцию еды традиционными напитками, теперь пришел черед попробовать алкоголь соседней державы.

— Хмм… водкой! — решительно высказался Михаил.

Ледяная, прозрачная водка в замороженных стаканах немедленно была подана к столу. Тэймэй на примере принца махом проглотила порцию алкоголя и тут же закусила семгой.

— Вау, волшебно! — похвалила напиток Тэймэй, — Как будто теплая волна прокатывалась по телу. А это что?

— Осетр — царская рыба! — Михаил вежливо подал девушке кусочек нежнейшего белого мяса, — Сейчас его вылавливают в считанных местах.

— Ммм… очень вкусно, а чем запить? — повторила вопрос принцесса.

— Хмм… водкой! — точно так же ответил принц.

— Хи-хи-хи, — рассмеялась принцесса, — Михаил признайтесь вы решили нас споить!

— Тэймэй и в мыслях не было, — улыбнулся принц. — Просто в нашей стране не принято мешать напитки, а если уж пить, то вот так!

— И женщины предпочитают водку? — осмелилась спросить Сатико, которую сильно интересовала родина матери.

— Ну они больше любят сбитень, вино, шампанское, водка больше традиционный напиток пиров и застолий. Ее принято ставить на свадьбу, юбилей и даже могилу. Это ритуал! — приоткрыл обычаи своей родины Михаил.

— Ну а что можно запивать не водкой? — улыбаясь спросила Тэймэй.

— Я лучше покажу вам что обязательно надо… неправильно звучит. Надо говорить не запивать, а закусывать! Я покажу чем надо закусывать водку! — перефразировал принц и все двинулись к соседнему столику, у которого спиной к гостям стояла угощающая друг друга парочка подростков.

В это время к спутнику принца незаметно подошел богатырского телосложения соотечественник. Угрюмый воин напросился на бал, когда местные агенты сказали, что Сатико будет там в свите принцессы Тэймэй. Более удобного случая поговорить трудно придумать, а если кто-то из ближников принца даст понять, что Григорий человек надежный, то и вовсе хорошо получится.

— Николай Наумович, просьба есть одна, — шепнул Григорий, когда дядька принца отошел к колонне давая молодым пройти к столику с блинами и икрой.

— Слушаю Гриша, — старые вояки знали друг друга, не как приятели, но убийцы такого класса не пересечься за эти годы не могли, да и слухи, репутация… Оба были достойны уважения.

— Мне бы вон с той девушкой поговорить, — Григорий глазами показал на Сатико, — А если бы вы за меня словечко замолвили, дескать надежен, честен… То было бы лучше всего.

— Ты что это жениться удумал? — пошутил дядька, а у старого воина от такого предположения глаза полезли на лоб.

— Окститесь, Николай Наумович, она мне во внучки годится, — возмутился вояка, — То не мое дело, но боярыни!

— Аааа, — сделал вид что не понял подоплеку дела хитрющий Николай Наумович, который сразу обо всем догадался и даже успел до того шепнуть пару слов Михаилу, — Коли так подсоблю, чего не помочь хорошему человек.

Пара воинов двинулась вслед за молодежью, в надежде что Сатико немного отстанет и сможет уделить старикам пару минут. Так оно и получилось, девушка немного подалась назад, пропуская вперед принца Михаила и принцессу Тэймэй, тут ее и выловили.

— Сатико, — обратился Николай Наумович, — Я хотел познакомить тебя с моим старым сослуживцем Григорием Морозовым.

— Морозовым? — округлились глаза латницы, узнавшей фамилию матери.

* * *
Начало бала мы, откровенно говоря, проспали. Пять часов мариновались, а в последний момент просто вырубились на диванчике. Вы там ничего не подумайте сексом позаниматься не получилось, камеры тут везде, латники туда-сюда бегают, да и Морико сейчас нельзя сбивать, дело то ответственное… Просто прижал к себе Акиру и тихонько засопел, что, учитывая мои небольшие потребности во сне на самом деле удивительно. Однако сказалось напряжение последних дней, реально превозмогал двадцать четыре часа в сутки. Проектов море, а я один.

В общем официальную часть благополучно пропустили и позевывая выбрались в общий зал, когда вся движуха прошла, гости разбрелись по компаниям, кто-то ел, кто-то пил, все ждали следующего хода массовиков затейников. Оглядываться вокруг не стал, мы тут каждый сантиметр изучили, общаться тоже особо не с кем. Высший свет, который сейчас составлял восемьдесят процентов присутствующих в зале мне абсолютно незнаком. Из игроков знаю исключительно только своих земляков, да и не сказать, что с хорошей стороны, по большей части мы только и делали что друг другу морды били.

Поэтому принял решение тихонько пробраться к столикам с закусками, еще раз основательно подкрепиться, пока публика не сожрала понравившиеся нам конвертики из тоненького теста с черной икрой. Говорят это блюдо любят в Российской Империи, они же вроде, как и презентовали бочонок черного блаженства. Мы парочку необычных ролов стащили, но хватило на один зубок, а тут целый стол завален. И пока никто так и не понял всей офигительности этой закуски надо меньше щелкать клювом, хе-хе.

Так что мы с Акирой тихим сапом подобрались, используя ниши и колонны, к заветному столу с паюсной белужьей икрой и принялись угощать друг друга. Не успели мы толком насладиться едой, как со спины послышался многоголосы шум. Мать его, наследники собственной персоной, да еще и со свитой. Свалить не очень-то и вежливо, придется общаться. Ух как не люблю такие дела. Расшаркиваться придется, как никак принц и принцесса… А я еще вроде как Тэймэй обидел, как бы на Акире отыграться не попытались. Принцесса то не снизойдет, а вот ее псы запросто. Аж прямо напрягся от предчувствий…

— Ваше высочество, — поклонились мы с Акирой.

— О я смотрю тут есть любители блинчиков с икоркой, — вполне демократично ответил Михаил. Многие отмечали его простоту в общении и отсутствие заносчивости. Жирный плюс принцу, однако.

— Это очень вкусно! — пришлось мне против желания похвалить блюдо. Нафиг реклама, без нее нам с Акирой больше досталось бы.

— Но я смотрю вы едите на сухую, — поднял палец принц, — А это кощунство!

— Официант, водки! — тут же уловил невысказанную мыслю сопровождающий принца человек.

Эти слова стали сигналом к тому, чтобы я обратил внимание на свою зудящую интуицию. Что меня тревожит? Официант! Не тот, что несет нам водку. Нет! Это другой, пробегаю глазами по залу. Не вижу. Еще раз, медленнее. Вот! Разносчик буквально материализовался из ниоткуда. Парень уверенно держал на раскрытой ладони поднос, уставленный маленькими запотевшими с холода рюмочками с прозрачным напитком. Безупречный внешний вид, виртуозное маневрирование в толпе гостей, он выглядел и вел себя как настоящий официант. Но что-то меня в нем насторожило.

На тщательно охраняемом балу, да еще и в присутствии двух представителей правящих Домов, никакой угрозы не ждал. Максимум пакость от той пары, что выходила со мной и Акирой на дебаты. И то творить безобразие в таком обществе решится только клинический идиот, себе дороже выйдет. Тем более Рису приносил вести о том, что у Накотоми большие проблемы. А клан Сога и вовсе старается дышать через раз. Что-то там намудрили наследники, есть вероятность, что грязная сора на ток-шоу имела совсем другие цели…

Так, что в этом официанте не так? Врубаю «астральное» зрение. А дальше я тупо не успеваю отреагировать. Не могу заставить себя поверить в такие метаморфозы. Глаза видят одну картинку, а в энергетическом плане понимаю — это Чиенга Мугамбе собственной персоной. Каким-то внутренним чутьем он понял, что вскоре будет раскрыт, хотя, наверное, дело даже не в этом, суперкиллер делал поправку на дар принцессы Тэймэй.

Два одинаковых плетения, явно выпущенные из артефактов, рванули в мою сторону. Хмм… обманулся, однако, это какие-то самонаводящиеся приблуды, одна точно летит мне прямехонько в грудь, а вот вторая как это неудивительно целит в принца Михаила. Зачем Мугамбе принц? Он там что из ума выжил? Но данные точные. Вижу у магических снарядов что-то вроде целеуказателя, энергетической ниточки между оружием и мишенью. Прерывающаяся линия энергии, по которой без сомнения идут смертоносные заряды.

Пытаюсь маневрировать, но линия наведения как привязанная следует за мной. Со стороны мои действия смотрятся нелепо, я вдруг начал на пределе возможностей метаться то вправо, то влево. Хорошо если охрана не посчитает мои действия угрозой для инфантов. Между снарядом и мной периодически возникают люди или колонны, но «умная» хрень аккуратно их обходит. Краем глаза вижу, что Чиенга еще и наладился бежать. Вот же тварь вероломная, если бы не интуиция и «астральное зрение», кончил бы он меня втихую, а так хоть пошумлю напоследок, глядишь отомстят за меня. Принца навряд ли одолеет, у него защитники хоть куда, а мне точно каюк.

— Магическая атака! — предупреждаю всех криком.

— Бабл! — почти одновременно со мной командует Тэймэй и ничего не объясняя вплотную приближается к Михаилу. Так проще видимо защита накроет всех, кто будет на определенном участке. В астральном зрении от Сатико резко надувается воздушным пузырем магический щит, надежно закрывая троих молодых людей.

Отталкиваю Акиру подальше от себя и, вообще стараюсь встать в свободное от людей место. В отчаянии применяю все что есть. Ставлю щит, до дна используя свои скромные резервы, в том числе и энергию из браслета. Или я дохляк или плетение слишком могучее, снаряд прошивает энергетическую пелену как бумагу. «Морозилка» в бой, он замедлился, но не сильно, уже хорошо. Значит пси может его остановить! Под «концентрацией» кастую руну «разрыва» и накладываю ее на магический конструкт…

Взрыв… Еще взрыв… Первый это столкновение снаряда с «баблом». Абсолютная защита, но разовая, слышал о такой. Стоит баснословных денег, но принцесса может себе это позволить. Энергия рвется в разные стороны, но люди внутри щита в абсолютной безопасности. Снаружи отголоски стихии усмиряет пожилой мужчина, сопровождавший принца. Иностранец невероятно крут, по ходу как минимум ханси, но скорее ближе к мэйдзину.

Второй взрыв случился прямо передо мной. Моя «руна» оправдывая свое название детонировала вражеское плетение в паре метров от меня. Это меня и спасло, хотя ударная волна отбросила на колонну, больно стукнув о бетонный цилиндр, а следом жесткое приземление прямо затылком на дубовый мать его паркет. Голова бобо, но не время себя жалеть! По-молодецки вскакиваю и ищу эту падлу. В этот раз нельзя упустить Мугамбе, а то в следующая его попытка имеет все шансы увенчаться успехом.

Он ожидаемо уходил неспешным шагом. Кто заподозрит официанта? Уверен по всем параметрам он идентичен с тем, кого заменил, отпечатки пальцев, сетчатка глаз… Иначе его бы сюда не пустили. Значит убийцу может выдать только нестандартное поведение: попытка бежать, агрессия, волнение… Чиенга слишком опытен чтобы проявить такие эмоции и ему бы удалось уйти, если бы не «астральное зрение».

— У кого есть не летальное оружие? — спрашиваю у окружающих. А то начнут маги вроде охранника принца плетениями метать, устанем отсюда трупы невинных людей выносить.

— Я могу, — отозвалась стерва Сатико, помнят мои бубенцы ее таланты, аж сжались в мошонке, скукожились от страха. Но я себя пересилил, ответил не дрогнувшим голосом.

— Стрельни вон в того официанта! — безапелляционно скомандовал я. Отмечая краем глаз появление Морико и ее людей.

Сатико, дождавшись утвердительного кивка своего босса, направила кисть в сторону официанта и активировала плетение. И тут я реально офигел, Мугамбе до того медленный и даже заторможенный проявил нереальную прыть, резко скользнул за колонну и смешался с толпой молодых людей. От заряда пострадал пожилой аристократ, слава богам наш, а не из числа гостей. Мужчина рухнул замертво, блин неужели Сатико ошиблась и у нее на руке более сильное оружие? Нет, жив курилка, очумело трясет головой!

Мы бросились вперед, правда Тэймэй и Михаила блокировала личная охрана и повела к другому выходу из зала. Но мы и без них справимся. За анфиладой колон открылось странное зрелище. Официант был мертв, но я не узнавал в остывающем трупе «астральное тело» Мугамбе. Магический кокон умирающего еще не свернулся, но это явно не «Ночной охотник». Что за хрень тут происходит?

— Гэндзи, что не так? — подбежавшая Мотонари чувствовала мои эмоции через пси, и она одна могла правильно отреагировать без лишних объяснений с моей стороны.

— Я видел убийцу. Точно знаю, что это был этот официант. Но сейчас уверен, что это не он, — мои противоречащие друг другу утверждения могли сбить с толку любого. Чего уж там я и сам даже под «концентрацией» не мог разобраться в происходящем, однако Мотонари мгновенно уловила суть.

— Закрыть все двери, никого не выпускать из зала. Латники внимательно смотрим друг на друга. Вас должно быть минимум трое, код угрозы: три один семь! Повторяю код угрозы: три один семь!

Глава 18 Танец

Бойцы, мгновенно заполнившие зал, дисциплинированно разделились на тройки и перекрыли все выходы. При этом сложилось ощущение, что они контролируют не только гостей, но и друг друга. Приглашенные по большей части еще не поняли, что происходит, но по мере того, как до большинства доходило, поднимался глухой ропот. Кто-то хотел выйти из потенциально опасного помещения, кому-то срочно понадобилось в туалет… Сейчас зал смогли покинуть только принцесса Тэймэй, принц Михаил и их ближайшее окружение. Слава богам вместе с высокими особами эвакуировали и Акиру.

— Гэндзи, ты как-то можешь определить его? — шепнула мне Морико.

— Да, — я утвердительно кивнул головой, — Просматриваю людей, но мне нужно чтобы по залу прекратилось движение. Или разделите толпу на несколько групп. Расскажи, что ты знаешь, что обозначает ваш код?

— Это древний артефакт, раньше их было гораздо больше. И страх, который они посеяли заставил все спецслужбы мира выработать методы противодействия метаморфам, — коротко стала информировать меня Морико.

— Он может менять тела? — я решил подтвердить увиденное недавно.

— Да, после ритуального убийства носитель артефакта становится абсолютно идентичен тому, кого принесли в жертву: отпечатки пальцев, сетчатка глаз, геном…, - объяснила любимая, — Но не это самое главное. В зависимости от мощи артефакта он теперь может убивать и мгновенно меняться телами.

— А мертвое тело? — уточнил я.

— Становится идентичным его прошлому образу, — подтвердила догадки Морико.

— Что и произошло, — озарило меня, — Он убил кого-то и переселился из тела официанта.

— Да, я тоже так думаю, убийца сейчас затаился, — подтвердила мои догадки леди Мотонари, — Если почувствует опасность, то начнет «танец тел». Раньше они убивали правителей, некоторые даже могли занять их место. Поэтому до сих пор существует система многоступенчатой проверки первых лиц государства: тайные вопросы, ответы на которые может знать только узкий круг лиц.

— Но ведь он мог заменить проверяющего…, - предположил я.

— Они тестируют друг друга, есть вещи, которые не расскажешь даже под пытками. Ну а в императорском дворце и ряде старых домов давно обзавелись специальными распознающими артефактами, — Морико оглянулась вокруг, — Это здание новое, поэтому лишено таких преимуществ.

Толпа гудела как разворошенный улей. То тут то там звучали требования объяснить происходящее напряжение росло, а я никак не мог идентифицировать Ночного охотника. Чуйка кричала о том, что хренов иллюзионист скоро сделает свой следующий ход. Он, несомненно, начнет понимать подоплеку бездействия латников и начнет действовать. Теперь выиграет тот, кто первым успеет.

— Тут мина! Здание заминировано, а нас заперли! — раздался громкий мужской голос в другом конце зала, — Выпустите нас!

— Ааааа… — в панике закричала какая-то женщина.

— Это возмутительно! — крик первого послужил спусковым крючком, сановники и гости стали опасно приближаться к дверям.

— Он мертв! — послышался новый крик.

Я был уже в том конце зала, где послышался первый крик. «Концентрация» раскачана до предела, не реагирую на слова латников, еще немного и меня накроет волна «озарения». Он здесь! Он бравирует своей неуязвимостью. В личине официанта Чиенга убил молодого аристократа, потом стал подстрекать публику. Засветившись, совершил еще один переход из тела в тело. Но в этот раз я охватываю взглядом толпу.

Да здесь больше всего людей и легче спрятаться, но, с другой стороны, они тут как бы отделены от остальной части залы. Периметр сузился. Морико без слов понимая меня стала отсекать людей. У меня считанные секунды, эта тварь скоро опять начнет убивать. Почему он не переселяется в тела латников? Ведь так можно перекочевать из группы в группу или вовсе выбраться наружу?

Он должен убивать очень быстро. Иначе завяжется борьба и оба противника будут на виду, а значит мы легко узнаем в кого переселился Чиенга Мугамебе. Следовательно его жертвы — слабые маги или вовсе неодаренные. Поэтому отпадают латники, которые постоянно следят друг за другом и имеют суровую подготовку и высшие аристократы, которых с кондачка не возьмешь, щиты и артефакты с одного удара непросто пробить. Хотя у фаната артефактов должны быть штуки вроде тех, что он потратил на меня с принцем Михаилом. Так что может и в сильного мага переселиться.

Анализируя ситуацию, другой половиной сознания продолжаю просеивать участников бала. Едва не пропустил его. Мои стереотипы сыграли злую шутку, почему-то показалось что Чиенга в теле мужчины. Потому женщин пробегал быстро для галочки. И когда вдруг мелькнуло что-то знакомое, то мой астральный взгляд не сразу вернулся к объекту. Есть! Это он!

Надо не выдать себя. Потихоньку в сопровождении Морико и ее людей продвигаюсь к женщине. Толпа расходится вокруг нас как лед, взламываемый тяжелы океанским крейсером. Мы почти на месте, пора! Глазами указываю ханси на женщину, та без паузы врезает в Ночного охотника заранее заготовленным плетением.

Мугамбе пытался не выдать себя и прижимался к высокому мужчине, но сейчас он окончательно понял, что я каким-то образом вижу его в чужом обличии. А это значит, чтобы уйти суперкиллер вначале должен убить меня. В принципе за этим он и пришел, и на этом я построил всю игру. Ярость, желание выполнить задание и самое главное единственный путь к спасению. Он должен втянуться в драку со мной, иначе — череда смены тел, и куча смертей.

Но все мои офигительные расчеты и прогнозы разбились о человеческий фактор. Тот мужик за руку которого цеплялась женщина неожиданно проявил чертов героизм и включился в драку. Он защищал свою спутницу против латников! Конечно, ранг у него пониже ханси, но вместе с Мугамбе они по факту равнялись по мощи нашей с Морико паре.

Гости вокруг и латники по указанию леди Мотонари прыснули в стороны отрезая Чиенга возможность поменяться телами с кем-то еще. Корпус муштровал своих солдат на отлично, они хоть и не сталкивались с такой угрозой лично, но знали, как и что делать. Сами держались от места событий подальше, оттеснили гражданских, предоставив нам четверым место для битвы. Подоспевшие маги и вовсе активировали щиты. Круг сужался и у киллера почти не осталось шансов на бегство.

— Это не ваша жена, а убийца в ее образе, — обратилась Морико к мужчине.

— Что за чушь вы несете? — взревел мужчина, активируя щит, — Я пришел на вечер со своей женщиной с ней и уйду.

— Спросите ее то, о чем знаете только вы оба. Что она выбрала сегодня на завтрак? — выкрикнул я.

— Омлет, который приготовила сама, — выкрикнул аристократ, сведя мои усилия на нет. Теряем время, а Мугамбе за спиной несчастного явно что-то готовит. Его силовой каркас наполняется энергией. Его словно ураган стихий окутал.

— Морико, он что-то готовит, — предупредил я ханси, и тут же обратился к мужчине, — Не торопитесь отвечать за жену, спросите, чем вы обедали!

— Что за…? — возмутился мужчина, но все же внял голосу разума, — Мэй, скажи им что ты выбрала…

Убийца давно понимал, что происходит и воспользовался временной паузой с толком. Мы не могли развалить оборону мужчины за несколько мгновений и потому предпочли попробовать его переубедить. Так быстрее и гораздо меньше жертв. Но свою паузу Мугамбе все-таки получил. А крыса, загнанная в угол втройне опаснее. Мне ли не знать?

Он мог ведь начать «танец тел», разить плетениями направо и налево сея хаос среди высоких гостей. Но почему-то промедлил и завис около мужчины в образе его супруги. Профессионал такого класса не мог допустить ошибку и намеренно лишить себя маневра. Это был осознанный шаг! Как только несчастный задал свой вопрос хрупкая женщина с нечеловеческой силой вывернула его руку и всадила под ребро как будто материализовавшийся из воздуха нож.

Оружие сюда никто не мог пронести, но такой мастер сумел убить одаренного простым столовым прибором. Опять чертово жертвоприношение, сила Чиенга увеличилась в разы, и он тут же сформировал площадную технику. Расчет понятен, киллер с ходу убьет сразу много людей и примет облик любого из них. А это значит смертельная игра получит новый виток. И возможно латникам чтобы избежать лишних жертв придется выпустить всех, понимая, что дешевле отпустить ночного охотника, чем продолжать терять аристократов одного за другим.

При этом по команде Мотонари латники стали поливать женщину кроткими злыми атаками, но без видимого эффекта, на Мугамбе висело защитное плетение того же класса, что и «бабл» принцессы. Это дало убийце несколько мгновений, чтобы конвертировать полученную от ритуального убийства силу в нечто запредельно ужасное. Есть ощущение что Чиенга одним ударом сможет похоронить всех вокруг…

* * *
Да… идеальная операция. Я Чиенга Мугамбе, без ложной скромности один из лучших киллеров в мире, ну из тех, кого можно считать условно свободными. У кланов и тем более правителей государств есть, конечно, такие монстры рядом с которыми Ночной охотник беззащитный котенок. Например, тот безликий аристократ рядом принцем Михаилом. Если бы не «бабл» Тэймэй, он бы и сам без проблем справился с древним плетением и меня в бараний рог свернул бы. Так легко погасил «пожиратель душ»!

Но никто и не наделся, что можно достать одного из наследников правящей династии Российской Империи, британцы просили лишь обозначить нападение, что послужит урону чести принимающей стороны, а возможно охладит еще толком не успевшие наладиться экономические и политические связи. Как говорил куратор, слава богам хоть не военные. Эта задача выполнена на отлично, напугал, обозначился…

Теперь нужно было завуалировать цель нападения. Нет Мугамбе пришел не за головой принц, Мугамбе здесь из-за Повелителя Зверей! Вот этого надо убить, так чтобы все поняли, принц Михаил и принцесса Тэймэй попали под раздачу чисто случайно. Из-за этого пришлось довольно долго выжидать, когда все объекты соберутся в одном месте и будет удобно выполнить задание лайми и Гаранта.

А дальше началась фантастика. Мишень определенно знала в чьем я обличье. Подросток принял меры и использовал какую-то защиту. Не «бабл» и не мощь сравнимую с силами «мэйдзина». Эфир молчал, магическое поле не всколыхнулось. Даже телохранитель принца Михаила несмотря на мастерство пробудил огромные силы, чтобы погасить древнее плетение. А этот!?! Он просто дезинтегрировал, развеял одно из сильнейших атакующих плетений древних. Да был взрыв, да паренька отбросило в сторону, но право — это такие мелочи. Как? Как такое возможно? Неужели он знал все заранее, подготовился и принес собой то нужно?

Артефакт «пожирателя душ» не был самым убойным творением древних. Крепкий середнячок, как раз для таких целей. Принца и принцессу не убить, а вот для Повелителя Зверей должно хватить с лихвой. И самое замечательное — это точность оружия. Блок самонаведения давал возможность обозначить две цели, а дальше магический снаряд будет преследовать жертву пока не столкнется с защитой или не поразит мишень. При этом конструкт игнорировал практически любую защиту современных магов, ему можно было противопоставить только голую силу или артефакт. Ни того, ни другого у Повелителя Зверей не было.

Пророк? Нет бред, не мог он быть носителем императорской крови. Тогда артефакт? Хмм… ему дарили «Панцирь», неужели паренек смог его активировать. Исследование этой темы однозначно показало, что «Коготь» и «Панцирь» реанимировать не удастся. Иначе надо делать значительные поправки в планах, может в этом и кроется причина неудач?

Поменял оболочку. Артефакт, добытый при помощи кураторов, был величайшей драгоценностью в коллекции. Когда-то «танцующие телами» свергали правителей, выигрывали войны, одним своим появлением в стане врага внушали трепет и ужас. Но со временем правители научились бороться с носителями древней мощи, да и артефактов больше не становилось. Каждый из них мог дать своему владельцу поменять лишь несколько тел, но известно, что не больше десяти. Тот артефакт, что достался Мугамбе, имел всего три заряда, но даже это по нынешним временам очень и очень неплохо…

Первый раз Ночной охотник использовал артефакт, когда нашел идеальную кандидатуру для проникновения на бал. Нужен был простой человек и при этом с неограниченным доступом в зал. Всех, кто может попасть на это мероприятие тщательно проверяют, но персонал верифицируют кратно меньше. С артефактом «танцующих тел» пройти немудреные процедуры совсем несложно. Современные методы пасуют перед древней магией.

Второй раз пришлось менять тело, когда чертов сопляк сумел не только уйти от атаки, но и безошибочно указать на убийцу. Точно «пророк»! Но в теле молодого мага долго не продержаться, латники явно умели и знали, как бороться с метаморфами. Грамотно блокировали выходы, распределились тройками, так чтобы даже если погибнет один два других могли контролировать ситуацию.

Осталась всего одна возможность поменять «тело». И надо не ошибиться, иначе все может закончиться очень печально. То, что Гэндзи Танака каким-то образом может видеть его уже не вызывало сомнений. Возможно, это пресловутое предвидение или какой-нибудь артефакт, ведь оснащены же такими императорские дворцы и родовые гнезда старейших кланов. Не суть важно скоро убийцу обнаружат, значит нужно сделать выбор, гарантирующий спасение.

На дело Чиенга всегда шел с целым магазином артефактов: боевых и защитных. Но сейчас в зале куча латников и как минимум два ханси, помимо сучки Мотонари внутрь вошел маг до того охранявший внешний периметр. Справиться с такой силой невероятно трудно, да еще и Повелитель Зверей под ногами путается, хорошо хоть без своего выводка.

В прошлом поединке был потрачен последний портал для бегства. Он всегда присутствовал в наборе, как «последний шанс». Тогда с лихвой было должно хватить невидимости и стандартных заготовок для отходя. Но… все пошло не так и пришлось применить величайшую драгоценность. И сейчас у Ночного охотника не было запасного пути. Приходилось лихорадочно перебирать все что висело на поясе и одежде, в поисках пути спасения.

И оно нашлось! Этот набор попал к киллеру только из-за своей уникальности. Применить его в полевой обстановке было делом невероятным, особенно для Чиенга Мугамбе. Нужна была жертва, истинная любовь, и еще пару условий касательно магического потенциала и прочего. И тут ему попалась на глаза влюбленная пара. Пазл сложился! Два убийства и скорее всего сегодня удастся уйти живым…

* * *
Принца Михаила и принцессу Тэймэй вывели из зала, но пока не эвакуировали из здания. Проверяли вероятность того, что вся суета внутри залы была затеяна с целью вытащить охраняемых особ из защищенного периметра. В целях безопасности два ханси и личная охрана организовали укрытие, а специально приданные люди поочередно активировали несколько артефактов, сделавших временное убежище инфантов на короткий период одним из самых защищенных мест на планете.

Воспользовавшись минутой покоя, Григорий подобрался ближе к Сатико и глазами попросил Николая Наумовича поговорить с внучкой Дома Морозовых. Она, кстати, отработала на ура и умелыми хладнокровными действиями отразила атаку киллера. Пусть это заслуга древнего артефакта, но вовремя и правильно его применить тоже дорогого стоило. Принцесса уже отметила свою телохранительницу, да и принц сделал Сатико комплимент.

Тэймэй по артефакту держала связь с кем-то из Корпуса, а Михаил успокаивал по своим каналам посольство и далекую родину. Слухи о нападении уже проникли за территорию здания. А сейчас смущенная от похвалы девушка немного отошла в сторону. Григорий посчитал этот момент удобным для начала разговора, другого случая могло и не представится. Тем более в этой Империи как оказалось та еще веселуха!

— Сатико, это мой хороший знакомый, воевода клана Морозовых, — привлек внимание девушки Николай Наумович, — Не могла бы ты уделить ему несколько минут?

— Конечно, — девушке и без посредничества телохранителя принца Михаила хотелось пообщаться с возможными членами клана откуда была изгнана мама. Да и уважить просьбу такого могучего мага стоило, в ситуации в зале он показал себя хладнокровным, матерым профессионалом. И то, что после отражении «баблом» атаки киллера не было других жертв во многом заслуга русского мага.

— Я Григорий, посланник боярыни Морозовой, ваша мать Ольга приходилась ей дочерью, а значит она Вам бабушкой, — тут же решил обозначить свои позиции старый воин, но что-то заставило старого бойца мгновенно насторожиться. Вместе с ним взял стойку и Николай Наумович.

— В зале что-то происходит, — задумчиво потер подбородок телохранитель. Вмешаться и устранить угрозу до того, как она стала неконтролируемой? Но и принца оставлять нельзя!

— Гэндзи! — тихонечко в углу рухнула Акира Такада, почувствовавшая через пси крупные проблемы…

Глава 19 Танец, финал

Тело Мугамбе, а точнее говоря официанта в образе Чиенга лежало в гостиничном номере недалеко отсюда. «Прыгнуть» в другого человека можно было только при тактильном контакте. У могущественного артефакта было существенное ограничение: «танец тел» должен закончиться там, где был начат! Чтобы спастись из сложившейся ситуации нужно приложить все силы.

Суперкиллеру, надо добраться до первого поверженного врага и прикоснуться к нему. Так что даже плен его не устроит. Иначе смерть! Если в течении суток Мугамбе не завершит ритуал, то он погибнет. Возможно, физическая оболочка еще поживет в состоянии овоща, но это будет уже не Чиенга, и даже не его тень. Так что маг делал все чтобы достичь своего убежища. При этом надо уйти чисто, так чтобы не привести на хвосте врагов.

Можно было оставить первое тело ближе, но если его уничтожат или увезут в неизвестном направлении… Тогда результат будет ровно таким же, а риски гораздо выше. Вокруг полно латников и они носом землю роют в поисках таких вот странностей. Поэтому выбор пал на гостиничный номер, недалеко, и в течении пяти-шести часов его не тронут. Табличка «не беспокоить» выставлена, а дежурный предупрежден о том, что клиент после затяжного перелета будет спать, тем более в его родном часовом поясе сейчас ночь. Получилась простая, но отлично работающая схема.

Однако сейчас Мугамбе пожалел о своем решении. Эта парочка, ханси и Гэндзи опять вцепились в него мертвой хваткой. Тогда в первом столкновении он едва остался жив и только потеря ценнейшего артефакта «перемещения» спасла черную эбеновую шкуру Ночного охотника. Если бы тело лежало рядом, то насколько проще было завершить ритуал. Тем более там припрятана пара артефактов на всякий пожарный и магия в своем облике будет сильнее.

Еще утром два квартала казались совсем крошечным расстоянием, которое можно преодолеть при любом уровне сопротивления, как со стороны бандитов, так и властей. Но сейчас с назойливой парочкой на хвосте надежды на спасение таяли с каждой секундой. Из-за этого расход экспонатов драгоценной коллекции артефактов пошел бешеный. «Танец тел» использовал последний заряд — значит минус легендарный девайс. «Невидимость» и «портал» приказали долго жить еще в прошлой попытке убийства.

Эти три артефакта в совокупности тянут просто на громадное состояние. Можно не то, что благородный сан купить, тут с лихвой хватит на целое пусть микроскопическое, но государство. А ситуация опять требует новых жертв одну за другой. Уже использована «универсальная защита», единственным недостатком которой является время активной работы. Сейчас в процессе кровавый ритуал жертвоприношения и соответственно набор бесценных ингредиентов, а ведь этого все равно будет мало!

Но оно стоит того. Эти бестолочи не заметят, как «щит» поменяется на «аркан». И тогда… Да прибудет со мной сила демонов Нгояма!

* * *
Продолжаю накачивать руну «концентрации» пси-энергией. Как обычно, когда очень надо «озарение» не приходит. Состояние близкое, но до полного понимания окружающего и точного прогноза не хватает чуть-чуть. При этом магический каркас Мугамбе наливается силой, а вот его защитная сфера медленно сдувается. Он поставил щит, чтобы выиграть время и аккумулировать силу.

Магии много, две души соединенные при жизни, и убитые ритуалом дают массу энергии. Но все же рядом со мной два ханси и куча магов рангом поменьше. На что он рассчитывает? Бой Чиенга не выиграет, может быть унесет с собой в могилу больше людей, но уйти не сможет. Хотя… И тут одновременно случилось несколько вещей. Купол Ночного охотника сдулся, но его место занял развернувшийся от тела убийцы мощный конструкт. Маги, почувствовав изменения, решили ударить разом! Два плетения от ханси и десяток от учеников. Надежды понятны, по логике именно сейчас можно взломать оборону наглого убийцы. Но им не суждено было сбыться…

А меня наконец-то накрыло. Мир стал прост и понятен, слышу дыхание каждого в зале, чувствую запахи, вижу мельчащие детали. Все эти данные проходят мгновенный анализ и мозг на пределе своей мощи выдает варианты решения поставленной проблемы. Но самое главное увидел структуру окутывающую Чиенга Мугамбе. Непостижимым образом она схожа с теми вещами, что использую для конструирования мехов и узорами, встроенными в хранилище Ясуда.

Вот контур сбора энергии, быстро наполняющийся резервуар, а рядом плетения энергетических щитов и оружия. Как ритуал реализует это вне астрального тела или материальных предметов? Нахрен академические вопросы, не до них сейчас! Откуда столько энергии и как защититься, когда он наполнит весь источник. Черт!

— Прекратить огонь! Активировать щиты! — кричу я, останавливая магов. Мотонари и ее девочки отреагировали мгновенно, а вот второй ханси немного затормозил. Оно простительно, он меня не знает и эмоций не чувствует. Но все же маг послушался и закрыл себя и учеников магической сферой.

Мугамбе использовал энергию жертвоприношения, чтобы развернуть конструкт, но сам он питался силой, которую наши маги отправляли на атаку. Чем больше хотели убить Чиенга, тем могущественнее он становился. Когда резервы наполнятся, сбор прекратиться, Ночной охотник активирует щиты и оружие. Тогда остановить его возможно не получится даже у мэйдзина. Что делать? Как ни странно, у меня есть на это готовый ответ. Я ведь стравливал излишки энергии из меха. Сделать это с впечатляющим бабахом или аккуратно?

Хотя тут не до размышлений, он и сейчас может нас здорово помять, лучше одни стихийный взрыв чем десяток точных направленных ударов от профессионального киллера с огромной мощью. Мугамбе как раз немного завис офигивая от предложенной мной тактики. Вокруг куча латников. Но никто не спешит порвать убийцу на мелкие кусочки и даже наоборот, как черепахи закрылись щитами. Планы псу под хвост, где же брать силу?

Я пользуюсь паузой и довольно самонадеянно начинаю при помощи руны «разрыва» курочить его пространственный узор. Первым делом варварски испортил конструкт сбора магии, ну его нафиг вдруг будет продолжать набирать энергию из пространства. Ну а потом лихо врезал по «клапанам», держащим резервуар. Плескалась там на мой взгляд едва ли не треть от полного объема, так что я думал взрыв будет не сильный.

Ага… держи карман шире. Бабахнуло так, что всех не эвакуированных гостей и латников как кегли разметало в стороны от эпицентра взрыва. Полет людей остановили только стены и колонны, надеюсь жертв будет немного. Ну тут в основном маги, а они довольно крепкие ребята. На месте удержалась только Морико и я за ее спиной, ну и коллега ханси. Тот правда откуда-то вытащил нехилую железяку метра полтора длинной, воткнул ее в бетонный пол и при помощи этого устоял на месте. Явно артефакт, вокруг меча энергия бурлила настоящим смерчем.

Когда магический шторм угас в центре показалась фигура Мугамбе, сука бессмертный что ли? И тут, как назло, Морико за моей спиной рухнула на землю, а следом за ней покачнувшись упал ее коллега. По ходу я переоценил их силы. Или скорее недооценил вклад двух ханси в гашение последствий от взрыва, если бы не их усилия, здание могло бы развалить к чертям, а людей не просто раскидать по сторонам, а переломать как кукол.

Ошарашенно бросил взгляд вокруг. Одаренные получили классический разбаланс. Сила есть, а пользоваться не могут. Грозные латники мгновенно стали простыми людьми, а вельможи аристократы беспомощными жертвами. Кстати, мой «источник» тоже в раздрае, но так как маг из меня и без этого никакой сильно не переживаю. Самое главное «сосредоточие» полно пси-энергии, а значит без труда смогу скрутить обозревшего Мугамбе. Он без магии, я его тушкой буду в футбол играть.

Ага, разбежался. Чиенга в обличии женщины открыл глаза, и было в них столько запредельной ярости и жути, что мне тут же захотелось бежать подальше. Но по опыту знаю правильнее всего его прибить, это из серии лучше ужасный конец, чем ужас без конца. Разглядываю магическое тело киллера. У него тоже не все в порядке с силами, да и артефакты как я понял «сошли с ума». Но запасливый коллекционер вытащил очередную хрень, хлоп и передо мной не беспомощный маг, но какой-то мутант.

Вся сырая энергия наделила мускулы Мугамбе нечеловеческой мощью и скоростью. Руки увенчали острые, твердые когти, рот превратился в зубастую пасть. Это уже не человек, а скорее человекоподобная обезьяна. Сильное, могучее животное. Он быстр, свиреп и невероятно пластичен. Зверь рычит и скалит клыки. Погорячился я с футболом, как бы меня самого на ленточки не разрезали. Одна надежда, может киллер отупел в образе макаки-переростка? Но нет глаза светятся умом и коварством, это все тот же психованный маньяк!

Бой! Мы почти одновременно сорвались с места. Я хочу разобраться с Чиенга пока эта горилла не свалила, подальше пользуясь физикой нового тела, он видно на меня крупно обижен, вместо того чтобы сразу делать ноги пока латники не очухались, решил показать кто тут папка. Но я-то под «концентрацией» и абы как не двигаюсь. Бежать от него — значит рано или поздно быть настигнутым, да еще и со спины. А учитывая его бурлящие энергией мускулы это может произойти и через несколько секунд.

Так что бегу вперед, но не в попытке схлестнуться с этим животным в рукопашном бою. С фига ли? Просто между мной и Мугамбе лежит давешний ханси, а около него заманчиво торчит воткнутый в пол меч. Мне ближе до железяки, но он быстрее. Надо парня тормозить. Работаю по старой схеме, «банан» под ногу, но обезьян фрукты любит и нифига не поскальзывается, а вот «морозилка» в колено его неплохо стопорит. Чиенга заваливается на бок, но невероятная животная ловкость быстро возвращает его на нужную траекторию.

Оу! У него же магический разбаланс, а значит каркас мои «разрывы» не удержит. Использую сразу две штуки. Один в голеностоп, второй в бедро. Ближе к корпусу эманации силы, видимо они поддерживают облик измененного. Боюсь рисковать и потерять две дистанционные техники. А по ногам вроде все неплохо проходит. Вот теперь он реально притормозил, аж на одно колено припал. Все заняло доли секунды, но мне их как раз не хватало.

Подбегаю к мечу и одним движением врываю его из пола, вторым подставляю под атакующее тело. Тварь на удивление быстро оправилась и уже летела нам меня расставив когтистые лапы. Однако облом в виде острой железяки заставил гигантскую мартышку вильнуть влево. Но я понятно влил в татуировки «силы» и «скорости» максимум энергии, так что доворачиваю меч и одновременно с подшагом отрезаю… Черт сиську ему откромсал.

Горилла вообще странная, в женском платье, с женскими вторичными половыми признаками, но с длинными мускулистыми руками и мощными ногами. Без груди даже лучше, а то не поймешь баба это или мужик. По идее Мугамбе молочные железы не к чему, но зверь орет в неподдельном расстройстве, плачет прямо крокодильими слезами. Может ему понравилось всегда иметь их под рукой, хе-хе?

Гадина разворачивается ко мне и рвется вперед, чувствую задумал страшную месть. На скорости откатываюсь назад, и еще раз полосую его бок. Хотел вторую сиську срезать для симметрии, но промахнулся и чиркнул по ребрам. Мечник из меня так себе, но здоровый, острый железный дрын в любом случае решительный аргумент. К тому же продолжаю параллельно метать «бананы», «морозилки» и «разрывы». Акцентированно попадаю мало, но у противника явно создается ощущение потери координации, а если добавить резаные и колотые раны, то Чиенга начинает понимать, что этот бой не потянет. Да и помощь в итоге придет ко мне, не к нему.

Ночной охотник сделал финт, метнулся ко мне в атаке, и когда я закрылся, вдруг отпрыгнул назад, развернулся и бегом бросился к широкому открытому окну. Короткий разбег, звон стекла и треск ломаемой рамы. Как итог горилла перелетает в соседнее здание. Я так прыгать не умею, ну его нафиг. Разворачиваюсь и вихрем выскакиваю в коридор.

— Он уходит на север, магически слаб, — не теряя времени, на ходу кричу Морико. Надо не упустить Мугамбе.

Но сейчас у него на плече сидит Рису, и я глазами зверька скоро пойму куда уходит знаменитый убийца. Пока он в здании трудно что-либо разобрать, но в вскоре Ночной охотник окажется на улице и это даст мне возможность идентифицировать место куда так спешит киллер. Коридоры полны обессиленными магами, в одном из них даже едва не столкнулся с охраной принца и принцессы. Успел только тепло улыбнуться Акире и помчался дальше.

Чиенга активно теряет кровь и силы. Будь магия в порядке, и он мог бы пусть и небыстро, но регенерировать, да и вначале боя тварь демонстрировала неплохую живучесть, «разрывы» не наносили ощутимого вреда. Однако, видимо потеря крови и время плохо сказываются на силе заклятия. Я его нагоняю, нужно достать киллера до того, как он доберется до своей лежки, иначе все может повториться по новой. Кстати, пока еще не использовал «тень» и «портал», надеюсь сохранить способности в тайне до финала Игр.

Если бы не читерство с энергетическим бельчонком гарантированно потерял бы Ночного охотника. Киллер явно заранее продумал весь путь. На относительно коротком расстоянии в два квартала этот маньяк с манией преследования петлял словной заяц в зимнем лесу. Таких закоулков, наверное, не видел самый отпетый городской старожил. А как я понял он еще укоротил из-за ран вольную программу.

Пара энтузиастов из охраны внешнего периметра побежала за Мугамбе вслед за мной, но я-то мог позволить себе срезать путь и выйти по прямой, а они шли за ним и безнадежно отставали или горилла и их тормозила. Один раз был тому свидетелем, Чиенга как заправский обезьян рванул вертикально вверх по удобному для этого зданию с барельефами на фасаде. А заодно отсекая преследователей обрушил на них тяжелые украшения. Так что убедился, что не зря иду за убийцей с отставанием и не по его следам. Там, кажется, ловушек и заготовок на сотню гончих хватит.

Так что аккуратно следую за киллером, но на глаза ему не показываюсь, а где могу просто отстаю, а потом срезаю углы. Чую последний этап наметился, Мугамбе с каждой секундой становится все больше похож, на женщину чье обличие захватил. Когда изменения стали минимальны, он прикрыл кровь и раны украденным плащом, привел себя в относительный порядок. Теперь на первый взгляд это симпатичная аристократка, которая немного скована от болезни или слабости. Неплохое прикрытие.

Убийца тихонько проскользнул в фойе гостиницы, там его немного задержал метрдотель, интересуясь не нужна ли помощь. Служака явно заметил странное состояние девушки. Но Чиенга идеально отыграл смущенную женщину, желающую остаться инкогнито, прямо не сказал, но намекнул что спешит к любовнику. Засвеченный гостиничный ключ снял все вопросы. От лифта Мугамбе отказался, в тесном помещении пассажиры могли почувствовать кровь… а у шахт как раз было полно людей.

Так что он пошел пешком, а я, сокращая дистанцию рванул вперед. Киллер показывал служителю гостиничный ключ так чтобы не засветить номер, зато бельчонку все было очень хорошо видно. Поэтому знаю этаж и пользуюсь современным скоростным лифтом. Хоть у негритоса, а ныне красавицы аристократки и была фора, но современные методы подъема на двадцатый этаж гораздо эффективнее.

Сейчас у меня два варианта. Можно картинно принять бой в коридоре и помахаться с ослабевшим Чиенга, ну или пользуясь «астральным зрением» и энергетическим бельчонком просто подстеречь запыхавшегося после сорока лестничных пролетов киллера и прямо на финише ткнуть в него могучей железякой, которая все еще при мне. Ну вы понимаете какой сценарий я предпочел.

Бедолага Мугамбе даже немного взмок пока добрался, фигли высоко, далеко и кровь опять же каплет. А тут я весь такой неожиданный взял и нанизал его на меч как бабочку на иглу, да еще и пару раз для верности провернул свое оружие в его ране. Он отчаянно рвался ко мне насаживая себя на страшное лезвие, но меч длинный, не достал. Нда… как-то буднично прикончил знаменитого на весь мир душегубца. Осталось глянуть что у него есть с собой.

Кстати, тело окуталось магической дымкой и стало принимать образ киллера. Теперь святое — надо заняться мародерством. Хотя что с бою взято — то свято! Артефактов на нем осталось немного, конечно, так сильно сегодня потратился. Закинул все в карманы не глядя, думаю основные трофеи в комнате. Взял ключи от номера и рванул, здесь есть видеонаблюдение, значит скоро сюда нагрянут полиция и прочие товарищи, надо поспешить.

Заодно сбросил свои координаты Морико, отправит сюда латников, они меня если что прикроют. В комнате на удивление был всего лишь один набор артефактов и тревожная сумка с деньгами и поддельными документами, плюс несколько неподключенных смартфонов. А ведь я с Рису видел, что Чиенга привез в Империю гораздо больше. Немного поискал и нашел на дне сумки клочок бумаги с шифром…

Хмм, помнится Чиенга, когда прибыл в столицу заходил на вокзал…

Глава 20 Версии

Опять Малый Совет и опять собран по поводу Гэндзи Танака. Этот юнец приносит все больше и больше хлопот. Выгод пока не видать, а проблем до черта. Хотя сам по себе пацан не беспокойный, но почему-то притягивает к себе разные неприятности. Собрались в том же составе, причем иерарх тут по умолчанию. Как и раньше латника вызывали только по специфическим вопросам, но последнее время получается, что все собрания Совета нуждаются в его экспертной оценке, так воитель скоро в постоянные члены пропишется.

— Господа, я не говорю уже о том, что в центре столице идет охота на Повелителя Зверей, но то, что под раздачу попал принц Михаил и моя дочь выходит за все рамки! — яростно стукнул по столу Император, и тут же сменив эмоции перешел на деловой тон, — У меня есть несколько вопросов, на которые нужны четкие и самое главное парильные ответы. Кто из нас допустил столько ошибок? Кто истинный заказчик этого безобразия? И что вы намерены предпринять, чтобы этого не произошло впредь?

Как обычно сановники переглядывались между собой, никто не хотел попасть под горячую руку. Именно в такие моменты все нуждались в Главе службы протокола. Должность не сильно значимая, аппарат невелик, крепких бойцов под рукой нет, а смог чиновник сделать из себя влиятельное лицо. Сейчас выступит, возьмет первый гнев Императора на себя, а потом благодарные коллеги станут должниками. Выручил, помог и они в ответ окажут услугу. Зная, что у главы протокола много таких должников, к нему обращались за решением тех или иных вопросов. Выбить чин для зятя служащего в армии, или вызволить из неволи проворовавшегося сынка, а может уничтожить конкурента перекрыв ему тендера…

И чем больше таких вопросов он решал, тем влиятельнее становился, обрастая знакомыми, должниками и подельниками. Глава службы протокола по факту стал важнейшим центром силы в Империи. Иногда чтобы решить сложную проблему было проще обратиться к нему, чем в профильное министерство. И просто так его не сковырнешь, уберешь — сразу застопориться куча тем. А заступники все уши прожужжат, сетуя о незаменимости чиновника.

— Ваше величество, насколько мне известно это тот же самый киллер, что покушался на Гэндзи в его поместье, — ожидаемо взял на себя первый удар глава протокола, в любом случае это не его епархия и даже если чем-то разозлит Императора, сильных последствий не будет, — Считаю, что это не действия каких-то новых сил, а просто фатальная случайность. Никто не мог предположить, что простой убийца окажется столь прекрасно снаряжен. Я знаю лишь про несколько артефактов использованных им, но даже неполная информация впечатляет.

— О как! — крякнул Император, он давно раскусил игру своих подчиненных, но и ему было удобно использовать Главу протокола как громоотвод, однако сегодня схема даст сбой. Опасности подверглись члены двух правящих семей, а это просто возмутительно, — Кто расскажет об артефактах?

— Мы можем только предполагать, Ваше величество, — ответил глава Службы Имперской Безопасности, курирующий вопросы охраны первых лиц государства и иностранных гостей, — Но с высокой долей вероятности был применен артефакт «танцующих тел», артефакт высшей защиты — «бабл», кровавый ритуал — «аркан силы» и амулет призыва — «Мощь демона Нгояма». По экспертной оценке, суммарно данное снаряжение равноценно применению на поле боя силы мэйдзина. Вынужден признать, что мы не были готовы к такому уровню угрозы.

— Ага, иерарх, напомните мне при помощи чего был атакован Гэндзи в прошлый раз? — неожиданно сменил тему Император. Иногда его ассиметричная нестандартная логика ставила чиновников в тупик, но результат всегда получался замечательный, так что все напряженно замерли, активно шевеля мозгами.

— Ваше величество, мы предполагаем «аркан невидимости» и артефакт «портала», — коротко ответил Иерарх.

— Во! — поднял палец вверх Император, — Вы же у меня все вумные, аналитиками обросшие, талантливые… И несете мне откровенную пургу! Глава протокола, какого черта вы открываете рот о вещах, в которых абсолютно некомпетентны? Пытаетесь сойти за умного? Или хуже того направить нас по ложному следу?

— Ваше величество, яяяяя, — от неожиданности пискляво заблеял сановник, — Простите меня, я ппппредположил…

— Впредь следите за своим языком, не лезьте в дела, в которых не понимаете, — холодно отчеканил Император, — Если рассчитываете на то, что не будете наказаны за не свой вопрос, то ошибаетесь! Раз влезли, везите!

— Ваше величество, простите, — отчаянно взмолился глава протокола, почувствовав, что сегодня может лишиться всего.

— Чертовы идиоты! Неужели нельзя было по первому покушению сделать выводы? — уже ко всем обратился Император, — Это же понятно, что убийца фанат артефактов, а значит потерпев одну неудачу в следующий раз приволочет еще более сильные вещи древних! И потом неужели никому не пришло в голову, зачем простой киллер тратит столько ресурсов на одно задание? Что можно предложить взамен? Деньги? Так проще продать артефакты.

— Мы предполагали, что он действует под эгидой международной преступной организации Гарант, для них насколько я понимаю дело чести выполнить контракт, — ответил начальник службы безопасности.

— Слабая версия, это прагматичные люди и даже они остановятся если стоимость устранения кратно превышает сумму контракта, — отрезал Император, — Еще версии господа!

— Ваше величество, если честно это не моя идея, а сведения из показания Гэндзи Танака, — внутренне сомневаясь начал иерарх, — Мальчик уверен, да и свидетели это подтверждают, что магическая атака имела, как бы это сказать, аналог блока самонаведения. По его словам, он чувствовал плетение, и пытался маневрировать, что хорошо видно на видео, чтобы между ним и конструктом было препятствие, но все тщетно.

— Хмм… значит еще один сверхдорогой артефакт, — задумался Император, — Но о чем это нам говорит?

— Второй снаряд остановил «бабл» Сатико, которая прикрыла принцессу Тэймэй и принца Михаила, — неожиданно ответил Иерарх.

— Так… так… так… То есть на самом деле охотились или за моей дочерью, или за нашим гостем? — уловил суть правитель.

— Ваше величество, это невозможно, — ревниво вмешался Глава службы протокола, — эксперты установили, что мощь заряда смехотворная, личные артефакты инфантов на раз остановили бы такую угрозу.

— Так кто говорит об убийстве, — возразил осмелившийся Министр иностранных дел, и тут же сделал весьма прозрачный намек, — Вполне возможно, что нас просто хотели дискредитировать перед Российской Империей. Кому-то не понравилось возможное потепление отношений между нашими странами.

— Или целью была принцесса Тэймэй, — выдвинул свою версию начальник службы безопасности, — Ее выступление на играх произвело большое впечатление, кто-то мог попытаться провести проверку наличия у нее Дара.

— Хмм… если Тэймэй указала бы на атаку заранее, то ее способности выходят дальше рамок «боевого предвидения», — еще раз озадачился Император, — Значит атака была медленной и нанесена с максимального расстояния, так можно определить на какое время действует дар наследницы. Есть данные о местоположении принцессы, убийцы и предполагаемая скорость снаряда?

— Вот на этой схеме, ваше величество, — услужливо выложил лист бумаги глава протокола, ему надо срочно реабилитироваться за уже второй провал за одно совещание.

— Нда… вот и две рабочие версии, — подытожил Император, — А то Гарант! Служба имперской безопасности, на вас вопрос поиска внутренних врагов. Если кто-то из кланов или чиновников решил примерить на себя роль серого кардинала, найдите их и преподайте урок! Контрразведка совместно с Министерством иностранных дел на вас нивелирование эффекта от действий убийцы в отношении принца Михаила. Наши партнеры не должны сомневаться в возможности Империи контролировать ситуацию. Международный враг, если таковой есть должен быть найден. В случае удачи жду ваших предложений по симметричному ответу наглецам!

* * *
Гарант задействовал посредника для проведения конференцсвязи. Если учитывать, что каждый из участников подключался к общему серверу через цепочку подставных, расположенных в разных странах и на разных континентах, а сам посредник имел не менее параноидальную систему безопасности, то отследить участников было практически невозможно. Но даже если бы случилось такое, то поймать этих людей не удастся. Кто-то говорил из постоянно движущегося автомобиля, другой сидел в разветвленной системе подземных переходов, третий и вовсе летел…

Такие меры были предприняты после гибели трех членов сообщества, и потери ценностей из ряда оперативных ячеек и счетов. Каждый из совета преступного клана, а точнее говоря группы кланов лишился в общем-то небольшой части своего состояния, однако совокупные убытки получились весьма солидными. Но самое главное — это то, что произошла утечка. Гарант славился тем, что окружающие даже не знали сколько членов совета в организации, не говоря уже об их истинных личностях.

Но те, кто наглым образом ограбили организацию киллеров, продемонстрировали глубокое знание внутренней кухни и пугающую осведомленность. Ну а смерть троих членов стала поводом провести экстренное совещание и залечь на дно. При этом ранее общие сборы в целях безопасности вообще не проводились, обычно было достаточно двух-трех участников, чтобы принять решение, но сегодня весьма весомый повод.

— Господа, мы получили достоверные сведения о том, что в Империи уничтожены члены и главы кланов Домассио Родригеса, Яо Бэйфэнь и Чиенга Мугамбе. Все в курсе ситуации? — раздался из динамиков смоделированный голос. Председателя того или иного совещания назначали случайным образом, даже эти асоциальные типы, не терпящие никакого командования над собой, понимали, что в группе людей нужен лидер, пусть и временный.

— Да!

— Конечно!

— Наслышаны.

— Упокой их души, — раздались голоса, подтверждая, что все проинформированы и держат руку на пульсе.

— Однако, произошедшее лишь следствие, истинных причин мы, к сожалению, не знаем. Члены совета погибали и раньше, но, чтобы все трое… Более того, каждый из нас зафиксировал исчезновение денежных средств, драгоценностей и артефактов из оперативных хранилищ Гаранта. Это говорит о том, что некто владеет исчерпывающей информацией о сообществе, — голос накидал общую повестку дня, тем самым дав старт совещанию, — У кого какие версии? Кто может стоять за всем этим и чего от нас хотят?

— Господин председатель, с вашего позволения, наши люди действовали на территории Империи. Как мы все знаем сюзерен этой державы — «Пророк», — возможно он что-то видел? — предложил объяснение происходящего один из участников.

— Хмм… это можно принять за рабочую версию, однако есть ряд сомнений, — возразил другой, — Не представляю, где мы могли перейти дорогу личности такого масштаба.

— Алый, это же очевидно, мы пытались убить Повелителя Зверей, а сейчас очень много политических вопросов завязано на этой карте, свидетельством тому реакция Коре и других соседей, — аргументировал первый, защищая свою позицию.

— Это отличная версия и она многое объясняет, — вмешался председатель, — Но «Пророк», если анализировать исторические сведения, никогда не вмешивался по мелочам, шерстить счета, отправлять людей по ячейкам… Сомневаюсь! Как предупреждение нам? Возможно, но зная наши личности, имея информацию даже о счетах и самое главное возможности целого государства делать нам такие намеки?

— Может такое видение? — без особой надежды предположил первый, понимая, что его идея разбита в пух и прах.

— Опасно все списывать на Дар, должна быть здравая мысль, он мог просто разослать нам письма, и мы бы сделали все что надо! Как бы ни было заманчиво, но версия с «Пророком» не самая вероятная. Имеет место быть, но надо искать и другие варианты, — подытожил председатель.

— Согласен!

— Поддерживаю.

— Тоже так думаю, — высказались остальные участники.

— Это мог быть один из трех покойников и скорее всего Чиенга Мугамбе, — высказал неожиданное предположение Алый.

— Оу! Обоснуй! — потребовал один из членов совета, обвинения в адрес коллег тут не приветствовались, это могло привести к развалу всей организации. Так что с такими вещами надо быть весьма осторожным.

— Так глубоко знать Гарант мог только один из нас! — лаконично ответил Алый.

— Хмм… допустим, тогда почему Чиенга Мугамбе? — заинтересованно уточнил председатель.

— Он одиночка. Его ничего не держало. И потом он давно поговаривал об уходе на покой. Возможно решил, что мы его не отпустим или, просто взял на пенсию куш пожирнее, — высказал свои догадки Алый.

— Резонно, но это ничего не доказывает! — высказался тот, кто просил Алого обосновать утверждение.

— Я не претендую на истину в последней инстанции, просто пытаюсь понять в каком направлении нам двигаться. Если это проделки Мугамбе, то нам можно не ложиться на дно, — дипломатично ответил Алый.

— Версия убедительная. Чиенга ушел на последнее задание, ограбил нас по мелочи, и я думаю под шумок почистил активы Яо и Домассио. Потом слил их защитникам мишени и, я думаю, имитировал свою смерть, — выстроил картину Председатель, — Но в такой гипотезе есть два слабых места. Во-первых, Ночной охотник с высокой долей вероятности мертв, а во-вторых, с этой позиции не совсем логична его громкая эскапада на Императорском балу. Перед уходом разворошить такой муравейник не самая лучшая идея.

— Я могу все объяснить, — Алый довольно досконально продумал свою точку зрения и сейчас спешил поделиться сделанными выводами, — Кто скрывался под маской Мугамбе Чиенга не знали даже мы. Очевидно, что в последнем деле он использовал артефакт «танцующих тел», а это значит несколько раз полностью менял облик, вплоть до генетических параметров. Вполне вероятно, что имперцы убили или нашли труп и приписали себе незаслуженную славу, но кто может быть уверен в том, что это последнее тело в цепочке?

— Хмм…, по моим сведениям, это был негр и вроде как в его комнате нашли тело официанта — первого в цепочке, что косвенно указывало на то, что Мугамбе рвался завершить ритуал, — привел контраргументы один из членов Гаранта.

— Киллер такого класса так и должен был сделать. Создать у всех ощущение, что цепочка замкнулась, а сам уйти в своем или даже промежуточном теле, — версия Алого звучала весьма убедительно, — Я повторюсь никто не знал его истинного облика. Черт мы даже не знаем мужчина он или женщина и даже в цвете его кожи нет уверенности!

— Все равно не сходится. Все слишком сложно, проще было сделать это в первом покушении на Повелителя Зверей, — резонно заметил председатель, — Зачем так сильно рисковать? Там ведь знаменитые на весь мир дознаватели Корпуса начнут ковырять. Могут ведь и выйти на след…

— Я думаю тут сыграло два фактора, — продолжил выкладывать козыри Алый, — Первый, это артефакт «танцующих тел», у Мугамбе его не было, иначе он использовал бы его в двух известных нам операциях.

— Ты про убийство короля…

— Да! — резко прервал говорящего Алый, даже упоминание об этом деле было потенциально опасным, — И второе того же уровня. Вы о нем должны помнить.

— Угу, — пробубнил кто-то.

— Согласен!

— Помню, вполне логично!

— Не совсем понял, что имеется в ввиду? — задал вопрос давешний противник гипотезы Алого.

— Он получил его как снаряжение для дела, — ответил за коллегу председатель, мгновенно ухвативший суть идеи, — Чиенга решил сорвать последний куш, дело большое и дорогое! К тому же заказчик видимо предоставил в качестве снаряжения редкий артефакт, а мы все знаем, что Ночной охотник был просто без ума от этих древних игрушек.

— Точно, он покупал их за баснословные деньги, но не хранил а постоянно жаждал применить в деле, — поддержал один из киллеров, — Я даже продал ему несколько таких, ни за что бы не использовал для работы. Ей богу, проще продать и отказаться от контракта, выгода та же, а опасности в разы меньше.

— Но кто мог разместить заказ, и на кого? — прозвучал вопрос, фигурирующие артефакты говорили просто о баснословной цене контракта.

— Это могущественное государство, Чиенга видимо связался с большой политикой. Тут даже устранение Повелителя Зверей меркнет, — загадочно прокомментировал Алый, давая понять, что имеет на этот счет идеи.

— Давай уже не томи, выкладывай, — подбодрил коллегу председатель.

— Они пытались устранить принца Михаила или имитировали покушение, чтобы рассорить две страны, — торжествуя ответил Алый.

— Твою-то мать, куда мы влезли?

— Гребаный, алчный Мугамбе!

— Сука, как подставил.

— Ублюдок конченный!

— Британцы мать их?

— Надо залечь на дно! — резюмировал председатель, — Но оставьте агентов в Столице, если версия Алого верна, мы узнаем о политических решениях в ближайшее время… И ищите Мугамбе, ренегата надо покарать!

Глава 21 Наследник?

Малый Совет закончился, и Иерарх уже был на выходе из дворца, когда его вежливо попросили вернуться назад. В этот раз Император встречал своего верного паладина в небольшой комнате. Судя по всему, это место защищено магически. Сейчас современные методы прослушки могут многое, но древние еще больше, а вот такие комнаты абсолютно надежны.

— Если вас спросят почему задержались. Ответите, что обсуждали расследование с ценным свидетелем, предоставленным моей личной охраной. Кстати, вот его показания, думаю это отличная ниточка к тому, кто ведет тайные игры при моем дворе, — прямо с порога загрузил Иерарха правитель, — Но об этом позже, думаю крысу вы найдете и без меня. Я бы хотел обсудить Гэндзи Танака.

— Ваше величество, я думаю, что скоро о том, что у него предположительно есть Дар будет известно всем, — с ходу ошарашил сюзерена подчиненный.

— Что!?! — Императора как будто подбросило из кресла. Последнее время его все реже посещали видения, а это признак того, что он теряет свои способности. Так обычно происходит перед смертью или добровольной передачей трона следующему «Пророку». Природа как бы передавала силу по наследству.

— Ваше величество, на балу было слишком много посетителей, а Повелитель Зверей вел себя абсолютно нелогично, но тем не менее его действия дали отличный результат. Он однозначно реагировал до того, как наступали события, — аргументировал Иерарх.

— Может быть «боевое предвидение»? — со слабой надеждой спросил Император.

— Нет…, маловероятно, Ваше величество, — немного подумав ответил Иерарх, — в эпизоде когда он стал уходить от дистанционной атаки это еще можно было списать на краткосрочное видение, но дальше он уверенно определял следующую жертву «танца тел», однако и это с большой натяжкой можно списать на хитрый артефакт, но посмотрите отчет собранный специалистами айти с камер видеонаблюдения, — Иерарх зашуршал бумагами и разложил на столе карту, — синим указан путь киллера, красным Гэндзи. В реперных точках отмечено время.

— Так… так… так…, но это же больше похоже на «боевое предвидение»? Почему он сразу не пошел на конечную точку, а лишь срезал углы? — император быстро сопоставил два маршрута.

— Возможно он пытался увидеть удобное место для нападения, видел несколько вероятностей. Но каждый раз отказывался в пользу более убедительного варианта. Все-таки школьнику противостоять боевому магу в ранге сихана, да заряженного артефактами, — нелегкая задача. Тут нужен очень удобный случай, — интерпретировал Иерарх.

— Возможно, возможно… мы видим вероятности событий и на каждой из веток появляется новый. Гэндзи мог сверять эффект своих действий в определенных моментах, а потом обнаружил наилучший. Он неопытен может заглядывать далеко, но пока не умеет… Черт! — взялся руками за голову Император, — Как продвигается расследование по его происхождению?

— Мы в тупике, все нити оборваны, — качнул головой Иерарх, — это либо фатальная случайность либо работа высококлассных профессионалов. Ну и времени прошло много, живых свидетелей тех событий нет. Тем более никто не исключает что он потомок династии в третьем, четвертом или пятом колене.

— А генетический анализ? — зацепился за последнюю надежду Император.

— Ровным счетом ничего не даст. Мы не знаем степень его родства, а если достаточно далекая, то сделать какие-то достоверные выводы не сможем. Сейчас он вам условно чужой человек, но это не о чем не говорит, — ответил Иерарх, — И потом он маг, а вы сами знаете проблемы с этим связанные.

— Нда… Почему нельзя сохранить все в секрете? — задал очередной волнующий вопрос Император.

— На балу присутствовало много людей, а действие Гэндзи по поимке киллера явно выходят за общепринятые рамки. И потом там было немало иностранцев, их к молчанию не принудить. И боюсь что-то могло ускользнуть в сеть, — пожал плечами Иерарх.

— И чем больше будем пытаться скрыть информацию о Гэндзи Танака, тем убедительнее будет версия, — сделал неутешительные выводы Император…

* * *
Задрот, блондинка и брюнетка давно перестали быть жалкими операторами с низкой зарплатой. После по-настоящему звездной серии роликов они стали востребованной, высокооплачиваемой командой. Изменение материального положениия, успех среди коллег, востребованность только укрепили веру ребят в Гэндзи Танака. Его верные последователи организовали целый фан-клуб. А если говорить точнее глобальное движение, которое набирало все большие масштабы.

Повелитель Зверей усилиями телевидения и сети стал мега-звездой. Сообщества фанатов существовали в виде групп в сети, чатов в мессенджерах, а наиболее продвинутые снимали в аренду помещения, проводили сессии, встречи, пили пиво в барах и собирались на особо важные ивенты своего кумира. Так после трансляции теперь уже ставшего легендарным интервью Гэндзи и представителя семьи Накатоми по городам Империи прошла настоящая волна ликований и празднований. Ей богу многие глядя на радующихся молодых людей думали, что страна выиграла как минимум войну.

А сегодня Святой отец церкви пречистого Гэндзи Танака и две его верные послушницы собрали вокруг себя самых рьяных последователей, чтобы обсудить невероятное послание! Задрота с одной стороны просто распирало от желания поделиться новостями с ближними, а с другой чувство самосохранения кричало о том, что это совсем не игрушки. В итоге был выбран компромисс, откровение будет доведено до самых истовых ревнителей, но дальше пока не уйдет.

— Братья и сестры, Он опять явил миру свое величие! Говорю вам, те, кто будут подле Него возвысятся, те кто пойдут против канут в небытие, — задрот плотно вошел в роль святого отца и на совещаниях с фанатами отжигал так, как будто здорово накурился. Хотя почему как будто, творческие люди, че!

— Во славу Его!

— Он велик!

— Он могуч! — отозвались вернейшие из верных.

— Как вы знаете, мы собираем любые упоминания о Нем. Щедро платим за видео, аудио, фото… Покупаем то что не вышло в эфир или было срезано, его старые фотографии из школы, записи дней рождения куда он был когда-то приглашен…, - начал вводную вошедший в раж святой отец, — Официально, мы пиар-группа Повелителя Зверей, поэтому многие двери для нас открыты. И вот что нам удалось получить!

С этими словами Задрот включил монитор и продемонстрировал впечатляющий ролик, на котором Повелитель Зверей воевал с неизвестными. Не все было однозначно, но последняя запечатленная битва, когда Гэндзи вышел с мечом против женщины, которая до того буквально разметала немаленькую толпу аристократов производила неизгладимое впечатление.

— Твою то мать! — не сдержался один из аколитов.

— Постойте, это же Морико Мотонари осела? — задал вопрос другой.

— Ага, а рядом с ней Стальной Дрын! Ханси из корпуса, который любит помахаться мечом, — ответил другой.

— То есть два мага в ранге ханси завалились под ударами неизвестной твари, умеющей вселяться в чужие тела, а наш Гэндзи при помощи никчемной железяки смог обратить ее в бегство? — потрясенно задал риторический вопрос один из зрителей.

— Хрена себе, вы лучше обратите внимание на первые кадры, — нашелся еще один из фанатов, — Охрана принца Михаила и принцессы Тэймэй спасовала перед атакой, при этом у нас был «бабл», а у русских я слышал дофинов в зарубежных поездках сопровождает целый мэйдзин.

— Точно вон тот пожилой мелькал несколько лет назад, вроде как герой войны, — высказался фанат, до того плотно занимавшийся Российской Империей, то ли научный труд готовил, то ли собирался работать в посольстве.

— Уууу… это что получается Гэндзи не только Повелитель Зверей, но еще и сильнее мэйдзина? — кто-то довольно пробурчал в углу.

— Нет! не туда смотрите, — неожиданно прервал всех Задрот.

— Что?

— Почему?

— А где тут самое интересное? — тут же отозвалась паства.

— Смотрите что он делает! — Задрот продемонстрировал кадры, где Гэндзи начал странно двигаться, — А теперь сопоставьте с приказом принцессы активировать «бабл», — продемонстрировал следующую раскадровку святой отец.

— Ты хочешь сказать? — округлила глаза блондинка, якобы до сих пор не догадывающаяся, о чем пойдет разговор.

— Подруга, — удивленно посмотрела на нее брюнетка, — Ты что не поняла к чему все это?

— Эээ… я думала мы восславим Его силу и мощь, — наивно заявила блондинка.

— Хмм…, - аж затормозила брюнетка, ее коллега несмотря на стереотипы не была тупой.

— Хи-хи-хи, — рассмеялась блондинка, — Купились!

— Черт! Опять ты со своими подколками, — Задрот тоже недоумевал. А теперь все стало на свои места, блондинка довольно точно повторила реакцию большинства фанатов, те в первую очередь видели магическую силу, но не старались заглянуть глубже.

— Эй, вы что серьезно? — от имени паствы выступил парень, меньше всех ошалевшей от такого предположения, видимо в силу природной толстокожести, ну или тупости.

— А сам-то как думаешь? — вопросом на вопрос ответила блондинка.

— Офигеть!

— Кто как ни он!

— Он точно аватар бога, сошедший на грешную землю!

— Мы можем донести эту весть до наших братьев и сестер?

— Стоп! — воздел руки вверх осторожный в таких вещах Задрот, — С этим пока притормозим. Именно поэтому здесь самые надежные из нас. Надо аккуратно нарезать ролики, не говорить лишнего. Но! Пусть вести постепенно разнесутся вначале по филиалам, а потом и дальше.

— Это же сколько народу мы обратим! — выдал кто-то очередную идею…

* * *
Пресса, конечно, живо подхватила произошедшее на балу. Такое событие мимо мировых таблоидов пройти не могло, шумиха поднялась знатная. Сведения просочились через иностранных гостей, потом пронырливые журналисты выудили подробности, видеоматериалы и пошло — поехало! Учитывая состав гостей дело приняло международный масштаб. Ото всюду звучали весьма провокационные заголовки, аналитики искали кому понадобилось покушение. Началось неизбежная в таких случаях суета.

Империя аккуратно дозировала информацию и к удивлению понимающих в этом деле людей совсем не ретушировала вопросы, связанные с принцем Михаилом. Наоборот, создалось впечатление, что шумихой вокруг инцидента с русским инфантом они что-то прикрывают. А ведь с точки зрения большой политики стране как раз надо было минимизировать негативный эффект от такого в общем-то провала. Как же на высокого гостя совершено нападение! И где? В столице, на балу…

Русские отнеслись к покушению на редкость спокойно. Несколько статей в прессе, довольно сдержанные комментарии от Министра иностранных дел… Никто не понимал такой невнятной, индифферентной позиции, а некоторые политические оппоненты и псевдодрузья даже пробовали подстрекать Северную державу к резким политическим шагам, но тщетно.

— Дядька, а что из Центра говорят? Как нам на все это реагировать? — спросил Михаил своего наставника.

— Если коротко, то сказали принц уже большой пусть сам решает, — хитро улыбаясь заявил учитель.

— Ууууу… злые вы, опять чего-то затеяли, ох эти ваши задачки, — неподдельно расстроился принц, он с девства делал все с ленцой, и был безмерно рад тем, что не является престолонаследником. Цесаревича мучали не в пример сильнее.

— Ну так, высоко сидишь, должен и глядеть далеко, — усмехнулся Николай Наумович.

— Да я же воином справным быть хочу, магом сильным! Зачем мне все эти интриги, да дела международные? Пусть брат этим занимается! — Михаил капризничал по инерции, он давно понимал необходимость и пользу уроков, но если был малейший шанс увильнуть от нелюбимого занятия, то пытался сделать это изо всех сил.

— Так, — дядька, когда это было нужно мог быть суровым и бескомпромиссным, — Курсант Михаил, задача поставлена, прошу вас изложить ваше видение ситуации и набросать линию поведения на ближайшие дни.

— Черт, — всплеснул руками принц, но было уже поздно, надо соображать, — Хмм… первая и самая простая версия — это покушение на Повелителя Зверей, а мы просто попали под раздачу. Но зачем делать это на мероприятии? С таким артефактом убийца мог легко проникнуть в дом жертвы. Может боялся защитных приборов древних, а в этом зале их не было? Не сходится, можно было подстеречь Гэндзи где-нибудь в городе.

— Неплохо! — сдержанно похвалил наставник.

— Тогда… тогда я? Но кому я нужен? Значит хотят рассорить нас с Империей? — сделал неожиданный вывод принц.

— В корень зришь ученик! — улыбнулся маг.

— Постой, дядька, топорно же все! Если я до такой мысли дошел, то и другие поймут. Зачем так подставляться, ведь ничего же не добьются, — искренне недоумевал принц.

— А ты ширше на ситуацию посмотри. Урон чести Империи нанесен? Да! А местные на этой теме сильно зациклены. Теперь дальше, если мы ноту им посылаем или сворачиваем свой визит, значит неизвестные своих целей достигли. И без разницы что все понимают подоплеку. Риск твоей жизни был, намек прозрачный. Будь твой отец немного пожиже в миг посольство домой отозвал бы! — логично рассудил наставник.

— А если мы останемся? Это же все их усилия нивелирует! — нашел слабое место в гипотезе дядьки Михаил.

— Тут как посмотреть. Империя лицо перед нами потеряла, а мы им шаг навстречу. Не любят местные быть должниками, и если что выбьем полезного на переговорах, то получится не дружественный ход, а дескать воспользовались ситуацией и надавили! — аргументировал Николай Наумович.

— Так что получается, что так, что этак плохо? — немного выпал Михаил от такой постановки вопроса.

— А ты как думал! Это тебе не класс на класс в лицее воевать, тут дела тонкие, сам не заметишь, как цугцванг образовался, — назидательно поднял палец учитель.

— Вот же гады, и не найдешь кто за всем стоит! — в сердцах бросил Михаил.

— Да не скажи, тут далеко ходить не надо. Скорее всего наши враги за всем стоят или их союзники. Любят они такие штуки, — спокойно ответил дядька.

— Хмм… а нам то, что делать? — вернулся к тому, с чего начал принц Михаил.

— «Принц уже большой пусть сам решает», — усмехнулся Николай Наумович, в след за принцем повторяя начало разговора.

* * *
После того как мы с Акирой оказались дома, первым делом отправил Мори к ячейке. Кому доверишь наследство Мугамбе? Чтобы ограбить ханси надо сильно напрячься, так что все пройдет без эксцессов. Сам занялся оперативной сумкой снятой с трупа Чиенга и найденным в номере дежурным набором артефактов. Учитывая, чем довольно щедро пользовался Ночной охотник, добыча обещала быть богатой.

Прямо выдающихся вещей там, конечно, не было, но и те, что нашлись были весьма редкими и дорогими девайсами древних. Предназначение некоторых просто не понимал. Скорее всего это наборы для проведения ритуалов, их откладывал в сторону. Надо связываться со специалистами и прояснять что к чему. А вот боевые и защитные артефакты для меня секретом не являлись. Все-таки «астральное зрение» это то еще читерсвто.

Найденные вещи были мало того, что ценны сами по себе, но еще и дали богатый материал для разработки моих личных артефактов и обвеса будущего меха, а если говорить точнее костюма усиливающего мага. Черт, у Чиенга в запасе был даже набор для полета, если я правильно все расшифровал. Это, не говоря уже о довольно распространенных и ничем кроме мощи не примечательных стандартных щитах и атакующих плетениях.

Древние были явными мастерами в узорах, так что, получив образцы погрузился в их изучение. Есть у меня глобальный план по вооружению личной гвардии. Пока можно использовать отряд сэнсэев, собранный отцом, но в будущем надо формировать собственную гвардию. Учитывая, что артефактами можно поднять боевую эффективность мага на один, а то и два ранга я вполне мог в обозримые сроки рекрутировать едва ли не самую сильную частную армию в стране. Причем за относительно небольшие деньги.

Время за исследованиями просто летело, и я чуть было не пропустил возвращение Морико…

Глава 22 Семейный вечер

Девушка вернулась донельзя обескураженная. В ячейке была всего одна небольшая сумка. В ней стандартный набор шпиона-нелегала: веер поддельных документов, наличные деньги, несколько аксессуаров для быстрой смены внешности, пояс с пятью на первый взгляд невзрачными артефактами. Нда… А где основное?

Ожидал как минимум россыпи артефактов, дорогих ингредиентов и древних манускриптов с могучими ритуалами. Блин он столько крови пролил, тут как минимум смертельный божок должен прятаться. Однако сумка стерильно чиста и аккуратна. Ни одного намека на тайник или шифр. Может все его громадное состояние где-нибудь в Альпах, в банковской ячейке, а тут шифр?

Мы разобрали сумку, прямо по швам расшили. Предварительно сунули ее под рентген, убедились, там точно ничего нет. Но может он на подкладке код от ячейки написал? Подняли все его документы, там имена, номера паспортов, букв и циферок много. Загрузили все в компьютер, а вдруг шифр какой? Аналогично поступили с деньгами, на купюрах тоже есть номера, а если они подобраны неслучайно? Но тщетно, задействованные машинные мощности раз за разом выдавали пустышку. Неужели все зря и Мугамбе унес свое наследство в могилу?

Но это не тот человек, чтобы доверить все кому-то стороннему. Чиенга параноик и социопат с большими отклонениями от нормы. Он никому не доверяет, возможно даже себе. У него должна быть ухоронка, причем такая что обнаружить ее мог только он сам. Детей и близких у киллера насколько мне известно нет, можно предположить, что он не заморачивался с указанием, где и что искать? Но нет, должна быть у него хитрая страховка на все случаи жизни.

Артефакты? Их осмотрел в первую очередь, все тот же скучный середнячок. Но тут работают мои стереотипы, осматриваю их «астральным зрением», а у Ночного охотника такой способности быть не должно. Да, каждый по отдельности это довольно ординарный объект, ну это я с точки зрения того, чем сегодня удивлял Мугамбе, а если попробовать прогнать их на предмет секретного шифра? Ну вроде как мы цифры и буквы через компьютер пробиваем.

Только вот с артефактами придется работать в одиночку, машина тут не поможет. Попробовал комбинировать сигналы от них. Всего пять штук, а вариаций море. Два атакующих, три щита. Долго мучился, но так не к чему и не пришел. Хотя что-то мелькнуло, надо отложить вопрос на пару дней, а потом вернуться вновь. Уверен, я на верном пути. Уже вставал, когда меня обняли сзади, а упругая грудь прижалась к спине.

— Любимый, ужин уже на столе, Морико и Акира тоже скоро будут, — Томоко сегодня на хозяйстве, а Мотонари немного погоняла старшую Такада в зале. Включила ее в состав своих учениц, она и Ясуда грозила обучением, но та пока не доросла.

— Я уже закончил, — улыбнулся и чмокнул подставленные для поцелуя губы.

— А что ты делал? — глаза девушки заблестели, глядя на артефакты. Она, как и всякая женщина, была любительницей украшений, тем более древние вещи всегда выделялись дизайном и высокой культурой исполнения.

— Да пытался разгадать секрет убийцы, думаю он что-то закодировал этими артефактами, — ответил я.

— Ого, код из таких дорогих вещей! — удивилась Томоко.

— Да он был немного повернут на этом деле, псих если честно, — охарактеризовал я покойного Чиенга Мугамбе.

— Понятно, мне кажется, тут не хватает застежки, — вдруг высказала неожиданную мысль Томоко.

— Не понял? — я реально тормозил и не мог сопоставить слова супруги и кучку артефактов.

— Ну это же браслет? — полуутвердительно ответила малышка Ясуда.

— Как браслет? — недоумевал я, глядя на абсолютно разные по форме и размеру артефакты, причем даже намека на зажимы не было. Только ярый фантаст и свихнувшийся дизайнер увидит в них цельное изделие.

— Ну это же фишка древних, ты разве не знал? — при этом Томоко как само собой разумеющееся стала выкладывать артефакты в цепочку.

Каждый из них был чем-то вроде камня в оправе, но без какого-либо намека на соединение. Однако после того, как жена сводила вместе два предмета и нажимала на тыльную сторону они соединялись между собой. Как я понял их можно было комбинировать в случайном порядке превращая в браслет, что супруга и сделала.

— Вот это да! — я потрясенно открыл рот. Блин гадаешь тут, узоры пси энергии перебираешь, а в итоге все решили нежные женские ручки.

Я взял получившийся браслет. Хмм… ничего не поменялось. Несколько раз переложил артефакты, попробовал всевозможные комбинации, опять пшик. Получается просто набор? Не похоже на Мугамбе. Стоп! Что-то тут не так. Примерил браслет на ручку Томоко, подходит в самый раз. Но у Мугамбе могучее запястье, на него эта штука явно не налезет. Это конечно ни о чем не говорит, может это изначально женское украшение. Хотя камни крупноваты и обработка, какая-то мужская. А если?

Обшарил комнату, отведенную для экспериментов, и нашел то, что взял в качестве трофеев с тела Чиенга и нашел в его комнате. Аккуратно перебрал все безделушки. Есть! Один выполнен в качестве кулона на шею, второй похож на кольцо. У меня тут под рукой все необходимые инструменты, так что, не отходя от кассы зажимаю украшения в тисочках и аккуратно снимаю камни с оправой, похожие на фрагменты браслета. Отходят на удивление легко, Мугамбе определенно сам приделал древние артефакты к современным украшениям.

Теперь браслет. Передал новые детали Томоко, она в этом деле явно опытней. Пара щелчков и передо мной нормальный мужской браслет. А потом я взглянул на него «астральным зрением». Сука! Да это не браслет, а целый браслетище! Узоры пси энергии переплетаются между собой и образуют новое плетение. Пока трудно предположить, что оно делает, но сила, вложенная в артефакт невероятная. Комплекс прямо ожил и начал накачивать энергию. Причем два последних сегмента как раз отвечали за сбор магии.

Меня охватил азарт, переложил камни в другой очередности. Черт! Получился артефакт с другим функционалом. Это что получается? Сколько раз можно переставить семь предметов? Семь факториал, на вскидку более пяти тысяч комбинаций? Мать перемать! Да как так-то? Хотя может быть защита, атака и накачка воспринимаются как идентичные переменные? Те мне менее, комбинаций тьма! И если у каждой свое назначение, то эти семь камешков могут заменить огромное количество артефактов.

Тогда почему Чиенга не носил браслет на руке? Хмм… он не мог его активировать. Знал, что это такое, целенаправленно собирал, выменивал… Но тут есть хитрость или защита древних. Каждая новая комбинация формирует небольшой астральный ключ. Вроде как предохранитель. Возможно, Мугамбе искал восьмой камень, активатор, а сокровище до поры разделил и замаскировал, чтобы никто не мог сопоставить его с легендарной вещью.

Есть одно большое «но», я навскидку собрал несколько комбинаций пока даже не могу понять назначение некоторых вещей, не то что их использовать. Нужно явно понять как древние пользовались этим девайсом. Не вериться, что прямо на ходу меняли камни местами и мучительно подбирали нужную комбинацию. Очевидно, что был какой-то интерфейс и все это делалось на автомате. Иначе нафига аж пять тысяч комбинаций, в голове столько не удержишь и устанешь менять порядок камушков.

Однако эта вещь тянет на настоящее наследство Ночного охотника. Этот сумасшедший вполне мог угробить все свое состояние на такой вот артефакт. Человек был явно повернут на теме артефактов и их могущества. Да и собрать такой комплект дело всей жизни. Насколько я знаю современники имеют несколько мифов, но чаще такие вот ожерелья, браслеты — просто набор украшений. Магия в них не совмещается, а работает по отдельности. Но легенды о том, что что-то подобное было вроде как мелькали, надо этот вопрос подробнее изучить.

На радостях схватил Томоко на руки и закружил по комнате. Жена вскрикнула от восторга и замахала ножками. Ее грудь оказалась как раз перед моими губами, а ладони крепко держали округлую попку. Я зарылся лицом между двумя сладкими полушариями, глубоко втянул в себя аромат молодого девичьего тела и по-звериному зарычал!

А потом нас обоих накрыло безумие. Не помню, как мы оказались голыми в объятиях друг друга, очнулся только тогда, когда любимая пискнула притиснутая мной прямо к столу, на котором я проводил эксперименты. Видно, холодная столешница «обожгла» ее нежную кожу, но остановиться я уже не мог, а потом и Томоко стало не до чего.

Родная уже была мокрая, когда я в нее входил, видимо плутовка все это время была возбуждена и решила воспользоваться тренировкой Акиры и Морико, чтобы тоже… потренироваться. Я только вошел во вкус, а ее уже скрутили судороги первого оргазма. Она крепко сжала бедра и сладко простонала, но я не никак не мог оторваться от сладкого занятия и продолжал таранить ее податливое лоно.

Неожиданно придя в себя, она резко отстранилась и буквально соскочила с меня. Я не успел возмутиться, как чаровница повернулась ко мне восхитительной попкой и приглашающе выгнула спину. Тонкая талия переходила в два огромных от такой позы полушария. Я, конечно. Не смог устоять, возглас возмущения захлебнулся в зародыше, а из груди вырвался рык голодного самца. Потом я взял ее стоя, сидя на стуле, в душе… В общем пока Морико с Акирой усиленно тренировались, мы тоже не сидели без дела.

Так что к ужину все прибыли примерно в одно и то же время. Настроение праздничное тем более есть масса поводов. Киллеров превозмог, трофеи получил, сам немного огреб, но даже в школе получал больше. Растем, выручка множится, а шкура целая, есть повод для праздника. Ужинали впятером, Томоко, Акира, Морико, я и наглый прожорливый и изрядно разжиревший котяра. У него сегодня была неудачная охота, фигли почти всех диких зверей, что в парк из-за него запустили сожрал, рыбу в пруду извел, теперь на птичек смотрит, но там мяса на разогрев не хватит. Так что жрет парную оленину, морщится, совсем избаловался.

Удивляюсь я поварам, как они чествуют настроение? Сегодня накрыли по-настоящему праздничный ужин. Он у нас, итак, каждый день отменный, но в особенные дни, особенное меню. Изысканные блюда, правильно подобранное спиртное, а на десерт ягодно-фруктовое блаженство. Пока ели разговаривали мало, Акира с Морико были голодны после тренировки, а мы с Томоко немного пошалили прямо в мастерской, так что все уплетали за обе щеки и только многозначительно лукаво поглядывали друг на друга.

— Так кое-кто урвал немного лишнего! — начла Акира, когда первый голод утолен и все перешли к десерту, — Не давать им сладкого!

— Это все Гэндзи, — тут же перевела стрелки на меня хитрющая Томоко.

— Кхм…, - я аж поперхнулся от такого навета, это она меня соблазнила.

— Ага все ясно! — Морико чувствующая мои эмоции тут же вычислила кто кого соблазнил, и тут же пошутила, — Акира давай сегодня отправим Томоко ночевать гостевую спальню!

— Ах вы, ах вы…, - притворно обиделась Ясуда.

— Девочки не ссоритесь, я хочу вас всех, — примирительно улыбнулся.

— Кто бы сомневался, кот мартовский, — улыбнулась Акира, вечно прикалывающаяся по поводу моей ненасытности. Она первая привыкла делить меня с другой, да еще и со своей собственной сестренкой.

— Кстати надо позвонить Кийоко, она, наверное, волнуется, — высказал я свои мысли вслух.

— Она сама звонила, как только увидела выпуск новостей, — коротко ответила Акира.

— Гэндзи, ты пророк? — неожиданно ошарашила меня Морико при этом загадочно переглянулась с Акирой, девушки явно что-то обсуждали на сегодняшней тренировке.

— Нет, — ответил я, параллельно врубая «концентрацию», это «жужжу» явно не спроста.

Черт! Черт! Черт! Какого хрена! Я посмотрел на свои действия со стороны. Мои фокусы с энергетическим бельчонком и видением магии и пси сыграли злую шутку. Если рассматривать мои действия в этом ключе, то я реально долбанный «пророк». Шел за Мугамбе так, как будто знал куда он в конце концов придет. А его убийство? Я же начал движение мечом, когда он был еще за дверью. Ну а мои скачки от энергетического снаряда? Стал уклоняться от того, что еще никто даже не почувствовал. Нда…

— Тогда у нас проблемы, — как будто угадав мои мысли произнесла Морико. Оно и понятно, если я «пророк», то автоматически — будущий Император, и у нас все в шоколаде, а вот если нет… То тут разные могут быть расклады.

— Хмм… эта версия уже гуляет в сети? — уточнил я.

— Да, — ответила за всех Акира.

— А если всем публично рассказать, что я не «пророк», — без особой надежды предложил я выход из создавшейся ситуации.

— Думаю нам никто не поверит, — ответила многоопытная Морико, — Я удивлена что на тебя до сих пор не вышел куратор. Это вопрос Иерархов, и они принимают решение в таких случаях. Проблема в том, что наследник еще не определен, а ты прямо напрашиваешься на эту роль. Объяснишь нам в чем твой секрет?

Это полная засада. Девочки давно что-то подозревают, но тактично обходили этот момент стороной, дорожа нашими отношениями. Солгать им я не могу, все трое мгновенно это почувствуют, да и не хочу если честно. У крысы Скайда никогда не было людей, которым мог бы доверять абсолютно и сейчас, когда они появились, я стал дорожить простыми человеческими радостями.

— Хмм… это трудно объяснить, и я не готов выложить все, — осторожно подбирая слова начал я, а три прекрасные пары глаз буквально впились мне в душу, — Я вижу энергию!

— Видящий? — вскинула голову что-то знающая Морико.

— Мама! — закрыла рот ладошкой Томоко.

— Жесть! — с восторгом отреагировала Акира.

— Да что тут происходит? — в свою очередь вылупил я глаза.

— Ты чего сказки в детстве не читал? — упрекнула меня насупившись Томоко, — По легендам еще до древних были высшие, те кто научил наших предков делать артефакты, придумал для нас слепцов искусство управления магией. Все эти движения, комплексы концентрации… вроде как они нам передали.

— Как-то сильно эта версия розниться с той, что в учебниках. И потом школьная программа на мой взгляд гораздо логичное, — ответил я. Конечно, местные сказки я не знал, и когда наверстывал разницу в мышлении местного и вселенца со Скайда, то упор сделал на системе научных знаний в ущерб фольклору и прочим знакомым всем, но в общем-то бесполезным вещам. Так вот там описывали изобретение приемов магии, как длительную эволюции миллионов одаренных, по крупицам, собиравшим случайно полученные знания.

— Ну никто и не спорит, все к ним и относятся как к сказкам, — ответила Акира, и тут же поправилась, — Относились!

Вся прелесть в том, что мне не нужно что-то доказывать девочкам. Раз я сказал, что вижу магию, значит так и есть. Они чувствуют, что не лгу, так что я либо верю в это, но самообманываюсь, либо так оно и есть. Однако надо срочно почитать местные мифы и легенды, серьезный пробел в картине мира. По ходу тут сказки покруче летописей будут. Особенно если взглянуть на них с высоты моих знаний.

— Хмм… раз уж я рассказал, то у меня есть к вам предложение, хочу попробовать придать вам некоторые полезные свойства, — осторожно начал я, судя по всему, такие вещи надо сливать очень дозировано, — начать предлагаю с Морико, у нее самая развитая энергетическая структура.

— Это опасно? — тут же спросила осторожная Томоко.

— Думаю нет, просто не могу гарантировать конечного результата, — ответил я.

— А что мне это даст? — задала законный вопрос ханси.

— Я называю это «регенерацией». В целом восстановление физических сил, повышенный тонус организма, ускоренное заживление ушибов и мелких травм. Как следствие при долговременном использовании — общее омоложение, — закончил я презентацию татуировки.

— Агрхххх…, - громко поперхнулась Акира, которая в начале разговора сунула в рот какой-то фрукт и как раз пыталась его разжевать. Но мой спич заставил ее подавиться от удивления.

— Твою же мать! Гэндзи, предупреждать же надо, хорошо я на стуле сижу, а то бы упала, — потрясенно ответила Томоко, при этом девушка даже не заметила, что облила свое платье соком.

— Я согласна, — коротко ответила Морико потупив глазки, она явно комплексовала по поводу своего возраста и при упоминании об омоложении тут же готова была отдать половину органов за такую возможность.

— Кха… Кха… Нас не прослушивают? — спросила Акира после того, как откашлялась, все-таки она из изгоев и знает толк в конспирации. Справедливый вопрос, такие секреты не должны выйти наружу.

— Нет, Морико поставила купол перед тем, как спросила пророк ли я, — мой ответ вызвал удивление на милом личике ханси.

— Как ты…? А…, - дошло до любимой, — Видишь мою защиту?

— Ага, похожа на мыльный пузырь, — улыбнулся я.

— Даааааа…, - потрясенно протянула моя девушка.

Глава 23 Коварный план

После ужина отправились в спальню, причем усатый пытался тоже пробраться в святая святых, но в этот раз был аккуратно вытеснен щитом Морико. Сегодня Старшая самка желала, чтобы меня никто не отвлекал от основной задачи, хе-хе. Расположились на нашем тархо… на нашей большой кровати. Я долго настраивался, под «концентрацией» как бы сделал карту астрального тела любимой.

Определенные узловые точки разнились и это нужно было учитывать при нанесении татуировки. Одна из больших сложностей нанесения руны — это учитывание параметров чужой структуры. Но мне изучать ее очень приятно, а самой Морико от манипуляций с пси как оказалось вообще улетно. Ханси едва сдерживала подступающие волны наслаждения. Черт! Мы так никогда не сможем «регенерацию» нанести.

Для удобства девчонки переоделись в ночные рубашки, а я сидел в одних плавках. Жарковато, да и на кровати самое оно то. Я с Морико заняли центр, а любопытные Томоко и Ясуда крутились вокруг. Эта была первая ошибка, всех кто не участвует в процессе надо было выгонять в соседнюю комнату. При этом свое нарастающее возбуждение Морико автоматом транслировала мне, а я соответственно влиял на супругу и невесту. В итоге возбуждение нарастало как снежная лавина.

Пытаясь сосредоточиться, искал пути выхода. И при очередной безнадежной попытке взять себя в руки в голову пришла «гениальная» мысль. Может быть не сдерживаться? Хмм… это мысль была второй большой ошибкой. Я просто протянул руку к груди Морико, которую лишь формально скрывала тонкая полупрозрачная ткань пеньюара. Пальцы безошибочно нашли ореол соска и нежно, как бы без моего участия погладили.

— Аааааахххх…, Гэндзи, любимый зачем ты так сделал? Ммм…охххх, — интересные существа женщины, вроде упрекает, дескать не надо так, а сама своими стонами и охами просит продолжения.

— Я пытаюсь улучшить процесс, — отмазался как смог, а сам продолжал гладить изгибающееся под лаской тело.

— Эй! Это не испортит процедуру? — удивилась Акира.

— Ммм… думаю нет, — еле как произнес я так как уже попал в плен горячих губ Томоко, та вообще не думала о нанесении татуировки и наклонившись вниз сразу принялась за дело.

После этого все конечно переросло в очередное безумие. Последнее время нам всем вместе встретиться не удавалось, то Морико на задании, то Акира занимается своей клановой армией, то Томоко уезжает рулить корпорацией Ясуда. Так что все соскучились, а спровоцированная мной волна желания превратила мои благие начинания в разнузданный, предельно откровенный секс, где каждый старался доставить удовольствие друг другу.

По итогу девчонок пришлось выгнать, правда сил на это хватило после нескольких любовных баталий на кровати, совместного купания в джакузи, закончившегося «морской» битвой, позднего ночного «дожора» и еще пары соитий «на посошок». Но ближе к утру мы с Морико сказали твердое нет! И попытались заняться тем, для чего, собственно, уединились в спальне.

— Охх…! Гэндзи, будь аккуратнее со своей чертовой энергией! — сладко простонала Морико, когда я в очередной раскинул астральные жгуты.

— Я постараюсь, милая, потерпи немного, — сам еле сдерживаюсь, и полог не установить сейчас мне нужна максимальная чувствительность.

В принципе основные точки наметил, первый уровень регенерации у меня уже в голове. Накачку пси буду делать сам. «Сосредоточия» у Морико нет, но оно может и к лучшему ей ни к чему проблемы смешивания магии и пси-энергии. Она высокоранговая одаренная и переучиваться на пси-мастера не вариант. На Скайде девяносто девять процентов мастеров не стали бы наносить руну человеку не имеющего потенциал.

Но там специфика другая, накачивать стороннего человека своей энергией никакого здоровья не хватит. Бедный, даже скудный окружающий фон и качество пси-энергии такую возможность абсолютно исключали. Но здесь иная ситуация и тот способ, которым я получаю пси, он как бы подразумевает обратную подпитку моих «батареек». Тем более мы не берем энергию друг у друга, а способствуем бешенному впитыванию ее из пространства.

Так что девчонок я смогу поддерживать без проблем. Это конечно ущербный вариант и в экстренной ситуации они не смогут воспользоваться рунами. Но если я буду рядом, то смогу ускорить процесс их выздоровления, что уже замечательно. Правда из-за этого отпадут более сложные руны «силы», «скорости», … Там нужна самостоятельная накачка в процессе боя или испытания, а делать это не совсем эффективно. Но даже так есть масса татуировок, которые могут облегчить моим спутницам жизнь.

Закончить татуировку за один раз, конечно, не рассчитывал, а учитывая сколько времени потратили на побочный эффект то тут вообще куча времени уйдет. Хотя пошло легче чем я думал, по крайней мере разметку сделал довольно быстро. Теперь надо выжечь основные узловые печати, но сегодня уже не буду, Морико явно устала и зевает, аккуратно прикрывая ротик ладошкой. Черт! Даже это невинное действие может быть сексуальным? Я маньяк или это все пси?

* * *
После инцидента на балу Сатико незаметно переехала в поместье Кимура. Однако в налаженный график дежурств ее еще не включили, да и после боевой операции, к которой приравняли недавний инцидент девушке согласно традиции дали увольнительную. Как и всякий солдат она резонно решила не упускать случай и оттянуться по полной. Да и кое-какие дала образовались.

Начатый с воеводой клана Морозовых разговор не давал девушке покоя. Почему родня вдруг вспомнила о, казалось бы, навсегда отрезанном ломте? Сатико не теряла время зря и стала наводить справки, благо служба в корпусе давала кое-какие возможности. Сослуживцы, однокурсники сидели по разным секретным конторам и нашлись специалисты по далекой Российской Империи.

Так что перед тем, как еще раз встретиться с Григорием латница решила совместить отдых с получением информации. Пригласила пару подруг на выпивку, предварительно намекнув что ей нужна информация о семье мамы. Интерес понятный, носит личный характер. Все знали непростую историю талантливой гайдзинки и с радостью решили помочь.

Однако до вечера, когда освободятся боевые соратники был вагон времени и Сатико решила немного погулять по бутикам, а в обед встретиться с однокурсником работающем в посольстве, как раз в Российской Империи и сейчас приехавшим по каким-то дипломатическим делам на родину. Чиновник туманно намекнул, что его миссия связан с визитом принца Михаила в Империю.

Скользкий тип, во время учебы приударял за Сатико, но той мало того, что было не до мужчин, так еще и сам парень вызывал неосознанную брезгливость. Она и сейчас не стала бы соглашаться на встречу, но он позвонил очень вовремя, и как будто угадав, сам сделал намек на то, что может многое рассказать о клане Морозовых. Как не клюнуть на такую приманку?

От завтрака в общей столовой крепости Кимура девушка отказалась, поспала вволю и сразу уехала на такси в центр города. Там ее ждал сытный и изысканный ланч в Джимбочо, приятное время за покупками в ближайшем торговом центре, потом обед, с неприятным ей человеком, но обещающий нужную информацию. А там скоротать время до вечера и веселая встреча с подругами, отличный план!

* * *
Тоши Ишихара и в самом деле смог устроиться на работу в посольство Империи в далекой северной державе, что для молодого человека из небогатой семьи уже немаленькое достижение. При том что парень совсем не блистал в науках и магии. Однако старые родственные связи и древность рода помогли получить неплохое местечко. Но природа взяла свое, плут, хитрец и кутила по натуре не мог долго продержаться на таком ответственном месте и был с позором уволен.

Какое-то время парень провел на чужбине имитируя попытки начать международный бизнес и окучивая доверчивых сограждан, нуждающихся в связях в Российской Империи. Но вскоре родственникам надоело содержать беспутного отпрыска, а немногочисленные клиенты не спешили нести деньги бывшему сотруднику посольства с удручающей репутацией, и Тоши пришлось вернуться на родину. Какое-то время он держался за счет ореола парня, работавшего за рубежом: одевался во все иностранное, сыпал чужими словечками, дарил диковинные сувениры. Был интересен, его приглашали на вечеринки, чтобы привнести что-то новое в атмосферу обыденной тусовки.

Так он и попал в орбиту интересов Брюховых, а когда в случайном разговоре оказалось, что Ишихара еще и лично знаком с Сатико, парня взяли в оборот. Опытные братья умели вербовать себе сторонников. Несколько кутежей, дать азартному игроку денег в долг, повязать совместным насилием или большой кровью, арсенал богат. В итоге хитроумный Тоша, как окрестил его Костя, вскоре оказался на крючке у посланцев Салтыковых.

После инцидента на балу Брюховы узнали о появлении в столице волкодава Морозовых. Эти новости до дрожжей в коленях испугали обоих. Слава у Гришки Холода была прямо скажем кровавая и даже отпетые маньяки понимали, что против воеводы они бледные спирохеты, и верный пес боярыни ест таких на завтрак пачками. И тут не надо гадать что, а вернее кто понадобился волкодаву в Столице.

Старший из братьев как руководитель операции при первой оказии связался со своими хозяевами. Такие новости надо доносить лично ну и заодно прояснить статус задания. Салтыковы так и не сказали, что делать с внучкой Морозовых. Время предварительной проработки вышло, а приезд слуг Морозовых и вовсе ставил под угрозу всю операцию. Это не вина исполнителей, но зная крутой нрав господ, лучше постелить соломки заранее.

— Ваша светлость, Василий Брюхов нижайше беспокоит, — подобострастно начал разговор маньяк, Салтыков надо отдать ему должное умел внушать к себе страх и почтение, особенно таким людям.

— Аааа… Вася, как у тебя там, как поживает бастардка Морозовых? — босс видимо был в хорошем настроении и излучал радушие.

— Эээ… ваше светлость, — старший Брюхов отчаянно не хотел портить редкое благодушие Салтыкова, но деваться некуда, — Я как раз по ее поводу звоню, в столицу прибыл Гришка Холод, воевода клана Морозовых.

— Ах сучата! Прознали значит! — мгновенно сменил веселье на гнев Салтыков, которого многие знали в бою как берсерка.

— Предположительно он уже встречался на балу с Сатико, — вынужден был доложить Брюхов, лучше сейчас огрести от босса, чем потом в случае неудачи поиметь наказание, — И ко всему, Ваша светлость, бастардку опять переводят в подчинение ханси, а ее отряд задействован в охране Повелителя Зверей.

— То есть внучка Морозовых, единственная кровь боярярыни, может от нас ускользнуть? — грозно спросил властный Салтыков.

— Да, ваша светлость, дозвольте убрать ее, — предложил выход из ситуации Василий.

— Нет… пока она нужна нам живая…, - задумался Салтыков, — И Коста твой пусть к ней не лезет, больно харя у него мерзопакостная. Тут нужен благородный рыцарь в сияющих мать его доспехах, а не плохиш! Сделайте ей тонкую подводку, чуть капните про зверства боярыни, про Холодный Край, душегубства. Но не навета для, а как бы прославляя, да так чтобы деваха сама испугалась своей семейки.

— Ну там и в правду есть чего бояться, — поддакнул старший Брюхов.

— То-то и оно! Говорить надо правду, просто правильно расставьте акценты. Она должна испытать чувство брезгливости и страха по отношению к своей бабке. Учитывая, что мать выгнали, должно получиться, — наставительно вещал Салтыков, — Самое главное наладьте надежный контакт, чтобы прямо теплые дружеские отношения получились. Сыграйте на контрасте с суровым Григорием. Ну а рыцаря, рыцаря я вам отправлю…

* * *
Убить единственного выжившего члена семьи Морозовых помимо старухи — благое дело. Эти твари с молоком матери впитывали ненависть к Салтыковым. Поэтому щадить кого-то из кровных врагов не стоило. Но Сатико дочь изгнанной дочери боярыни, прямая наследница, доказавшая силу крови «вьюгой». А ведь девчонка даже не обучалась в клановой школе. Те же Салтыковы, укравшие секреты Морозовых так и не смогли воспитать способного повторить древний танец силы! Это, между прочим, один из критериев определения истинной крови боярского рода.

Салтыковы сейчас путем нескольких браков в прошлых поколениях стали по крови близки к Морозовым как никто другой. Тогда третьи, четвертые наследники бояр охотно заключали браки с отпрысками своих бывших верных слуг и союзников. Кто знал какими смертельными врагами они станут позже? Разве что коварные Салтыковы? Никто не ведает, как давно они планировали захватить власть над Северными пределами, но сейчас были близки к цели как никогда.

У нового клана был один основной вариант, который они планомерно притворяли в жизнь. План простой и невероятно жестокий. Салтыковы с маниакальной настойчивостью убивали всех прямых потомков правящей семьи клана Морозовых. Действовали тайно: яд, заказные убийства, спровоцированные дуэли… Ну а там простой ход, собрав все ветви за сотни лет отколовшиеся от Морозовых они могли претендовать на их место в качестве преемников.

И сейчас, когда боярыня осталась в одиночестве цель стала невероятно близка. Однако душу терзали смутные сомнения. А вдруг вздорная своевластная старуха при жизни назначит приемника и все придется повторять с начала? Только теперь ведь так легко не будет. Северный клан уже знает кто стоит за несчастьями семьи, а открытая война — это деньги, люди и неизбежные потери. И потом Император не сильно благоволит молодым родам вроде Салтыковых может и отдать Морозовых Воронцовым, Шереметьевым, Залесским… Мало ли претендентов?

А тут все вспомнили про незаконнорожденную дочь изгнанной Ольги Морозовой. После того как девочка неосторожно продемонстрировала четвертый «круг вьюги», она стала объектом пристального внимания. Первым порывом главы Салтыкова было убрать досадную помеху. Однако немного поразмыслив он решил «покрутить» ситуацию.

По сути, это ведь была первая Морозова, впервые за сотни лет не впитавшая с молоком матери презрения и ненависти к Салтыковым. С ней можно работать. А если бастардку возьмет в жены скажем второй сын Андрей? Тогда ведь даже признание от Императора и дворянского собрания не нужно. Можно согласно древним традициям, подтвердив владение родовой магией взять белую крепость под свой контроль! А убить незаконнорожденную всегда успеется.

Андрею двадцать три, он немного моложе незаконнорожденной, но разве это помеха? Сейчас в Империю едут молодые отпрыски, чтобы быть ближе к принцу Михаилу, после покушения. Сильные, богатые маги должны одним своим присутствием охладить пыл тех, кто хочет плохого для члена правящего дома Российской Империи. Так что есть законный повод отправить младшего наследника на острова.

— Сын, я принял решение, — Салтыков старший обратился к высокому молодому человеку, стоящему перед ним едва ли не по стойки смирно. Порядки в семье строгие, патриархальные. Отец семьи — непререкаемый авторитет и господин, — Ты должен жениться.

— На ком отец? — невозмутимо как будто речь шла о рядовом задании спросил Андрей, убить, похитить, жениться… Какая разница, приказы отца не оспаривают.

— Вот на этой девушке, — глава клана продемонстрировал фотографию, — В этом досье полная информация о ней. Если коротко это внучка Морозовой, которая, к слову, должна ненавидеть свою бабку. Ты влюбишь ее в себя, чтобы она послушной собачонкой бегала. Потянешь?

— Думаю да, отец. У меня положение, статус, почему бы выросшей на чужбине бастардке не увлечься? — уверенно ответил довольно опытный несмотря на возврат ловелас.

— Тоже так думаю, — довольно ухмыльнулся отец, — На островах тебя встретят братья Брюховы, они и их люди в твоем полном распоряжении. Ну пару взводов пехоты возьми, вдруг пригодятся. Там Гришка Холод вокруг нее круги пишет, так что будь осторожнее.

— Понял отец, все сделаю, — в пояс как положено поклонился Андрей.

— Ну с богом, сынок, ступай! — не сдержал традиционного напутствия Салтыков старший.

Глава 24 Охота

Тоши пригласил Сатико в модной нынче ресторан русской кухни. Все-таки принц в столице и это вызвало волну интереса к культуре северной державы. Так что зарезервировать места в этом заведении было делом нетривиальным, но Ишихара при поддержке Брюховых смог, правда даже связи в Российской Империи пришлось задействовать. Надо пустить пыль в глаза сиротинушке, заодно и напомнить о матери.

Чему-чему, а вкусно есть и пить по-русски Тоши научился. На первое он заказал пельмени в грибном бульоне под стопочку холодной наливки на сибирских ягодках и травах, не пьянства ради, а здоровье для. Потом ассорти из разных заедок: тут и строганина с черным перцем, солью и лимончиком, и оленина в клюквенном соусе, и рыбка красная да икорка, как же без нее? И опять под аккомпанемент черничной, брусничной и прочих особых водок. Следом основательное горячее: рябчики, осетрина, печеное мясо с овощами, под очищенную, ну а потом десерт с ликерами и коньяками.

Ишихара намеренно выбрал это замысловатое меню. Показывал прекрасное знание чужой культуры и незаметно спаивал Сатико, чтобы лучше расположить к себе девушку. Алкоголь северной державы был крепок, но с подаваемыми блюдами и ритуалами пился легко и непринужденно. Маги славились тем, что были гораздо мнее восприимчивы к спиртному, но непривычные к таким дозам имперцы все-таки теряли контроль. До курьезов не доходило, но в качестве стимулятора и поднятия настроения работало безотказно.

Так оно и случилось. Поначалу девушка была скована и нет-нет проскальзывала ее интуитивная брезгливость по отношению к никчемному Тоши. Он хоть распустил хвост веером и пытался показать себя матерым дипломатом, но пустышка не мог долго сходить за весомого человека, тем более Сатико изрядно покрутилась при дворе, да и школа леди Мотонари не прошла зря. Телохранитель должен был видеть человека, обращать внимание на факты, фильтруя завесу лжи и ложных образов.

Однако ароматные наливки и вкусная еда притупили врожденную осторожность и ближе к середине трапезы Ишихара стал казаться вполне нормальным человеком. А беседа о загадочной родине матери по-настоящему заинтересовала латницу. Тоши, как и всякий аферист тонко почувствовал настроение собеседницы и незаметно перешел к главной теме своего задания. Именно сейчас Сатико восприимчива и созданное впечатление будет определять ее дальнейшее отношение к Морозовым.

— Ты хотела узнать что-то о своей родне со стороны матери? — как можно приятнее улыбаясь спросил Тоши.

— Да, очень интересно. Мать умерла, когда я была совсем маленькой, и в итоге почти ничего не знаю о них, — откровенно ответила Сатико, в другое время осторожная девушка не раскрылась бы так быстро и доверчиво.

— Это великий, могущественный род, который может поспорить древностью с правителями страны, — Ишихара начал с похвалы и тут же немного набросил, — Но сейчас Морозовы в упадке, несколько поколений подряд лидерами кланов становятся откровенно тяжелые, негибкие люди. Я бы даже сказал излишне жестокие!

— Оу…, - удивилась Сатико, слушавшая собеседника с особым вниманием.

— Понимаешь они долго имели в руках беспредельную власть, — как бы оправдывая крутил словесные кружева Тоши, — А потом вокруг куча врагов, как тут не стать извергом?

— А боярыня? Какая она? — жадно спросила латница.

— Она стала синонимом крайней степени жестокости. Говорят, в одной из битв при помощи секретного магического приема — «вьюги» Морозова лично уничтожила более тысячи членов вражеского рода. Эта была лютая смерть по меркам даже тех суровых краев. Не спасся никто, старики, женщины дети…, - продолжал очернять Тоши, при этом подлец ни капли не врал, просто забыл упомянуть, что до того этот клан предательски заманил и отравил мужа боярыни и двух ее сыновей, не говоря уже о дружине и последовавшем после этого геноциде.

— Ого, — удивилась Сатико, в принципе как воительницу ее такие деяния нисколько не пугали, но образ доброй бабушки явно померк. Тем более собеседник только начал.

— Говорят в войнах, которые постоянно затевает клан, сгинули твой дед, дяди, тетки, так что многие считают, что Морозова от горя не совсем в своем уме, — и опять была подана довольно правдивая информация и распространенные слухи, ходившие по столице, — Любой бы тронулся после стольких трагедий.

— Ага, — поддакнула ошеломленная Сатико. Образ в ее голове сложился жутковатый. Старуха в силу амбиций и склочности потеряла мужа и сыновей, изгнала единственную дочь, а теперь осталась у разбитого корыта, в глуши, вдалеке от общества. Одни боятся ее необузданной ярости, другие и вовсе считают сумасшедшей. Нда…

— О! — картинно воскликнул Ишихара, но опьяненная алкоголем и под впечатлением от новостей Сатико совсем не заметила фальши, — Хочешь я познакомлю тебя с твоим дальним родственником?

— Родственником? — переспросила девушка, отвлекшись от мыслей.

— Ну когда-то их род отделился от Морозовых, — пояснил Тоши, и незаметно указал на молодого человека собиравшегося отобедать за столиком в другом конце зала, — Это он! Константин Брюхов, собственной персоной!

— Ого, он что прибыл сюда с принцем Михаилом? — спросила Сатико.

— Насколько я знаю нет, но ты можешь сама задать ему этот вопрос, — продолжал гнуть свою линию Ишихаоа, толкая латницу к знакомству с Костой, — Тем более о Морозовых сможешь узнать, так сказать, из первых рук.

— Ммм… как-то неудобно, — заговорила природная осторожность.

— Да брось, Костя прост в общении, душа компании, кстати его пригласила на свадьбу Умеко Накагава, вы же вроде даже сидели вместе за одной партой, — расставил очередную ловушку Тоши, — Кстати ты там будешь? Видел тебя в числе приглашенных, наша группа соберется почти в полном составе!

— Даже не знаю, — пожала плечами Сатико, но подозрения относительно Брюхова отпали сами собой, раз человека приглашают Накагава, значит он как минимум неплох, — Я птица подневольная, могут не отпустить со службы.

— Жаль если ты не сможешь, компания там замечательная. Ребята устраивают гонки по ночной столице, выезды в море на яхте, — начал расписывать Ишихара, — Кстати там сейчас немало выходцев из России, веселые ребята.

— Я постараюсь, — сдалась под напором Сатико, ей и самой захотелось увидеть товарищей по учебе.

— Ты не против если я приглашу Костю к столу? Познакомишься, заодно разузнаешь про Морозовых, уж он точно знает больше меня, — улучил момент Тоши.

— Хорошо, — решительно кивнула Сатико.

Ишихара встал и подошел к еще только размещающему заказ Брюхову. Парни разыграли неожиданную встречу. По легенде они знакомы еще с времен работы Тоши в посольстве. Ну и тут продолжили тесное общение в тусовке, которая была близка к Сатико. Там периодически мелькало достаточно однокурсников и знакомых девушки. После небольшой паузы оба подошли для знакомства.

— Сатико, знакомься это мой старый товарищ, младший наследник рода Брюховых, Константин, — презентовал Тоши, стоящего рядом статного мужчину. Парень не был красавцем, но притягивал хищной, опасной внешностью.

— Брюхов младший, — по-гусарски щелкнул каблуками Коста и как можно дружелюбнее улыбнулся.

Василий дал братишке разрядку, которая стоила жизни пары таек, так что сейчас маньяк как можно глубже загнал демонов, терзающих его душу, и выглядел вполне сносно. Природный магнетизм потягивал взгляд, а не отталкивал, когда через маску проглядывала истинная сущность. Задача, поставленная хозяевами, была гораздо легче изначальной, требовалось лишь заслужить доверие и не переходить определенных границ. Основная работа ляжет на Андрея Салтыкова, уже легче.

— Сатико, — скромно улыбнулась девушка.

Все трое немного побеседовали, благо, как ни странно, у них оказалось много пересекающихся интересов: увлечение боевой магией, русская кухня, гонки, на удивление немалое количество общих знакомых ну и наконец Морозовы! Коста еще более усилил впечатление произведенное Ишихара, незаметно закрепляя за северным кланом репутацию на всю голову отмороженных садистов.

Обед плавно перетек в совместный поход по магазинам. К удивлению, Сатико Коста прекрасно разбирался в брендах, мог дать дельный совет по той или ной вещи, да и сам с энтузиазмом примерял костюмы, обувь, часы… парни галантно подарили девушке пару аксессуаров, но сделали все это без намека на ухаживание, по-дружески. Так что у Сатико даже не было повода насторожиться.

А вечером предварительно согласовав с подругами они уже впятером отправились вначале в бар, а потом на танцпол, где здорово оттянулись. Между делом Сатико получила информацию о Морозовых, там были сухие факты, но они легли на первое впечатление созданной Тоши и Костой. Так что латница увидела лишь подтверждение корректным словам своих новых друзей и решила для себя, что лучше к теме родни пока не возвращаться.

* * *
Григорий угрюмо сидел у компьютера в ожидании, когда техники клана настроят защищенный канал с домом. Вести неутешительные, прибывший позже Брюховых воевода сумел первым встретиться с Сатико, но покушение на балу все смазало, обстоятельно поговорить не получилось. Однако, обещание скорой встречи, да и знакомство через дядьку самого принца Михаила можно считать неплохим началом.

Успокоенный прогрессом Холод не стал форсировать события и решил немного выждать. Девочка должна прийти в себя и созреть для разговора. Но это было ошибкой, враг понимающий, что может все потерять активизировался и по докладу наружки провел тонкую подводку младшего Брюхова к объекту. И чего теперь ждать, не знал никто.

— Как успехи, Григорий? — раздался грозный голос властительницы Севера.

— Плохо, матушка, — повинился воевода, — Обскакал меня Брюхов младший, свел с девочкой знакомство накоротке, отобедал, безделушек купил и даже станцевал, — закончил печальный отчет старый вояка.

— Хмм… в постель не потащил? — задала вопрос Морозова.

— Нет, вел себя прилично, — рапортовал Григорий.

— Плохо! — неожиданно заключила боярыня, — Значит решили сыграть тоньше.

— Эээ… не понял, матушка, — зачесал в недоумении затылок воевода, старая еще детская привычка. Суровая боярыня щедро раздавала нерадивым ученикам тяжелые подзатыльники, рука у воительницы крепкая, удар поставленный. После такого обучения голова мгновенно отчищалась от ненужных мыслей и была готова к восприятию знаний, а у Гришки остался рефлекс.

— Э-хе-хе, у меня есть для тебя новости похуже, к вам наладился Андрей Салтыков, — ошарашила воеводу боярыня.

— Ого, чего это они удумали? — Григорий терялся в догадках, для того чтобы украсть или убить с лихвой хватало братьев Брюховых, зачем мараться целому второму наследнику рода?

— Кто же их знает? — устала пожала плечами боярыня, годы ее не пощадили, да и горькие потери тяжелым грузом тянули к земле, а тут новая напасть, — Ты там смотри, не зевай! Потеряешь внучку, лучше домой не возвращайся!

— Все сделаю боярыня! — после такого напутствия верный Григорий, не раздумывая отдаст за Сатико жизнь.

Гвардейцы Морозовых круглосуточно вели наблюдение за объектом и готовы были в любой момент вмешаться, чтобы устранить угрозу. Однако у них не было доступа к официальным мероприятиям, которые могла посещать девушка, например та же свадьба, промелькнувшая в сегодняшнем разговоре. А это напрягало, Брюхов в этот момент будет рядом, а возможно и Салтыков. Как проконтролировать ситуацию в таком случае? Надеяться на организаторов мероприятия изначально проигрышная позиция. Что делать?

* * *
Морико к стыду своему проспала ежедневную утреннюю пятиминутку. Причем это правило для руководителей служб она завела сама. Короткий отчет в момент, когда на пост заступала очередная смена помогал сосредоточиться на подозрительных моментах и не упустить важные детали. Как правило ничего особого не происходило тем не менее бдительность терять нельзя. Работа охраны тем и сложна, на девяносто девять процентов она состоит из рутины, и тут важно, чтобы чувства не притупились. Потому что именно этого будут ждать киллеры!

Но вчера ночью Гэндзи с девчонками просто ее загоняли! Когда наконец встанет это чудо-руна? Сказочная «регенерация» омоложение, ммм… Морико сама себе простила небольшое отклонение от заведенного порядка, ну может быть у ханси один выходной? Однако как обычно бывает именно в этот день должно было что-то случиться.

В обойме Мотонари было несколько подразделений. Магическая поддержка — ее собственные ученицы, охрана периметра — когорта латников. Помимо очевидных для простого обывателя служб, были и не совсем стандартные, но однозначно необходимые подразделения. Это техническая группа, помимо классических операторов включающая дроны, хакеров и видеонаблюдение. Разведка, ведущая наружную слежку и профилактику угроз.

И сегодня начальник разведслужбы ждал леди Мотонари с срочным докладом. В его ведении была не только непосредственная охрана объекта, но и мониторинг самих бодигардов. Враг ведь мог зайти с разных сторон, и вербовка или давление на телохранителей один из способов достать объект. Так что контроль личного состава был важной частью работы защитников Повелителя Зверей.

— Леди Мотонари у меня срочная информация, касающаяся вашей ученицы Сатико, — с ходу взял быка за рога офицер.

— Я слушаю, — встревожилась Морико.

— Возможно это не касается непосредственно объекта, — осторожно начал разведчик, — Но вокруг Сатико ведется непонятная игра. Мы зафиксировали интерес аж трех отдельных групп. Причем, по нашему мнению, все они определенным образом связаны с Российской Империей.

— Хмм…, - удивилась леди Мотонари, — Подробности?

— Первая группа — это топтуны местного независимого рода Оота, но их подстраховывают боевые группы, состоящие из гайдзинов. Работают топорно, скорее это хорошие солдаты, но плохие шпионы. Часть из этих людей мониторинговые группы связали с вот этим человеком, — начальник разведки продемонстрировал фотографию сурового мужчины.

— Хмм… кажется я видела его на балу в свите принца Михаила, — припомнила Морико.

— Да он формально состоит в ней, но по факту это глава клановой армии семьи Морозовых, Григорий Холод. Довольно известная личность в своей стране, — гордо заявил разведчик, на самом деле это отличный результат. Быстро он вычислил одного из интересантов.

— Понятно, насколько я понимаю это родственники Сатико со стороны матери? — уточнила ханси.

— Да, абсолютно верно, — кивнул головой разведчик и продолжил доклад, — Вторая группа мягко говоря более профессиональна и нам удалось вычислить их только по чистой случайности. Один из разведчиков сталкивался с ними на прошлой войне, по крайней мере уверен, что подчерк неизвестных абсолютно идентичен элитному подразделению «Призрак». Правда это даже не сведения, а скажем голос интуиции.

— Ого! Личная охрана членов Правящего Дома? — удивилась Мотонари, — Каким боком тут бодигарды принца Михаила?

— Мы не понимаем, — замотал головой разведчик, на самом деле это не его уровень компетенции, — Даже не очень уверены, а были ли они.

— А кто третья сторона? — решила добить вопрос Морико.

— Мы установили вот этих фигурантов, — разведчик выложил на стол еще две фотокарточки, — Братья Брюховы, ребята с довольно омерзительной репутацией. Мы запросили сведения у коллег, эти двое известны как «мясники». Прозвище говорит само за себя.

— Нда…, - постучала пальцами по столу Морико, — Понятно, что ничего не понятно. Чувствую будет проще вернуть Сатико обратно во дворец. Сейчас она потенциальная угроза для объекта.

— Что нам предпринять? — попросил указаний разведчик.

— Пока ничего! — коротко ответила Мотонари, — Сатико я лично запрещу покидать периметр до выяснения ее статуса. Учитывая возможное участие людей принца Михаила, дело приобретает совсем другой оборот. Мне нужно доложить обо всем Иерарху, думаю это компетенция Корпуса или даже Службы имперской безопасности.

Глава 25 Приятные новости

Кот грустил, глядя на наполненный жирными карпами пруд и слушая треск веток под тяжелыми тушами диких кабанчиков и молодых оленей. Все это богатство, как и обещал Гэндзи, привезли на днях. До того это была ежедневная тема утренних переговоров, упреков и взаимных подколок. Однако сейчас, когда цель достигнута, Юкихе неожиданно понял, что хотел не этого. Все это суррогат, охота и рыбалка там, где жертве не уйти, нет азарта, нет переживаний, будоражащих кровь.

Битвы? Возможно. Котам-воинам нужна кровь врага. Пролитая не ради пищи, а за ареал обитания, самок и котят! Вот! Самка! Это и есть первопричина! Вчера брат со своими самками вытолкал его из своей пещеры. Все правильно чужаку не место там, где властвует лидер прайда. Одобряю! Гэндзи все больше и больше становится похож на нормального кота. Покрывает самок, ест много мяса, бьет других котов… Он стал самостоятельным, а где моя самка? Где мои котята?

Юкихе скучал и копался в себе на дощатом помосте, уходящем едва ли не в центр пруда. Его сделали совсем недавно, видно, чтобы ему было удобнее рыбачить, не гонять юрких карпов по берегу, а хватать прямо с глубины. По краям деревянного сооружения заботливо поставлены коробы с кормом, ударишь по нему и на запах пищи слетаются жирные рыбки, а там короткий взмах когтистой лапой и все… Хитер человек.

— Хвостатый, чего нос повесил? — раздался голос за спиной. Юкихе давно почувствовал знакомый запах, но презрительно не поворачивался. Не достойна эта человеческая самка его внимания.

Неожиданно котятоненавистница плюхнулась рядом и запустила свои пальцы за уши, прямо туда, где так приятно. Юкихе растерялся и к стыду своему едва ли не замурлыкал от приятных ощущений. Но дух охотника взял свое и тяжелое тело с места рвануло вверх, спина округлилось дугой, а сам зверь стал визуально чуть ли не в два раза больше. Какая наглость! Гладить боевого горного кота? Это позволено считанным единицам!

При этом Сатико до того находящаяся в прострации неудачно сделала шаг назад, провалилась в пустоту и благополучно бултыхнулась в воду. От неожиданности девушка едва не захлебнулась, шок, холодная вода и резкое падение сыграли плохую службу. Котятоненавистница, согласно уставу, облачилась в сегментную броню, и та быстро потянула ее на дно. Латница отлично подготовлена и в обычной ситуации вода для нее не проблема, но случилось иначе…

* * *
В лаборатории, где занимался браслетом из артефактов неожиданно колыхнулось до того стабильное энергетическое поле. В комнате из как будто из неоткуда соткался телепортировавшийся энергетический зверек. Не мой! Это питомец Посланника. Хмм… с моей стороны непростительная небрежность, надо срочно огородить жилье от такого вмешательства извне. Нужно или выкупить дом одного из старых аристократических, но обедневших родов, или как-то приспособить в этом поместье защитные артефакты.

Уже понятно, что древние комплексы как минимум оберегают дом от визитов энергетических сущностей, идентифицируют невидимок и «танцоров тел». Даже этого вполне достаточно, чтобы серьезно задуматься о защите поместья Кимура или смене на более безопасное жилье. С учетом количества покушений на мою персону это не каприз или паранойя, а чуть ли не первая необходимостью. Все решено надо нанести визит в Голден Гай, там лучшие лавки артефактов в столице. Ну и подумать над тем, где жить.

За этими мыслями совсем забыл о госте. Тот терпеливо дожидался, когда я очнусь. К тому же вернулся Рису и два бельчонка пользуясь случаем решили немного пошалить. Сформировал пару капель магической энергии и «накормил» обоих. Радости и умилительным прыжкам не было конца. Видно, порция слишком щедрая. И точно, посмотрел на свое «сосредоточие» оно растет семимильными шагами.

Есть тому объективные причины: во-первых, это регулярный секс с ханси, каждый раз дающий солидную прибавку моим силам, а, во-вторых, работа собранного мной браслета. Артефакт постоянно накачивает тело энергией и заставляет магические узлы интенсивно расти. Кстати, у девчонок схожий эффект. Акира так очень скоро продвинется до следующего ранга, надо подумать над более мощными браслетами для нее или бусы какие сочинить?

Бельчата тем временем успокоились, и гость переместился вплотную ко мне. Короткий волновой импульс и в голове возникли образы Посланника. Однако этих людей явно сильно припекло, они сделали для меня больше, чем родная Империя. Найдена самка горного кота, ее уже приобрели и зверь в пути, на боевом катамаране «Вака-друа» в сопровождении целого отряда свирепых бойцов. Через пару дней роскошная белошерстая красавица будет у меня в поместье. Отличные новости!

Но это еще не все, король Маори шлет мне питомца в знак будущего сотрудничества. Но, помимо этого, аборигены подтвердили возможность создания «мятежных духов». При этом предлагают вариант, даже лучше, чем тот на который рассчитывал изначально. Как я понимаю, «веретено» — это боевая ипостась энергетического духа, а есть ее мирные, безобидные собратья. Так вот их мне готовы поставлять в любых количествах и даже могут обсудить возможность обмена или предоставления копирующего артефакта в собственность.

Это то, что мне надо. «Веретено» хоть и генерирует море энергии, но нестабильно и выдает мощь скачками, что не есть хорошо для боевой машины. А вот более спокойный собрат — совсем другое дело. Правда там есть какие-то нюансы при изготовлении, но о них обещали поговорить позже при встрече. Сейчас отправили в дар пять артефактов, будет из чего построить боевые машины. Пора обзаводиться личной гвардией. Новости прямо одна лучше другой.

Первым делом, конечно, поспешил к питомцу. А то кот чахнет и толстеет без дикой охоты, битв и самок. Даже полная оленей и кабанов роща и пруд с карпами уже не радуют Юкихе. В доме усатого не нашел, у него тут всего пара любимых мест, так что проверил кухню, чердак и двинул дальше. В кусочке девственного леса тоже пусто, значит усатый рыбачит или тупо пялиться в воду. Ей богу иногда боюсь что утопится.

Когда добрался до помоста, сооруженного по моему приказу специально для усатого, то застал весьма странную картину. Питомец за каким-то лешим кого-то топил, ну или наблюдал за тем, как кто-то отчаянно пытается выплыть из воды. Над озером несколько раз возникала чья-то рука, но не находя опоры вновь уходила вниз. Черт неужели кто-то реально тонет? Я ускорился и активировал «астральное зрение». Там и на самом деле уходил на дно маг.

— Юкихе, что случилось? — спросил я мысленно пока бежал до места трагедии.

— Она случайно упала, — непонятно ответил кот, но самое главное по эмоциям я понял, что это не враг и не агрессор, А то вдруг хвостатый расправился с лазутчиком, а я его спасаю. Хотя какие-то странные и на удивление знакомые отголоски неприязни были…

— Понял, — ответил я и уже летел ласточкой в воду.

Пред погружением расчетливо провентилировал легкие, сделав несколько глубоких вдохов и выдохов, так что в момент прыжка тело было максимально насыщено кислородом. Активировал руны «силы» и «скорости», несмотря на то что под водой темновато мне это не мешает, пользуюсь «астральным зрением» и легко нахожу утопленника. Он еще не сдался, сопротивляется стихии и активно машет руками и ногами. Но почему-то не смотря на титанические усилия идет на дно.

Ага, разобрался! Тело в доспехах, не самый лучший вариант. Как быть? Он явно мешает своей активностью, чего доброго, меня на дно утащит. Не миндальничая, врезал тонущему по удачно подставленному затылку. Черт, крепкий какой-то, пришлось еще раз повторить пока угомонился. Дальше дело техники схватил под шею и рванул вверх. Тяжело, но татуировки усиления сделали из меня аналог торпеды, ну или подводного буксира.

Вот и воздух! Первым делом жадно вдыхаю, потом цепляюсь за помост и подтягиваю жертву, тяжело блин. Ого это девушка! И я ее даже знаю. Но сейчас времени нет, она похоже нахлебалась, ну и я слегка перестарался, успокаивая Сатико под водой отеческими подзатыльниками, да рука у меня стала тяжелой прямо как у Горо Танака. Кстати, надо к папе и маме съездить, давно не был. Я им еще толком не рассказал о своих непростых семейных отношениях…

С натугой вытащил тело на помост. Нда… дальше по классике: непрямой массаж сердца, пятнадцать коротких надавливаний, следом вдувание воздуха два раза и все по кругу. Главное не использовать пси, не хватало мне еще Сатико в семье. До сих пор яички в мошонке прячутся, когда ее вижу, а сейчас и вовсе скукожились. Сука! Сука! Девушка неожиданно очнулась и резко согнул одну из ног в колене. Я понимаю, что не специально, но опять! Как больно блин!

— Ты хотел меня утопить! — во весь голос завопила очнувшаяся, как только вода покинула ее легкие. Что-то, мне подсказывает, коленка согнулась совсем неслучайно.

— Может спасибо скажешь? — буркнул я в ответ, отодвигаясь от истерички подальше.

— За что! — как умалишенная орала она, — Вначале твой кот толкнул меня в воду, а потом ты дважды ударил под водой!

Я обалдел от такой логики, а зачем мне тогда вытаскивать ее наверх? Но на всякий случай мысленно спросил Юкихе.

— Ты что толкнул ее в воду?

— Котятоненавистница сама упала, и это спасло ее от моих когтей, — усатый ответил двояко, вроде как вреда ей не причинял, но потенциально мог.

— В общем смотрю ты в порядке, так что дальше сама справишься, — бросил неблагодарной Сатико и не обращая внимания на ее сквернословия увел Юкихе за собой.

Вместе с котом мы молча, не сговариваясь пошли в укромный лесной уголок. Там в дубовой роще прежними хозяевами устроена небольшая площадка на деревьях. Иногда проводили там время после совместной охоты, разделяя пищу и общаясь. Прада таких минут становилось все меньше, слишком много проектов взвалил на себя. Но скоро с одиночеством и депрессией питомца будет покончено.

— Как дела, брат? — первым нарушил молчание усатый.

— Отлично! — ответил я, предвкушая реакцию безмерно озабоченного Юкихе, — У меня замечательные новости, Посланник нашел тебе подругу!

Я ожидал чего угодно: ментальных криков, безумных прыжков и пируэтов по кругу, но произошедшее превзошло все мои ожидания. Кот испуганно замер, присел на задние и лапы и как-то даже по-человечески завис.

— Самку?!? — в этом вопросе было столько надежды и желания, что я забыл все подколки и подначки, которыми хотел отомстить коту за угрозы комментировать процесс покрытия самок.

— Да, брат! — просто ответил я.

— А если я ей не понравлюсь? — вдруг спросил меня Юкихе, обнажив свою ранимую натуру.

— Эээ… прижмешь ее лапой к земле, ну и засадишь! — повторил я другу его же совет.

— Это да! — кот довольно улыбнулся и замурлыкал, предвкушая. Временная слабость быстро уступила место былой самоуверенности и браваде. Тру-ту-ту! Труба завет! Именно так ассоциировался в моей голове ритм, который завладел питомцем.

Про досадный инцидент с Сатико тут же забыли, у меня впереди горячие деньки. Надо закругляться с экспериментами, выбрать окончательный эскиз и в сжатые сроки изготовить уже не опытные, а предсерийные модели мехов. Мне скоро уходить на Финал Больших Игр, а пять бойцов, облаченных в доспехи, станут серьезным аргументом против любого агрессора. Неуютно оставлять девчонок одних, а так защита! Уже сейчас по всем прикидкам они будут как минимум равны матерым латникам, а по мощности прямого залпа вполне могут превзойти элиту Корпуса.

Латники скорее всего будут мобильнее, быстрее и гибче, что в городском бою или охране объекта гораздо нужнее. Затеваемые же мной мехи, это скорее мобильная машина огневой поддержки взвода или роты. Но и она может воевать в условиях города, правда главным образом за счет подавляющей мощи и крепких титановых щитов. Ближний бой по моему замыслу будут тянуть другие модификации мехов, а точнее сказать люди в артефакты доспехах, когда я смогу скопировать энергетическое оружие и щиты. Тогда можно и с гвардией Императора потягаться…

Сейчас нужно ускоренно собирать машину. Титановые щиты, гидравлика, сервоприводы, навесное и встроенное оружие, системы жизнеобеспечения, электроника… Все это уже приобретено, причем у лидеров в своей области. Архитектуру и мозги привезли из Британии, электронику и гидравлику из Германии, титан и оружие из Российской Империю, в общем недешевая получится машинка.

По замыслу мех будет защищен многослойной броней, легкой и прочной, правда этого достигли за счет невероятной стоимости. Титан, керамика, нановолокно… в совокупности удалось получить защиту сравнимую с танковой броней, только там это тяжелые стальные плиты, а у нас невесомые композиты и легкие современные материалы.

То же самое и по оружию брали наиболее компактные, но мощные системы: несколько крупнокалиберных пулеметов, гранатомет, две ракетницы с миниатюрными «умными» и смертельными зарядами. С ними и встроенным комплексом РЛС машина сможет успешно бороться, с низколетящими воздушными целями, не говоря уже о своих гусеничных собратьях: танки и БМП мех в условиях города должен уничтожать пачками.

Помимо прочего параллельно решался вопрос перевозки машин, под эти цели полностью переделали два компактных грузовика с высокой проходимостью. Машины забронировали, оснастили мощными двигателями, сделали отсек, где операторы мехов могут снять костюм и передохнуть. К тому же создали мобильную ремонтную мастерскую, с запасными частями, расходниками и опытными техниками.

Мне было крайне важно продемонстрировать успешное применение мехов в бою. Что с учетом моей беспокойной жизни не было особой проблемой. При этом доставлявшее до этого постоянное освещение в СМИ, уверен станет теперь неплохой рекламой для чудо-машин. Так что уже обдумываю трехсменный график работы на мини-фабрике. Дело новое, чтобы сделать пять нормальных шагоходов, материалов на все десять испортим.

Котяра тоже не остался в стороне и развил бурную деятельность. Пока я прикидывал свои технические возможности Юкихе несколько раз стремительно спускался с облюбованной площадки и вихрем носился с одного конца поместья в другое. Чувствую выкатит он мне список задач. Блин тут, итак, дел невпроворот. Кот в хозяйственных делах зануден и последователен, надо сваливать пока не поздно.

— Мне нужна пещера, — питомец не стал откладывать в долгий ящик жилищный вопрос.

— Эээ… может домик из бревен соорудим? — попытался минимизировать появившиеся проблемы.

— Это неприемлемо! — усатый был категоричен, — Только камень, и вход должен быть как минимум в десяти метрах над землей.

— Постой, у нас же нет тут горы! Как я тебе сделаю вход так высоко? — я не на шутку возмутился, — В конце концов хочешь жить наверху, давай я тебе площадку на деревьях расширю, укреплю и тут тебе сложим пещерку из камней.

— Любая нормальная горная кошка поймет, что под лапами шаткий настил, а не крепкий камень, и тогда нам не видать котят! — у пушистика аж шерсть дыбом встала, еще и на жалость давит, — Мне нужна скала, крепкие стены, надежный пол и выход высоко над землей! И дерево у входа, можно кривое, чтобы было обо что когти чесать.

— Твою то мать! — не нашелся я что сказать. В принципе технически можно обустроить тут небольшую скалу с пещерой, площадь сквера позволяет. Однако масштаб работ удручает, это же сколько камня надо приволочь?

— И еще прошу разнообразить дичь. Самки любят вот таких птиц, — в моей голове возник образ семейства фазанов, это решаемо, вроде не самая редкая птица.

— Сделаем! — поддержал я кота.

В итоге еще битых пол часа обсуждали гастрономические пристрастия самок горных котов и как мы, а точнее я буду их удовлетворять. Это еще речь пока не зашла о будущем потомстве. Итого на мне жилищный вопрос, доставка провианта, интересный досуг с выездами на дикую природу и еще куча всяких пожеланий. Половину из которых благополучно пропустил мимо ушей, не знал, что мой питомец такой зануда. Или это самка так его изменила? Прав был учитель, все беды от баб!

Nota bene

Опубликовано: Цокольный этаж, на котором есть книги: https://t.me/groundfloor. Ищущий да обрящет!

Понравилась книга?
Не забудьте наградить автора донатом. Копейка рубль бережет:

https://author.today/work/139349


Оглавление

  • Глава 1 Дела девичьи
  • Глава 2 Непростые проблемы Юкихе
  • Глава 3 Политическая
  • Глава 4 Тренировочный день
  • Глава 5 The show must go on
  • Глава 6 Трэшток
  • Глава 7 Круги на воде
  • Глава 8 Трое из девяти
  • Глава 9 Тени
  • Глава 10 Затишье перед бурей
  • Глава 11 Бой!
  • Глава 12 Бой, продолжение
  • Глава 13 Ремесло
  • Глава 14 Сатико
  • Глава 15 Морозовы
  • Глава 16 Затишье…
  • Глава 17 Бал
  • Глава 18 Танец
  • Глава 19 Танец, финал
  • Глава 20 Версии
  • Глава 21 Наследник?
  • Глава 22 Семейный вечер
  • Глава 23 Коварный план
  • Глава 24 Охота
  • Глава 25 Приятные новости
  • Nota bene



  • «Призрачные миры» - интернет-магазин современной литературы в жанре любовного романа, фэнтези, мистики