КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы  

Неопределенный мир (fb2)


Настройки текста:



Неопределенный мир

Глава 1

Сколько стоит душа?

Артем затруднялся ответить на этот вопрос. Он раздумывал над этим уже не первый день, и пришел к выводу, что душа бесценна. А вот здесь и скрывался подвох. Либо душа была бесплатной, либо имела столь огромную цену, что невозможно было даже представить. Но компания, в которую он обратился, точно знала цену каждой душе, по крайней мере именно так они утверждали, и чем больше Артем узнавал о них, тем больше верил в это. ЭкоТур, туристическая компания, занимающаяся как понятно из названия, экологическим туризмом, принимала оплату только душами.

Артем впервые узнал о компании из контекстной рекламы, преследующей его наверное уже всю жизнь. Поначалу, в подростковом возрасте, он не обращал на нее вынимания, даже первое время переходил по ссылкам, на объявления о практически бесплатных экологических турах, где исполнятся все ваши мечты. Он считал это типичной рекламой очередного развода или просто замануха с совсем не бесплатными турами. Но время шло, Артур взрослел, учился, женился и работал, а реклама не менялась. Менялись картинки и лозунги, но баннеры вели все на тот же сайт, как и много лет назад.

И вот, два года назад, когда Артема постиг очередной жизненный удар, а развод и длинный судебный процесс морально опустошили его до самого дна, он решил съездить отдохнуть, а еще и проверить, что же там за туры такие ему предлагают на протяжении практически всей жизни.

По телефону и на сайте никакой конкретики он не узнал. И там и там ему настойчиво советовали посетить офис и уже там определиться с выбором. И он собрал документы, проверил остаток на счете и сел в автомобиль.

В офисе миловидная девушка-администратор предложила на выбор сотни буклетов с описаниями туров. Туров во все края света и не только.

— Простите, но это — Артем показал девушке буклет — какая-то шутка? Все это одна сплошная выдумка?

— Шутка? Нет, это все не выдумка, все реально, абсолютно реально! — Проговорила девушка изменившимся голосом. От былой приветливости не осталось и следа, теперь ее голос пробирал своей глубиной до самых костей. — Вы же подписаны на нашу информационную рассылку и уже знакомы с нашими основными направлениями?

Артем не стал слушать до конца администратора, на середине фразы встал и вышел из офиса компании. Час жизни был потрачен впустую, но он хотя бы узнал, что такая фирма существует, но продает слишком уж экстравагантные туры, в реальность которых невозможно было поверить.

Спустя полгода Артем подписался на новостную рассылку. С момента посещения офиса и до этого момента он не мог забыть красочные картинки и фотографии в просмотренных буклетах, порой некоторые из них даже снились ему во снах. А еще и реклама ЭкоТур все время маячила в жизни Артема. Он шел на работу и видел баннер ЭкоТур, сулящий выполнить все ваши мечты, заходил в сеть для просмотра прогноза погоды и первым, что он видел, была всплывающая реклама, рассказывающая как же прекрасно отдыхать на берегу кораллового моря, где четыреста дней в году стоит прекрасная солнечная погода. Казалось бы, всего лишь чья-то злая шутка, невозможна в реальности, но почему по вечерам он вновь и вновь вспоминал о тех буклетах, которые успел прочитать? И под конец года он вбил в форму сайта свою почту и стал ждать. Десятки раз за рабочий день он проверял почтовый ящик, просыпался и засыпал с открытым почтовым сервисом на смартфоне. Только спустя полтора месяца после регистрации он получил первое письмо из туристического агентства.

Через год с предыдущего посещения офиса ЭкоТур Артем наконец-то решился снова посетить агентство.

***

В офисе его встретила все та же девушка-администратор, ничуть не изменившаяся за прошедшее время. Артем очень удивился тому, что очень хорошо запомнил и одежду и прическу девушки, как оказалось даже имя на бейдже он уже знал.

— А, Вы наконец-то вернулись! — Юлия радушно проговорила как только они встретились взглядом. — Чай, кофе, новые буклетики?

— Вы меня помните?

— Конечно же, вы заходили к нам примерно год назад, но быстро убежали, наверно у Вас тогда появилось срочное дело, не так ли?

Он поспешил согласиться с администратором, при этом вспомнив, кто или что скрывалось за приветливой внешностью девушки.

— И часто к вам не возвращаются? — Спросил Артем.

— Все возвращаются, все, посетившие наш офис и не выбравшие туристическое направление, или посчитавшие нашу организацию шуткой. — Голос администратора под конец фразы стал тем самым, что год назад напугал его до самых печенок. — У нас еще не было случая, чтобы кто-то не вернулся, а на этом рынке мы уже не первый век! Так зачем вы нас посетили в очередной раз? Стендап клуб ниже по улице!

— Я хочу отправиться в путешествие! — Твердо выговорил Артем.

— Путешествие это конечно хорошо, — иронично произнесла Юлия — но сначала мы должны проверить вашу платежеспособность! — Девушка бодро застучала по клавиатуре и через несколько минут она оторвалась от заполнения формы, которая тут же выползла из принтера.

— Впишите фамилию и полное имя, а вот здесь распишитесь, и в конце не забудьте поставить дату.

Артем быстро пробежал глазами по одной страничке текста, но ничего серьезного так и не нашел, просто соглашение о неразглашении, примерно такую же форму он подписывал на своей работе. Заполнив все нужные поля, он отдал лист девушке.

— Проходите в четвертый кабинет, вас встретят. Девушка показала себе за спину, где располагалась дверь, незамеченная Артемом до этого момента. Артем нерешительно прошел в дверь.

Кабинет с цифрой четыре отыскать не составило труда. Артем только протянул руку для того, чтобы постучать, как дверь тихо открылась и на пороге его встретил мужчина преклонного возраста, облаченный в темно-синий халат.

— Присаживайтесь! — Человек, хотя сейчас Артем уже не был уверен, что стоящий перед ним разумный в синем халате, был человеком, указал на кресло, стоящие по центру комнаты. — Закатайте рукава и штанины!

Артем выполнил указания и сел в кресло. Доктор, а именно так про себя решил его называть Артем, налепил на его запястья и лодыжки датчики-присоски.

— Будет немного покалывать, процедура займет минут десять-пятнадцать. Начнем?

Артем кивнул в ответ и сразу ощутил легкое покалывание кожи под присосками. С каждой минутой покалывание все нарастало и нарастало, и он уже хотел сказать, что пора останавливать процесс, но обследование закончилось раньше капитуляции его болевого порога. В последние секунды боль была сопоставима с уколами раскаленной иглы, через которую еще в придачу подавали разряды электричества. Доктор все это время сидел за столом, расположенным в углу комнаты и смотрел на монитор компьютера.

— Поздравляю вас, хорошие средние показатели! Энергетика шестьдесят и отклик на семьдесят два с четвертью!

— И что это значит?

— У вас средний показатель качества души для вашей расы, не плохо и не хорошо, как и у большинства представителей планеты.

— И как далеко я смогу купить билет?

— Тут я вам ничем не смогу помочь, цена и маршрут определяется вашим персональным менеджером, все результаты я уже переслал Марине. Вас уже ждут в третьем кабинете.

Перед уходом Артем задал еще пару вопросов, на один из которых он уже знал ответ. Что произойдет с ним когда он лишиться души? Ответ — ничего, он не умрет и даже ничего не почувствует, продолжит жить как жил. Да и скажем так, по условию контракта он даже не продавал душу, а передавал ее в аренду на миллион базовых лет, после чего она вернется в великий круговорот перерождения. Именно так было написано в одном из буклетов, и старик подтвердил это. Второй же вопрос пришел в голову Артему в момент проверки души. И он был прост и наивен, старик, как только его услышал, сразу скривился, наверное каждый клиент задавал ему такой вопрос.

— На показатели души влияет совокупность предыдущих перерождений, ничего не изменится, если вы сейчас выйдете на улицу и переведете бабушку через дорогу, душа останется прежней! Да и не связана душа с добром и злом, все это понятия субъективные, порой выдуманные самими разумными и разнящиеся от мира к миру. На показатели души влияют ее предыдущие жизни. Вот если бы в одном из миллиардов ее прошлых перерождений были политики, которых ненавидели миллиарды разумных, или полководцы, ведущие за собой миллионные армии, то показатели были бы выше. Так что вы никак не сможете повлиять на стоимость. Максимум, что можно сделать — увеличить капитал следующего перерождения. Но как вы могли понять, никому это не интересно, практически никому не интересно, все живут здесь и сейчас, а не в следующей жизни! И вам пора, вас уже ждут в третьем кабинете!

Артем сидел напротив своего персонального менеджера и ждал. Марина, девушка очень сильно похожая на Юлию, уже полчаса усердно кликала мышкой и печатала на клавиатуре, при это иногда проговаривая что-то вслух на языке, незнакомом Артему. Под конец принтер отпечатал пару листов, которые ему и передала девушка.

— Вот все ваши доступные варианты, до второго округа включительно.

Артем буквально вырвал листы из рук и внимательно начал перечитывать названия туристических маршрутов, выискивая тот самый, выбранный еще полгода назад.

Первая информационная рассылка была не самой интересной для него, агентство лишь объявило о открытии нового маршрута. Но чем дальше он вчитывался в сотню страниц текста, тем становилось все интереснее и интереснее.

Мир, застрявший в середине девятнадцатого века, если брать родное для Артема летосчисление. Мир, в котором магия и технология сплелись в единое целое. Мир, где были маги, достигшие божественного могущества и демоны, пожирающие простых смертных. Мир пара и магии где практически вечные эльфы бороздили небеса на гигантских городах-дирижаблях, гномы двигали прогресс, смешивая древние мистические знания и последние достижения науки, орки были лучшими наемниками и военными мира. И там были люди, не выделяющиеся ничем особенным, ни магическими умениями, ни познаниями в механике, ни воинскими умениями. Люди, средние во всем, но обладающие высокой плодовитостью. И эта плодовитость позволила заселить все земли мира, изгнать эльфов в небеса, а гномов загнать в подземелья. И только орки еще как-то держались под натиском человеческих армий.

«Пар и магия, плебс и дворяне, вечная жизнь и быстрая смерть!» — именно таким был лозунг этого туристического направления. И чем больше читал Артем, тем больше узнавал о нюансах мира, неизвестных большинству населяющих его разумных. В этом мире было все, что мог только желать фанат стимпанка! Но и плата за возможность попасть туда была соответствующей.

С тех пор Артем с нетерпением ждал следующей рассылки и гадал, какой мир будет следующим.

Два месяца не было никаких писем, на третий же Артем набрался смелости и написал в поддержку сайта и попросил скинуть каталог всех туристических направлений. Новых рассылок не было, но он не унывал, он просматривал тысячи описаний туристических маршрутов, парой зачитываясь до самого утра.

И каких только миров не было! Все, что он только мог вообразить могло стать реальностью. Поначалу он просматривал магические миры, как замершие в средневековье так и активно заселяющие галактику с помощью межмировых порталов и магических звездолетов. Но это ему быстро наскучило, ему были непонятны сами принципы магии, разнившиеся от вселенной к вселенной. Толи дело технические миры!

Именно среди таких миров он и нашел тот самый маршрут, который удовлетворял его на все сто процентов. Никакой магии — только технологии! Космические перелеты — обыденность! Нейроинтерфейсы и импланты! Андроиды и искусственный интеллект. Он часами пересматривал фото и видеоматериалы, смотрел записи космических боев и читал описания сотен тысяч освоенных человеком миров. Именно этот туристический маршрут запал ему в душу и сейчас он нашел его в списке возможных для его платежеспособности направлений.

— Вот этот. — Он схватил со стола ручку и обвел нужный ему вариант.

— Так, что тут у нас, второй пояс, достаточно популярное направление, группу соберем туда достаточно быстро, не пройдет и полгода!

Но ожидание затянулось.

Восемь месяцев Артем ждал звонка. Все это время он ходил на работу и механически выполнял свои обязанности, по десять раз в час просматривал, не звонил ли кто, что нередко стоило ему премии, но на деньги ему было плевать, там, куда он собирался, расплачиваться пришлось бы отнюдь не деньгами.

Столь долгожданный звонок как всегда оказался неожиданным. Артем стоял на перекрестке и ждал зеленого сигнала светофора и вполне мог бы не заметить звонка, но пешеходный поток не прекращался даже когда для них загорелся красный, а у него уже горел желтый.

— Ждем вас во вторник, к семи. — Вот и все, что услышал Артем, взяв трубку.

— Что? — Переспросил Артем.

Ответ он не расслышал, фраза на том конце телефонного провода потонула в визге звуковых сигналов стоящих за ним автомобилей, он смог разобрать только заветное "ЭкоТур". Дорога перед ним была свободна и надо было ехать, но сейчас Артему было все равно. На светофоре снова горел красный свет и одной полосе, забитой автомобилями на многие километры предстоит еще раз подождать зеленый.

За час до семи Артем уже сидел на диване в офисе ЭкоТур и попивал зеленый чай, приготовленный Юлией. Стоит признать, Юлия готовила чай мастерски. Вместе с чаем он просматривал буклеты, огромной горой лежавшие на столике, и изредка поглядывал на других клиентов. У ЭкоТур было три направления деятельности: помощь с переездом на постоянное место жительства, короткие туристические туры и длинные туры, которые могли растянуться на сотни лет. При переезде цена — душа, короткий туристический тур — тоже душа, но вот только количество туров может быть больше одного, да и с собой можно взять попутчиков, длинный тур — тут все зависело от длительности и места пребывания. Сегодня Артем был не единственным клиентом, рядом с ним сидело целое семейство, отец, мать и двое детей, которые выбирали куда поедут в этом году. Дети и жена убеждали мужа вновь отправиться на коралловое море. Артем помнил из рекламы, что там было солнечно четыреста дней в году, комфортная температура и лучший сервис второго пояса! В начале Артем попытался установить контакт с отцом семейства и задать пару вопросов, но как только он открыл рот чтобы задать вопрос, Юлия, не отрываясь от просмотра социальных сетей, шикнула на него, да так, что всякое желание общаться у Артема пропало! Администратор сегодня был определенно не в настроении, и отчасти это была заслуга Артема, явившегося в офис на час раньше назначенного времени, да еще застал других клиентов.

Семья ушла к персональному менеджеру, а Артем все просматривал листовки, журналы и буклеты. Наконец пришло и его время.

— Артем, проходите в двадцать третий кабинет, там уже вас ждут.

Он встал и пошел в нужный кабинет, где его встретил мужчина средних лет, и не представившись тот сразу перешел к делу.

— Второй пояс, технологическая вселенная, космос и редкие псионики — пережитки прошлого, я все правильно понял?

— Да, это мой выбор.

— Окей, смотрим дальше. Хочешь стать пилотом, так? Пилотская нейросеть, импланты на скорость реакции, мышечные усилители и укрепление скелета? Базы данных для малых кораблей и обучение под разгоном, все верно?

Артем кивнул.

— Знание языка и социального устройства, легализация на территории содружества и помощь в получении гражданства, все верно? Это все ваши пожелания?

Артем снова кивнул.

— Тогда разберем все по пунктам. Начнем с языка. Языковой пакет основных государств будет загружен вам на нейросеть, и во время обучения вы сможете изучить один из языков под разгоном, а все прочие подучите со временем уже на территории содружества. Социализация, тут все сложнее, но тоже решаемо. Набор баз юриспруденция, культура и социально устройство государства, в котором планируется ваша легализация мы вам загрузим. Вы же уже знаете, что не можете самостоятельно выбрать государство? А вот с легализацией все сложнее, единственный вариант для вас — притвориться варваром, коим вы на самом деле и являетесь, и получить гражданство как эмигрант, случайно попавшим на территорию содружества с окраинных секторов галактики. Мы доставим вас прямо в центр беженцев, где вы и получите гражданство третьего уровня, самое низшие в государстве. К сожалению у вас не хватит средств на оплату полной легенды урожденного гражданина содружества. У вас же средний уровень?

Артем снова кивнул.

— Смотрим дальше, пилотская нейросеть Пилот У2М, универсальная, второго поколения, модернизированная, практически третье поколение, но должен вас предупредить, третий уровень устарел уже как пару сотен лет, в центральных районах уже восьмое поколение, на окраинах, а именно туда мы вас и доставим, в ходу пятое поколение, самое новое. Импланты и усилители тоже второго поколения, полный универсальный пилотский набор. Универсальные базы знаний пилота малых кораблей и обучение под разгоном, все верно?

— Да.

— А самое главное вы наверное забыли, нейросеть, гражданство, базы знаний, но на что вы собираетесь купить себе корабль? Даже самый маленький шахтерский внутрисистемник обойдется в сотню тысяч кредитов, да и жить вам на что то надо! Конечно, вам выдадут в центре беженцев тысячу кредитов, но на долго этого не хватит!

А вот слона он и не заметил. С тех пор, как он выбрал мир или вселенную для переселения, а ехал он именно на пмж, то запросил всю доступную информацию по вселенной. Он встречал упоминание в информационном пакете о местной валюте — кредитах, но как-то пропустил самое главное для пилота — деньги, кредиты необходимые для покупки корабля.

— Я вижу о кредитах вы и не задумывались? Вам повезло, мы можем вам помочь! К примеру обменять все ваше движимое и недвижимое имущество на кредиты. Двух миллионов я думаю вам хватит и на корабль и на оборудование?

Агентство взяло оформление всех документов на себя. Так, буквально за неделю он стал обладателем рабочей визы одной далекой и очень неспокойной южной страны. От Артема требовалось только купить билет до места назначения. Он уволился с работы, купил билет и подписал генеральную доверенность на распоряжение всем своим имуществом.

Все мосты были сожжены.

Глава 2

Крупнейший транспортный комплекс на континенте встретил Артема лязгом и гулом, не прекращающимся ни на секунду. А еще была жара и пыль, вонь сгорающего дизельного топлива и запах прелых водорослей. Океаническая гавань позволяла отправлять сельскохозяйственную продукцию во все точки мира. Миллиарды тон зерна и тысячи контейнеров — рефрижераторов, забитых мясом, ежегодно проходили через эти морские ворота континента. В этот порт и устроили Артема на работу. Работу, на которой он ни разу так и не появился. И без него, младшего логиста складских помещений, а именно такая должность была указана в договоре, все здесь прекрасно работало.

Добраться до нужной проходной было достаточно сложно. Порт и аэропорт — единственные места в городе, по внешнему виду соответствующие двадцать первому веку, весь остальной город замер в средневековье. Невысокие дома из песка и палок, кучи мусора и толпы праздно шатающихся аборигенов, вооруженных ножами и топорами. У отдельных представителей местных обитателей даже встречались автоматы Калашникова, украшенные разноцветными ленточками и клыками животных. По улицам конечно на лошадях не ездили, лошадей тут заменяли китайские мопеды и автомобили разной степени потрепанности, но пару раз, пока Артем добирался на такси из аэропорта в порт, он видел наездников на ослах, гордо идущих прямо по центру дороги. Таксисту пришлось даже хвататься за автомат, лежащий рядом с ним, чтобы уговорить кавалеристов уступить дорогу. Так, на побитом жизнью и в некоторых местах пулями автомобиле, Артем долго плутал по бесконечным маленьким улочкам, облепившим порт со всех сторон, слушал крики таксиста на нерадивых пешеходов и готовился сделать свой последний шаг в неизвестность.

Артем на проходной показал охране договор и паспорт, и его сразу пропустили без всяких вопросов на территорию. Охранник даже объяснил ему на ломанном английском, как добраться до нужного склада. Артем неплохо знал язык, но все что он понял — ему нужен был электрокар, который и довезет его до места.

Складская зона, расположенная рядом с портом, должна была стать его прибежищем на ближайшие месяцы. Огромные ангары, тысячами расставленные по территории за высоким забором, на первый взгляд ничем не отличались от других складских зон. Тысячи рабочих загружали и разгружали разнообразные грузы, грузовики и погрузчики круглосуточно сновали по территории, больше похожей на город. Но больше всего было электрокаров, везущих коробки и свертки, тюки и грозди рабочих.

На в ходе в нужный ангар проверка уже была намного строже. Проверили и отпечатки пальцев и сетчатку глаза отсканировали, попросили на родном языке вслух посчитать от одного до десяти.

— Добрый день, Артем Павлович. — На русском языке с ним заговорил мужчина, непонятно как успевший подкрасться со спины, пока он считал вслух. — Мы ждали вас утром. Я куратор вашей группы, идите за мной, а вещи, — он указал на маленькую сумку в руках Артема, — оставьте здесь, их доставят вам в номер!

Куратор прикрикнул на охранников на неизвестном языке, точно не на местном, Арт уже наслушался его за время своего короткого пребывания в стране и точно мог определить, местный или нет язык, и один охранник буквально вырвал у Артема сумку из рук и побежал куда-то вглубь ангара.

— Не волнуйтесь, с вещами все будет в порядке, пойдемте, нас уже заждались!

Четырнадцать человек, именно столько решили покинуть навсегда родной мир. Тринадцать, если без Артема. Именно эта чертова дюжина и ждала их в небольшом зале в одном из закутков гигантского склада. На их, с куратором, появление никто даже не обратил внимания, только один парень, поздоровался с ним на немецком, как только они вошли в зал ожидания. Артем же рассматривал своих будущих попутчиков и пытался определить, что именно сподвигло их на переезд. Двенадцать мужчин, разного возраста и национальностей и одна девушка-азиатка, лет двадцати.

— Вот мы и все в сборе, прошу за мной! — Куратора поняли все, хоть он и говорил на русском.

Дальше они всей толпой спустились в подвал, и если наверху был ангар из тонкого листового железа, раскаленного под местным солнцем, то под землей их встречали добротные стальные двери, толщиной в десяток сантиметров и долгожданная прохлада кондиционируемых помещений.

Их путь окончился уже в настоящем конференц зале, небольшом, но достаточном для размещения пары десятков человек. Куратор занял место за столом на трибуне а переселенцы расселись по залу, ожидая начала.

— Итак, раз все здесь, то мы можем начинать! Для начала я хочу вас поздравить, вы выбрали лучшее туристическое агентство на рынке! Я конечно скромно умолчу, что мы единственные на рынке подобных услуг! Все вы здесь только с одной целью — переезд в понравившуюся вам вселенную и именно тут мы будем подготавливать вас к этому! Здесь вы получите полные знания о месте вашего будущего проживания! Знания и навыки!

— Практически каждый из вас выбрал разные вселенные для переезда, тринадцать вселенных, но в вашей группе есть два исключения, первое это два клиента в одну вселенную, что встречается не так уж и редко. Второе — мир четвертого пояса или округа, столь высоко продвинувшийся в изучении науки, что их технологии не отличимы от магии, а вот это уже редкость, не у всех на этой планете хватает средств для оплаты путешествия до четвертого пояса. Примите мои искренние поздравления, Элен! — Куратор обратился к девушке. — Ваши предки были воистину великими людьми, раз оставили вам такую душу!

Ответом был лишь сдержанный кивок, после которого куратор сразу продолжил свою речь:

— Но обо всем вам расскажут на вводной лекции, сейчас мы решаем общие организационные вопросы. Обучение продлится минимум три месяца, максимум шесть, так как вы одна группа, то все зависит от скорости, с которой освоят базовый пакет знаний клиенты, отправляющиеся в технические миры, где нет ни баз знаний, ни прямой записи информации в головной мозг. Еще пару недель вам понадобится на коллективное тренировки и обучению работе в группе, переход будет не простым и вам всем нужно будет потренироваться работать в команде! — Куратор посмотрел на Артема — Я так и не представился, меня зовут Себастьян. А сейчас я кое что вам раздам!

Он выложил на стол коробку, достав ее из ящика стола.

— Здесь коммуникаторы, одеваются на руку. Они служат вам и ключом и проводником по территории нашего учебного центра. Мобильным телефоном и удостоверением личности во время ваших прогулок в городе. Просто покажите их полицейскому или представителю местных преступных организаций и все. Все вопросы сняты, и постарайтесь никого не убивать, даже если вас будут грабить, а если уж такое случилось, то проверьте, не попали ли вы под видеокамеры или нет случайных свидетелей, снимающих все на телефон.

Ни у кого другого в кабинете последние слова куратора не вызвали никакого интереса, кроме Артема, что не осталось незамеченным Себастьяном.

— Не удивляйтесь так, Артем, не все же, как вы — идеалисты, бегущие за эфемерной мечтой, у некоторых из присутствующих здесь есть и проблемы по насущнее, например они находятся в международном розыске за череду терактов или тоже в розыске, только вот ищут их не представители законной власти, а международные преступные организации. Всякое бывает в жизни! Но вам нечего бояться, мы гарантируем вашу полную безопасность, пока вы находитесь на территории нашего учебного центра!

— И раз мы закончили и у вас нет вопросов, то разбирайте браслеты, в них уже заложено ваше индивидуальное расписание. И чем быстрее мы начнем, тем быстрее вы покинете этот, скажу вам честно, не самый гостеприимный мир!

Стоило только надеть браслет на руку, как тот моментально уменьшился, сдавив запястье с такой силой, что у Артема даже на секунду потемнело в глазах. Впрочем в состоянии жгута браслет был лишь пару секунд, хватка ослабла, а над браслетом появилась приветственная надпись на русском, спроецированная прямо на воздух.

«Добрый день» сменилась на «Маршрут построен. Следуйте графическим указателям. Пункт назначения — ИЖМ».

Артем поднес палец к слову ИЖМ и проектор послушно выдал всплывающую справку: «ИЖМ — индивидуальный жилой модуль, предназначенный для проживания курсантов. ИЖМ оснащен….», дальше Арт читать не стал, и так было понятно, что стрелка, парившая выше полотна справочной информации, приведет его к койко — месту.

Оторвавшись от браслета и оглядевшись, Артем не увидел никого из его группы. Зал был пуст, исчез и куратор, только зеленый огонек призывно мигал на индикаторе входной двери.

Пройтись по стрелкам, всплывающим над браслетом не составило никакого труда, двери открывались им же, стоило только поднести браслет к датчику, расположенному прямо на двери. Арт все шел и шел, а коридоры не заканчивались, по его прикидкам он точно вышел за пределы ангара на поверхности, а значит подземелье было огромным, может даже больше чем весь складской комплекс. Но словно издеваясь браслет привел его не к его ИЖМ, а к лифту. Стоило зайти, как браслет завибрировал, и не думал переставать вибрировать, пока Арт не поднес его к считывателю. В лифте Арт проторчал слишком долго, и не понятно было, то ли лифт не сильно спешил везти одинокого пассажира, то ли нужный этаж был очень глубоко.

Кровать, шкаф и стол, вот и все убранство его номера, на столе стояла его сумка. Налево, за пластиковой шторкой, совмещенный санузел. И запах больницы, кварцевателя и дезинфицирующих средств.

— Могли бы и что-нибудь получше предложить, за такую-то цену! — ИЖМ сразу разочаровал Артема своей пустотой и показной стерильностью.

Единственным предметом, выбивающимся из общего серо-синего цветового ряда, в модуле была сумка Артема, стоящая на столе, именно ее он отдал на проходной охраннику. Арт даже не стал проверять, все ли в ней на месте, ничего ценного там не было, только документы, да пару носителей с личными фото и видеозаписями.

Браслет снова завибрировал, стоило только поднести его к лицу, как на нем спроецировалась надпись: «Вас ожидают в кабинете номер 342, проследуйте к лифту».

Лифт отвез его на нужный этаж, ничем не отличающийся от первых двух, на которых побывал Арт. Те же сероватые-синие стены и такое же расположение и количество дверей. Будто кто-то взял и раскопировал один типовой этаж. Ни табличек, ни указателей, только стрелка над браслетом указывала путь. Арт понял, что прибыл на новый этаж по полу, состояние которого было близко к идеальному, в отличии от первого этажа и этажа ИЖМ, где на матовом покрытии четко просматривались протоптанные дорожки.

***

— Артем.

— Даниэль.

В кабинете 342 Артема встретил еще один переселенец, тот самый, поздоровавшийся с ним при первой встрече на немецком. Языка Арт не знал, но это и не помешало познакомиться. Парень сразу же попросил его называть Дан, а Артем в его речи превратился в Арта, впрочем Артем не был в обиде.

Их попытки наладить диалог на смеси немецкого, английского и русского прервал человек, облаченный в белый комбинезон.

— Вы уже здесь! Простите, что заставил вас ждать! Присаживайтесь вон в то кресло, похожее на старинный фен, руки на подлокотники, стопы на подножку. Проверим ваш интеллект. Обещаю, больно не будет! — За незнакомцем еще не закрылась дверь, а он уже подталкивал Арта к креслу, и в правду похожему на фен из первой половины прошлого столетия, попутно давая пояснения и на русском и на немецком.

Арт толком ничего и не понял, а на голову уже опустился шлем — плафон, внутри которого был кран, показывающий разнообразные геометрические фигуры. Фигуры то застывали на месте, то начинала двигаться по непредсказуемым траекториям, то меняли форму при столкновении с друг другом.

— В Звездном Содружестве для каждой специальности установлен определенный уровень интеллекта. И для этого есть важные причины, так как показатель интеллекта влияет на скорость обучения и освоения новых знаний. — Начал пояснять незнакомец, так даже и не удосужившейся представиться. Хотя, Арт давно заметил, что все сотрудники ЭкоТур не особо стремятся распространять личную информацию. — Для вождения самого простого наземного транспортного средства нужно иметь не меньше восьмидесяти единиц, атмосферная техника — сто единиц. Чем сложнее техника и оборудование, тем выше минимальный показатель. Впрочем, что я, вы наверное и сами это знаете! Интеллект, показатели которого мы сейчас проверяем, не имеет связи с распространенными на вашей планете тестами IQ, тестер сканирует активность вашего мозга и определит коэффициент многозадачности, на основе этих показателей искин выдаст ваш интеллектуальный индекс. Вы готовы?

Артем кивнул подбородком, как единственной видимой из-под шлема частью лица.

— Сфокусируйте свое внимание на фигурах, запоминать их не надо, просто внимательно смотрите. Первые фигуры будут статичными, последующие движутся по разнообразным траекториям, просто отслеживай траекторию их движения. Ничего сложного, и никаких задач решать не надо! После двумерных фигур пойдут трехмерные, также сосредоточите свое внимание на фигурах и отслеживайте траекторию их движения.

Артем до боли в глазах всматривался в разнообразные фигуры, пытаясь понять, как рассматривание разноцветных кракозябр поможет определить его уровень интеллекта. Но потом просто смирился и перестал выискивать хоть какую-нибудь закономерность. И это помогло, разноцветные фигуры ввели Арта в состояние транса, в котором он провел практически десять минут, не ощущая ни течения времени, ни обращая на звуки, издаваемые Даном и местным доктором.

— Вот и все, предварительно у вас девяносто девять единиц интеллекта, вместе с нейросетью будет сто девятнадцать единиц. Пилотский минимум на универсала малых кораблей практически пройден, Плюс еще за год или два при приживлении нейросети еще можно рассчитывать на десятипроцентную прибавку, плюс поставите имланты на интеллект и сможете претендовать на звание пилота средних кораблей!

Дальше доктор сказал что-то на немецком и Дан покорно занял место Артема.

Стоило Дану надвинуть на голову шлем, как доктор сразу же переключил все свое внимание на Арта.

— Простите, не представился, меня зовут Иоан, я местный медтехник, именно я буду устанавливать вам и нейросеть и импланты, обучение вы тоже будете проходить большей частью под моим руководством. Я же не только медтехник, но сертифицированный пилот, инженер, оружейник и штурмовик! На самом деле у меня множество сертификатов в самых разных направлениях, конечно, все сертификаты не самых высоких уровней, но за мой долгий срок работы еще ни кому не понадобился наставник с сертификатом по теоретической физики пространства с шестым уровнем! Сами понимаете — работа такая!

Артем понимающе кивнул. Иоан продолжил, но более собрано:

— Артем, у вас в личном деле написано, что вы желаете установить себе нейросеть второго поколения, Пилот У2М если не ошибаюсь?

Артем снова кивнул.

— Не расскажите почему именно второе поколение? В Содружестве, даже на окраинах сейчас в ходу пятое поколение, а ближе к центру и шестое. Второе поколение сейчас даже в самые дикие миры поставляется только особо ушлыми торговцами, не боящимися за свою репутацию, в Содружестве такое даже даром никому не нужно!

— На сколько хватило средств то поколение и взял! — Такой разговор начал немного напрягать Артема.

— Вы поймите, нейросеть — самое важная для вашего выживания вещь и нет смысла экономить кредиты! Вы же получили компенсацию?

Компенсация у Арта была, вот только пока на словах и никаких два миллиона кредитов у него пока не было.

— Поднесите браслет сюда — доктор достал из кармана пластинку, не больше игральной карты. — Ну вот видите, у вас на счету два миллиона четыреста тридцать семь тысяч кредитов! Хватит и на нейросеть пятого поколения и на импланты, еще чуть-чуть и на базы останется!

— Спасибо за совет, но наверное не надо. Мне еще корабль нужен и оборудование для него. Да и на черный день кредиты должны быть! Неизвестно, как все может обернуться!

— Корабль второго поколения вы купите тысяч за шестьдесят, на оборудование еще тридцать, вот и все! Летайте сколько влезет! Максимум на что вы можете рассчитывать с такой нейросетью, это первые образцы кораблей третьего поколения, Пилот У2М нейросеть модифицированная, и низ третьего поколения кораблей вполне потянет, а вот дальше то что делать? Правильно, надо будет менять нейросеть, не будете же вы всю жизнь таскаться на лоханках из далекого прошлого?

А вот что будет дальше Арт и сам не знал, ему и идея с доставкой пассажиров в другие вселенные даже сейчас казалась бредом, но раз назвался груздем, то придется ехать до конца. Да и для легенды второе поколение подходит как нельзя лучше. Будет типичным дикарем с окраин разведанного космоса, невероятным чудом попавшим в миры Содружества. А кредиты ему были нужны для того, что бы уже на месте сориентироваться, и чем больше будет этих кредитов, тем лучше!

От размышлений о будущем его отвлек Иоан:

— А вас не интересует вариант немного б/у? — Спросил медтехник после долгого молчания. — Вторичная нейросеть. Четвертое поколение, универсальная, да еще и два родных импланта в придачу, при этом еще шесть свободных слотов для подключения имплантов. И всего на тридцать процентов дороже вашего Пилота! За качество не волнуйтесь, все в отличном состоянии, у нас лучшее оборудование, медкапсулы предпоследнего поколения, такого на окраинах не встретишь! Проблем с установкой не будет никаких! И при применении определенных препаратов время развертывания не сильно больше чем у новенькой Пилот У2М. А с помощью этой малышки — доктор указал на пластиковый гроб для великана, судя по всему и являвшийся медкапсулой. — Мы вам в настройках немного подкрутим и всем будет казаться, что у вас Пилот второго поколения! Никаких противоречий с вашей легендой и больше возможностей для успешного старта!

— А Дан уже отказался от вашего предложения?

— Даниэль? Вряд ли ему нужна нейросеть четвертого поколения, у него в личном деле стоит седьмое поколение и доставят ее сюда из миров содружества курьером, как вы понимаете такое у себя мы не держим, слишком дорого и редко находятся желающие купить. Да и не пустят его с четвертым поколением в центральные миры! Седьмое для них минимально — разрешенное для пребывания.

Вот так, совершенно случайно Арт узнал, куда отправляется его новый знакомый. Он конечно догадывался, что не случайно они вместе с Даном в одном кабинете оказались и немец переселяется в одну с ним вселенную, но было неприятно слышать, что Арт не один такой единственный и уникальный.

— А нейросеть откуда? — Спросил Артем.

— О, не волнуйтесь, ничего криминального, просто лет так сто назад, а может и больше, один клиент из вселенной, куда вы направляетесь, пользовался нашими услугами по переезду. С тех пор и осталась! Там, куда он отправился, она ему была без надобности, вот я ее и извлек! Такое у нас часто происходит. От него кстати много чего осталось, комбинезон, оружие, немного баз знаний, все они правда уже устарели, но там набор универсальный и со временем ничего изменится не должно было, вряд ли за сотню лет там изменились законы физики. Много знаний не бывает, да и стоить они будут намного дешевле! Подумайте над этим! Всю информацию по нейросети и остальным вещам я вам на браслет скинул, почитайте, подумайте!

Иоан отвлекся на Дана, шлем с головы которого уже съехал наверх. Арт конечно не селен в немецком, но как произносится цифра два знал, да и вряд ли интеллект у Дана равнялся двойке, да и двадцатке тоже! И последнее еще больше расстроило Арта.

Медтехник снова обратился к Арту:

— Вы у нас сегодня первый в очереди, вам и на следующую процедуру первым быть. Пойдемте за мной!

Артем, Даниэль и Иона покинули кабинет, но путь их лежал совсем не далеко, буквально в дверь напротив. А за дверью, к не малому удивлению Арта и Дана, их ждали оставшиеся двенадцать сокурсников.

Их появление вызвало заметное оживление, азиатка даже вскочила и пыталась расспросить что-то у медтехника, но тот проигнорировал ее, просто утянув Артема в следующую дверь, расположенную за залом ожидания.

— Садитесь в кресло, в этот раз будет больно, но потом! Смотрите прямо перед собой! Сейчас вы выучите основной и самый распространенный язык Содружества! К сожалению других способов быстро выучить язык нет, только гипнограммы. Быстро, но больно! Будет болеть голова, но от силы день — полтора, а на изучение примитивными способами могут уйти годы.

— А через базы знаний и нейросеть?

— Конечно, можно установить нейросеть и загрузить необходимый языковой пакет, да вот только так можно выучить любую базу знаний с языками, кроме того языка, на котором написана интерфейсная оболочка для нейросети. Такие вот глупые ограничения! А у вас второе поколение, написанное на общем языке, и откуда же у нас такая редкость! Обычно их сразу делают под нужды заказчика и на нужном ему языке! Смею вас поздравить, вам достанется нейросеть прямиком из центральных миров! — Но Арт уже ничего не слышал, его разум потонул в цунами образов, слов и понятий. — Не иначе музей какой разграбили!

Глава 3

Чертов доктор не обманул, было больно — но потом!

После сеанса ускоренного изучения языка Арт чувствовал себя прекрасно и даже немного поболтал с доктором, хоть браслет и неустанно вибрировал с требованиями вернуться в ИЖМ. Арт узнал, что во вселенной, куда он отправляется, лучшие технологии для записи информации по средствам гипнограмм, и что все его сокурсники пройдут эту процедуру, получив базовые знания языка. А тем несчастным, чье путешествие ведет их в миры без нейростей и их аналогов, придется еще не один десяток раз заглянуть сюда, изучая и культуру и законы и еще целое множество разнообразных дисциплин. Но Иоан заверил, что Арту такое не грозит, он все выучит с помощью нейросети и баз знаний.

Какое благо, что все обучение у него пройдет с помощью баз знаний, он ощутил буквально этой же ночью. Просыпаться от того, что тебя тошнит, не самое лучшее ночное приключение! Но теперь то стало понятно, почему ему вчера отказали в доступе в столовую! А вслед за тошнотой пришло головокружение. Головокружение сменилось резкой головной болью, а когда сил терпеть уже не осталось Арт потянулся за таблетками. Медтехник настойчиво рекомендовал использовать их только в само крайнем случае, иначе усвоение языка может быть не полным, но к черту доктора!

Трясущимися руками Арт пытался вскрыть прозрачный контейнер с тремя пилюлями, но то ли пальцы не слушались, то ли зрение подводило, иногда пропадая на несколько секунд. Артем до крови из-под ногтей поддевал защелку, но все было тщетно, контейнер так и не поддавался, и сознание покинуло Артема.

В следующее свое пробуждение Арт не стал медлить и сразу же занялся заляпанным кровью контейнером, ибо чувствовал, что второго такого приступа не переживет! Пластик, казавшийся очень тонким, на деле был невероятно крепким, не поддавался ни в какую, и как назло в модуле не было не одного предмета, с помощью которого можно было подковырнуть защелку! За дверь он тоже не мог выйти, браслет ни в какую не хотел открывать дверь, а на мольбы о помощи писал, что его состояние в пределах нормы и нет никакой необходимости в оказании срочной медицинской помощи. Так, в разговорах, криках и мольбах о помощи Арта настиг второй приступ. В этот раз, наверное ради разнообразия, в его мозг не забивали иглы, сейчас его перемешивали миксером!

Третье пробуждение было уже днем. Освещение модуля стало уж слишком ярким, в ночном режиме же по всей базе горели только дежурные огни. И на этот раз Арт чувствовал себя достаточно сносно, хоть и лежал на столе, головная боль была даже не заметна на фоне боли в кончиках пальцев. На указательных пальцах обоих рук и на большом пальце правой руки ногтей у него теперь не было, лишь корка засохшей крови. Ногти нашлись под столом, как и контейнер с пилюлями. Контейнер был точно под ножкой стола, да и трудно было его с первого взгляда опознать в горстке колотого пластика и порошка из таблеток. Такого пробуждения Арт не помнил, но по кровавым отпечаткам, расположенным буквально на всех поверхностях в помещении было несложно установить, что же тут происходило. Дедукция и головная боль всегда плохо сочеталось у Арта, но тут и не надо быть гением, в очередной момент просветления он попытался вскрыть контейнер, но тот не поддался и тут его посетила идея раздавить его с одной стороны, прыгая на столе. Контейнер в пыль, а Арт снова в беспамятство!

От воспроизведения вчерашних событий Арта отвлек вибрирующий браслет, требующий пройти до кабинета 342 для оказания первой медицинской помощи.

— Я сейчас кому-то окажу медицинскую помощь! — Артем буквально сорвался с места, желая отомстить.

***

Месть не удалась.

Арт только бросился с кулаками на Иоана, как тут же был скручен и повален на пол, а его руки оказались в болевом захвате за спиной.

— Убью мразь! — Арт сопротивлялся как мог.

— Я же говорил, у меня много сертификатов, среди них и рукопашный бой есть! — Арт продолжал упираться. Боль, от заломленных рук ни шла в никакое сравнение с тем, что он перенес ночью! — Да послушайте! По другому было нельзя, только так! Иначе все было бы напрасно! Медицинское воздействие не допустимо при работе с гипногаммами! Иначе на выходе получается неполное усвоение!

— А таблетки? — Прохрипел Арт.

— Таблетки — плацебо, да вы и добраться до них не должны были! Контейнер монолитный и открыть его не разрушив у вас бы не получилось! Все колюще-режущие предметы мы у вас изъяли! И опережая ваш вопрос, все вы были под наблюдением искина, а браслет передавал ваши жизненные показатели, ничего страшного не могло произойти! Успокоились?

— Да!

— Хорошо, вставайте, — медтехник отпустил Арта, — руки опустите в ванночку на столе.

Тяжело поднявшись Арт застыл перед столом с небольшой ванночкой из нержавейки, наполовину заполненной мутной пузырящейся жидкостью. С недавних пор он не очень доверял словам местного доктора.

— Да не волнуйтесь, опускайте руки! Ничего страшного не произойдет, даже щипать не будет! Можете мне поверить, зачем мне вас обманывать! — Арт опустил руки в ванночку с мутноватой жидкостью.

Реакция была похожа на обработку раны перекисью водорода, та же пена, но здесь была еще и приятная прохлада.

— Перестанет пузырится и шипеть — можно доставать. — Иоан тем временем ковырялся в шкафу у стены. Арт и не думал, что панели на стенах это дверцы шкафов, на первый взгляд разноразмерные панели, украшающие и потолок и стены ему показались элементами декора.

Жидкость перестала бурлить и Арт вытащил руки. Кисти стали абсолютно чистыми, на кончиках пальцев и под ногтями не осталось ни малейшей капельки засохшей крови, как и ногтей еще на двух пальцах.

— Ага, вот он где, — донеслось от шкафа в другом углу комнаты. — Давайте руки сюда, сейчас все вылечим! — Медтехник быстро наклеил на каждый пострадавший палец по прозрачному пластырю. — Снимать не надо, или впитается, или само отвалится! А ногти через пару дней будут как новые, сразу же после первого посещения медкапсулы! А в качестве моральной компенсации я вам могу имплант установить, «Стальной коготь» называется, к нейросети напрямую не подключается, слот под импланты не занимает! Увеличивает плотность ногтей за счет железа, получаемого из крови, железные нити оплетают фалангу и ноготь не оторвать, не вырвать! Только если с фалангой! Но есть минусы, цвет ногтя меняется, становится коричнево — кровавым. И с маникюром проблемы, да и ножницы быстро тупятся! И вместо пилочки для ногтей придется использовать шлифовальную машинку! А так очень даже хорошая штука, на некоторых мирах Содружества является обязательной к установке!

— Спасибо, не надо! — Артем так и не понял, говорит серьезно или же шутит Иоан. — Мне пора.

Браслет уже пару минут вибрировал, привлекая к себе внимание, а надпись на нем гласила, что пришло время для первого занятия: «Пищевой синтезатор. Основы и принципы работы». И что-то, наверняка шестое чувство, подсказывало Арту, что просто так позавтракать ему не удастся!

***

В предвкушении завтрака у Арта даже головная боль поутихла, пульсирующие удары колотушки по затылку стали как-будто тише и вообще, все не так уж и плохо! Ну подумаешь пару — тройку раз сознание потерял, да пять ногтей сам себе вырвал, с кем не бывает!

Лифт и очередной этаж без каких бы то было видимых опознавательных знаков, но Арт уже знал куда смотреть, и даже без всяких браслетов — навигаторов мог бы найти столовую. В свете настенных фонарей на полу была отчетливо видна дорожка, натоптанная не одной сотней пар ног.

Первое, на что он обратил внимание открыв нужную дверь, так это на синие пятно в углу небольшого зала на четыре столика. При внимательном рассмотрении пятно оказалось Даном, попивающим что — то из большой плошки.

«Ну точно дверью не ошибся! Осталось найти раздачу с добрыми поварихами!».

Но раздачи не было, как и металлических подносов и дородных поварих. В мире победившего научного прогресса такие архаизмы были не нужны! Был лишь огромный аппарат, похожий на кофе машину, тумба, на которой он стоял, столы, стулья и Дан. Браслет же вновь протяжно завибрировал, требуя подойти к пищевому синтезатору и приступить к выполнению первого задания.

«Вряд ли Дан является пищевым синтезатором, он скорее пищевой уничтожитель!» — Думал Арт, глядя на Дана, сосредоточившегося на поглощении пищи. Дан настолько был увлечен, что до сих пор не заметил появления в столовой нового лица.

Дальше был урок обращения с синтезатором. Для начала Арт пропустил портянку текста о принципах работы синтезатора, которую заботливо предоставил ему браслет. Ему было все равно, как это штука работает, но один пункт он все же прочел. Экстренная отключение — самый важный пункт в любой инструкции, и этому есть множество примеров, один горшочек с кашей чего стоит! Арт легко разобрался в управлении машиной, всего четыре кнопки! Отмена, окей и перемотка списка доступных блюд вверх и вниз. Но чертова машина не хотела выдавать еду! Пришлось выполнять задания браслета, он вставлял и вытаскивал картриджи с концентратами, доставая их из тумбочки, менял стопки пластиковых стаканчиков для напитков и делал еще много разных и совсем не нужных простому обывателю операций, таких как чистка сопла головки экструдера и проверка правильности подключения элементов питания. После Артем читал инструкцию по пользованию меню, чертов браслет не хотел ее пропускать и пришлось для вида пробежать по ней глазами. И вот наконец-то момент истины! Дисплей синтезатора загорелся синим, а в меню появилось целых четыре блюда и один напиток витаминизированный. Выбор и так был не особо большим, так и еще названия не вызывали каких-либо ассоциаций. Блюдо 1, блюдо 2 и так до четырех. Арт решил прибегнуть к помощи зала.

— Дан, ты какой номер взял? — Но тот не ответил, даже не обратил внимания на вопрос, он просто крутил перед глазами плошку, рассматривая ее со всех сторон.

— Ладно, возьму номер один! А зачем ручное управление, если есть нейросеть? — последнее Артем спросил у браслета. И сразу с достоинством оценил его ответ:

«Несовершеннолетние, не достигшие возраста установки нейросети тоже хотят кушать!»

— Не такая уж ты и глупая, да железяка? — Он постучал пальцем по браслету.

«Коммуникационный браслет № 00098756073531-756565 находится под прямым управлением искина седьмого класса!».

***

Одно радовало, тяжелая ночь была не только у него, Дан сидящий за столом перед ним тоже выглядел не очень. Кроме мешков под глазами и синих пластырей на пальцах у него были проблемы посерьезнее, чем у Арта.

У Дана поехала кукушка.

Выражалось это в том, что Дан пытался съесть тарелку. Когда Арт подсел к нему за столик, тот усердно пытался дожевать кусок тарелки, запивая ее напитком из высокого пластикового стаканчика. И Арт его не осуждал, особенно если вспомнить, что он сам пережил сегодня ночью.

— Доброе утро! — Дан на секунду отвлекся от поедания тарелки и поздоровался безжизненным голосом.

— Утро добрым не бывает — не менее угрюмо ответил ему Арт.

— Открыл?

— Что? — Арт не понял, о чем спросил Дан.

— Контейнер с обезболивающим. Я вот не смог. — Дан показал ему пластыри на пальцах.

— Я тоже не смог… — В подтверждение своих слов Арт провел руками перед собой, предлагая оценить его внешний вид. И если на синей рубашке Дана было всего несколько пятен крови, то Арта можно было снимать в фильме про зомби без всякого грима. — Не смог, но очень старался!

Дальше они сидели в полной тишине. Арт прихлебывал из плошки однородное варево, похожее по консистенции и цвету на муку, разведенную в воде с добавлением клея ПВА, не сказать, что такой завтрак был ем по вкусу, но выбирать не приходилось! Дан же доедал тарелку.

— Увидимся! — Справившись с тарелкой Дан ушел оставив его одного.

На удивление варево оказалось не таким уж и плохим, а напиток витаминизированный так вообще не уступал по вкусу яблочному соку, не хватало только лишь легкой кислинки. Но все рано или поздно заканчивается, и блюдо 1 закончилось и напиток. Браслет сразу же выдал очередное задание, и было оно не сказать что бы очень простым: «Съесть тарелку, стакан отправить в утилизатор».

Если кто-то тут и был сумасшедшим, то только искин седьмого класса!

***

На лекцию Артем опоздал, так как был на не менее важной лекции, где он до последнего отстаивал свое право не есть кухонную утварь.

Но проиграл.

Если в первый раз он под видом сходить выбросить стакан в утилизатор отправил туда и тарелку, но не смог выйти из помещения столовой, дверь была заблокирована. И Браслет не желал ее открывать пока он не выполнит задание. Тут уже в позу встал Артем, рассказывая браслету, что тарелки у него нет, и есть ему нечего, а вторую порцию, о которой говорил искин, он не хочет.

Так началось противостояние человека и машины.

Следующим шагом искина стала лекция о пищевых привычках беднейшего сословия Содружества и сбалансированности их рациона, доносившееся равномерным голосом откуда-то из-за потолка. Не сказать что было не интересно. Именно из лекции Арт узнал, что пищевой синтезатор готовит сразу три блюда: первое — то что в тарелке, второе — сама тарелка и третье — компот. Пища, создаваемая таким нехитрым способом содержит в себе все нужные питательные вещества и микроэлементы, необходимые среднестатистическому жителю Содружества. А при наличии нейросети и данных с медкапсулы синтезатор изготовит блюдо, оптимально подходящее именно вам. И еще, синтезатор мог приготовить все что угодно, была бы программа, да запас картриджей.

— А нормальная еда будет?

«Для девяноста процентов населения Содружества пищевой синтезатор является основным источником пищи. Натуральные продукты питания недешевое и труднодоступное удовольствие, позволить которое себе могут немногое. Для успешной адаптации в новом обществе вам необходимо привыкнуть к пище из синтезатора и уметь им пользоваться даже с закрытыми глазами».

Тарелку все же пришлось съесть, правда и тут не обошлось без маленькой победы. Искину пришлось познакомить Арта с некоторыми особенностями меню синтезатора, такими как техническое меню и меню отладки, получить доступ к которым можно было зажав и удерживая несколько клавиш управления одновременно. В меню отладки Арт выбрал тестовое приготовление тарелки и сжевал ее, с ненавистью смотря на красный индикатор входной двери.

Артем еще вчера с нетерпением ждал начала первой лекции. Еще бы, ведь в расписании она называлась «Общие принципы и понятия. Устройство вселенной. Базовый уровень». Трудно было вообразить, что за тайны скрывались под таким названием! Но сейчас Артема беспокоило совсем другое, он даже подзавис на минуту в лифте, так и не поднеся браслет к считывателю.

— А с каких это пор Дан так прекрасно говорит на русском? — И эти слова, непроизвольно произнесенные, напугали уже Арта. Говорил он не на родном для него русском, а если верить доктору, то на общем языке Содружества. И говорил так, словно это был его родной язык! Меню в пищевом синтезаторе тоже было написано не на русском, да и лекцию о пищевых пристрастиях жителей содружества искин читал тоже на общем. И Артем все понимал!

Браслет даже перестал вибрировать, видимо решил не мешать Арту в его внезапном озарении, а только писал, что Арт опаздывает на вводную лекцию, и ему следовало бы поторопится! К слову, в их расписании было всего две лекции. Первая, на которую сейчас бежал Артем, и вторая, называвшееся «Безопасность перехода», стоящая в расписании пред началом коллективных тренировок.

***

Четырнадцать человек уже заняли свои места в аудитории и ждали, когда придет Артем. И может быть в ином случае они бы непременно высказали Артему все, что они о нем думают. Но не сегодня. Сегодня зал, в котором они впервые слушали инструктаж куратора, был заполнен тринадцатью ожившими трупами, и лишь двое, Дан и единственная девушка более-менее походили на нормальных, живых людей. По пути сюда Арт переживал из-за своего внешнего вида, но не сказать что он тут слишком сильно выделялся. Одиннадцатый мужчин с плохо застиранной кровью на одежде и запах лекарств, бьющий по рецепторам прямо с порога, могли отвлечь внимание от одного заляпанного кровью зомби. Единственным чистым пятном в аудитории был лектор, поднявшийся со стула, как только Артем переступил порог.

— Все в сборе, можем начинать! — Лектор был единственным, кто обрадовался появлению Артема. — Дамы и господа, сегодня я прочитаю вам вводную лекцию. Знакомиться мы не будем, мне ваши имена ни к чему, да и мое вам ничего не скажет! Поэтому сразу переходим к делу! У нас всего четыре часа на все!

Аудитория ответила молчанием и готовностью к конспектированию.

— Раз вы все готовы внимательно слушать, то приступим. Сразу скажу, все вопросы в конце. Начнем с базовых понятий. Наша организация предоставляет туристические туры и переезд на пмж в другие реальности. Да, да именно в другие реальности, коих бесчисленное множество. Не в отдаленные миры этой галактики или же всей вселенной, а именно в параллельные реальности, иногда столь сильно отличающиеся от вашей, для вас базовой, реальности. И именно за такие туры вы готовы платить самым дорогим и в тоже время самым бесполезным, что у вас есть!

Ваша платежеспособность уже оценена и на ее основе вы выбрали маршрут переезда. Практически все вы направляетесь во второй пояс, к сожалению вашей платежеспособности в большинстве своем хватает только до третьего пояса, поэтому миры, куда вы отправитесь похожи на ваш базовый мир. Никакой магии, только немного псионики, да и встретить по настоящему сильного псиона, сравнимого по силе хотя бы с младшим магистром из захудалого магического мира, там сложно!

Пояса понятие субъективное, зависящие от вашего родного мира. Это как волны от брошенного в воду камня, где камень — ваш мир, первый пояс — самая маленькая волна в диаметре, второй — окружность побольше и так далее! Пояса разнятся только степенью отличия друг от друга. Весь первый пояс — альтернативные копии вашей планеты и вселенной, а как вы знаете вселенная безгранична, параллельных реальностей бесчисленное множество, как впрочем и вселенных. Каждый разумный и не очень существует в параллельных вселенных бесконечно число раз, он может быть уже мертв, может еще не родиться, но он был, есть или будет. На самом деле многие разумные и не очень живые и квазиживые организмы за свою жизнь путешествовали в параллельные вселенные. Один шаг через стихийный или дикий портал и ты уже в соседней реальности, отличающийся от твоей количеством листьев на дереве, растущем в другом полушарии. А куда же делся оригинал из этой вселенной? Он тоже прошел через разрыв ткани вселенной и занял чье-то место в соседней реальности, и так бесконечное число раз! В тот моменты, когда вы попали в портал, на вашем месте появился дубль из параллельной вселенной, который и не заметил перехода. Он продолжит ваш путь, придет к вам домой и будет удивляться, куда же пропала пачка пельменей из холодильника, он же вчера их купил! Ему и невдомек, что реальности отличаются только злосчастной пачкой пельменей! Но такие порталы работают только на короткой дистанции и в пределах первого круга, пояса или округа, не важно как их называть! Для таких, естественных, порталов время прtбывания в междумирье равно незаметным мгновеньям, но если вам не посчастливится и вы попадете в настоящий дикий портал, который выкинет вас в междумирье, а не в параллельную реальность, то вы сразу умрете. Поверьте, в данном случае смерть — лучший выход. Еще есть вариант стать монстром междумирья, энергия, из которой собственно и состоит вся изнанка реальности, не убьет сразу, а начнет медленно или наоборот очень быстро изменять путешественника, превращая его в монстра. Но что-то я отвлекся, о изнанке реальности вам расскажут на второй лекции, сейчас же вернемся к округам. — Лектор сделал паузу, на секунду замер и экран за его спиной включился, показывая картинку из множества концентрических сфер разного диаметра.

— Вот так примерно и выглядят округа или пояса, кому как удобно. В центре — ваш мир, следующая от него сфера — первый пояс, следующая — второй пояс. Второй пояс не сказать чтобы уж сильно отличается от первого, ничего такого там нет, даже технологии там обычные, которые в теории могут быть освоены даже здесь, на Земле, через пару тысяч лет, ну или пару сотен тысяч лет. Третий пояс — все тоже самое, только уровень технического развития намного выше. Четвертый пояс для вас пограничный — здесь технологии достигли такого развития, что практически неотличимы от магии. За четвертым следуют магические миры, где с пятого пояса разумные получают возможность воздействовать на реальность по средствам колдовства и магии, но нас это не интересует, сегодня мы говорим только о технических мирах. Резюмируя все сказанное для каждого индивидуума понятие поясов свое, и второй пояс для шамана богом забытого племени кардинально отличается от вашего будущего места жительства.

— Но как и в любом правиле, здесь есть исключения. И эти исключения называются неопределенные миры. Все ясно из названия, миры, которые не определились в выборе пути своего развития. Все сущие состоит из одной материи, и не важно, второй пояс это с звездолетами или девятый с архимагами, по огневой мощи не уступающими звездолетам! А материя в свою очередь состоит из энергии, но и об этом вам тоже расскажут на второй лекции, поэтому пропустим устройство вселенной и вернемся к неопределенным мирам!

Артем все чаще начал замечать в речи лектора не состыковки и множество разных понятий, описывающих один процесс или явление. Но тут все было ясно, существо, выдававшее себя за человека, говорило одновременно со всеми на их родных языках, да тут по любому без пятого округа и телепатии не обошлось! А значит путаница не в лекции, а в голове слушателя, из которой и берутся нужные термины! И стоило только до этого Артему додуматься, как лектор тут же подтвердил его догадку.

— Все верно, Артем, тяжело объяснить аборигену с каменным топором что такое звезды или многомерность пространства, в его языке просто нет нужных понятий и ощущений! — И кроме Артема этого никто не слышал! — А сейчас слушай дальше, никто не знает, что может пригодится в будущем! — И Арт сосредоточился на лекции, благо их разговор не занял и секунды.

— Энергия и материя везде одинакова, но везде присутствует разделение на миры, идущие путем изменения окружающей реальности с помощью орудий труда и миры, делающие тоже самое, только с помощью силы разума. Есть еще третий тип миров, где жизнь подстраивается под реальность, изменяясь вместе с ней, но на таких мирах появление разумной или полуразумной жизни большая редкость, их мы не берем в расчет!

— До определенного момента все миры являются неопределенными, то есть там могут сосуществовать и магия и технология, но однажды они делают выбор и склоняются к одному из полюсов силы. Именно в тот момент и становится ясно, по какому пути пойдет дальнейшее развитие. Ваша родная планета тоже совсем недавно сделала выбор в пользу технического развития. И тут конечно не без исключений, есть миры равновесия, где и магия и техника развиваются гармонично и равномерно, но итог у них один — рано или поздно равновесие будет нарушено и мировой порядок рухнет. Обычно после такого разумной жизни на планете не остается. Как насчет маленького перерыва? И так и быть отвечу на пару ваших вопросов!

Первой вопрос задала азиатка, пролепетав что- то на своем родном языке.

— Почему я выгляжу как человек? — Перевел ее вопрос лектор. — Я могу выглядеть как угодно, но люди — самая распространенная по всему сущему раса, да и надо соответствовать ожиданиям своих слушателей!

Следующим вопрос задал толстяк с огромной бородой и спросил он опять на незнакомом Арт языке.

— С гипнообучением все просто, — ответил лектор, — чем тупее, тем больнее, но и чем чаще вы пользуетесь гипнограммами, тем легче вы их переносите. Не волнуйтесь, если вы пережили первый сеанс, то под конец обучения вы даже не будите обращать на них внимания!

Следующий вопрос задал тощий высокий паренек и лектор опять не стал его переводить для всех.

— Все, что вы можете представить существует где-то. Все, что вы не можете вообразить тоже существует. Такой ответ на первую часть вашего вопроса вас устроит? — Паренек кивнул. — Мы и не скрываем этого, по сути мы вымениваем золото на стеклянные бусы! Что бы вам не предложили и какую цену за душу не выставили, эта цена — в лучшем случае один процент от реальной! Душа, добровольно согласившаяся на изъятие из круга перерождения бесценна! Идеальный источник энергии для центральных миров! Но как вы наверное уже поняли, наша организация монополист в вашем поясе, и цену назначаем мы! Следующий вопрос!

— А как же правительство? Они же все знают? — Артем задал вопрос, который уже давно его донимал, буквально с момента, когда он в первые узнал о ЭкоТур.

— Конечно все все знают, большинство мировых лидеров даже когда то сидело на ваших местах, проходили акклиматизацию, входили в курс дел и социализировались. — Ответил лектор. — Чем выше уровень технического или духовного развития, тем сложнее легализироваться в мире, велика вероятность, что человека, появившегося из неоткуда, разберут на запчасти или поставят рабскую нейросеть, ну или гражданскую низшую, как делают в четвертом поясе. — Лектор посмотрел на девушку сидящую во втором ряду. — Что практически неотличимо от узаконенного рабства. Поэтому вам и приходится проходить обучение здесь. Но для представителей более развитых цивилизаций обучение проходит уже непосредственно на месте. Небольшие курсы языка и культуры, и вот уже наш турист побеждает на выборах в парламент, а потом и министром становится! Так что все, кому нужно, знают о нас, а если кто-то случайно узнает о нашей небольшой тайне, то вряд ли поверит, мало ли легенд о НЛО и снежных русалках? Да еще нам на руку играет эгоцентризм человечества, считающих себя венцом творения во вселенной. Но спешу вас разочаровать, таких венцов во вселенной бесчисленное множество! Еще вопросы? Нет, тогда продолжим!

***

Лекция еще не закончилась, а браслет уже вибрировал, требуя немедленно проследовать в медицинский блок для прохождения восстановительных процедур.

— Вы подумали над моим предложением? — Медтехник не отрываясь от консоли медкапсулы, в которую улегся Дан, спросил у Арта.

— Не было времени, да и читать с браслета неудобно, а информационный пакет слишком большой.

— А зачем читать с браслета, у вас разве нет планшета? В каждом жилом модуле должен быть!

— Нет, модуль у меня совершенно пустой, я бы заметил.

— Спросите свой браслет, как доберетесь до модуля, я думаю вы будите приятно удивлены! И еще я вам скинул характеристики того оборудования, которое у вас в договоре, сравните на досуге с тем, что предлагаю вам я! И напоминаю, у вас осталось не так и много времени, что бы сделать выбор, завтра у нас по плану идет установка нейросети! А если вы примете мое предложение, то вам еще нужно будет выучить новый языковой пакет, что займет еще сутки, если откат будет как в первый раз.

Еще одного такого отката Арт точно не хотел, так что предложение доктора сразу потеряло половину привлекательности. Иоан же сделал вид, что не заметил изменившегося лица Артема и не отрывая взгляда от консоли управления протянул руку до соседней медкапсулы, а та послушно открылась, подчиняясь мысленному приказу медтехника, и призывно замигала разноцветными индикаторами на консоли.

— Раздевайтесь, одежду в утилизатор, она вам больше не пригодится, и ложитесь в капсулу. Утилизатор вон за той панелью, за столом, если вы не видели, куда выбросил одежду ваш попутчик. И браслет тоже надо снять.

— Ну вот и все! — Сказал медтехник, стоило только закрыться крышке капсулы. — Вы обязательно согласитесь на мое предложение, Артем! Все соглашаются, а сейчас я вам помогу сделать правильный выбор!

Но этого Арт уже не слышал, капсула ввела его в медикаментозную кому, стоило только ему полностью погрузиться в наполняющий ее гель, а Иоан, просматривая результаты медицинского сканирования, добавил к трем картриджам, необходимым для полного восстановления организма Артема, еще один, без маркировок и опознавательных знаков. Попадись доктор с таким где-нибудь на территории Содружества, ему бы не миновать знакомства со СБС (Службой Безопасности Содружества) и их любимым прибором — мозголомом. Да и без этого картриджа доктор входил в список самых разыскиваемых преступников Содружества лет уже как двести, так что с мозголомом он бы познакомился в любом случае.

Глава 4

Энергия так и распирала Арта изнутри, заставляя его как можно скорее выбраться из капсулы, стоило той только открыться, и проверить свое новое, точнее восстановленное до идеального состояния, тело. Зеркала в кабинете не наблюдалось, но для начала хватило простого осмотра и ощупывания. Ногти выросли новые, а на носу исчезла горбинка — следствие давнего перелома. Растворились все родимые пятна и шрамы, да и зрение стало идеальным, не то чтобы Артем на него раньше жаловался, но теперь он мог прочитать маленькую надпись на большой стенной панели в противоположном конце комнаты, а раньше он ее даже не замечал!

— «Низкотемпературное хранилище. Осторожно! Не вскрывать без защитной экипировки!» — Прочитал Артем. — Интересно, что там хранится?

Арт был в кабинете совершенно один и никто не смог ему ответить, конечно можно было спросить у искина, но для начала надо было найти браслет, да и одежда не помешает. Проходя мимо капсулы, куда ложился его попутчик, Даниэль, Арт попытался рассмотреть сквозь полупрозрачный мутноватый пластик крышки капсулы, на месте ли он, но капсула была пуста, да и консоль управления была неактивной и чернильно- черной.

— Видимо у него меньше повреждений организма за жизнь накопилось. — Думал вслух Артем о Дане, покинувшим медкапсулу раньше чем он, надевая комбинезон. Одежда и браслет лежали на столе стопкой, и он здраво рассудил, что раз браслет его, то и одежда тоже. Легкий комбинезон и тапочки — мокасины синего цвета делали его похожим на техников и уборщиков, коих он пару раз видел в коридорах учебного центра. Только браслет оказался на запястье, то сразу же завибрировал. Два новых сообщения, первое, о недопустимости снятия браслета даже во время проведения медицинских процедур, сильно удивило Арта, ведь местный доктор сказал ему его снять перед укладкой в капсулу. А доктору Артем верил больше, чем какой-то железяке, да и вообще, Иоан ему чуть ли не лучший друг! Второе же сообщение было простым и понятным и не вызывало никакого отторжения, всего лишь проследовать в свой жилой модуль, что Арт и поспешил выполнить.

Судя по освещению в коридоре, на базе сейчас была ночь, но спать Арту не хотелось и он снова и снова перечитывал и сравнивал характеристики нейросетей, пытаясь сделать выбор. После восьми часов восстановительных процедур в медкапсуле Артем чувствовал себя просто отлично, да и спать не хотелось совсем, вот и придя в модуль, он сначала отыскал планшет, самостоятельно догадавшись нажать на большую панель над столом, оказавшейся дверкой шкафчика, за которой и прятался планшет. Там же и лежала огромная куча картридеров и считывающих устройств, подключенных к одному блоку, который в свою очередь подключался напрямую к планшету, превращая его в стационарный моноблок. Артем рассматривая кучу различных считывателей, которые наверное могли прочитать абсолютно любой носитель информации, созданный человеком, тут даже был проигрыватель пластинок и штуковина для считывания с магнитной проволоки, как она называлась Арт не знал, да и не был он уверен, что правильно понял предназначение устройства. На самой же нижней полке шкафа, под грудой непонятных штуковин, по виду даже не относящихся к электронике, но все равно подключенным к моноблоку, он нашел книгу, отпечатанную на пластике, с описанием порядка действий для работы с каждым устройством. Вот она увлекла Арта на добрые полчаса, да так, что он с трудом оторвался от нее! Какие только средства записи информации не изобрели на параллельных версиях Земли! Но нужно было заняться делом, для которого он рылся в этой куче разновременного и разномирового технологического хлама.

Для начала Артем скопировал на планшет весь свой семейный архив, принесенный на флешках, а потом скинул с телефона свой плейлист, и в конце скопировал все на браслет. Через пару дней он планировал скопировать все это уже на нейросеть. Но неожиданно вся эта процедура растянулась, Арт как мог оттягивал выбор нейросети, и сам не заметил, как стал просматривать старые фотографии его семьи и смотреть видеозаписи семейных праздников. Остановила его только тяжесть на сердце и накатившая тоска при виде давно умерших родственников.

И чтобы отвлечься, он принялся читать документацию на нейросети и импланты, время от времени обращаясь через браслет к искину за объяснением непонятных терминов.

***

— Да и нет тут никакого выбора, в любом случае надо брать нейросеть четвертого поколения, — убеждал себя вслух Артем, шагая по коридору базы. — Ну и что, что кредитов практически не останется! Кредиты я и сам смогу заработать! Четвертое поколение априори лучше второго!

Но все равно, в глубине души у Арта были сомнения по поводу нейросети от доктора, тут дело было даже не в кредитах, которыми придется доплатить сверху, а в количестве пользователей нейросетью. Использование бывших в употреблении нейросетей та еще лотерея, всегда есть шанс, что она не приживется, или еще хуже начнет деградировать через некоторое время, превращаясь в бесполезный кусок наноботов внутри организма. А это не учитывая того, что на начальной стадии развертывания вторичная нейросеть будет как минимум на двадцать процентов менее производительной, чем такая же новая нейросеть, что связанно с тратой ресурсов на перестройку конфигурации под нового носителя. И сколько эта перестройка займет времени не знал никто. А еще было то, о чем его доктор не предупредил, в названии нейросети стоял индекс И, что значило индивидуальная, то есть специально выращенная под заказчика, первого владельца. Перестройка такой нейросети могла занять еще больше времени.

Но был и плюс, индивидуальная нейросеть — мечта любого жителя Содружества, даже четвертое поколение дает существенный прирост к интеллекту, что приблизительно равно шестому поколению, а оно сейчас самое распространенное на территории Содружества. Если повезет, то Арт получит отличную нейросеть, а если нет, и характеристики упадут после смены носителя, то получится просто хорошая нейросеть четвертого поколения.

В теории он ничего не терял, кроме кредитов, да вот только было еще несколько нюансов. И эти нюансы назывались Правый и Левый, там еще были буквенный-численные маркировки, но Арту даже не хватило терпения дочитать их до конца, Так что из названия имплантов, идущих вместе с нейросетью, он запомнил всего по одному слову, единственному в их названии. И об этих имплантах не было вообще информации, даже искин базы не смог ответить, что же это такое. Единственное, что было известно, так это места установок. Левый устанавливался справа от сердца, а правый в левую долю головного мозга, вот такой каламбур от производителей. Без этих имплантов нейросеть не могла работать, так как они были выращены вместе, и Арт отправился к человеку, который наверняка знал что это такое.

Вот только доктора не было на месте, а кабинет был закрыт.

— Браслет, где я могу найти Иоана?

— Вашего уровня допуска не хватает для представления координат положения медтехника.

— И что мне теперь делать, где его искать?

— Попробуйте воспользоваться видеосвязью.

— Браслет, видеовызов медтехник Иоан.

Браслет не ответил, но над ним появилась голограмма доктора, и по кускам окружения можно было понять, что он находится точно не в учебном центре, ну или где-то здесь есть барная стойка и чернокожий бармен, чего тоже нельзя было исключать. Учебный центр огромен, а допуск у Артема есть только в несколько десятков кабинетов.

— Добрый день, Артем, как самочувствие? Помню себя после первого полного медицинского восстановления, казалось готов был горы свернуть! У вас есть ко мне вопросы? — Доктор был невероятно мил и немного пьян. Если бы Артем не занял все свои вычислительные ресурсы на выбор нейросети, то наверное давно бы заметил, что после медкапсулы у него поменялось отношение к Иоану, только вчера он хотел его придушить, а сегодня доктор для него чуть ли не лучший друг, которого он знает всю жизнь.

— У меня несколько вопросов по Правому и Левому, что это вообще такое, и для чего они нужны?

— Поздравляю, Вы сделали правильный выбор, индивидуальная нейросеть это лучшее, что можно представить в вашем случае! — Арт еще ничего не сказал, а доктор его уже поздравлял. — А импланты, идущие вместе с ней — тут медтехник замолчал — на самом деле я и сам не знаю для чего они, но смею вас заверить, они официальные, выпущены корпорацией «Нейросеть», так что с ними все нормально. К сожалению я не обратил внимания на маркировку, когда извлекал их и не спросил у владельца, для чего они нужны, но точно могу сказать, что никакого вреда от них не будет. А больше мы сможем узнать только после установки и полного развертывания. Зайдите ко мне через пару часов, вот тогда и поговорим более детально! — Доктор сбросил вызов, так и не дав завалить себя возникшими у Артема за столь короткий разговор вопросами.

«С другой стороны, вряд ли предыдущий владелец устанавливал себе что-то опасное, в Пилоте второго поколения всего четыре разъема для подключения имплантов, а тут шесть, да еще два уже заняты. Определенно, беру!» — Размышлял Арт, направляясь в свой жилой модуль.

Кроме нейросети и двух имплантов в списке еще было много позиций. Шесть имплантов, все четвертого поколения. Два на интеллект, дающие прибавку по двадцать пять единиц каждый, один на память — расширение объема внутренней памяти для нейросети. Остававшиеся три — стандартный набор пилота, усиление костной ткани, дублирование мышечных волокон и увеличение скорости реакции за счет второй нервной системы из наноботов, дублирующей органическую. И все они индивидуальные!

Так же, если Арт согласится на сделку, ему достанутся базы знаний, целых два десятка, легкий пилотный комбинезон, военный игольник и абордажный меч. Все намного лучше первоначально выбранного им, только некоторые базы знаний устарели, но в этом нет никакой проблемы! Купить обновления для баз выйдет значительно дешевле, чем покупать их с нуля!

Вообще, просматривая список баз, Артем видел тревожный чемоданчик на все случаи жизни. Тут было все, от выживания на примитивных планетах, до контрабордажного боя в условиях невесомости третьего уровня. Легкое стрелковое вооружение и Дуэльный кодекс Содружества. Пилотирование малых судов и Рукопашный бой. Сенсорные системы и Космическая навигация: от компаса до гиперпространственных маяков. Минимальный набор для получения сертификата пилота из этих баз набирался, а большего и не надо было Артему.

«Сначала выучу все для получения сертификата, а если останется время, то и остальное!» — Так рассуждал Артем, просматривая вновь и вновь описание баз и имплантов.

Через три часа Артем уже сидел в кабинете доктора и расспрашивал его обо всем еще раз, чем дольше он думал о своем выборе, тем больше сомневался:

— Зачем вам кредиты? Вы же на Земле, тут толку от них никакого! — Артем пытался развеять свои последние сомнения, медицинское внушение начало понемногу его отпускать и Иоан спешил как можно быстрее завершить сделку.

— Это я сейчас на Земле, вы наверное не понимаете, как работает наша организация! По факту мы тут как бы на смене, обучим вашу группу и уйдем в отпуск, разбежимся по своим родным вселенным или еще куда, потом наберут следующую группу желающих переселиться в технические миры и мы отправимся их обучать куда-нибудь в другой конец вселенной. А кредиты в любом случае лишними не бывают!

— А кто вам мешает приносить с собой из отпуска нейросети и импланты, приторговывали ими бы из-под полы?

— Все дело в междумирье, чем сложнее технология или магический артефакт, тем труднее пронести его межмировыми тропами не повредив и не испортив. Можно конечно носить их в себе, аура живого существа защитит их от энергии междумирья, но такой вариант не для меня.

— А как же все это оборудование?

— Все оборудование этого центра доставлено сюда через междумирье караваном. Защитные артефакты и ритуалы с жертвоприношениями позволяют и не такое протащить через множество реальностей, было бы желание, да соответствующие знания! Ну и множество разумных, готовых на добровольное самопожертвование. А у меня нет ни знаний, ни жертв, да и руководство не поймет, если я отщипну кусочек их финансового пирога. А их гнев последнее, что мне сейчас нужно!

— А как же оборудование для других копий Земли? Это же огромные затраты на транспортировку!

— ЭкоТур охватывает только эту реальность и все из первого пояса, вот вы как сюда добрались?

— На самолете. — ответил Артем.

— Так вы местный! — Удивленно вскрикнул Иоан, — это многое объясняет, давненько у нас не было никого с этой планеты! — На пару секунд взгляд Иоана стал расфокусированным. — Вы первый за два десятка лет! Что до ваших сокурсников, то все они из первого пояса, вы же знаете что это такое? Вам должны были рассказать на вводной лекции, это параллельные вариации вашей планеты. Слишком накладно иметь на бесчисленном множестве копий Земли по отдельному представительству агентства, поэтому там находятся только рекрутеры, да и те путешествуют из одной реальности в другую, а центр подготовки один и находится на родной для вас версии Земли. К примеру ваш попутчик, Даниэль прибыл из версии Земли, на которой Первая Мировая Война закончилась победой Германии, а к середине девятнадцатого века весь мир покорился великому кайзеру Священной Германской Империи. Видите как много всего интересного можно найти даже в первом поясе вашего мира! Но не будем углубляться в историю параллельных вселенных! Раз вы решились на сделку, то нам следует поторопиться, вам еще язык учить, и скажу вам честно, я даже никогда не слышал о таком языке, видимо предыдущий владелец прибыл издалека, но слава Вселенной, у него с собой были нужные кристаллы с базами знаний! Повторяйте за мной: «Я, имя, под протокол обязуюсь…».

***

Голова болела ужасно, но эта боль ни шла ни в какое сравнение с первым знакомством с гипнограммами. Арт даже умудрился спокойно проспать до самого утра, не обращая внимания на боль. Разбудило его вибрирование браслета, который настойчиво требовал пройти на прием завтрака. Артем с момента первого знакомства с пищевым синтезатором на приеме пищи больше не появлялся, сначала было не до того, он пропустил обед слушая лекцию, потом было восстановление организма в медкапсуле, после которого не очень то и хотелось есть, а сейчас видимо пришло время закрепить полученный урок.

Впрочем сегодня искин даже не обратил внимания на тарелку, отправившуюся в утилизатор. Но стоило крышке утилизатора закрыться, как браслет сразу же выдал новый пункт назначения. Иоан ждал его для определения готовности организма к установке нейросети.

— Не будем терять времени! — Доктор взял в оборот Артема прямо с порога. — Залезайте в капсулу, если все нормально и по результатам сканирования будет возможна установка нейросети, то мы сразу же и приступим! Приводить в сознание для оглашения результатов сканирования я вас не буду, раздевайтесь!

Артем улегся в капсулу, крышка закрылась, а сознание поглотила тьма.

А доктор, глядя на закрывающуюся медкапсулу с подопытным, размышлял над тем, как все сделать так, чтобы все получилось, звучит странно, но все так именно и так было! Вся проблема была в индивидуальной нейросети, то есть выращенной специально для заказчика с учетом особенностей его организма и сознания, что делало ее невозможной для использования повторно другим человеком. Добрый доктор всего лишь немного подправил документацию по нейросетям, переданную для изучения Артему, удалил всего один маленький абзац из сотен страниц текста. И этот абзац был самым важным для Арта, ведь прочитай его, он бы ни за что не согласился на установку вторичной индивидуальной сети:

«…возможна повторная установка. Использование вторичных индивидуальных нейросетей для установки новому носителю полностью невозможно. Индивидуальные нейросети выращиваются напрямую в организме носителя и подстраиваются под генетические особенности и строение нервной системы, что делает невозможным их использование повторно даже для оригинального носителя. Но здесь есть исключение, индивидуальные нейросети обладают большей степенью свободы по изменению своей конфигурации, связанной с возрастными изменениями и генетическими коррекциями организма носителя, что позволяет их использовать повторно только в случае небольшого срока, прошедшего с момента ее извлечения. Вторичная установка индивидуальных нейросетей новому носителю в девяносто процентах случаев приводит к летальному исходу, в оставшихся десяти — необратимому повреждению центрально нервной системы нового носителя и полному прекращению высшей нервной деятельности. Такие последствия связанны с попытками нейросети перестроить нервную систему нового носителя, привести ее к изначальному эталону — нервной системе оригинального владельца.»

Но у Салеха, а именно таким было настоящее имя Иоана, было другое мнение по этому поводу, не зря же его прозвали Архитектором Плоти, а в некоторых звездных системах даже пугают им детей!

«Ну допустим на Архитектора я не тяну, до Иерархов мне далеко, но звание Резчика по Плоти я уже заработал! — Размышлял Иоан, вспоминая свое описание из розыскного листа Центральных Миров. — Да, Резчик по Плоти! А ты, Артем, будешь моей дипломной работой, подтверждающей мой новый ранг! Небольшая генетическая коррекция всего организма, немного программирования и все получится! Заменим нервную систему на эталонную, копия генетического материала первого носителя нейросети у меня есть, внесем изменение в головной мозг и все получится! В Клубе мне будут рукоплескать!»

Под клубом доктор имел ввиду небольшое собрание энтузиастов. Сами себя они называли «Клуб по интересам», интересам, связанным с изменением человеческой плоти. Но такое название не прижилось, СМИ Звездного Содружества почему-то именовали их Кровавым культом, а если не можешь победить общественное мнение, то надо его возглавить. Так, более тысячи лет назад, появился Кровавый клуб, или Кровавый культ, разницы никакой, — запрещенная Центральными Мирами организация, занимающаяся исследованиями человека, не всегда попадающими под нормы морали. Салех получил приглашение в этот клуб после своего первого тюремного заключение, он, профессор кафедры генетики университета Центральных Миров, отсидел восемь лет на планете — каторге за незаконное изменение человеческого генома. Салех до сих пор так и не смог найти тех, кто сдал его службе правопорядка, хотя за долгие годы он успел побеседовать со всеми, кто хоть как-то мог узнать о его маленьких исследованиях. Тогда он только оказался на орбитальной станции планеты — тюрьмы и с удивлением узнал, что его дожидается посылка. В посылке было приглашение вступить в клуб и банковский чип на предъявителя с огромной суммой. Конечно, Салех на момент освобождения был далеко не бедным человеком, хорошие врачи на дикой колонии всегда ценились, даже если колонистами были заключенные. А Салех был не просто хорошим врачом, он был лучшим за пределами клиник Центральных Миров, о чем и говорил чемоданчик набитый органическими кристаллами — платой за свои услуги, но от такого предложения было глупо отказываться. Особенно когда тебе ждет твоя новая яхта, забитая оборудованием и подопытными.

Салех вступил в Клуб, обменивался своими открытиями с друзьями по переписке и во общем жил даже лучше, чем до заключения. Никаких финансовых трудностей и лучшее оборудование для исследований, да возможность заниматься любимым делом — что еще надо для счастья?

А потом был инцидент на планете Тетра — 4, событие, произошедшее почти уже с полтысячи лет назад, когда из его лабораторий сбежал один из подопытных, безмозглая тварь, что только и могла, что жрать да распространять споры. И этот симбиоз человека и колонии грибов натворил столько дел, многомиллиардная планета обезлюдела и до сих пор находится под карантином. Так Салех на добрые полвека возглавил список самых разыскиваемых персон галактики.

Что было дальше он не любил вспоминать — век погонь и преследований по всему Фронтиру, работа на сомнительные и совсем незаконные организации лишь для того, чтобы иметь доступ к современному лабораторному оборудованию, и вечное ожидание когда же за ним придут.

И за ним пришли, сначала на поверхности запылал весь заводской комплекс по производству орната — наркотического вещества, расположенный на планете в диком космосе, а потом и штурмовики в броне СБС постучались в двери его лаборатории, на глубине в двадцать семь километров от уровня моря.

Салех уже готовился отдать жизнь подороже и ни в каком случае не попасться в их руки живым, как все вдруг изменилось, шипящие звуки прорезаемых плазменными резаками бронестворок исчезли, а время как будто остановилось и рядом с ним из ниоткуда появился человек, а Салех был в лаборатории один, если не считать подопытных! И этот человек сделал предложение, от которого он не смог отказаться. Надежное убежище и возможность продолжать свои исследования в обмен на выполнения небольших по времени работ по его основному профилю. Так он стал работать на ЭкоТур, не пришлось даже душу закладывать!

Все эти годы он не терял связь с клубом, отправляя отчеты и меняя результаты своих исследований на нужную ему информацию в редкие моменты отпуска, когда он находился на территории Звездного Содружества. Глупо было считать клуб сборищем мясников, клуб объединял множество специалистов в разных областях, переступивших закон и нормы морали в своих исследованиях, но для всей галактики он почему то запомнился как кровавый…Но кто поймет этих обывателей?

— И надо не забыть снять ограничения на изменения конфигурации нейросети! — Размышлял доктор вслух, устанавливая картриджи — расходники с биоматериалами в капсулу. — Искин, меня ни для кого нет на ближайшие пару суток!

На нового работодателя Салех не жаловался, оборудование со скрипом, но поставляли, работать не мешали что еще нужно? Руководство ЭкоТур закрывало на его шалости глаза и исправно поставляло живой материал для исследований, пара десятков исчезнувших аборигенов это ничто, для континента, где войны не прекращались ни на день!

Но сегодня он попытается превзойти самого себя! Сегодня он разрушит еще одну монополию корпорации «Нейросеть»!

— Жаль что это не моя старая лаборатория, но когда еще представится такой шанс? Надеюсь тебе повезет, Артем, и ты не повторишь учесть предыдущих подопытных! Я буду молится Вселенной за тебя!

Глава 5

Кабинет местного доктора был самой изменчивой частью учебного центра. Каждый раз, приходя к доктору, Артем всегда видел разные кабинеты. Менялось освещение и цвет стен, появлялось и исчезало оборудование, даже размеры комнаты изменялись, совсем недавно справа была дверь и за ней он проходил тестирование на интеллектуальный индекс, а сейчас не было ни двери, ни стены. Неизменными оставались только стол да стул, ну еще и низкотемпературное хранилище не двигалось с места. Вот и сейчас, стоило ему выбраться из медкапсулы, то кабинет было не узнать. Исчезла вторая медкапсула, в которой лежал Дан, а на ее месте появилась механическое чудовище с десятками отливающих золотом щупалец, разделывающие сокурстника Арта, толстяка с бородой, он попытался вспомнить как зовут беднягу, но так и не смог. Толстяк выглядел плохо, кожа осталась только на лице, по которому он его и узнал, ну еще и по бороде. Запах озона, синяя подсветка кушетки с разделанным трупом и приглушенное стрекотание механических манипуляторов, извлекающих кровоточащие куски из тела.

— Не волнуйтесь, он жив, — доктор напугал Артема, подкравшись со спины, пока тот рассматривал разделанное тело. — Ну или практически жив, я плохо разбираюсь в технологиях Виоланского Конгломерата, но судя по показаниям прибора все в норме! — Доктор даже любезно продемонстрировал Артему громоздкий планшет, напрямую подключенный толстыми жгутами проводов к механическому осьминогу. — Вот видите, — он показал на силуэт человечка на экране, — все светится синим, значит все хорошо и процесс добавления искусственных мышц проходит нормально!

— И это нормально?

— Выглядеть как анатомическое пособие? Да, это нормально для одной из реальностей. Не везде медицинские технологии идут одним путем, встречаются и такие вот исключения. Вместо того чтобы погружать пациента в восстанавливающую среду полностью, как мы погружаем в капсулы, виолы пошли другим путем — создание локальных зон с медботами в организме и активное использование роботов-хирургов. До наших наноботов им еще далеко, а вот в области роботизированной хирургии они точно переплюнули Содружество! И в восстановлении кожных покровов им вообще нет равных! — Доктор замолчал, и после долгой паузы, когда он и Арт рассматривали, как манипуляторы вырезаю один мышечный пучок за другим и меняют их на синтетические, он продолжил:

— А как ваше самочувствие, все хорошо? Уже пробовали активировать нейросеть? Сутки с момента активации уже прошли, можно включать!

— Сутки уже прошли? Я думал часов восемь, как в прошлый раз.

— С момента, как вы легли в капсулу прошло вообще-то трое суток, если что, но это нормальный срок для установки индивидуальной нейросети! Искин! Отправь запрос на соединение!

Перед взглядом Артема загорелся маленький зеленый кружочек и две кнопки, принять и отклонить.

— По вашему ошарашенному лицу сразу видно, что все работает! И это очень хорошо, жаль сейчас нет возможности проверить как изменился ваш интеллектуальный индекс, но через пару дней проверим, как закончу с Джеком — толстяком, — доктор сверился с планшетом в руках, — хотя через пару дней он будет не толстяком, а Джеком — Аполлоном! Смотрите какой красавец получится! — Доктор нажал на одну из механических кнопок на планшете и повернул его Артему. На экране был мужчина, мало похожий на оригинал, — в Древней Греции за такого натурщика передрались бы! — Посмеиваясь сказал Иоан. — Но не будем терять время, сейчас можно преступить к изучению баз. Выбирайте пару самых низкоуровневых баз, сейчас и выучите их, заодно измерим скорость вашего обучения! — После нормального старта работы нейросети доктор заметно повеселел. — Залезайте в капсулу!

***

Первым, что выучил Арт, была двухранговая база «Звездное Содружество, история, культура, этикет и правила поведения». Ничего особенного в культурной части не было, человеческое общество во всех измерениях развивалось примерно одинаково и особых различий между культурой родного мира и целого звездного содружества он не нашел. Да, ритуалы и неписанные правила поведения отличались от таких же на Земле, но все они имели общий смысл, понятный даже такому дикарю, как Артем.

Звездное Содружество состояло из тысяч разнообразных сателлитов, входящих в его состав. Графства, королевства, республики и корпорации, тирании и султанаты, независимые миры и солнечные системы, доминионы и федерации, звездные империи и даже некоторые страны, занимающие небольшой кусок суши на планете, принадлежащей другим территориальным единицам, напрямую входили в состав Звездного Содружества. Вокруг сателлитов было еще больше заселенных миров с разнообразными формами правления, главной целью и мечтой которых было вхождение в состав Звездного Содружества. Их называли государствами — претендентами, а за ними тянулся фронтир, дикий запад этого космического мира. Но фронтиром все не заканчивалось, за ним шел дикий космос. Диким он был по мнению Центральных Миров, конечно же. Не проходило и десятилетия, что бы разведчики не обнаружили в диком космосе новую, неизвестную никому звездную империю, а уж про отдельные миры, заселенные разумной жизнью и не стоило говорить, такие встречались очень часто! И все это было связано одной нитью — технической зависимости всей галактики от Центральных Миров. Центральные Миры являлись единственным поставщиком нейросетей для всей галактики, и они же следили за своей монополией, вычищаю целые звездные скопления от разумной жизни при малейшем подозрении на зачатки конкуренции. Центральные Миры так же стали большой столицей Звездного Содружества, их насчитывалось семнадцать населенных коронных миров и двадцать четыре звездные системы. И каждый коронный мир — столица контролировал ту или иную область Звездного Содружества.

Величие Центральных Миров зиждилось на наследии давно ушедших цивилизаций, да они и не делали из этого особого секрета, история их технического превосходства была описана в разделе истории возникновения Звездного Содружества. Все нейросети, существующие сейчас на просторах галактики, произошли от одной единственной, которую в давние времена удалось установить человеку и он не умер! Каким-то авантюристам шесть тысячелетий назад удалось найти целый клад нейросетей, оставшийся от уже как миллионы лет исчезнувшей цивилизации Древних, этим кладом был корабль, скитающийся по темным просторам космоса. Корабль был когда-то грозным оружием, но к моменту находки уже превратился в решето, а нейросети были резервным комплектом на случай набора нового экипажа на место выбывших по естественным причинам.

Имя этих естественных причин — война.

Искатели космических приключений продали координаты своей находки в ближайшем космопорту, на планете Эдем. Этот корабль и послужил толчком для развития и появления Центральных Миров. Раньше температура у всех развитых государств человечества была примерно одинаковая, в космосе летали и планеты колонизировали, гиперпространством пользовались, но на небольшие расстояния, да и то по маякам. А маяки устанавливали корабли разведчики, движущиеся на около световой скорости. Но древний корабль все изменил. Новая конструкция реакторов и гипердвигателей, системы навигации в подпространстве и новое вооружение на тот момент были даже больше значимее, чем нейросети. Копирование военных технологий позволило захватить власть в ближайшем космосе, так началась Эра Повторной Колонизации.

За последующую тысячу лет были повторно открыты и колонизированы сотни миров, населенные и полностью безлюдные. А Эдем стал их столицей, и все это было сделано без помощи нейросетей, без баз знаний! Со временем вокруг Эдема сформировался пояс звездных систем, не уступающих в развитии и неожиданно захотевший свободы, и после небольшого передела власти, длинной всего в пару столетий, появились Центральные Миры.

Но и о нейросетях не забыли, ими занялись сразу после разграбления одного из планетарных хранилищ Эдема, где они и лежали все это время, дожидаясь своего часа. И этот час настал, быстро были найдены недобровольцы, на которых и испытали все тридцать две тысячи семьсот одиннадцать нейросетей, и выжил только один.

С этого выжившего и начинается история корпорации «Нейросеть», корпорации, сейчас известной в любом уголке освоенного космоса. Корпорации, производящей нейросети и импланты, самый востребованный товар галактики.

До сих пор все технические новинки Центральных Миров стоят на фундаменте одного единственного корабля древних, а копирование и понимание технологий только улучшается. Отсюда и поколения техники, по факту являющиеся более детальной и точной ксерокопией остатков имущества древних рас. Но не только корабль древних толкает науку вперед. После изготовления первого поколения гипердвигателей (нулевым является поколение, до которого люди додумались сами) вместе с эпохой войн началась эпоха открытий и поисков. Центральные Миры снабжали новейшем оборудованием для путешествия по изнанке космоса всех желающих, но при условии, что любые найденные артефакты исчезнувших цивилизаций они предложат выкупить именно им, а не кому — другому. И платили они щедро. Вот таким нехитрым способом Центральные Миры обеспечили себе технологический рывок на тысячелетия вперед.

Стоит упомянуть и о других разумных формах жизни в вселенной. Во время своей колонизации человечество не раз и не два встречало разумные виды, но в большинстве своем выжить смогли только те, кто стоял примерно на такой же ступеньке технического развития, что и колонизационный флот людей, ну или был намного выше. Отдельно были миры с разумной жизнью, не пригодные для проживания и не представляющие для людей никакой ценности, кроме как добычи полезных ископаемых. За такими мирами и цивилизациями наблюдали с орбитальных станций и внимательно отслеживали любую активность, связанную с выходом за пределы атмосферы таких миров, и ждали, пока технологии терраформирования позволят сделать такие миры пригодными для колонизации. За такими цивилизациями даже закрепилось название — младшие расы.

В противоположной стороне были Старшие расы — цивилизации, обогнавшие человечество на тысячелетия или миллионы лет в развитии. Некоторые из таких рас даже застали Древних и их войну с Предтечами, а это было очень и очень давно. К старшим расам Содружество относилось с почтением и страхом, стараясь не лезть на их территории.

Космос огромен, здесь хватит места всем!

В огромном космосе нашлись и настолько же огромные враги, цивилизация паукожуков, воевавшая со всеми и везде. Обладая высокой приспособляемостью и таким же уровнем технологий как у Звездного Содружества космопауки успешно противостояли даже Старшим расам за счет своей огромной численности. А ограниченная разумность большинства рабочих и боевых особей позволяла выращивать их миллиардами, моментально закрывая потери на полях сражений.

Космос огромен и в большинстве своем враждебно настроен!

***

Все хорошее настроение Салеха было напускным, стоило только Артему залезть обратно в капсулу, как он сразу же кинулся к консоли медкапсулы и запустил сканирование организма. Пока шло сканирование, доктор успел сбегать в соседний кабинет и принести программатор для нейросетей, небольшую коробочку с высокоскоростным проводным интерфейсом подключения к мелкапсуле. Узнай «Нейросеть» как много у Салеха их новейшего оборудования, запрещенного к свободному распространению, и кто стоит за недавними терактами в отделениях на Центральных Мирах, где это оборудование как бы и погибло, то корпоративный военный флот не остановило бы даже то, что сейчас доктор был совсем в другой вселенной!

Состояние подопытного только на первый взгляд было хорошим, еще бы! Он вкатил ему перед пробуждением такую дозу противошоковых и болеутоляющих, тут даже труп бы поднялся. А Артем практически и был трупом, у него уже отказала иммунная система, проигравшая в сражении с ботами нейросети, а на подходе была потеря разума!

«Не нужно было снимать ограничения на внесения изменений в организм носителя у нейросети! Мало того, она полностью перестроила периферийную нервную систему, так еще взялась за изменение головного и спинного мозга! Что вообще нельзя было допускать! — Размышлял Салех, подключая программатор к медкапсуле. — Странно, что он еще говорить мог, при таких повреждениях!»

А тут, как назло, еще и импланты, Правый и Левый, активировались и тоже начали перестраивать организм, возвращая его, как им казалось, к исходным параметрам первого владельца нейросети. На консоли медкапсулы сотнями вспыхивали и угасали тревожные сообщения от нейросети пациента, прилагающей все усилия чтобы спасти носителя от поражения биологическим оружием. От вируса, по мнению нейросети, меняющего генетический код с поразительной быстротой. А Правый и Левый, добравшись до дармовых ресурсов медкапсулы, лепили вообще что-то невообразимое.

Правый пытался выстроить еще одну периферийную нервную систему замыкающуюся на нем, к слову уже третью в организме пациента! Медтехник точно не помнил, за что отвечает левое полушарие, где свил себе гнездо Правый, у данной разновидности людей, но то, что изменения в сознании будут кардинальные, он не сомневался. В финальной стадии развертывания Правый оплел отростками — паутинками всю черепную коробку и первые два отдела позвоночника, после чего доложил о стопроцентной готовности к работе!

— Надо было сразу узнать, для чего эти импланты! — Прорычал Салех, глядя на результаты сканирования.

На фоне Правого Левый вообще не выделялся, подумаешь разросся по всей кровеносной системе, объединился с сердцем носителя и стал его механической копией, расположенной зеркально. С такими имплантами Иоан был знаком, они предназначались для повышения выживаемости носителя. Клапаны в сосудах при необходимости останавливали кровь при повреждениях, а механическое сердце брало на себя роль основного, если биологическое переставало функционировать Но и тут были серьезные отличия, механическое сердце жрало ресурсы как не в себя, перерабатывая биологические картриджи один за одним, и заполняло свое тело капсулами с наборами гормонов и боевых коктейлей на все случаи жизни. Но немного разобравшись в ситуации доктор понял, что Левый просто два совмещенных импланта, механическое сердце, отвечающее за регенерацию и восстановление организма, и гормональная фабрика, производящая и регулирующая содержание в крови гормонов и биостимуляторов.

В финале развертывания имплантов Левый объединился с Правым, а тот в свою очередь был связан с нейросетью через органический переходник — головной мозг пациента. Но на этом все не закончилось, Левый поглотил и подчинил оставшиеся шесть имплантов, что в принципе было невозможно даже теоретически! Теперь у подопытного было полторы нейросети, одна нормальная и еще одна, состоящая из имплантов с Правым во главе.

Доктор бы и не стал выводить Артёма из комы, но пришлось, куратор группы уже пару раз интересовался, где Артем, и как у него дела с установкой всего необходимого. Вот и пришлось поднять да засветить его на пару минут перед очами искина, мол все нормально, но возникли небольшие трудности, но клиент жив! Потерю клиента доктору конечно простят, не в первый раз, и сильно наказывать не будут, но наказание будет строгим, Салех и так по краешку ходит, ему хватило прошлого наказания — сорока лет выживания в неолите с первобытными людьми на затерянной во вселенной планете, пока его не выпустили по УДО за хорошее поведение, ну и за переход из неолита сразу в железный век. Кому-то могло показаться, что это не такое и страшное наказание за гибель клиента, готового отдать добровольно душу, но для Иоана пребывание в мире, где из инструментов только каменный топор и рубило, стало самой настоящей каторгой!

Но он не растерялся, генетические изменения можно было вносить и без помощи репликатора и медкапсулы, только естественным путем. В теории жить он мог долго, очень долго, да и не могли его оставить здесь совсем без надзора, так что он точно не умрет. А дальше были десятилетия войн и прогресса, ну еще пару сотен евгенических культов, чьим отцом основателем он был. Да и выпустили его не за хорошее поведение, просто поняли, что он везде найдет способ заняться своим любимым делом и то, что наказание превратилось в поощрение!

Чего стоили только его боевые твари, выведенные без капли генетических вмешательств, а только старая — добрая лоботомия! Конечно, смертность была высока, но чего ожидать от каменного топора и обсидианового рубила? Но если подопытные выживали, то превращались в машины смерти — берсерков, полностью послушные своему создателю! А имея армию таких тварей не нужно было беспокоиться о слишком высоких потерях подопытных, свежие заготовки из пленных всегда были в наличии!

«Надо будет навестить тот мир, посмотреть, что там произошло за столько — то лет и помнят ли еще меня?» — Салех отвлекся от воспоминаний и вернулся к анализу данных нового сканирования:

«Его бы на пару столетий в камеру анабиозного сна, замедлить все процессы до минимума и своевременно вносить корректировки пока нейросеть переделывает организм, но мне никто не даст два века! Отправка через полгода!» — размышлял Салех, судорожно меняя расходники один за другим, возле медкапсулы скопилась уже приличная кучка пустых картриджей. — Но нам и не надо двести лет! Год, от силы два, этого должно хватить!

Салех ой как не хотел коротать еще полвека где-нибудь на безжизненной планете, и придумал решение, сомнительное, но рабочее: Не можешь победить — отодвинь! По сути клиент нужен живым только до момента прибытия в пункт назначения, главное чтобы дожил до проведения ритуала договора на передачу души, а после начальство только радо будет, что клиент откинулся раньше предполагаемого срока. Конечно, тут будет недополученная прибыль, за еще одну жизнь душа могла бы существенно возрасти в цене, но это все равно лучше, чем потерять клиента прямо сейчас. Пару десятков лет назад он и сам участвовал в ликвидации одного такого клиента, слишком долго зажившегося на этом свете!

Архимаг, заключивший по слухам договор еще на заре появления ЭкоТур, прожил и вправду очень долгую жизнь, а его душа успела увеличить свою ценность в сотни раз. Все попытки традиционных методов собора урожая провалились, он в огне не горел и от снарядов релейных ускорителей уклонялся, про взрывы и говорить было нечего, высокая магическая конкуренция в его родном мире сделала архимага невероятно подготовленным ко всем неожиданностям!

И вот тогда, после очередного провала, к проработке нового плана покушения привлекли Салеха. Немного генетического материала жертвы достать не составило труда, в любом борделе мира можно было собрать пару банок, и архимаг тихонько скончался от вируса, предназначенного специально для него. Не помогли ни лучшие целители, ни великие артефакты. Он бы может и выжил, если бы имел представление о бактериях и вирусах, но магической силы было много, а познаний о мире никаких, за что Салех и презирал большинство миров, идущих по пути развития внутренней силы и не уделяющих внимание изучению окружающей среды.

— Замедлим скорость восстановления до возможного минимума — Полностью отключить процесс восстановления у медтехника не получилось, он сам недавно снял все ограничения и теперь воздействовать на центральное вычислительное ядро стало практически невозможно.

— Не пускают через парадный вход, зайдем с другой стороны! — Иоан менял программный код систем, отвечающих за сбор информации о окружающей среде. В результате нейросеть стала получать сигналы о высокой степени биологической угрозы среды, в которой находится носитель. — Это должно замедлить процесс, теперь полностью убьем родную иммунную систему — Доктор мысленно отдал команду медкапсуле и через пару минут воскликнул:

— Прекрасно! Теперь она думает, что иммунная система все, и берет на себя ее функции! Без имплантов у нее и так ограниченна производительность, а сейчас вообще не останется ресурсов на восстановление носителя! Но этого все равно мало!

Доктор оторвался от программатора и выбежал из кабинета, через несколько минут он вернулся, неся в руках маленькую металлическую шкатулку.

— Шестой уровень, ему ее выучить и до конца веков не выйдет! — Приговаривал Салех, меняя кристалл с базой о Содружестве на извлеченный из шкатулки. — Залить на нейросеть и поставить в очереди приоритетное изучение в фоновом режиме, а на все остальные базы и оставшихся ресурсов хватит, конечно время изучения затянется, но выбирать не приходится! — В качестве нагрузки медтехник использовал базу шестого ранга «Псионика», бесполезную как для него, так и для Артема, так как псионического дара у них не имелось.

Позаимствовав вычислительных ресурсов у искина Салех рассчитывал, как сильно должна упасть скорость восстановления организма у пациента с новыми вводными, и получалось, что два года точно есть, ближайшие пару месяцев должны стать самыми трудными, за них нейросеть должна добраться до третьего уровня базы знаний и на ней завязнуть, что точно увеличит время жизни Артема.

— Оставалось только заменить идентификатор на Пилот У2М и подделать показатели интеллекта! Шептал себе под нос Салех, вводя новые данные в интерфейс программатора. — Даже в «нейросети» не заметят подлога! А еще лучше сверху поставить эмулятор! И работать будет, и вычислительные ресурсы жрать, и сообщений о биологической угрозе пациент не увидит!

Спустя пару часов доктор сидел на полу прислонившись спиной к капсуле в темном кабинете, подсвеченным только небольшим пятном синего света от управляющей консоли медкапсулы, и истерично хохотал. В левой руке у него дымилась сигарета, а в правой была бутыль с медицинским спиртом, рядом же валялось пару еще тлеющих окурков. Истеричный смех не смог остановить даже большой глоток спирта:

— В отпуск мне пора, у меня профессиональная деформация! — Отсмеявшись сказал он в пустоту. — Можно же было аварийно извлечь нейросеть как поврежденную и представляющую опасность для носителя! А этому олуху сказать, что не вышло, он и эта нейросеть не совместимы! Он слишком туп для нее! Нет же, надо было довести дело до конца!

На консоли медкапсулы в графе состояние пациента горела синим надпись «Удовлетворительное».

***

Второй изученной базой стала «Юриспруденция», и эта база второго уровня смогла удивить Артема. Такого в рекламных буклетах ЭкоТур не писали! Черт с ними, с пауками! Тут и без пауков в Содружестве страшно жить!

Различные формы устройства сателлитов порождали различные законы, порой противоположные тем, что были в соседнем государстве. Главное, чтобы местные законы не противоречили законодательству Центральных Миров! А в Центральных Мирах было всего два главных закона и куча второстепенных, вытекающих из двух основных.

Первый — разумная жизнь священна, под разумной жизнью Центральные Миры понимали только гуманоидные формы жизни, похожие на человека, и Старшие расы. Вообще галактика была буквально переполнена разными расами и видами людей, которые жили повсюду и могли различаться по генетической карте на целых шесть процентов! Для сравнения Арт точно знал, что от шимпанзе человека Земли оделяет всего два процента генома! Но при этом другие расы внешне ничем не отличались от нормальных, в понимании Артема, людей.

Официально звездное содружество насчитывало одну тысячу сто восемь человеческих рас, поделенный на одиннадцать категорий, отличающийся по генетической карте. За базу были приняты жители скопления Центральных Миров, они нулевой уровень, эталон разумной жизни, ну а дальше градация по величине генетической разницы. Также в нулевую категорию входили и Старшие расы, что было несколько странно. Сам Артем попадал в четвертую категорию, отличаясь всего на одну целую тридцать восемь сотых процента от эталона, что было даже очень неплохо и давало определенные законодательные бонусы — повышение Рейтинга Безопасности!

И второй закон — сила решает все, или право сильного. В Содружестве кто сильнее тот и прав, и это буквально было закреплено на законодательном уровне. Свободно можно было грабить и принуждать, если соблюдалось как минимум три простых правила.

Первое, уже знакомое Артему — разумная жизнь священна, в темном переулке стукнул по голове и раздел прохожего до нитки, то будь добр, вызови ему скорую помощь или органы правопорядка. И не дай Вселенная ты его случайно убил, нарушение главного закона Содружества это самое страшное, что может произойти, если тебя поймают. Даже если ты снес пол головы бедному прохожему и он на всю жизнь останется овощем, то чтобы избежать ответственности стоит только под протокол позвонить в местную скорую помощь и вызвать бригаду медиков. Также под протокол стоит зафиксировать, что пациент в момент звонка еще жив.

Второе правило — все, хоть маломальские важные события фиксируйте под протокол, а лучше вообще ходить всегда с этой включенной функцией. Команда под протокол активирует в нейросети сбор визуальной и звуковой информации, на которую накладываются сигнатуры окружающих приборов, метки нейросетей близлежащих разумных, время, координаты места и тысячи других параметров, делающих такое видео уникальным и неповторимым. Подделать такую запись практически невозможно, и поэтому она служит доказательством невиновности или подтверждением заключения сделки. Артем и сам покупал у доктора нейросеть под протокол.

Третье правило. Правило десятикратного превосходства, это правило ограничивает возможности возможности второго закона. Каждый разумный имеет в Содружестве свой индекс опасности, состоящий из физических показателей тела, псионических способностей, нейросети и баз знаний, установленных носителем, личным оружием и броней. Для практически мирного перехода имущества одной корпорации в руки другой коэффициент опасности рассчитывается уже без учета разумных, а по количеству кораблей, орбитальных станций и боевых платформ.

Коэффициент опасности нападающих не может превосходить коэффициент опасности обороняющихся больше чем в десять раз. К примеру, если человека с коэффициентом в единицу принуждают добровольно и под протокол продать себя в рабство по средствам кабального контракта десять злоумышленников с общим коэффициентом опасности в десятку, то все нормально, все соответствует законодательству. Но стоит только коэффициенту чуть изменится в большую сторону, то это уже насквозь незаконно!

Большинство населения Звездного Содружества имеет коэффициент опасности равный нулю, это не значит, что все они слабы. Все дело в процессе получения такого коэффициента, чтобы получить его нужно совершить преступление, разрешенное законом, и нужна как минимум одна запись под протокол, где вы к примеру принуждаете жертву с не нулевым коэффициентом опасности поделиться с вами имуществом. Но здесь есть и обратная сторона, для защиты своей жизни и имущества потерпевший может использовать абсолютно любые средства и методы, вплоть до летальных в не зависимости от коэффициента превосходства и главного закона Содружества, главное, чтобы все его действия были зафиксированы под протокол. И за использование этих средств ему не будет начислен коэффициент опасности, а будет увеличен рейтинг безопасности.

Рейтинг Безопасности еще один числовой коэффициент Содружества, показывающий степень лояльности гражданина Государству. Предотвратил покушение на законопослушного гражданина — получай одну десятую, спас туристический лайнер от пиратов — еще две десятых и так далее. Рейтинг Безопасности основной показатель, накладывающий ограничение на передвижение по территории Содружества, чем ближе к Центральным Мирам, тем выше он должен быть, чтобы пройти пограничный контроль. А еще рейтинг Безопасности и коэффициент опасности взаимно гасят себя, вычитаясь друг из друга.

Так что в Содружестве нужно бояться людей с нулевым коэффициентом, они либо не оставляют свидетелей, либо имеют высокий рейтинг безопасности, позволяющий им творить что угодно, прикрываясь благими намерениями. Ну или умело комбинируют благие и криминальные дела, оставаясь всегда около нуля.

Переварив содержимое базы Артем решил для себя никуда не влипать и изучить как можно больше баз для собственной безопасности. Рукопашный бой, стрелковое оружие, дуэльный кодекс — все это могло как минимум сохранить его имущество. И надо было купить более высокоуровневую базу по юриспруденции, в этой были только самые верхи, без подробностей, но только от этих верхов у Артема пухла голова, а что будет дальше?

***

Выбравшись из капсулы Артем голой пяткой наступил на окурок, но это так и осталось для него незамеченным, его мутило и стоять он мог с трудом, а в голове была свинцовая вата, что тянула ее к земле.

— Как ваше состояние, как себя чувствуете? — Доктор, стоявший рядом с медкапсулой подхватил Арта за локоть, когда тот практически упал.

— Мутит меня что — то, да и говорить тяжело! — Неуверенно ответил он.

— Это нормально, организм перестраивается и в ближайшее время общая слабость для вас станет нормальным состоянием. А вот с базами мы переборщили, не нужно было вам ставить сразу две базы на изучение, к этому надо привыкнуть, но ничего, сейчас все поправим! — В руке доктора как по волшебству появился пневматический инъектор, легкий укол в плечо и Артему сразу же полегчало.

— Слабенький стимулятор вам должен помочь. Уже лучше? И что с базами, вы выучили их?

— Да, спасибо док! — Говорить Артему и правда стало лучше, да и сознание прояснилось. — А как узнать, выучил я или нет, у меня конечно появились знания по Содружеству и их законам, но слишком они отрывочные!

— Вы же еще не ознакомились с интерфейсом нейросети, не стоило мне настаивать на немедленном изучении баз, вы уж простите меня, иногда меня заносит! Мысленно обратитесь к нейросети и попросите показать инструкцию пользователя, но сначала присядьте на стул, обучение может и затянутся!

Артем надел комбинезон и тапочки, сел за стол и попытался вызвать инструкцию. С первой попытки ничего не вышло, ему тяжело было сформировать необходимую мысленную команду, но после десятка попыток он на добрые полчаса погрузился в изучение возможностей нейросети.

— Иоан, у меня тут в разделе «Базы знаний» три базы, одна «Содружество», другая «Юриспруденция» и третья, у нее вместо названия нечитаемый набор знаков!

«Еще бы он был для тебя, олух, читаем, это же язык предтечей!» — Подумал про себя Салех, но вслух ответил совершенно другое:

— Не волнуйтесь, такое бывает, нейросеть старая, а базы новые, вот она и разбила одну на две, такое лечится обновлением программного обеспечения! — Доктор врал и не краснел. — Доберетесь до Содружества и в любом отделение «Нейросеть» обновите! Процедура, как я помню абсолютно бесплатная! Какой статус в прогрессе изучения?

— Первые две сто процентов, а третья шесть десятитысячных процента!

— Отлично, просто отлично, для вашего показателя интеллекта даже превосходно! Вот что значит индивидуальный подход! И это еще без использования медикаментозного разгона! — Доктор начал расхаживать из угла в угол опустевшего кабинета, Артем только сейчас заметил, что толстяк Джек и его лучший механический друг — киберхирург куда-то исчезли.

— Разгон поднимет скорость как минимум на четверть! А может быть и больше! Но тут нужно пробовать! А сейчас идите, вас сутки назад разыскивал куратор, он уже наверное заждался! Посетите куратора и сразу спать, если будет бессонница, то приходите сюда, дам снотворное!

— А где Джек?

— Тут такое дело, ваше обучение немного затянулось, прошло уже практически трое суток с начала изучения, но это хороший результат для вашего показателя интеллекта! Две двухуровневые базы за пятьдесят три часа! Ваша скорость усвоения информации намного выше расчетной. И я собрал полную статистику, что поможет нам составить наиболее оптимальный график обучения. — Рассказывая это доктор как бы ненавязчиво подхватил Арта под локоть и вывел из кабинета. Не успел Артем и глазом моргнуть как дверь кабинета доктора закрылась и он остался один в тускло освещенном коридоре совершенно один.

— Сейчас ночь, а значит куратор спит, пойду и я спать, все подождет до утра!

Стоило только дойти до жилого модуля и открыть дверь, как силы покинули Артема и он еле добрался до кровати, где и забылся тяжелым сном без сновидений.

Глава 6

Куратора Артем не видел с их первой встречи, на вводной лекции, и пока шел до нужного кабинета, дорогу к которому подсвечивала нейросеть, пытался вспомнить, видел ли он его хоть где-нибудь за последнее время. В учебном центре он уже довольно долго, но местного персонала он видел не так уж и много, больше всех — доктора, на втором месте сокурсник Даниэль, с которым они часто встречались и у дока, и в столовой, но он был таким же клиентом как и сам Артем. Дальше шли охранники, которые изредка патрулировали коридоры, но каждый раз, когда Артем их встречал они бы разные, ни одного знакомого лица. На четвертом месте были уборщики и техники встречались редко, на контакт не шли, на все вопросы отмалчивались и делали вид, что не замечают Артема. И вот сейчас он шел к куратору, размышляя зачем он ему нужен?

— Добрый день, Артем, как дела, все ли хорошо? Как продвигается обучение? — Артем еще только стоял на пороге кабинета, а куратор уже начал задавать вопросы.

— Добрый. Хорошо продвигается, уже выучил две базы. Дела у меня идут хорошо. — Ответил Арт, присаживаясь на табурет перед куратором. Иной мебели в кабинете не было, только голые металлические стены и два табурета, на одном из которых и сидел куратор.

— Странно! Очень странно! У меня сложилось другое мнение, по имеющейся у меня информации развертывание и восстановление вашей нейросети затягивается, не помогает даже использование медкапсулы, и процесс может затянуться на годы! Вы же понимаете, что срываете все сроки не только для себя, но и для все группы, мы отправим вас только тогда, когда все будут готовы и полностью пройдут обучающий курс! Вам стоит прилагать больше усилий, на данный момент вы самое слабое звено группы, по прогнозам изучение всех ваших баз может затянутся как минимум на четыре месяца!

Артем был ошарашен прямотой куратора.

— Но есть и хорошая новость, даже сейчас, с нейросетью, урезанной на двадцать процентов, показатели все ровной лучше, чем у Пилот У2М! В любом случае не прогадали! Я вас больше не задерживаю.

На выходе Артем из кабинета куратора столкнулся за дверью с Даном, ожидавшим свой очереди на прием.

Вот так, раздумывая о словах куратора Арт направился на завтрак, давно он ничего не ел, медкапсула заменяла ему и обед с завтраком и ужин. Уже привычно выбрав номера блюд он уселся за стол и начал прихлебывать кашеобразную жидкость, раздумывая о словах куратора.

— Ну а тебе что куратор сказал? — Вывел из раздумий Артема Даниэль, севший напротив. В руках у него был такой же поднос с завтраком.

— Сказал, что если я не успею все выучить, то останусь на второй год. А ты к нему зачем ходил? — Голос Артема был полон недовольства.

— О! Это что-то новенькое! А мне высказал тоже, что и всем до этого, мол я самое слабое звено и торможу процесс отправки! И мне надо стараться, не подводить группу. Если бы ты не пропадал сутками у доктора, то сам бы знал последние новости и слухи, куратор всех так к себе вызывает и одну речь толкает! Как под копирку, только имена меняет!

— А ты это откуда знаешь? — Спросил Артем.

— Тут есть комната отдыха, или как правильно она называется «Комната психологической разгрузки, мы там группой по вечерам и собираемся, если есть свободное время, спроси у Искина, он построит маршрут.

Дальше завтрак прошел в полной тишине, каждый думал о чем-то своем.

***

Так для Артема потянулись одинаковые серые будни, утром — сразу в капсулу учить базы, после окончания обучения — обед и тренажеры, вечером — все те же тренажеры или базы знаний, ночью — спать. Иногда он ходил в комнату отдыха, когда было совсем невмоготу учить базы, и разговаривал там с Даниэлем, уже закончившим свое обучение и посещавшего только тренажеры. В основном Артем интересовался историей родной для Дана реальности, ну и сам рассказывал об этой версии Земли.

К концу второго месяца такого существования Артем выучил уже половину имеющихся у него в наличии баз, что было совсем неплохо! По словам доктора это было даже очень неплохо!

Но в глубине души Артем завидовал Даниэлю, получившему и практически самую современную нейросеть, и все свои базы он выучил за пять недель. Арт как-то поинтересовался у доктора, какой набор баз у его попутчика, на что доктор уклончиво ответил, что Артему и десятилетия не хватило бы чтобы выучить все базы Дана, и это при том, что все эти десять лет он не должен был вылезать из медкапсулы! Раньше Арт изредка встречал Даниэля в кабинете дока, но теперь он в основном был там один, даже Иоан появлялся здесь очень редко, он давно научил Артема куда и как следует устанавливать кристаллы с новыми базами и как управлять медкапсулой через нейросеть. Вот и сейчас Арт шел на учебу в кабинет, который претерпел много изменений, исчезли стол и стул, казавшиеся нерушимым оазисом спокойствия в этом технологическом хаосе, кабинет уменьшился до крошечных размеров, обзаведясь новыми стенами и дверьми, всегда закрытыми. Места только хватало чтобы пройти по над стеной, раздеться и лечь в капсулу. Одежду Артем кидал прямо на пол, никуда больше ее положить было нельзя. Базы и остальное барахло, выкупленное у доктора хранилось здесь же, за одной из металлических панелей на стене, стоит только приложить палец к нижнему правому углу и она откроется, явив свое нутро.

Впрочем сегодня ему не удастся поднять на пару процентов изучение базы «Пространственная навигация», на нейросеть пришло новое расписание индивидуальных занятий и как раз сейчас начиналась лекция о Междумирье, вторая и последняя общая лекция. Нужно было поторопится, маршрут, построенный искином заканчивался в другой части центра и там Артем никогда не был.

***

С последней лекции прошел еще месяц, ничего значимого не происходило все те же базы знаний и тренажеры, кроме одного изменения в расписании — после лекции им дали первую увольнительную, разрешили свободный выход в город. Увольнительной Артем был рад, седеть два месяца под землей то еще удовольствие, но сходил всего один раз. Одного раза хватило, мало того солнечный свет ослеплял не привыкшее к такому глаза, так еще и пища, ради которой он и ходил, не долго задерживалась в организме. Диета из продукции пищевого синтезатора сделало свое дело и натуральные продукты вызывали острое отравление, не помогала даже нейросеть.

Зато Даниэль отрывался на всю, в окрестностях учебного центра не осталось ни одного кабака, в котором он бы не подрался, и ни одного борделя, который он бы не посетил. Сейчас, спустя месяц, в большинство заведений его отказывались пускать, что закономерно приводило к драке с охраной. Но Даниэль нашел решение и здесь, базы ему не надо было учить, он лишь изредка занимался в тренажерах, так что свободного времени у него было много, вот он и объезжал уже близлежащие к порту города в поисках приключений. И приключения у него были еще те, однажды Артем, как обычно пришел рано утром к доктору и увидел поразительное зрелище — Даниэля, отделанного как котлету загружали в медкапсулу охранники под руководством доктора, до этого момента Дан всегда выходил победителем из любой драки, но сейчас его хваленые базы рукопашного боя седьмого уровня дали сбой, ну или он нарвался сразу на толпу голов так в сто. Артем со своим вторым уровнем рукопашного боя даже коснуться его не мог в спарринге, а тут сломанные ноги и руки, и раздробленный череп! Впрочем такая взбучка пошла ему на пользу, Дан остепенился и больше не совершал дальних поездок, предпочитая тусить поближе к учебному центру и к его охране.

Арт потом конечно пытался расспросить, кто его так, но тот только отмалчивался или говорил что не помнит, был слишком пьян, то есть врал, нейросеть, особенно такая как у него, не даст носителю напиться, даже если он будет литрами пить чистый спирт! Артем со своей, далеко не новой, нейросетью мог литрами пить местный самогон, в котором было не меньше сорока градусов и не пьянеть, а тут был слишком пьян? А уж сколько слухов и пересудов породила эта история в группе путешественников, избиение Дана стало основной новостью на месяц вперед и только сейчас все стали о нем забывать.

Нейросеть пискнула о новом входящем сообщении, снова изменилось расписание занятий, теперь по утрам у него групповая тренировка, знать бы что это еще такое?

***

До места тренировки пришлось долго идти по коридорам, а потом еще дольше ехать на лифте. Артем и так опаздывал, ночное пребывание в капсуле затянулось дольше обычного, так еще и пришлось поплутать по переходам!

Да, Артем теперь перестал спать по ночам и вместо сна проводит все время в медкапсуле. На такой шаг его подтолкнул доктор, однажды сказав что он затягивает время для всей группа и ему бы стоило поторопиться:

«Медкапсула отлично восстанавливает силы, а еще шесть часов в сутки обучения снизят общее время на треть!».

Теперь Артем дневал и ночевал в каморке с медкапсулой, посещая только столовую и тренажеры, как выглядит его ИЖМ он уже забыл. Тренажеров было два, первый — пилотский, на котором он отрабатывал полученные знания, летая в виртуальности на различных моделях легких и средних кораблей. И получалось у него плохо, может он и грезил всю жизнь о космосе и космических кораблях, но еще ни разу ему не удалось сдать экзамен на получение сертификата пилотов малых кораблей.

Второй — универсальный тренировочный комплекс «Пехотинец 7Б», где Артем изучал премудрости баз «Рукопашный бой», «Абордажный бой», «Легкое стрелковое оружие». После первой тренировки, а особенно на следующее утро, он хотел было забросить все куда подальше, но вспомнив Закон Силы, стал уделять на тренировки столько же времени, что и на пилотирование. Реальность оказалась не такой радужной, как хотелось. Получится ли у него стать пилотом или нет, но о собственной безопасности он должен позаботится в любом случае!

Стоило выйти из знакомой части учебного центра, как обстановка сменилось, нейросеть перестала принимать сигналы от искина, а значит пропала и путеводная нить. Браслет, работающий на всей территории, как назло остался в жилом модуле. Ожидаемо, что он прибыл последним, что вызвало недовольство буквально у всей группы и куратора.

— Сегодня у вас будет первая совместная тренировка, тренировка хождения в междумирье. — Начал куратор, как только Арт пристроился за спинами сокурсников. — С этого момента ежедневно, во второй половине дня, после индивидуальных занятий вы будете приходить сюда и учиться пользоваться снаряжением, учиться действовать совместно в группе и отрабатывать командное взаимодействие! Время начала тренировки будет сообщатся вам каждый день. Но обо всем этом вам расскажет ваш тренер, ждите его здесь, он должен скоро подойти! Он вам все расскажет и покажет, ну и на ваши вопросы ответит! — После этих слов куратор удалился, оставив путешественников дожидаться тренера.

Тренер появился нескоро, мужчина маленько роста незаметно подкрался к галдящей толпе переговаривающихся друг с другом сокурсников и неожиданно громко начал занятие:

— Междумирье опасное место! На тропах междумирья нужно быть всегда готовым к любым неприятностям и следить в оба! — Мужчина расхаживал перед толпой будущих путешественников задрав квадратный подбородок вверх.

— И я надеюсь, что вы хорошо слушали лекцию о нем и знаете, что вас там может поджидать! Я не буду ничего повторять, мы сразу преступим к тренировкам! Вас поведут два проводника, проводник — паровоз и проводник — разведчик. Как вы поняли, паровоз будет вас тянуть, а разведчик оказывать ему посильную помощь. Также разведчик отвечает за доставку вас из междумирья в реальный мир. Идите за мной!

Группа пошла за тренером, но далеко они не ушли, путь их окончился в тупиковой части коридора, где была всего одна дверь. За дверью был еще один большой коридор уже с десятком дверей.

— Начнем мы с оборудования, а именно с сбруи. Возьмите себе по одному комплекту со стены, они все одинакового размера и облачитесь.

Арт снял с крючка ближайший набор ремешков. Слава всем богам на стене висел плакат, показывающий, как в конечном итоге должен был выглядеть путешественник по междумирью! Иначе Арт не смог бы даже с помощью нейросети разобраться куда какой ремешок пристегивается и как правильно одеть сбрую. Но в итоге ничего сложного, белые ремешки — верх, защищающий шею и плечи, доходя практически до локтя, серые — низ, охватывающие пояс и голень. На груди и животе были коричневые ремешки, сходящиеся по центру груди в один металлический трос а на спине в металлическое кольцо. Все три разноцветных части сбруи соединялись маленькими карабинами из сероватого металла, похожего на алюминий. Ремешки были изготовлены не только из кожи, внутри, под слоем кожи был металлический трос, добавляющий прочности. А внутри одноцветной части размер ремешков регулировался застежками как на обыкновенном кожаном поясном ремне. в зеркале Арт выглядел как человек, напяливший поверх универсального комбинезона наряд из широких кожаных ремешков с металлическим хвостом в пару метров, растущим прямо из груди.

— Все одели? Хорошо! Теперь это ваша постоянная форма для тренировок! И на одевание этой формы есть норматив! Его мы и начнем сейчас выполнять! Форму снять!

В руках у тренера как по волшебству появился секундомер. Время норматива он отчитывал по последнему снявшему шлейку.

— Форму одеть!

— Плохо, очень плохо!

По началу было тяжело разобраться, что куда, да еще и хвост этот мешает, но после двадцатого повторения у всех стало получаться!

— Форму снять!

Так продолжалось долго, но все же тренировка на снятие — одевание формы закончилась.

— Теперь цепляйтесь тросом — поводком к спине впереди идущего и начнем! — Дал новую команду тренер. — Да не за первого попавшегося, а по порядку!

Порядка никто не знал и тренеру пришлось ознакомить всех с их местами в паровозе междумирья. Места определялись по дальности остановки для схода с паровоза, чем дальше от Земли, тем ближе твой номер к началу.

Арт прицепил карабин к спине Дана, он был замыкающим, так как ему сходить с этого паровоза было первым. Первой была Элен, ей ехать предстояло дольше всех.

— Теперь попробуйте отцепить карабины и на поводке, и на креплениях сбруи!

Арт легко отцепил и карабины на поясе, и главный карабин поводка.

Тренер подошел к Элен и застегнул ее карабин за кольцо, торчащие прямо из стены.

— Теперь попробуйте отстегнуть что-нибудь. Арт снова пристегнул карабин к спине Дана и попробовал его отстегнуть. Но ничего не вышло, карабин не поддавался, язычок как будто стал единым целым со скобой.

— Собранные в цепь и присоединенные к артефакту, скрывающимся в стене, все сбруи превращаются в одно целое, и отстегнуть вас может только проводник, управляющий главным артефактом. Пока есть энергия, ни порвать, ни разрезать элементы сбруи у вас не получится. Как только вас отсоединят от цепи, сбруя станет прежней, потеряв часть своих сил, но по прежнему она будет невероятно крепкой, что бы разрушить ее даже в не активированном состоянии потребуются очень большие усилия. Но для страховки самые важные карабины перед выходом перевяжут веревками, по прочности не уступающим стали. Как вы поняли развязать вас сможет только сам проводник. Перемещении по изнанки опасное занятие, особенно группами, но сбруя делает вас всех единым целым, объединяет в один большой организм. Пока вы вместе на вас действуют одни законы пространства и времени в междумирье, пока есть энергия в артефакте междумирье считает вас за одно большое животное, и на моих тренировках вы должны стать этим большим животным! Вы должны действовать как единый организм и как я уже говорил быть готовым ко всему! — Тренер обвел взглядом путешественников. — А теперь начнем тренировку! Все очень просто заходите в дверь и идете по маршруту. Я буду ждать вас на другой стороне лабиринта!

Первое прохождение лабиринта было не интересным, группа растянувшись на добрые тридцать метров за полчаса проползла по темным пластиковым коридорам и вышла в такой же коридор, как и тот из которого они стартовали! Было всего пару тупиков, ну и на мужчину, имя его Артем даже не знал, идущего седьмым упала пластиковая плита с потолка, знатно оглушив того, даже пришлось некоторое время его нести, пока он не очухался. На финише их ждал тренер:

— Тренажер имитирует междумирье, и то, с чем вам придется столкнуться на его тропах. Как он выглядит изнутри вы уже видели, значит приступим к основной части тренировки! Для начала установим сложность на минимуме. Всем отключить нейросети и импланты, ну или что у вас там в бошках? Элен, тебя это тоже касается, ИИ тоже должен быть отключен. Пошли!

К комнате открылась самая крайняя дверь и Элен потянула за собой все вагоны. Темное помещение — узкий коридор, подсвечиваемое маленькими светодиодами, дающими очень мало света, в первом прохождении их было больше. Элен приходилось буквально на ощупь пробираться от одной освещенной зоны к другой. Для Артема, последнего в сцепке, прогулка была довольно простая, знай себе иди на поводу у впереди идущего и ничего не делай. Коридор — лабиринт к счастью оказался всего с парой тупиковых ответвлений. И эта полоса препятствий, извиваясь и постоянно поворачивая занимала площадь в пару десятков тысяч квадратных метров. Под конец прохождения все уже привыкли к темноте и прохождение стало уж совсем простым Так прошло их второе знакомство с лабиринтом.

На третий заход они пошли сразу же после второго. В этот раз сложность повысилась. Добавились новые перегородки и изменилась общая конфигурация. Они ждали целых пятнадцать минут пока менялась конфигурация коридоров. В этот раз освещение начало работать с перебоями, приходилось проходить сотни метров буквально на ощупь. Еще добавился легкий шум, все нарастающий и нарастающий. В некоторых местах шум становился настолько невыносим, что группа проходила такие участки бегом, стараясь преодолеть их как можно быстрее. Лабиринт перестраивался не слишком сильно, просто проходы — раньше тупиковые становились выходами на волю, а предыдущие выходы — тупиками.

После третьего прохождения вымотались все. Но тренер был непреклонен, очередные пятнадцать минут на изменения конфигурации и четвертый заход.

Четвертый заход стал самым сложным. Группа уже привыкла к то появляющемуся, то пропадающему освещению. С шумом тоже все было легко — не приближаться к источнику, а если не выходит его обойти, то просто бежать, находясь в зоне излучателей как можно меньше времени. Но в середине пути добавилась новая напасть — туман, видимость и так была не очень, так еще и облака тяжелого то ли тумана — то ли дыма, сокращали ее до минимума. Хорошо хоть дышать им можно было без всякой опаски. На этом группа и попалась, обследую очередной перекресток, до потолка затянутый туманом, они не заметили, как в воздухе появилось еще что — то, по свойствам похожее на слезоточивый газ. К такому они были не готовы и полегли на том перекрестке все.

Четвертый заход не был засчитан. Тревожно прогудел паровозный гудок.

Включился свет, туман исчез, слезы и сопли прекратили бежать ручьем, а на выходе их ждал тренер, довольно ухмыляющийся при виде перекошенных лиц путешественников. И первой не выдержала Элен, как паровоз тянувшая всю группу за собой.

— Так не честно! Если бы я была в экзоскелете, то ни шум, ни газ не был бы мне страшен! А с помощью сенсоров можно было бы построить наикратчайший маршрут! А одна, без балласта, я бы прошла и без экзоскелета! — Азиатку очень бесило положение паровоза и живца для всех ловушек.

— Видно вы плохо слушали лекцию о междумирье, — ухмылка не сходили с лица тренера, — искин в вашей голове в междумирье может будет работать, а может не будет! Экзоскелет точно не будет работать, так что советую вам сменить его на что-нибудь полегче, тащить на себе сотню килограмм не лучшее решение. А от шума и дыхания междумирья ни помогут ни шлемы, ни фильтры. Изнанка полностью состоит из энергии, которая готовится стать материей, и этой энергии нет разницы через что проходить, через шлем или газовый фильтр! Единственной вашей защитой будет артефакт, да сбруя, удерживающая вас в одном потоке пространства и времени! И раз ты так уверенна в себе — тренер обратился к Элен, — и можешь пройти в одиночку, то вперед! Действуй! У нас еще есть пару минут!

За Элен только закрылась дверь лабиринта, как буквально через мгновенье засвистел паровозный гудок, извещая о провале забега.

Через пару минут появилась Элен, прихрамывающая на обе ноги!

— Не ожидала волчьих ям? — Ухмыляясь спросил у нее тренер. — Вопросы ко мне есть?

— А как добираются туристы? Они что тоже тренируются? — Артем задал вопрос, который возник у него с самого первого прохождения лабиринта.

— Хороший вопрос! Все дело в билетах, туристы могут позволить себе поездку в бизнес классе, да и не один раз, а вам, неудачникам, еле повезло накопить за тысячи предыдущих жизней на самый дешевый билет в стоячем вагоне, да и то, едете вы на крыше! — Заржал тренер. — На сегодня все! Завтра жду вас в это же время!

Глава 7

В комнате, где стены были увешаны кожаными ремешками, сегодня утром было людно и шумно, все группа уже давно собралась, а тренера все не было. За не имением тренера все обсуждали вчерашнее прохождение лабиринта и высказывали предположения, что же сегодня их ждет за дверью. Разговаривали между собой на смеси немецкого и английского, благо хоть по чуть-чуть, но эти языки знали все участники. Когда не хватало словарного запаса переходили на язык жестов, и жестикулировать приходилось часто. Артем неплохо знал английский на уровне разговорного, но это не помогало ему, английский его однокурсников отличался разительно о того языка, который он знал, здесь накладывалось их происхождение из параллельных версий Земли.

Тренера все не было, и группа развлекала себя разнообразными пантомимами, как вдруг одна из дверей лабиринта открылась и из нее выкатил на самокате тренер, ментально матерящийся на своих подопечных. Все еще вчера отметили, что тренер точно не говорит ртом, он у него всегда закрыт, он свои речи доносит напрямую в черепушку слушателя! А еще вопросы и ответы подопечных переводит на родной язык для каждого из группы. Впрочем переводит он не всегда правильно, Артем и сам плохо знал тонкости родного языка, но то, что одевают Надежду и надевают одежду помнил он точно!

— Ну и какого х…а я вас должен так долго ждать на другой стороне? Вы даже еще форму не надели! Форму одеть! — В руке у него материализовался секундомер. — Кто не уложится в норматив, тот будет проходить лабиринт в одиночку пока мне не надоест! А мне смотреть на вас, остолопов, ревущих от слезоточивого газа и выблевывающих свои внутренности от БОВ, уже четвертое столетие не надоедает!

Артем бросился к стене с формой, попутно отталкивая невысокого мужчину средних лет под номером пять в их связке, имя его он помнил, но отрывками, слишком длинное оно у него было. Во время собраний в комнате отдыха ему как-то попытались сократить имя до совсем короткого, на что Пятый обиделся и полез в драку, как боец он из себя ничего не представлял, но задетая честь заставлял его кидаться на обидчика диким зверем! Впрочем Пятый тоже сдаваться не собирался, вцепился в форму, снятую со стены Артемом, мертвой хваткой! Разжать его руки смог только легкий удар в левую скулу.

— Плохо, очень плохо! — Тренер расхаживал перед неровным строем и проверял как застегнуты карабины и затянуты ремни. Не обошлось и без казусов, Четвертый неизвестно каким образом, натянул форму вверх ногами, выглядело комично, но зато теперь ремешки прикрывали и голову!

— Форму снять!

— Форму одеть!

— Форму снять!

После установки имплантов физическая выносливость у него повысилась в разы, как ему рассказал доктор имплант Левый теперь отвечает не только за регенерацию, но и за насыщение крови кислородом в случае его нехватки, имплант напрямую забирает его из атмосферы минуя легкие. Для этого Левый выстроил цепочки из наноботов к поверхности кожи. Но даже с помощью Левого Артем выглядел плохо, а чувствовал себя еще хуже! Тренировка вымотала до изнеможения, четыре часа одевания и раздевания кого хочешь утомят вусмерть!

— До меня дошли слухи, что у вас много свободного времени, и я решил перевести наши тренировки на послеобеденное время, а если вы не справитесь с нормативом на прохождение, то и ночью можем потренироваться! Обеденный перерыв! — Последнее тренер бросил укатывая на самокате в ближайшую дверь лабиринта. Тут же у всех завибрировали браслеты, извещая об очередной смене расписания.

На обед никто не ушел, все отлеживались на полу и восстанавливали силы, второй парой сегодня у них было прохождение лабиринта.

***

На следующий день прохождение тренажера не задалось с самого начала. Всей группой даже была продуманна тактика, которая впрочем и не помогла, только сделала хуже. Сейчас же они сидели все вместе в одной большой яме и ждали, когда засвистит гудок, извещая о провале захода.

— Да я смотрю вы догадались смотать поводки и идти компактной группой, — Тренер довольно быстро приехал на самокате к месту, ставшему ловушкой для всей группы. — Идея конечно хорошая, но так делать нельзя, сами видите почему. На исходную!

— Но мы не можем вылезти, тут слишком высоко! — Донеслось из ямы, говорил десятый.

— И Седьмой с Восьмым без сознания! — Именно Седьмой и Восьмой получили больше всех, когда вся группа свалилась в яму, они были по середине створок и все упали на них, меньше всего пострадали Артем и Элен, затянутые в яму последними.

— Вот и потренируетесь спасать попавших в беду товарищей! И если через полчаса вас не будет на старте, меня это очень расстроит! — Последние слава были уже еле слышимы, тренер уже укатил в закат.

Все остальное время Артем откровенна скучал, находясь в хвосте он меньше всех попадал в ловушки, не падал в ямы, не вбегал в облака отравляющих газов. Тренировки для него стали даже формой отдыха, чаще всего его тянули на поводке, а он разжевывал знания из очередной выученной базы. Так было ровно до одного момента:

Арт как обычно ковылял в хвосте, раздумывая о прекрасном, как от одной из стен отделилась гуманоидная фигура, облаченная в комбинезон цвета стен и потолка, и набрав разгон, впечатала Артема в стену, да так сильно, что сознание его померкло на секунду. А потом в голове у Артема раздался голос тренера:

— Ну что, Артемов, думаешь легко отделался, идешь последним и в ус не дуешь, так ведь у вас говорят? Я тебя расстрою, быть последнем в сцепке это самое худшее, что может произойти с путешественником. Даже тигры нападают только со спины, а тварям междумирья ума и коварства не занимать, так что на твоем месте я бы почаще оглядывался и молился Сущему, чтобы разведчик всегда был рядом с тобой!

И после этих слов для Артема начался личный ад, в следующие заходы он познал все возможные способы причинения боли, которые мог представить лабиринт. Нападение со спины стали самым частым явлением, падение в внезапно появляющиеся ямы, обвал из потолочных перекрытий, струи газа в лицо и выстрелы из парализатора. Но самым эффектным стала перегородка, упавшая между Артом и Даниэлем. Перегородки и раньше падали, но тогда они падали перед паровозом и перекрывали дальнейший путь, превращая коридор в тупик, сейчас же плита, оббитая с двух сторон мягким покрытием, рухнула ровно посередине поводка, между Артемом и Даном. В итоге не спасло и мягкое покрытие. Артем, утянутый вперед поводком, встретился лицом с новой стеной, а с другой стороны его учесть повторил Даниэль, приложившись о перегородку затылком. Этим героическим тараном ознаменовалось окончание забега и под свисток паровоза плита начала медленно подниматься.

В коридоре их уже ждал тренер, но Артем его по началу и не заметил, лицо распухло и глаза заплыли, превратившись в щелочки, будто он боксировал пятнадцать раундов с профессиональным боксером и блокировал все его удары лицом. Про нос и говорить было нечего, тот был сломан как минимум в паре мест. Поэтому Арт и определил положение тренера на слух, как только тот ментально заговорил и стал расхаживать поперед группой:

— В Междумирье не будет ни скрытых ям, ни панелей, падающих на вас с потолка, ни слезоточивого газа, ни внезапно выскакивающих врагов — тренер замолчал — хотя они как раз то и могут быть, и не дай Сущее вам их встретить! Основная задача лабиринта научить вас бояться всего и вся, и видеть угрозу для жизни во всем. Именно способность быть всегда на чеку и быть готовым ко всему это единственное, что может вас спасти в случае непредвиденной ситуации! Ну и еще умение быстро бегать, Правда Элен?

Азиатка кивнула.

— А вот и не верно! На лекции вам говорили, что пространство и время там не имеет какой-либо постоянной формы и умение быстро бегать вас точно не спасет! Какой смысл бежать, если за час вы не сдвинетесь и на метр, в тоже время, при неосторожном шаге можно оказаться в прошлом или в тысячах километрах от точки старта! Но пока вы еще не готовы, нет у вас еще того самого, животного страха и опаски пред всем, что вы видите! Вы должны десять раз подумать, прежде чем наступить на подозрительное место и пройти через темный коридор! Запомните, короткий путь не значит безопасный! Пока вы этого не понимаете, значит будем повышать сложность! — Лицо тренера растянулось в дьявольском оскале, Артем его конечно же не видел, но представлял все именно так.

— Форму снять! Примите мои искренние поздравления! Сегодня у вас первая ночная тренировка!

Комната наполнилась гулом вибрирующих браслетов, извещающих об очередном изменении в их расписании.

— Форму одеть!

***

Прошло еще два месяца, и все еще никто из группы не знал, когда они отправятся в путь, каждый день они тренировались проходить лабиринт во второй половине дня, а по утрам были представлены сами себе. Кто-то учился, кто-то тренировался на тренажерах. Арт посещал пилотский тренажер, где ему наконец-то удалось сдать экзамен на получения сертификата пилота внутрисистемных кораблей. С экзаменом на малые корабли с гипердвигателем дела обстояли не очень, Арту никак не давалась космическая навигация, если с теорией движения в реальном пространстве он еще мог разобраться, то движение в подпространстве требовало хороших знаний в теоретической математике. Баз по математике у доктора не было, хотя тот предложил купить у него несколько совсем не лицензионных баз, светить такими на территории Содружества не стоило, но знания то остаются с ним, в независимости от того, будут ли эти базы вписаны в его идентификационный профиль!

Вот Артем и купил, а точнее взял в аренду все базы, которые были у Иоана, потратив практически все свои кредиты, на счету остался только один кит — одна тысяча кредитов. В основном большинство арендованных баз были языковыми пакетами, но Артему, для того чтобы убить время и их было достаточно. Пиратские базы отличались от оригинальных тем, что их можно было использовать неоднократно, а оригинальные стирались после первой установки, оставляя после себя пустой кристалл — накопитель.

Конечно, Артем мог бы и ничего не делать сверх своей учебной программы, как большинство своих однокурсников, но у него, как выразился доктор, развилась зависимость от медкапсулы. Такое случается, если постоянно в ней проводить время, его организм настолько привык ничего не делать, а мозг подсел на чувство переполненности энергией и эйфории после процедур, что через шесть — семь часов начиналась ломка, выражающаяся в общей слабости организма и ненавязчивом желании посетить медкапсулу снова. Лечение простое — держаться подальше от медкапсулы и как можно больше физических нагрузок.

И поначалу Арт пытался следовать совету как минимум наполовину — урезал время в медкапсуле и увеличил пребывание в тренажерном комплексе, но со временем он все-таки поддался искушению, произошло это тогда, когда тренажер «Пехотинец», рассчитанный на новичка уже ничем не мог помочь, Арта ему учить было больше нечему. Первое время он пару раз посетил настоящий, а не виртуальный тир, пострелял из игольника. Но и это ему быстро наскучило и он вернулся в медкапсулу.

Языковые базы были самые разнообразные, языки были со всех концов Вселенной и других реальностей, так что к двадцати языкам Содружества, полученных при первой сделке, добавилось еще сорок два.

Оставшиеся базы были самыми распространенными и желанными для всех клиентов ЭкоТур. «Рукопашный бой», «Ножевой бой», «Холодное оружие», «Мечи», «Сабля», «Огнестрельное оружие», «Луки», «Копья» и прочие, направленные на убийство ближнего своего и защиту себя любимого, совсем коротенькие и маленькие по объему базы, рассчитанные на загрузку через мнемограммы. Универсальный тренажер на базе был всего один, сфера из металла метра в четыре диаметром, работал она не на виртуальности и искусственной стимуляции мышц, как «Пехотинец», а напрямую нагружал организм тренирующегося по средствам силового воздействия извне, имитирующего реальные нагрузки, передавая их через специальный костюм. Разум же Артема находился в виртуальности, где он и отрабатывал новые приемы и каты.

Желающих посетить такой тренажер было много, но в основном это были охранники комплекса, изучавшие каждый свой вид боевых искусств. Туда же захаживали и его сокурсники, все вместе создававшие очередь длинной в сутки.

Вот так Арт и коротал время, перемещаясь из медкапсулы в тренажер и обратно.

На все вопросы о времени отправления он слышал лишь один ответ: «Еще рано».

И вот, рано утром, они наконец-то были готовы стартовать, собрались все вместе и погрузились в микроавтобус, отправились к вратам в Междумирье.

Салех с радостью узнал о том, что клиенты уехали, с каждым днем состояние подопытного становилось все хуже и хуже, нейросеть отвергала и разрушала организм нового носителя и для Салеха было жизненно важно, чтобы Артем проводил как можно больше времени в медкапсуле, которая хоть как-то могла приостановить разрушение организма. Для этих целей он даже стал подмешивать наркотики в картриджи с биологическим материалом, вызвавшие у пациента легкую зависимость. Также он любезно представил все свои, не совсем законные, базы знаний, чтобы хоть как-то оправдать перед руководством такой долгий срок обучения.

***

Только в автобусе Арт рассмотрел экипировку всей группы. У семи человек были похожие на его металлизированные комбинезоны, оставшиеся были в самой простой и обычной одежде, штаны да кофты и маленькие рюкзаки. И только Элен была облачена в силовой доспех, состоящий из крупных сегментов и делающий ее похожей на антропоморфное насекомое, образ дополнял шлем, с сенсорными решетками в виде фасетов. Когда она протискивалась в салон через заднюю дверь, то автобус жалобно поскрипывал и оседал при каждом ее шаге, веса в доспехах было много, а сама женщина заняла целых два сиденья. Арт пытался вспомнить, в какой вселенной применялась такая броня, но не смог, либо он не рассматривал эту реальность, либо силовой костюм был не слишком распространен и в рекламный буклет не попал.

Артем не стесняясь рассматривал своих попутчиков и сравнивал свой комбез с их одеяниями. До сих пор он и сам то раз всего одевал свой пилотский комбинезон. Помимо комбинезона Артем взял с собой в Междумирье абордажный меч, короткий клинок с односторонней заточкой сантиметров в шестьдесят длинной и закрытой гардой. Впрочем клинки висели на поясах у всех пассажиров, у кого-то больше, у кого-то меньше.

Так же у него на поясе висел игольник, небольшой пистолет, стреляющий маленькими, диаметром в полмиллиметра, металлическими иглами, разгоняемыми электромагнитными ускорителями. Запасные батареи и обоймы с иглами Арт рассовал по многочисленным карманам комбеза. У остальных пассажиров кобуры тоже были не пустыми, тут было все, начиная от пороховых обрезов и заканчивая странно и порой нелепо выглядящими штуками, видя которые он понимал их назначение — нести смерть, но как они это делали представить себе не мог. У Арта тоже был рюкзак, спинная часть комбинезона была большим карманом, внутри которого прятались пластиковые пластины легкой спинной брони и лежали два индивидуальных пищевых рациона — мягкие пакеты с уже приевшейся кашей из пищевого синтезатора. В путь Артем и воду взял, она заливалась в полости комбинезона и автоматически подавалась через трубки в шлем. Также в комбинезоне сейчас была полностью заряженная аптечка, доктор расстарался и щедро отсыпал все нужные капсулы и кое что еще в виде небольшого бонуса. Помимо всего прочего Артем рассовал по карманам — контейнерам множество мелочевки: банковский чип на предъявителя с остатками его средств, пакет с перевязочным материалом, зажигалку и паспорт, пустые кристаллы от баз данных и много чего еще, о чем он и сам уже не помнил.

Микроавтобус в сопровождении двух пикапов продвигался в глубь континента, отдаляясь от океанического побережья все дальше и дальше. Иногда их путь пролегал через поселения, где Артем через тонированное стекло рассматривал местный, не слишком богатый, быт. Но в основном они ехали второстепенными и объездными дорогами. До места отправки добирались они долго, практически восемь часов по пыльным дорогам, никогда не видевшим асфальта и превращающихся в болото в сезон дождей. Восемь часов тряски никому не идут на пользу, да тут еще и запах добавился, все окна в автомобиле были закрыты, но вонь просачивалась как-будто сквозь металл авто, еще бы, если учесть, сколько вокруг было ее источников! Последний час они ехали по дороге, со всех сторон зажатой корявыми загонами с самыми разнообразным сельскохозяйственными животными. Не повезло тем, у кого не было герметичного шлема, впрочем у Артема он был, так что тот мог не отвлекаясь рассматривать животных, собранных здесь как-будто со всего света!

И похоже не только с этого света!

***

Портал, а именно так называли сотрудники туристического агентства дверь в междумирье, находился на скотобойне. Тысячи разнообразной живности в сутки здесь приносили в жертву, а использование ресурсов достигало ста процентов.

Теперь Артему стало понятно, почему порт стал единственным крупным сельскохозяйственным и перевалочным пунктом всего континента. Арта удивил этот факт, когда он еще только знакомился с местом, где ему предстоит работать, сейчас же все стало ясно, алтарю нужна энергия, а за деньги, которые можно получить с клиентов-путешественников, нет ничего невозможного. Для туристического агентства не составляло труда купить и привести сюда живую курицу из самой отдаленной и глухой деревушки, ибо незачем кровь попусту лить! Все должно идти в дело!

Встречал их на входе в цех мужчина в оранжевой каске, представившийся начальником цеха забоя скота, говорил он на английском и практически все в группе понимали его речь:

— Не обращайте внимания на шум и грязь, издержки нашего производства! В этот момент визг свиньи, убиваемой на алтаре, лишил всех, находившихся в помещении, слуха на несколько десятков секунд.

— Еще две тысячи свиней и мы будем готовы к открытию! — Продолжил все тот же начальник в оранжевой каске. — Полчаса от силы или сорок минут! Пойдемте, я провожу вас в комнату ожидания! Там и с проводниками познакомитесь!

Пока они шли в комнату ожидания Артем успел все хорошо рассмотреть.

И в этом цехе действительно все шло в дело!

Жизненная энергия, высвобождаемая в момент принесения в жертву на алтаре, питала и приоткрывала входную дверь, а бренная оболочка скота расходилась по всему миру. Именно картину запитывания и застала группа, когда их провели до места назначения.

Кровь скота стекала по гигантскому алтарю, металлической плите размером в три-четыре кубических метра. Энергия впитывалась, а от крови оставалась только коричневая пыль, чистый гемоглобин, сразу же собираемый рабочими в контейнеры. Артем уже не удивлялся, что сотня разнорабочих, крутившихся здесь, никак не реагировала на творившиеся тут паранормальные действия. Наблюдая за всем этим бесовским безобразием у Арта еще сильнее испортилось настроение, мало того ехали в такую даль, так еще и на скотобойню привезли!

Комната ожидания имела один большой плюс, стоило закрыть дверь и шум из цеха сразу же исчезал, настолько тут была хорошая изоляция! В комнате их уже ждали проводники, двое мужчин, похожих как две капли воды. Стоило группе зайти, как один из них, паровоз, одетый в сбрую, указал на шкаф у стены и сказал:

— Надевайте!

Весь шкаф был забит сбруей разных цветов и размеров. А поскольку рядом не было тренера, Артем даже украдкой осмотрел помещение, мало ли? То спешить было некуда! Тренер за последние месяцы продемонстрировал множеств невозможных с точки зрения обычных людей способов проверки нормативов, а сейчас ему сам бог велел устроить последний экзамен! Впрочем вся группа выполняла норматив нарочито медленно, наслаждаясь относительной свободой. И когда последняя пряжка была застегнута, то все напряглись, но из-под диванов никто с секундомером не вылез, и за кофемашиной тоже никого не было!

— И карабины пристегивайте! По номерам! — Бросил второй, до сели молчавший проводник.

Артем пристегнул поводок к кольцу на спине Даниэля.

Проводники стали обходить «состав», вдвоем подходя к каждому «вагону», и проверять как затянуты ремни. Артем был последним, и до него добирались долго, от паровоза он получил защитный амулет, металлический диск на тесемке, похожий на запчасть от мясорубки, круглая шайба с множеством отверстий, заполненных прозрачным стеклом.

— Оденешь на шею перед выходом! — Пояснил проводник — паровоз.

Второй же в это время проверял хорошо ли затянуты ремни и скреплял все поверх пряжек самыми обыкновенными пластиковыми стяжками. Впрочем стяжки были не так просты, присмотревшись к ним, Артем разглядел длинную вязь символов, выцарапанных прямо по пластику и залитых бурой краской.

И где-то он их уже видел!

Глава 8

Портал открылся как только последняя жертва испустила дух, за алтарем вспыхнуло неяркое пятно, медленно увеличивающееся до диаметра в добрые четыре метра.

Вся группа потрясенно молчала, финальным аккордом открытия портала стало принесение в жертву двадцати двух коренных жителей материка и словно нарочно, переселенцам специально показали все от начала до конца, пригласив их заранее, да еще и начальник цеха, крутившийся всегда где-то поблизости, проходя мимо группы подлил масла в огонь, сказав что такова цена за возможность ступить простому смертному на тропы междумирья.

Пока портал открывался в зал набежали местные рабочие, метлами и швабрами они отмыли все до блеска, тела с алтарей исчезли, и в цехе больше ничего не напоминало о жертвоприношениях, только тяжелый запах свежей крови, да и тот быстро исчез, вытяжка, загудев множеством вентиляторов справилась с эти за пару минут.

Тем временем рабочие расстилали от входа ковровую дорожку, закончившеюся прямо перед серо-сиреневым окном портала. Артем не ожидал, что их отправка будет такой торжественной! Изумление читалось на лицах всех его сокурсников, тоже удивленных такой торжественностью. Но на дорожке все не закончилось, рабочие начали заносить в цех высокие металлические стойки со свечами, расставлять их и поджигать, когда электрическое освещение погасло цех освещали сотни тусклых свечей, дающие больше колышущихся теней, чем света. Сиреневое окно портала в окружении сотен неярких пятен света смотрелась загадочно и очень колоритно.

А после всех приготовлений начался переход.

Вот только первыми пошла не группа Артема.

Первыми были разведчики, как две капли похожие на их разведчика и паровоза, вообще все они как-будто делались с одного шаблона и выглядели очень и очень похоже. Вот такая группа разведчиков из шести существ и прошагала по дорожке, скрывшись в переходе, а после, через пару минут один из них вернулся, сообщил что-то начальнику цеха, успевшему переодеться во фрак и вместо каски напялившего высокий белый цилиндр.

Взбаламученное первым переходом окно портала теперь переливалась всеми цветами радуги, раскидывая цветные блики по всему, очень большому цеху. Начальник цеха поднес к лицу рацию и заиграла музыка, заревели фанфары! Еще пару десятков минут назад тут пускали кровь живых существ на гигантский металлический куб, а сейчас все как — будто оказались в сказке!

Огромные створки дверей цеха открылись и по ковровой дорожке, начинающейся далеко за пределами здания поползли паланкины, несомые разведчиками и хорошо видимые в свете луны. Занавешенные разноцветными полупрозрачными тканями, большие и маленькие, они как большая гусеница вползали в окно, и от каждого исчезнувшего в Междумирье портал волновался все сильнее и сильнее, озаряя цех все большим количеством разноцветных бликов.

— Ты смотри, первый класс! — Даниэль толкнул Арта локтем в бок. — Жаль, что у нас эконом!

Впрочем Артем его не слышал, он ушел в себя, ему показалось, что он услышал из проносимого рядом паланкина знакомый детский голос, говоривший на его родном языке, и сейчас пытался вспомнить, где он его мог слышать:

— Папа, смотри как красиво, а когда мы уже приедем?

— Скоро, совсем скоро!

За первым классом пошел грузовой, все те же носильщики, похожие как близнецы, следом за пассажирскими паланкинами вносили носилки с контейнерами и клетки с животными. Птицы, клетка, до верха забитая енотами, и броненосец, со страхом взирающий на окно в Междумирье и едущий туда в одиночестве и в самой большой клетке, вот что успел рассмотреть Артем, пока их проносили перед ними. Впрочем насчет броненосца он был не уверен, вряд ли броненосцы вырастают до таких размеров! Больше всего было закрытых контейнеров.

— У вас есть сорок секунд! Пора! Амулеты все надели? — Начальник цеха возник рядом с группой как всегда неожиданно.

Проводник молча потянул паровоз из клиентов в неспокойное окно портала, переливающееся всеми цветами радуги. Артем осторожно вступил ногой в портал и только оказавшись в междумирье он понял, что двадцать два агонизирующих тела разумных на алтаре не такая уж и высокая цена за возможность начать новую жизнь своей мечты в другой вселенной!

Схожие мысли крутились в головах всей группы.

***

Как таковой тропы не было, люди и проводники шли по серому, упругому туману. Туман с серебреными проблесками окружал их со всех сторон, все Междумирье состояло из этого тумана! Междумирье и было этим туманом! Именно таким было первое впечатление от увиденного у Артема. На последней лекции им рассказали, что в Междумирье нет ничего кроме энергии, материя конечно здесь может существовать, но не долго, она распадалась на энергию.

Энергию, которая давала жизнь всему Сущему!

Здесь не было ни земли, ни воздуха, ни верха, ни низа, впрочем никто из группы не спешил умирать от удушья и проваливаться в бездну, пассажиры межмирового экспресса дышали чистой энергией, ступали по чистой энергии и буквально могли пощупать энергию. Что и проделал Артем, стоило им только переступить через окно портала. На ощупь энергия, изредка прорывающаяся сквозь защитный щит, была похожа на плотный туман или мелкий моросящий дождик, неожиданно прекративший падение и зависший в воздухе. И эти капли тумана, заметно терявшие в яркости при пролете через щит, создаваемый артефактом, приятно холодили кожу, оставляя темные пятна на ткани комбинезона в местах попадания.

Но с чистой энергией не стоило игрывать! Такие игры не приводили ни к чему хорошему! На лекции Артем видел фотографии тех глупцов, кто додумался снять с себя во время перехода амулет и вдохнуть чистой энергии. Если неодушевленная материя в междумирье просто разрушалась, высвобождая энергию, заложенную создателем, то живые организмы менялись. И менялись сильно, и смерть в процессе данных изменений можно считать лучшим исходом! Если же тварь выживала, то обрекала себя на вечное странствование по Междумирью в поисках пищи.

Путешественников спасал амулет, выданный на время перехода, он защищал от чистой энергии и в тоже время делал странников невидимыми для местных жителей, которые всегда были не прочь отведать еще живой плоти!

Впрочем амулет не был всемогущ, странники не далеко отошли от базового мира, как группа уже понесла первые потери. Экзоскелет Элен сдох, и ей пришлось разоблачаться, снимать сначала сбрую, а потом и броню, что само по себе было самоубийственным делом в таком месте! Впрочем проводники видели и делали и не такое, они, ни секунды не размышляя, выстроили всех путешественников в круг, где в центе стояла переодевающаяся Элен, надежно укрытая общим щитом.

Впрочем, не только Элен не повезло с оборудованием.

Пока Элен разоблачалась, а Артем стоял в оцеплении, то он сразу и не заметил, как частичка энергии, разогнанная течением, отделилась от основного потока и пробив щит, в разы уменьшившись при этом в яркости, ударила в наплечный фонарь. Артема как — будто легонько толкнули в плечо, а фонарь на его правом плече повис безжизненной плетью, раньше он неотрывно поворачивался вслед за шлемом комбинезона, подсвечивая направление взгляда, теперь же теперь же превратился в кусок бесполезного пластика.

— Снимай, от него теперь не будет никакого толку, только лишний вес! — Разведчик неожиданно появился рядом с Артемом, буквально шагнув ему навстречу из тумана, пока тот рассматривал поникший прибор. Звуки здесь распространялись как-то особенно, Артем мог не слышать собственного голоса при разговоре, но прекрасно слышать своего собеседника. Белый шум постоянно сопровождающий путешественников по межмировым тропам. Окружающий звуковой фон был похож на старый телевизор, который не мог поймать нужную волну и сутками транслировал только шум и сплошные помехи. Но сейчас Арту не было дела до очередной особенности Междумирья, щелкнули фиксаторы крепления и фонарь отправился в последний путь, вылетев за пределы защитного поля и стал истаивать, местные вихри сдирали с него слой за слоем, никакая наждачная бумага не могла с ними сравнится, такая же учесть постигла и экзоскелет, вот только сопротивлялся он немного дольше.

Бронекостюм пришлось бросить, как Элен не умоляла взять его с собой, разделив на составляющие и понести каждому вагону паровоза, какие блага она не сулила за это, желающих помочь не нашлось. Потом была истерика и слезы, видимо броня для нее много значила, но и сейчас никто не купился. Дальше она продолжала свой путь в эластичном комбинезоне телесного цвета, делающем ее похожей на большую лысую куклу. Из всего снаряжения, взятого в переход у нее осталась только маленький подсумок, висевший раньше на поясе у экзоскелета.

Потеря Артема была пока не так существенна, чтобы сожалеть о ней, от фонаря тут было мало толку, освещать он мог только пространство внутри защитного кокона, лучи света за пределами защиты сразу же подхватывались потоками энергии и разрушались, превращаясь с серые пятна.

Группа продолжала свой путь, и чем дальше они отходили от базового мира, тем сильнее менялось Междумирье! В тумане появились новые объекты, являющиеся гравитационным отражением реального мира. Стоило выйти из притяжение его родной солнечной системы, как все преобразилось, видимость улучшилась, открыв путешественникам вид на бесконечное пространство, заполненное более прозрачным туманом и бессчетным числом вихрей — водоворотов, с блестевшими тут и там искорками разумной жизни. Все пространство было заполнено миллиардами солнечных систем, оказывающих гравитационное воздействие на Междумирье.

Вся группа остановилась, рассматривая открывшееся пространство, и Артем мог поспорить, что не один он сейчас стоял с открытым ртом.

Звездные системы иных реальностей проецировались в Междумирье как водовороты или тумановороты из энергии, возникающие вокруг объектов с большой массой. Самый большой водоворот был вокруг звезды, в этом водовороте кружились водовороты поменьше — планеты, вокруг планет — водовороты спутников.

Объекты с малой массой, такие как астероиды, на Междумирье не оказывали никакого воздействия.

Входить в звездные системы можно было свободно, главное не подходить близко к звезде, если конечно не хочешь быть выкинутым в реальность и оказаться в центре звезды. Звезды являлись вечно открытым односторонним порталом из Междумирья, и энергия Междумирья питала их термоядерные процессы. Звезды уравновешивались черными дырами, сияющими столбами разноцветной энергии, бьющей на многие километры ввысь. Они были вечно открытыми порталами уже из реальности в Междумирье и их стоило опасаться и обходить как можно дальше, вокруг энергетических столбов всегда собирались местные жители в надежде урвать себе немного энергии из постоянно перерабатываемой материи. Все во вселенной подчинялось закону сохранения энергии, если конечно у тебя не было алтаря и десятков тысяч жертвенных бычков!

***

Паровоз уверенно тянул состав через туман, наполненный отражениями реальных миров и целых вселенных. Высота, ширина и глубина в Междумирье вещь относительная, здесь Артем мог сжать в кулаке газовый гигант, перешагнуть через целую галактику и легким взмахом руки породить туманный вихрь, перемешивающий звездные системы. Время тоже здесь относительно и субъективно для каждого. На лекции говорили, что для некоторых переход может затянутся на годы, а другие описывают его как несколько часов увлекательной прогулки в туманную погоду. В любом случае они взяли с собой продуктов питания и воды с расчетом на неделю, а по таймеру нейросети не прошло еще и шести часов с момента выхода. Но здесь на нейросеть нельзя было положится, себе Артем верил больше, и по его ощущениям они уже шли по бесконечному туману как минимум день.

Иногда, если позволяла местная погода, то они шли по ровному ламинарному потоку туман, такие переходы были самыми спокойными и размеренными. Не было ни рывков, ни изменений гравитации, не приходилось обходить заторы из взбушевавшийся энергии, движение в спокойном течении энергии было похоже на тяжёлую, но понятную прогулку, где знаешь чего стоит ожидать от окружения. Спокойного течения, вот что нужно было желать каждому путнику, отправляющемуся в Междумирье.

Вот только погода менялась часто, и не в лучшую сторону. Все больше и больше становилось завихрений и резких порывов энергии, неотличимых от рывков быстрого ветра. И с изменением погоды менялась и видимость.

Артем мог видеть весь их состав с паровозом, а в следующее мгновенье только спину впереди идущего. Помня советы тренера, Артем все чаще оглядывался по сторонам и назад, мало ли! Когда видимость падала практически до нуля, то Артем притормаживал и ждал, пока поводок натянется, увлекая его в нужную сторону. Таким нехитрым способом он и шагал вперед, молясь всем богам, которых знал, о том, чтобы все закончилось благополучно и он добрался целым.

На электронику в Междумирье мог полагаться только глупец. Нейросеть, начал сбоить, конечно доктор его предупреждал, что любая электроника в Междумирье работает нестабильно, и что по прибытию на место ему нужно будет посетить ближайший офис корпорации «Нейросеть» и обновить там программное обеспечение. Сейчас же у Артема слетел эмулятор нейросети Пилот У2М, и нейросеть стала выдавать сотни ошибок и предупреждающих надписей, весь смысл которых сводился к тому, что среда вокруг носителя отравлена и представляет смертельную опасность.

Как будто Артем сам этого не видел, туман за защитным барьером был самой опасной субстанцией во вселенной! Этот туман недавно сожрал за минуты доспех, способный пережить кратковременное погружение в активную зону ядерного реактора! Еще бы тут не было опасно! Поводок тянул Артема вперед, а сам он в это время пытался отключить эти настырные уведомления, занимавшие сейчас все поле зрения.

Еще одной неприятной вещью в Междумирье был ветер, и если сам туман защитный барьер не пропускал, то яркие искорки, пробивавшие поле артефакта, легко проникали в тела путешественников, иногда даже пробивая их на сквозь, но в большинстве своем они гасли внутри людей, растратив всю свою энергию. И с этими искорками приходил холод, настолько сильный, что при резких порывах ветра Артему казалось, что он попал под град в середине июня. Град, который пробивал одежду и кожу, и медленно таял внутри тела, замораживая всю плоть вокруг. Неприятное ощущение! Путешественники шли и ежились от новых попаданий, ну и завидовали проводникам, коих искорки облетали по широкой дуге.

— Грядет Буря — Разведчик, вынырнул из тумана, появился как всегда неожиданно, а толчок в плечо, которым он привлек внимание Артема сильно напугал последнего. — Когда видимость упадет до нуля, иди в ту сторону, куда будет тянуть тебя поводок, и ничего не бойся!

«Буря это плохо, очень плохо! — Размышлял Арт, копаясь в настройках нейросети. — С бурей наше пребывание здесь может увеличится в разы!»

А еще буря могла усложнить спуск в реальность или даже сделать его вообще невозможным на какое-то время. Потоки энергии, разогнанные бурей и скрученные в вихри могли заблокировать мир — остановку и пробраться к нему ни хватит мощности ни каких защитных артефактов. Артем сходил первым и ему не хотелось проблем с возвращением в реальный мир.

Схема выхода была проста и незатейлива, Проводник — разведчик отцепляет вагон от состава и уводит его в реальность, ориентируясь только по ему видимым маякам, все остальные вагоны в это время становятся в уже знакомый круг, ожидая возвращение разведчика.

Проводник — разведчик идет на огонек маяка — особой души, слишком яркой и приметной для того, чтобы быть душой разумного, рожденного на мире — остановке. Такие маяки великая ценность, души из которых можно изготовить маяк должны быть очень сильными и сиять на многие миллионы километров в Междумирье.

Попав в реальный мир разведчик сдает клиента на руки принимающей стороне и возвращается обратно. Проводники могут самостоятельно, без всяких ухищрений по типу алтарей и жертв, ступать на тропы Междумирья, такая вот у них отличительная расовая черта, Артем про себя их называл демонами, почему бы и нет? Свободно путешествуют между мирами, скупают души, предлагают исполнение всех возможных мечт. Кто они, если не демоны. Впрочем он об этом старался думать как можно меньше и подальше от демонов, ведь те точно умели читать мысли!

После принимающая сторона проводит ритуал по передачи души клиента в аренду, по окончанию которого переселенец может быть свободен.

Оторвавшись от просмотра настроек нейросети и размышлениях о переходе в реальный мир Арт внимательно осмотрел пространство вокруг, изредка в Междумирье встречались островки спокойствия, именно по такому они сейчас и шли. Он не заметил ничего необычного, группа не ускорилась, да и все окружение было спокойным, значит буря еще далеко и пока можно не беспокоится о ней. Тем более паровоз остановился и поднял левую руку вверх, что значило привал. Пару раз они уже останавливались на привал в таки же спокойных зонах, но сейчас им разрешили поесть и попить, следующий отрезок перехода обещает быть долгим.

С обедом у Артема сразу не заладилось, карман-рюкзак на спине, где он хранил запасы съестного, невозможно было открыть без снятия сбруи, хоть и снимать ее надо было частично, расстегнув верхнюю часть, но все равно всем пришлось становится в круг и прикрывать Артема, сказать что группа была недовольна — ничего не сказать!

Буря нагрянула неожиданно, с момента остановки на обед они уже ушли достаточно далеко, как начала меняться погода, а вместе с погодой менялось и само Междумирье.

Лабиринт, который они проходили в учебном центре, теперь стал поразительно похож на реальное Междумирье во время бури. Видимость упала до нуля и улучшаться не собиралась, лишь изредка можно было рассмотреть спину идущего впереди Даниэля, появились провалы в полу — здесь в любом месте можно было уйти под местную «воду», ставшую под твоими ногами вдруг жидкой, хотя мгновением раньше по ней прошелся твой товарищ и ничего, не упал!

Были конечно и отличия, которые вряд ли возможно было бы воспроизвести в лабиринте. Первое — гравитация, местные тропы во время бури извивались самым причудливым образом, ты идешь по тропинке, а впереди тебя идет твой попутчик, только шагает он по тому, что для тебя является боковой стеной тумана.

Второе — время и расстояние, один раз Артем, в момент улучшения видимости, даже видел самого себя, ну и всю группу, идущую противоположным курсом слева, казалось, что стоит протянуть руку и можно будет коснуться своей копии. За забралом он не смог рассмотреть свое лицо, но что тот, второй, неотрывно следит за ним он заметил. Еще бы не заметить, когда тебе рукой машет твоя точная копия из будущего! Почему из будущего? Ну Артем бы помнил, что ужу встречал свою копию, а раз он ничего не видел, значит встреча только предстоит!

Увлеченный встречей с собой из будущего, Арт и не сразу заметил, что уже ставшее привычным натяжение поводка пропало.

Артем пораженно рассматривал конец поводка, место среза блестело разноцветными нитями — вкраплениями, а карабин отсутствовал! Он не мог сказать, когда точно он потерялся, вроде бы он все время шел вперед, не замечая, что поводок уже не тянет его, а болтается между ног, волочась обрезанным концом позади Артема.

Случилось самое страшное, что вообще могло произойти! Он потерялся!

И осознавая это из глубины его души начали подниматься волны страха, захлестывающие сознание одна за другой. И он побежал, побежал в ту сторону, где как ему казалось он в последний раз видел свою группу и куда его тянул поводок. Боязнь остаться в столь недружелюбном месте в одиночестве придала ему сил, но страх отключил мозг! Арт бежал уже не разбирая дороги, проскакивал через звездные системы, проносясь буквально в миллиметрах от порталов, питавших звезды в реальном мире. Впрочем чувство самосохранения у него осталось, столбы черных дыр он оббегал по широкой дуге, опасаясь даже смотреть на них, чтобы не навлечь беду. Сколько длился этот забег Артем не знал, он просто бежал, перепрыгивая провалы в энергии и обходя самые большие водовороты. Если бы сейчас его видел тренер, то он бы зачел ему прохождение лабиринта автоматом!

Но все рано или поздно кончается, кончился и заряд бодрости у Артема, не помогли даже инъекции от Правого, которыми тот накачивал кровь в опасных ситуациях. А эта ситуация была самой опасной в его жизни! Артем упал без сил на туман и стал медленно погружаться в него, словно под ногами был зыбучий песок. Ему надо было пару минут спокойствия, нужно все обдумать, решить как действовать дальше.

Может он и потерялся, но сдаваться не собирается!

Глава 9

«Чем дальше ты отходишь от родного мира, тем сильнее отличается каждый новый мир от родной Земли! Но нужно быть осторожным, на неопределенные миры это правило не распространяется! Они могут быть где угодно! Только выбрав свой путь развития Сущее вытолкнет в нужном направлении такой мир, который будет дрейфовать миллионы лет в пустоте Междумирья, добираясь до определенного им мирозданием места» — Артем пытался вспомнить, что было на лекции по Междумирью, но пока в голову лезла одна ненужная муть, не имеющая сейчас никакой практической ценности!

Попытки найти свою группу провалились и пришло время спасать утопающих!

Лектор точно что — то рассказывал о наборе необходимых действий, если вдруг ты потерялся и остался один, но ничего путного он так и не вспомнил! В голове как-будто было абсолютно пусто, да еще и этот постоянный шум мешал сосредоточится! Не помогла даже нейросеть, сейчас выдававшая только ошибку за ошибкой: «Отказ периферийного оборудования», «Отказ сенсорных систем и анализаторов», «Отказ слотов установки имплантов», такими сообщениями был завален весь виртуальный экран, хорошо хоть время показывала! В прочем от нейросети были и хорошие новости, та самая база знаний, которую доктор обозвал ошибкой и которая так медленно изучалась скакнула в прогрессе буквально в разы, перед выходом в Междумирье в графе прогресс стоял один процент с мелочью, сейчас же там было целых десять процентов! Еще чуть-чуть и одной ошибкой станет меньше! Но сейчас ни это было главным.

Артем пытался вспомнить хоть что-то, но слишком долго он в Междумирье, это место начало влиять на него. Там, на лекции, что-то говорили про самостоятельный выход, да вот только он либо не слушал, либо уже забыл.

Но он помнил главное!

Сияние разума — вот самый главный индикатор для путешественника, если на планете существует разумная или практически разумна жизнь, то планета из междумирья сияет миллионами светлячков самых разнообразных расцветок. Если все светлячки однородны по свечению, нет ни очень ярких, ни очень тусклых, и их миллиарды, то это технический мир. Скопления — облака — города с наибольшей концентрацией разумных, в них лучше не соваться, можно вывалиться из междумирья наполовину в бетонном перекрытии или в кирпичной кладке. Выбирать необходимо места с минимальным количеством светлячков, в живую материю, будь то дерево или кусты Артем попасть не боялся, в дерево или животное он точно не влипнет, их аура оттолкнет его, так что он должен почувствовать при переходе. В безлюдных местах тоже лучше не выходить, выйти над океаном или вулканическим жерлом достаточно глупый поступок. Лектор еще что-то говорил про проверку высоты между разными огоньками, застрять в скале или выйти над ущельем он не хотел. Нужно выбирать равнину, чтобы облако светлячки были похожи на блин, тонким слоем раскатанный по поверхности планеты.

И Артем занялся поиском подходящего мира, артефакт, создающий защитное поле не вечен и скоро растратит всю свою энергию. Без подпитки извне у Артема есть не так уж и много времени, сейчас поле в сантиметрах пятнадцати от поверхностности тела, время на поиск еще есть!

Но встреченные водовороты или мировороты, как правильно их называть Арт еще не решил, не подходили ему. То светлячков было мало, то мир буквально весь светился, столь великое количество разумных на нем проживало, и это могли быть не люди, А Арт хотел попасть к людям! Да что там, он видел огоньки разумной жизни в звездах! Были миры, где порхали тысячи крохотных звездочек, а в их толще проплывали огромны яркие звезды, принадлежащие магам, Арт сразу узнал — это неопределенные миры, миры застывшие в хрупком равновесии на пороге выбора, каким путем пойти технология или магия. Таких миров было большинство. Да что там, он сам был с мира, только недавно выбравшего свой путь.

Артему нужен был мир с космическими перелетами, он уже встречал пару миров с разумными, болтающимися на орбите планеты, но тех разумных было от силы с десяток и космическими перелетами там не пахло. Такие миры не для него, зря что ли он покинул свой родной мир? Ему нужны яркие от количества душ орбитальные станции и разумная жизнь, наделенная душой по всей звездной системе!

Артем просматривал тысячи водоворотов за сутки, буквально проходя сотни километров по междумирью, но с определением времени тут было туго, даже нейросеть не могла помочь, конечно она отсчитывала биологическое время носителя, проведенное здесь, но все было тщетно. В начале он пытался замерять время по скорости движения систем и отдельных планет, приняв их за стандартный год, но никакой зависимости так и не нашел, планеты (их проекции) могли часами стоять на месте, а их соседки по звездной системе двигаться с бешеной скоростью вокруг светила.

Он чувствовал, что времени осталось мало, защитное поле уменьшалось с каждым часом все сильнее и сильнее, да и воды осталось не так много, нужно было выбираться в реальный мир!

***

Как узнать, что эта звездная система та самая, нужная именно тебе? У Артема был ответ на этот вопрос. Он, пока бродил в поисках нужного ему мира, кое-что вспомнил про реальность, куда он держит путь.

Гиперпространство станет маркером и маяком! Гиперпространство это как оксидная пленка на алюминии, отделяющая нормальную реальность от агрессивной среды Междумирья, нормальная вселенная это чистая материя и немного энергии, гиперпространство — пятьдесят на пятьдесят, а Междумирье это практически всегда чистая энергия, тут даже монстры и те из энергии!

«Маркером правильности вашего пути станут космические корабли, миллионами путешествующие через гиперпространство, их можно разглядеть из междумирья, вам будет казаться, что вы смотрите на них сквозь мутное стекло» — Артем вспоминал отрывки лекции.

Арт уже видел корабли в гиперпространстве, когда потерялся, но с тех пор, сколько он не бродил, не встретил ни одного яркого факела двигателей! А встретил кое что другое!

Междумирье странное место, здесь целые иные реальности можно зажать в кулак одной руки, а можно сутками идти от одной звездной системы к другой. И все эти странности Артем испытал на собственной шкуре, путешествие в одиночку стало для него в разы насыщеннее по событиям, чем весь групповой поход до этого.

Артему было стыдно это признавать, но мало того, что он так нелепо потерялся, так еще и попал в космическое ДТП.

Его сбил космический корабль!

Корабль появился буквально из ниоткуда, прямо перед Артемом, спокойно идущим по междумирью Появился очередной водоворот энергии, из которого вынырнул небольшой, метра так в три космический корабль, окруженный защитным полем, голубоватое свечение которого само по себе было чуждым для междумирья. Вот этим полем и приложил Артема корабль, зацепив его на излете самым краешком пузыря. Артем отправился в полет, не понимая что же произошло и с изумлением рассматривая гигантский медный таран на носу космолета.

Полет его окончился на границе очередной звездной системы, и кажется своей спиной он подвинул пару самых крайних планет ближе к местному светилу, сместив их с орбиты. На мгновение Артем даже забыл про корабль, путешествующий через междумирье, а не как все нормальные люди через гиперпространство, и попытался вернуть планеты обратно, но ничего не вышло, ему явно не хватило сил провернуть такое.

«Да не мог я их сдвинуть — убеждал он сам себя, наблюдая за новой траекторией газовых гигантов, дерганой и ведущей прямо к солнцу. — Или же мог?»

В конце концов он убедил себя, что все нормально, все так и было, и вернулся к кораблю, застывшему в междумирье и сейчас плетущемуся со скоростью улитки. Он обошел корабль вокруг по границ защитного поля рассматривая его со всех сторон. Таран ему не показался, он и вправду был, огромный, по отношению ко всей длине корабля, и медный, ну в любом случае выглядел он медным. Арт было пытался продавить поле и пощупать кончик тарана, находившегося с обратной стороны преграды буквально в паре сантиметров от пузыря, но не вышло. По началу все было прекрасно и поле практически прогнулось, но потом появилось давление с другой стороны, все нарастающее и нарастающее, и Артем сдался, когда в ходе его противостояния с полем у него в голове стали звучать песнопения на языке, похожем на латынь.

Корабль напоминал вытянутый утюг с дюзами, извергающими хвосты пламени, длиной сравнимые с самим кораблем. По бокам от тарана до самых двигателей шли пушечные порты с сотнями маленьких и короткоствольных пушек, а капитанский мостик выглядел как католическая церковь, вытесанная из цельной скалы. Но не это привлекло внимание Арта, перед церковью, в позе Ильича, указывающего куда надо идти проклятым империалистам стояла статуя гуманоида в золотой броне и с золотым венком на голове. В руке он держал золотой меч, направленный по курсу движения. Внимательно присмотревшись Артем смог рассмотреть вполне человеческое лицо мужчины. На секунду ему даже стало стыдно, люди тут по делам летят, а он их пощупать пытается, да и каково сейчас экипажу, когда вокруг их корабля носится гигантский человек!?

«Пусть летят»-Думал Артем удаляясь от корабля. — Не гвоздя ни палки! — Крикнул он им вслед.

Но сам уйти далеко не смог.

Снова уже знакомый вихрь энергии прямо перед щитком шлема и обжигающая боль, от удара голова запрокинулась назад так сильно, что практически сломало ему шею. Забрало шлема было разбито, а внутренний дисплей потек и отключился, сделав Артема слепым. Шлем он снял быстро, но корабля, вновь сбившего его он так и не увидел, поблизости был только один, уже знакомый и осмотренный, а теперь неспешно удаляющийся гигант.

— И что это было? — Спросил Арт у междумирья, держа в руках разбитый шлем и осматривая пространство поблизости. — Ты что, пальнул в меня что ли? — С удивлением в голосе спросил он у корабля. — Да нет, я же спиной к тебе стоял!

Осмотревшись и не найдя угрозы Артем решил оценить повреждения и был немало удивлен, когда увидел в стекле забрала маленькую копию большого корабля, злобно свистящую дюзами и изрыгающую струи длинного пламени. Корабль был длинной сантиметров в семь — восемь и пытался продавить тараном стекло дальше, но у него ничего не выходило. А присмотревшись внимательнее Артем все же нашел отличия, на капитанской надстройке не было никаких статуй. На этом все не закончилось, рядом с большим кораблем стали появляться тысячи завихрений, из которых на большой скорости вываливались точные копии корабля, застрявшего в шлеме. Копии стремительно теряли скорость и выстраивались вокруг гиганта.

— Да вас тут целый флот! Надо тебя к своим вернуть!

Вытаскивать маленький космический корабль из гигантского забрала это как спасать пчелу, угодившую в паутину, вроде бы и пчелу жалко, но она может и ужалить при попытке схватить ее. Так и произошло с Артемом, чтобы вытащить судно он взялся большим и указательным пальцами с двух бортов и потянул его, стараясь не попасть под струи двигателей, выглядевшие сейчас как пламя очень большой и злой зажигалки. Вот только у канониров корабля были другие планы, стоило Арту чуть продавить защитное поле, как слитный залп сразу с обоих бортов разорвал ткань перчаток на пальцах.

— Твою мать! — Арт отбросил шлем с кораблем и с теперь с удивлением рассматривал порченную перчатку и начавшие кровоточить пальцы. — Как будто комарик покусал, сразу двести штук и в одно место!

Все было не так уж и плохо, на местах попадания были лишь маленькие красные точки. Но кровь, пролитая в Междумирье, это самое страшное, что можно было представить! Крови было мало и пока можно было не беспокоится, но нужно было поспешить! Им это особенно выделяли на лекции! Надо было бросить теперь негодный шлем и корабль да бежать. Но Арт не сдался, шлему конечно хана, но вот людишек спасти можно! Но сначала он обработает раны, заклеив их клеем из аптечки!

В этот раз он был быстр как змея! Может даже быстрее, как мангуст! Бортовые батареи выстрелили вновь когда уже Арт держал корабль левой, целой рукой, указательным пальцем под дюзами а большим на кончике тарана. Арт вовремя отнес ладонь подальше от лица и все выпущенные снаряды разлетелись разноцветными искорками, сразу же подхваченные потоками энергии междумирья.

— Вот ты и попался, лети давай! — Артем собирался зашвырнуть корабль в стаю таких же комариков, круживших вокруг гигантского, в сравнении с их размерами, корабля. Но у команды главного орудия было свое мнение на этот счет.

Главное орудие, начинающиеся сразу за двигательной секцией и тянущееся по всей длине корпуса заканчивалось под носовым тараном. Если бы Арт уделил внимание не только носовому тарану на большом корабле, но и огромному дульному срезу под ним, то точно знал бы, что держать корабль так было самой глупой затей на свете. Времени, когда Арт заливал клеем первую рану и не обращал внимания на корабль в шлеме хватило чтобы зарядить и подготовить к выстрелу орудие класса Сокрушитель Миров.

Корабль улетел, брошенный левой рукой он прокувыркался в пространстве в совсем другую от родной стаи сторону.

Артем же в это время зажимал правой рукой большой палец левой руки, простреленный насквозь, матерился, в основном на себя, и проклинал свое любопытство. Но вдруг он резко замолчал, из-под сжатой кулака капала кровь, падая на тропу и медленно, очень медленно растворялась на ней вспышками энергий. А это было плохо, очень плохо! Нужно было бежать, и как можно быстрее!

Местное население привлекает чистая, не смешанная в одноцветную серую массу, энергия, поэтому они и толпятся вокруг столбов черных дыр, выдергивают из потоков развращающейся материи только им понятные куски и пожирают их. Пролитая кровь для них как маленькая черная дыра, только что открывшаяся и любезно приглашающая всех на обед!

На лекции рассказывали, что когда черная дыра добирается до мира с органической разумной или полуразумной жизнью, то лучше в междумирье не появляться рядом с таким столбом энергии. Здесь начинается самый настоящий ад, вокруг источника собираются монстры со всей округи и устраивают битвы за лучшие места у кормушки, сильнейшие пожирают слабейших, усиливаясь и становясь еще сильнее. Бесконечный круговорот жизни!

Еще на лекции говорили, что самое страшное что может произойти если ты потерялся, так это встреча с существами, обитающими здесь. Даже показывали пару фотографий листов бумаги с набросками самых распространенных монстров междумирья. От внимания таких существ должен был спасать амулет, а в случае, если они все таки наткнутся на такого монстра, проводник и разведчик должны были решить все проблемы. Так же и рассказали как привлечь внимание таких тварей, пара капель крови — и все в округе знают, что где-то рядом можно поживится свежей плотью! Именно эти отрывки лекции всплывали в голове Артема, бегущего по междумирью.

На секунду он остановился и бросил левую перчатку в сторону проплывающей мимо звездной системы. От от правой перчатки, измазанной в крови, он избавился сразу, как только заклеил новую рану на большом пальце. Таким нехитрым способом он рассчитывал отвлечь тварей, пустив их по ложному следу.

Отдышавшись первым делом Арт проверил состояние артефакта, поле уменьшилось до двух сантиметров, нужно было спешить, еще одной пробежки по Междумирью он может и не пережить! И она начал рассматривать близлежащие звездные системы в поисках нужной планеты.

Но все вокруг было не то! Слишком много в этой части неопределенных миров! И с этим надо было что-то делать! Арт планировал вернуться к паре миров, виденных ранее, там была развитая цивилизация, но даже следуя своим записям в нейросети, где он тщательно записывал каждый свой шаг и приметные ориентиры, он не смог их найти. Не зря проводники пользовались маяками для навигации, Междумирье место не постоянное! С пространством здесь происходили те же метаморфозы, что и со временем, отсчитав тысячу шагов влево и повернув налево напротив газового гиганта, размером с звезду, он не обнаружил двух соседних систем, теперь там была система с большим количеством однородных огоньков, но встречались и яркие звездочки, и их было много, очень много для мира, ставшего на путь развития технологии. Но не это привлекло его внимание, неопределенный мир ему был не интересен, на орбите также было небольшое скопление разумных, разумные жили и на спутнике планеты, а это было хорошим знаком, как минимум до луны местные летают!

«Неопределенный мир, что ж, я помогу ему определиться!» — На выбор мира повлияли еще и тени появляющиеся тут и там, он уже не знал правда ли это монстры междумирья или галлюцинации утомленного сознания. Но надо было действовать как можно быстрее, постоянный шум помех начал сводить его с ума.

И Артем начал переход.

***

— Так, что он там говорил? Потянуться разумом к душе-светлячку, сконцентрировать на нем все свое внимание и неотрывно смотря пойти ему на встречу, вроде так? — Артем волновался, один неверный шаг и все может закончится плачевно, как назло этот момент о аварийном выходе из лекции у него практически полностью вылетел из головы. Ну разве он мог тогда подумать, что ему такое пригодится? Тем более агентство гарантировало им безопасность, такой пункт точно был в договоре! Вот и слушал в пол уха, мечтая о том, как он купит свой первый космический корабль. Вот то, что он тогда остановил свой выбор на малом военном шахтере он помнит, а что вещал заунывным голосом лектор — нет!

А тут еще и нейросеть подливала масла в огонь! Мало ему было всех ее ошибок до этого! Чем дольше он здесь находился, тем больше критических ошибок стало вылазить в процессе эксплуатации! Теперь она, позабыв о отвалившихся имплантах, наперебой вещала о нарушении генетической карты носителя и о полном его несоответствии эталону. Артем в себе никаких изменений пока не замечал, щупальца пока у него не выросли и списывал все это на то, что защитный артефакт начинает терять силу, кое-где защитное поле уже практически вплотную прилагало к комбинезону, и вскоре он совсем перестанет действовать, растратив всю энергию.

Нужно было поспешить!

Шансы выйти в мире разумных камней у него были минимальные, на лекции рассказывали, что люди как тараканы, есть везде, да и чем больше Арт всматривался в огоньки, наделенные разумом, тем больше убеждался, что это люди, в них чувствовалось что-то родной и знакомое, а такой вариант его полностью устраивал!

Сам переход Артем помнил плохо. Он выбрал одинокий огонек разума в качестве маяка, сияние этой души было намного ярче, чем у всех находившихся разумных рядом, и шел на него, стараясь не потерять его из вида. Он не мог точно сказать, сколько он так прошагал, нейросеть же вообще перестала работать, отрубившись на первых шагах из междумирья, стоило ему только войти в гравитационный колодец планеты.

Он просто шагал, стараясь не моргать, до рези в глазах всматриваясь в огонек маяка. И вот, вместо энергии междумирья под ногами была самая обыкновенная зеленая трава, а Артем как загипнотизированный все продолжал шагать и шагать на свет маяка. Но далеко он не ушел, тяжело идти вперед, когда уперся в ствол дерева!

Лес, а именно здесь оказался Артем, был огромным, по настоящему огромен! Деревья поднимались на высоту в сотню метров, а чтобы охватить их понадобилось бы как минимум три человека. Арт, обнимавший небольшое деревцо, ставшее для него непреодолимой преградой, только минуту назад пришел в сознание и изумленно осматривал место, где он оказался, пока не почувствовал боль в легких, спазм и жжение в груди, вызванные глубоким вдохом местного воздуха чуть не лишившего его сознания. Он забился в тяжелом кашле, но вместо мокроты из его легких вылетали частицы энергии междумирья. Ярким фонтаном из его рта били искорки энергии, покидая защитное поле амулета, междумировая пыль вспыхивала яркими вспышками, порождавшими ощутимую ударную волну. В реальность он вышел на небольшой прогалине, а ударная волна еще увеличила ее, повалив и дерево, ставшее для Артема якорем. В этом буйстве первородных стихий выжил он только благодаря амулету, потратившему на спасение владельца последние крохи энергии. Аварийный выход из междумирья даже с защитным амулетов был трудным.

Спустя час, а может и больше он наконец-то пришел в себя, и смог нормально соображать, все его окружение тоже пришло в относительную норму. Деревья, показавшиеся ему в начале огромными, приобрели нормальный размер, а лес оказался рощей, столь маленькой, что с места его лежки на поваленном стволе была видна бесконечная желто-зеленая степь, простирающейся на многие мили.

Первым делом Артем отобедал, есть хотелось очень сильно и в кармане на спине лежал еще один пищевой брикет, оставшись в одиночестве в Междумирье сбрую снимать он не рисковал и ходил голодный.

Но снятие сбруи стало неожиданно тяжелой задачей! Чертовы стяжки не хотели срезаться ни в какую, даже сейчас, когда сбруя не была подключена к общей сети, стяжки оставались невероятно крепкими и не поддавались лезвию клинка. Арт было хотел перейти сразу к отрезанию ремешков, но вспомнил как на тренировках они пытались повредить сбрую и отбросил эту идею, слишком она была прочна, да и металлический трос внутри.

«Интересно, что могло его так срезать?» — Сам того не заметив Артем вместо добычи еды снова рассматривал косой срез на поводке, испортившей ему всю жизнь!. — Ни у кого в группе точно не было инструмента, чтобы такое провернуть!»

Пустой желудок снова напомнил о себе и Арт, отложив пустые стенания на потом, взялся за стяжки всерьез, раньше он их пытался просто перерезать, впустую пиля их мечом, то сейчас перешел к другой тактике, он вставлял в них острие клинка, благо стяжки были затянуты не до конца, и давил враспор, прилагая все свои усилия. Спустя пару десятков минут, порции нецензурной лексики и чуть не отрезанной головы Артем наконец-то освободился от сбруи.

Сбрую то он снял, а за ней и комбинезон, так как появилась еще одна проблема, клапан на спине ни в какую не хотел открываться и Артему пришлось раздеваться. Клапан приплавился к карману и Артему пришлось аккуратно распарывать по шву, чтобы добраться до вожделенного обеда, клинок может стяжки и не резал, но с тканью комбинезона справился на раз-два, ведь именно для таких целей он и создавался!

Пищевой брикет, рассчитанный на пару дней питания, был уничтожен за пару мгновений, жаль воды не осталось, а в освободившийся карман Артем затолкал сбрую, наверняка тут бесполезную.

Нужно было найти воду и людей.

Впрочем люди нашлись быстро, а вот с водой в это время года тут были проблемы…

***

Артем был рад! К нему шел человек! Настоящий человек! Старик, обмотанный с ног до головы в драную ткань непонятного цвета, выглядел как ожившая египетская мумия. Хотя его ног Артем не видел, старик брел к нему по морю травы, доходившему ему до груди, но Арт хорошо рассмотрел лицо. Сморщенное лицо, делающее его похожим на изюм с большими, черными глазами и маленьким ртом, а на фоне глаз нос смотрелся просто крошечным, но все же это был человек! Стоило только немного отойти от места своего появления в этом мире, как он сразу же увидел его, медленно идущего к роще.

Хотя не стоило спешить и выходить ему навстречу, может оказаться, что у старика только верхняя половина от человека, а низ — краб или паук, в таких делах нужно быть осторожным, на просторах бесконечного Сущего можно встретить все что угодно, и кого угодно! Артем медленно, спиной вперед попятился в сторону рощи. Старик ускорился, перейдя на быстрый шаг. Артему не понравилось такое поведение незнакомца и он стал пятится быстрее, не отрывая взгляда от мужчины. На всякий случай он извлек из ножен меч и выставил его перед собой, напрочь забыв об игольнике в поясной кобуре.

Но стоило старику добраться до рощи и войти под ее тень, как у Артема отлегло от сердца, это был самый нормальный человек, две ноги, две руки! Босой, если не считать куски дощечек, примотанных к ступням, за обувь, обмотанный от колен до макушки в тряпку, напоминающую древнюю и очень штору, и носящий на поясе ножны с мечем, на рукояти которого и лежала его левая рука. Встречать гостя с обнаженным клинком было как-то не очень хорошо, и Арт убрал его обратно в ножны, тем более тот не проявлял никаких агрессивных действий и свой меч не извлекал.

— АраЭн йсч! Дозсь ерпрвл! — Старик заговорил первым, ударяя себя при этом кулаком в грудь.

— Не понимаю! — Артем расценил его жест как попытку познакомится. — Дозсь ерпрвл! — Артем показал пальцем на старика, а после ударил себя в грудь и произнес — Артем!

Теперь можно было сказать, что знакомство состоялось!

Дальше старик все продолжал говорить на незнакомом языке, а Артем отвечал ему на всех языках, которые он знал, а знал он их много! Под конец, совсем отчаявшийся, Артем ответил на языке, название которого не знал, точнее знал, он назывался просто Язык, для мышцы во рту в этом языке было другое название. Артем и не помнил когда его выучил и откуда он происходит, в какой вселенной говорят на нем, но попытка не пытка! Каково же было его удивление, когда старик ответил на этом же языке с дичайшим акцентом:

— Защищайся! Долго я буду тебя ждать! Все правила соблюдены! Ты же напялил на себя вещи Высших, значит ты чего-то да стоишь, ты прошел обучение! В какой школе ты учился? Кто твой учитель? Ты слишком хорошо говоришь на языке Великих Воинов! Ты из богатой семьи, что может позволить себе оплатить учителя Воина? — Стоило им найти общий язык как старик просто засыпал его вопросами не давая и слова вставить. — Ты умрешь, святотатец!

Арт хотел было ответить, что он ничего не понимает и ни про каких Высших никогда не слышал, да и вообще, он не местный и здесь он проездом, но не успел.

Старик обнажил клинок. Клинок, как две капли похожий на тот, что сейчас покоится в его ножнах! Это конечно могло быть и просто совпадение, эволюция орудий убийства везде одинакова, а такая форма клинка одинаково хорошо рубит и рыцарский доспех из средневековья, и абордажные доспехи космодесантника, все зависит только от прилагаемых усилий! Но с недавних пор Арт не верил в совпадения, меч был еще одним доказательством, что попал он туда куда нужно, по крайней мере вселенной не промахнулся!

И Артем повторил его жест, так как ничего хорошего от незнакомца он уже не ждал.

Незнакомец атаковал, ускоренное восприятие и хорошая реакция помогли Артему увернуться от первых и самых простых выпадов. Если до этого момента он еще надеялся решить дело мирно, то сейчас уже было поздно, тут бы не помереть!

Старик просто и не затейливо рубил воздух перед собой скупыми прямыми ударами, стараясь задеть противника. Заметив, с какой легкостью Артем увернулся от первой атаки, старик стал наращивать темп, что стало неприятным открытием для Арта, благодаря имплантам он был сильнее и быстрее в разы любого среднестатистического человека его родины, а тут какой-то первый встречный старик сравнялся с ним в скорости! И это было плохим знаком, вдруг все люди здесь такие быстрые?

Теперь Артем не пытался отпрыгнуть или увернуться, пришло время воспользоваться знаниями баз по фехтованию, сейчас все новые и бесхитростные удары он блокировал и отражал в стороны, впервые пустив в ход клинок с начала схватки.

Вот только и старик не сдавался, с каждым ударом он вкладывал все больше и больше сил, в буквальном смысле продавливая жесткие блоки оппонента и отбрасывая его назад. Дела Артема стали плохи, не помогли и дополнительные мышечные волокна, незнакомец был сильнее его!

Старик все наращивал скорость и силу ударов, похоже и не собираясь останавливаться. Артем сопротивлялся как мог, он отступал в рощу, пользовался подвернувшимися деревьями как щитом и всячески уклонялся, продумывая новый план спасения — побег.

Сам же старик игрался с жертвой, забавляясь ее потугами сохранить себе жизнь. Впрочем длилось это недолго и ему быстро наскучила такая схватка, пора было заканчивать. В следующий миг сила и скорость ударов старика возросла многократно, Артем за ним уже не поспевал, и в финале тот просто отбросил одним ударом Артема на упавший древесный ствол, встретившись с ним спиной Артем и глазом не успел моргнуть, как острие меча было приставлено к его горлу.

Артем бросил меч и поднял руки, показывая, что он сдается.

Артем сдался, а старик нет, он решил как следует проучить святотатца!

Незнакомец так отделал Артем обухом клинка, что каждое его движенье отзывалось сильной болью. Артем просто лежал и сожалел о неправильном выборе. Не ту искорку для маяка он выбрал, точно не ту! Но хоть здесь были люди, а не разумные сухопутные осьминоги. Да и искать их не пришлось. Человек, выглядящий лет на восемьдесят по привычным ему меркам и обладающий силой двадцатилетнего нашел его сам, не прошло и два часа с момента как Арт очнулся а уже успел вляпаться в неприятности!

— Ты не достоин даже прикасаться к вещам Высших! — Поучал его старик, пиная сандалией. — Снимай все! Снимай все немедленно!

Свои требования незнакомец подкрепил ударом деревянной сандалии по ребрам. Удар был такой силы, что даже через комбинезон с композитными щитками — вставками все внутренние органы Арта перемещались.

— Снимай! — В этот раз незнакомец наступил ему на кисть.

Через боль Арт стал стягивать с себя комбинезон.

— Да ты посмотри, у тебя даже трусы Высших, не будь ты таким ничтожеством во владении боевыми искусствами, то принял бы за настоящего Высшего! Не буду даже пытаться узнать, откуда у тебя все эти вещи! Надумаешь мстить, или нажалуешься родне, то мое имя Уаку Наи Рон Луру, найдешь меня! — Напоследок сказал он, собирая все вещи в свою котомку, и продолжил свой путь. Последние слова Артем уже не слышал, Правый отправил его в восстановительный сон.

В море бесконечной травы лежал голый Артем, а из имущества у него остался только абордажный меч в ножнах, да защитный артефакт — медальон ЭкоТур.

***

Арт нагнал грабителя только через сутки.

Сначала он заметил на фоне быстро темнеющего неба темное пятно маленькой рощи, и огонек, то появляющейся, то исчезающий за кронами деревьев.

Не тот, ой не тот огонек разума для выхода он выбрал!

Первые часы после поединка Арт просто лежал и приходил в себя, скитания в междумирье и последующий выход из него забрали все его последние силы, да тут еще и ограбление!

Так он лежал весь остаток дня и всю ночь, прежде чем смог отправится дальше. Все это время он обдумывал слова незнакомца. Здесь были высшие, производящие высокотехнологичные товары, а значит все было не так уж и плохо. Конечно, не звездолеты, но и не средневековье! Незнакомец говорил на языке, знакомом Артему, осталось узнать есть ли здесь Содружество, а если его и нет, то тоже неплохо. Есть Содружество — значит вселенная как минимум та, что нужна, ну или ее параллельная версия, что само по себе уже неплохо.

Утром, позавтракав парочкой еще сонных насекомых и утолив жажду росой он отправился вслед за разбойником, благо тот оставил хорошо видимую тропу из поломанной травы, что и не думала исчезать.

Первый шаги за пределы лесной поляны, на которой он появился, заставили подумать о защите для тела. Высокие, доходящие ему до пояса стебли травы были не страшны, а вот отдельный растения, колючие и достающие до груди Артема вызывали дискомфорт. Ещё и ветер, как назло не стихающий с момента появления здесь Арта, раскачивал высокие метелки, увешанные шипами и бил ими по голой коже. К счастью колючки были короткими, не больше миллиметра, и спасти от них могла и простейшая циновка, которую сейчас и плел Артем. Знание о том, как плести он почерпнул из баз выживания. Может нейросеть и приказала долго жить, но знания то остались, пусть и в виде разрозненных фрагментов!

— Кто бы мог подумать, что первая база, которую я использую в новой жизни будет сначала абордажный бой с холодным оружием, потом рукопашный бой, а сейчас выживание? И надо еще шапочку сплести! Жив и то хорошо! — Приговаривал Арт, сам себя успокаивая, при этом сплетая все новые и новые косички свежей травы в циновку.

По степи брел человек, в пончо из свежей травы и шапочке симбиозе большого листа, найденного в роще и травяной веревки, придерживающий лист на голове. Он сделал и простейшую обувь, кусок циновки, привязанный к стопе, но она долго не прожила и развалились буквально через пару сотен шагов. Все это травяное великолепие венчал пояс с мечом и иногда появляющийся в просветах пончо большой медальон.

Пончо тоже продержалось немного, тут и там оно начало расползаться, обвисая вырванными нитками. То ли трава была не та, то ли плести он не умел, но сейчас это его уже не волновало, вдали он заметил огонек, лежащий прямо по направлению его движения.

Арт старался шагать как можно тише, а чертов вор шел даже не стараясь скрыть свои следы и будто специально выбирал путь, проходящий через заросли колючки. В роще, где остановился на ночлег незнакомец, все заросло этой проклятой колючей травой!

Уже подходя к роще Арт применил стратегию, точнее тактику действия малых групп разведки из общевойсковой базы знаний, и пошел в обход, обойдя рощу по кругу. Прополз через рощу, подобравшись практически в плотную к незнакомцу. Буквально один удар загодя извлеченного из ножен меча отделял его от своих вещей, разложенных и развешанных на ветках вокруг маленького, уже еле тлеющего, костерка.

Взмах абордажного клинка и обиженный звон стали, встретившей на своем пути не мягкую и податливую плоть грабителя, а не менее твердую сталь его клинка. Звон и голос человека, оставившего Арта буквально без трусов.

— Долго же ты добирался, я уже устал тебя ждать!

Глава 10

Местное солнце только начало свое ежедневное восхождение на небосвод, самым краешком показавшись на горизонте и только едва осветило бесконечное море желтой травы. Скоро в степь придет рассвет и ночная прохлада сменится на утреннею жару, но утренняя жара не будет идти ни в какое сравнение с тем, что тут будет в полдень! Сейчас был сезон Пала, и этим все было сказано!

Этот рассвет Арт встретил в намного лучшем состоянии, незнакомец милостиво разрешил переночевать у его очага, поэтому вчера Арт засыпал немного счастливым и избитым. Впрочем очагом это было назвать трудно, старик жег в небольшом круге из камней сухую траву и ветки небольших кустарников, так что согреться получалось не очень хорошо, трава конечно давала много тепла и пламени, но и прогорала очень быстро.

Месть не получилась, и незнакомец легко обезоружил его, а потом повторился сценарий их первой встречи. Правда на этот раз Арт вырубился практически сразу, а потом потеря сознания перешла в восстановительный сон и сейчас он вернулся в реальность с помощью целебного пинка доской, заменявшего старику обувь.

— Очнулся?

Артем и в правду чувствовал себя лучше, может нейросеть и перестала работать, но импланты никуда не делись и подстегивали регенерацию как могли, сжигая последние остатки энергетических запасов организма. За последние два дня у Арта полностью впал живот, под кожей не осталось ни грамма жира, еще пару таких избиений и на разборку пойдет мышечная ткань!

— Верни мои вещи! — Первое, что сказал Арт. — Твои вещи? По праву сильного это теперь мои вещи! Не нравится — отними! — Незнакомец указал ножнами на абордажный меч, лежащий рядом с Артом. — Но так и быть, сегодня я добрый и подарю пару вещей! — Незнакомец завел руку за спину и кинул на лежащего Арта пончо из травы и шляпу из листа.

— И называй меня учителем, ученик!

Тут бы и дурак уже понял, что вернуть ничего не удастся, а Артем не был дураком и здраво рассудил, что пончо и шляпа из листа лучше чем ничего. Одеваясь он допытывался, что же вчера произошло:- Что за право сильного? Почему вчера меч не забрал?

— Я же не разбойник какой, чтобы меч забирать, я кодекс чту, и тебе советую, ученик! А кодекс говорит, что ученик слушает и задает вопросы только тогда, когда ему разрешит учитель. Я давал тебе разрешение спрашивать меня? Я что-то не помню. Так же кодекс говорит, что если ученик задает слишком много вопросов без разрешения, то его следует наказать! — Старик начал раздеваться, стягивая с себя пыльный балахон.

Под балахоном у него оказалась футболка и трусы Артема, только вчера еще бывшие на нем.

— Чего уставился! Теперь это мои вещи! Ты слишком слаб, чтобы носить их! — Старик кинул в него балахоном. — Собирай росу! А то скоро взойдет солнце и нам нужно хоть чуть — чуть воды, моя уже на исходе! — Старик потряс практически пустой деревянной фляжкой. — И чтобы не терять время на твои препирательства, и не тратить драгоценные минуты на вбивание науки в твою тупую голову, скажу сразу, роса это единственный источник воды на многие мили вокруг, ты же не хочешь умереть от жажды? А, ученик?

Возразить ему было нечего и Артем бегал по бесконечному полю травы и собирал росу а старик в тоже время примерял его комбинезон, очень большой для этой плешивой собаки, старик был как минимум на голову ниже Артема, если бы электронная начинка не крякнулась при переходе, то размер можно было бы и изменить, но теперь этот комбез застыл навсегда в одном положении, всплеск энергии, с которым сопровождался переход навсегда сплавил эластичные волокна, отвечающие за увеличение и уменьшение размера. Такая же учесть постигла и все клапаны карманов, запечатав их содержимое. Тем временем старик с сожалением отложил комбинезон, он конечно был немного для велик, но кого это могло остановить? Два взмаха меча и он станет как раз, а из кусков штанин и рукавов можно сшить панамку. Но был еще один нюанс, такая одежда слишком теплая для степи, особенно в это время года, поэтому старик и отложил ее на потом, а если не пригодится, то и продать можно!

В следующий раз, когда Арт принес мокрую тряпку для того, чтобы выжать ее в флягу, дед крутил в руках игольник, заглядывал ему в дуло и всячески нарушал все возможные правила обращения с оружием. Увидев такое Артем даже застыл как вкопанный, не решаясь отвлечь грабителя в этот момент.

«Ну давай, нажимай! — Старик наконец нажал на спусковой крючок, но игольник не выстрелил, хоть и был направлен прямо ему в глаз. — Блин! Ну почему я не снял его с предохранителя, все могло решится прямо здесь и сейчас!»

В третий раз, когда роса уже высохла и собирать было нечего, вернувшись с уже полусухой тряпкой Арт застал старика рассматривающего сбрую.

— Занятная у тебя бронь, ученик! Ну — ка надень!

После отработки нормативов у тренера форму он надел буквально за секунды, напялив ее прямо поверх травяного пончо. Старик же ходил вокруг него и осматривал со всех сторона

— Вот извращенец, а хвост тебе нужен что бы по жопе себя хлестать? — Учитель рассматривал сбрую, надетую на Арта. — Где же ты такое взял? Или эта униформа школы, в которой ты учился управляться с мечом? Тогда ясно, почему ты даже не знаешь, с какой стороны браться за меч! Или у вас были какие-то другие мечи?

Последнего намека Арт уже не смог стерпеть и бросился на Рон Лура. Итог схватки был закономерный, сначала его отделали тупой стороной меча, и как бы он не старался, так и не смог даже достать проклятого старика! Потом учитель сильным ударом просто выбил меч из его руки, избивая теперь уже безоружного.

И в этот момент Арт по настоящему испугался! Если до этого старик не хотел его убивать, то сейчас все изменилось.

Старик атаковал его уже повернув острие меча! И здесь даже ускоренное восприятие не спасало, плешивая собака бил так быстро, что Арт даже не успевал увидеть клинок, лишь чувствовал удары по ремням.

— Неплохо, неплохо, броня хорошая, вот только ее мало!

На сбруе не осталось и следа от ударов мечом, но следы остались на Арте, во время ударов ремни вдавливались в тело и лезвие прорезало и пончо и кожу с двух сторон от ремня. На Артеме появилось с десяток новых порезов, которые впрочем не долго кровоточили и сразу же зарубцевались.

— Но раз уж ты оказался без меча, то перейдем на рукопашный бой! — Старик отбросил свой меч в сторону. — И так и быть, я разрешу тебе пользоваться хвостом, может хоть им ты сможешь хоть что-то сделать!

Финал как всегда известен.

Арт в очередной раз избит и унижен, поводок ни капли помог, как не пытался он его использовать в качестве хлыста, как бы не пытался он ни опутать, ни ударить кончиком, чертов старик был быстрее, а один раз даже поймах поводок за кончик в момент самого громкого щелчка. Впрочем на этом все и закончилось, учитель рывком подтянул Арта к себе и дальше избиение ничем ни отличалось от предыдущих.

— Вставай, ученик, Высшие не обделили тебя своим вниманием, и раны на тебе хорошо срастаются и уж слишком быстро! Может мать согрешила с Воином?

Левый, имплант отвечающий за регенерацию повреждений, уже трудился во всю, начав сжигать мышечную ткань для восстановления организма. Без нейросети Артем не мог контролировать его действия и еще пара таких травм, и Левый пустит на восстановление всю мышечную массу, превратив Артема в ходячий скелет.

— Сам ты старик согрешил с плешивой собакой! А мать твоя осел!

— Ты посмотри, еще вчера ни слова не мог сказать на ирогском диалекте, а сегодня ругается как заправский трактирщик! Значит знаешь язык, это хорошо! Может и выйдет из тебя толк! Вставай! — Старик дернул за поводок, до сих пор находившийся в его руке. — Вставай, собака, пора двигаться дальше!

Никакого ирогского диалекта Артем конечно же не знал, но выучив столько языков новый давался ему уже легче, на память после установки имплантов он не жаловался, да и нейросеть наверняка приложила свою руку к этому процессу, хоть и была в состоянии критической ошибки и никак не проявляла себя.

«Хотел же сразу сбежать, так нет! Где я тут еще людей найду! — Артем огляделся по сторонам, но кроме желтой степи с редки вкраплениями зеленых кустарников никого не увидел. — Не буду ждать, когда дойдем до ближайшего поселения, а сбегу сегодня!»

Вот так, обдумывая план побега Арт целый день плелся словно собачка на поводке за стариком.

Ни привалов, ни остановки на обед не было. Старик время от времени доставал из свой торбы что-то и жевал на ходу, но на все просьбы поделиться рассказывал истории, что когда он был учеником великого мастера, то еду добывал сам и никогда не просил учителя ни о чем, кроме как преподать дополнительный урок владения мечом! И вообще еду ему приходилось добывать в сражениях с другими учениками, коих по его рассказам было восемнадцать и он всех их бил!

— Так вот почему ты такой мелкий, собака! Мало кушал в детстве! Да еще и восемнадцать учеников нужно было кормить, не так ли? И как ты только время на обучение находил, ах да, ты же брал «дополнительные» уроки. — Артем тоже не оставался в стороне и подливал масла в огонь. Кроме собаки и плешивой собаки он ничего пока не знал на местном языке, но и этого хватило, чтобы вывести из себя «учителя». — Подглядывал в дырку в заборе как занимаются настоящие ученики? Стоит признать, твой учитель действительно был великим, раз смог научить тебя удаленно, через забор!

Своими словами Артем попал точно в цель, лицо старика исказилось яростью и он бросив поводок, выхватил меч. Арту только это было и нужно, поводок еще не коснулся земли, а Артем уже бежал, бежал так быстро, как только мог, бежал не обращая внимания на колючие кусты, бежал, перепрыгивая ямы и овраги, просто бежал, стараясь оказаться как можно дальше от работорговца, велевшего называть его «учитель».

— Свобода, наконец-то свобода — Через пару часов бега с постоянными оглядываниями, не бежит ли этот псих за ним, Артем упал в высокую траву и счастливо расхохотался. Но от счастья не осталось и следа как только он услышал совсем рядом уже хорошо знакомый голос:

— Не знаю, на каком языке ты там бормочешь, ученик, но до места стоянки осталось совсем немного, нам стоит поспешить и добраться туда затемно! Плохое место здесь, очень плохое, никак Высшие здесь согрешили!

***

Весь остаток дня Арт так и плелся за ненавистным стариком, который в начале пути подвязал поводок себе на пояс с мечом.

— Так надежнее, и не потеряешься! — Смеясь тихим хриплым смехом приговаривал учитель, завязывая узел.

Арт было пытался попытался взбрыкнуть, вырвать поводок и снова сбежать, но ничего не вышло, узел просто так было не развязать. Следующей его попыткой была забастовка, он упал на землю и категорически отказался идти. Учитель, как он заставлял себя называть, с таким подходом мириться не собирался Ставшее уже традиционным избиение тоже не помогло, поганец не вставал! На секунду Арт увидел в глазах старика замешательство и уже был готов праздновать победу, как старик применил новый способ мотивации, до сели невиданный Артом. И может он его никогда и не видел этот метод в живую, но кое что о такой методике слышал!

Коробочка из серого дерева, извлеченная из походной торбы, не привлекла внимания Арта, а вот то, что было в коробке, очень даже и первым на предмет, извлеченный из шкатулки, среагировала нейросеть, внезапно ожившая и переставшая выдавать сообщения о критических ошибках и несоответствии носителя эталону, выдав сразу с сотню предупреждающих сообщений и еще с десяток ошибок соединения с ближайшим отделом полиции. И не известно, что больше напугало Артема, восставшие электронные мертвецы или маленький металлический серый цилиндр! Впрочем нейросеть не долго паниковала и отключилась практически сразу, а вот гиперал остался!

В шкатулке хранился гиперал, или по научному гиперпатический излучатель, не летальное оружие, запрещенное на всей территории Содружества и караемое пессмизацией за применение или хранение. В юридических базах, изученных Артом, было много разного запрещенного, но гиперал точно входил в сотню самого — самого. Нелетальное оружие, созданное на стыке псионики и техники на первый взгляд не представляло ничего страшного, просто кратковременное повышение чувствительности, настолько сильное, что буквально любой резкий звук или прикосновение приносят боль, но при длительном воздействии чувствительность к боли повышается надолго, очень надолго, превращая здорового человека в боящееся своей тени создание, исход которого один — помутнение рассудка! И тут не спасало ни нейросеть, ни медкапсула, изменения записывались в ауре человека и оставались с ним до конца его дней, только сильный псионик мог помочь, и уменьшить чувствительность к боли. Старику даже не пришлось применять серо — стальной цилиндр, как Арт вскочил и побрел вперед, теперь таща уже старика на поводке. Корчиться от боли до кровавых слез из-за пролетевшей мимо мухи или неожиданного резкого звука до конца жизни он точно не хотел!

— Вижу ты с ней уже знаком! Хорошая вещь! Мой учитель вдалбливал в меня науку с помощью этой штуки, а его учитель учил моего, не стесняясь использовать Терновую плеть, и так из поколения в поколение! Уже шесть тысяч лет! А потом, когда кончилось мое обучение я вызвал учителя на бой, и Плеть я поднял уже с его остывающего трупа, никто бы не расстался с таким по доброй воле! — Артем не особо прислушивался к словам своего «учителя», он уже продумывал новый план побега. — Куда прешь! Нам левее! — Старик дернул за поводок с такой силой, что Артема развернуло и он упал на землю. Старик не стал перешагивать и прошелся прямо по ученику, специально выбирая в качестве опоры самые чувствительные места на его теле. Впрочем Арт этого и не заметил, в его голове зародился простой план, плохой, но других нет, и сейчас он сделает все, чтобы старик ничего не заподозрил!

«Черт с ними, с вещами! Меч при мне, выживу! — Размышлял он, уныло бредя за стариком. — Дождаться бы только темноты! И рвануть куда подальше! Прежних ошибок я не допущу!»

Развязать узел, а потом вырвать поводок из руки задремавшего старика не составило труда, из полусвязных бредней его учителя, он знал, что на севере есть большое озеро, а где озеро — там и жизнь, поэтому и рванул туда. Сколько он точно пробежал без остановок, он не знал, но первые километров десять, ему мерещился старик со светящимися в темноте глазами, вновь идущий по его следу, что добавляло скорости и как рукой снимало усталость!

***

— Ну ты и силен бегать, откуда только силы? Или у тебя есть еда? Не хорошо, очень не хорошо, мог бы и поделиться с учителем, он для тебя старается, ночами не спит! Из — за тебя сегодня я спал на один час меньше и поэтому не выспался! Но ничего, ничто так не бодрит, как утренняя тренировка, не правда ли? Я даже составил план наших занятий пока шел сюда! По ночам ты будешь бегать вокруг стоянки и своим пыхтением распугивать всю живность, а утром мы закрепляем результат и проверяем, чему ты научился! Доставай меч, не заставляй меня вновь пользоваться волшебной шкатулкой!

Вот о таком пробуждении Арт точно не мечтал, он даже подумать не мог, что чертов старик бросится в погоню. Вчера, пробежав с пару десятков километров без разбора, и не заметив никаких преследователей, он уже успокоился и спокойно прилег на берегу озера, предварительно напившись местной воды до отвала.

— Да как ты меня находишь!? — Сказать что Артем был не рад, это ничего не сказать! — Отстань плешивый! Чего тебе от меня еще надо, у тебя и так все мои вещи! — Артем начал стягивать с себя все — Забирай все! Обойдусь! — Он бросил под ноги старика меч, медальон, травяную одежду и сбрую.

— О нет, такого срама мне не надо! — Старик отбросил сбрую обратно в севшего на траву Артема, поддев ее кончиком ножен. — Одевайся! Я надеюсь ты не пил, — старик кивнул на водную гладь небольшого озера. — Неизвестно, что за дрянь здесь вместо воды, в прошлом году здесь был бугор, а теперь озеро, никак Высшие постарались! Вставай! — Учитель подкрепил свой приказ ударом сандалии. — В прошлом году один пастух опрометчиво напоил здесь свое стадо, а потом вот все умерли, коровы от поноса, а пастух от гнева владельца стада!

Арту снова пришлось подчиниться, он оделся и достал меч из ножен, принял защитную стойку и стал ждать. Как ни странно чувствовал он себя нормально, воды вчера выпил он много, и даже съел пару местных лягушек, мало походивших на квакуш с его родной планеты, но также издававших громкие звуки по ночам и совсем не боявшихся человека. Атаковать чертова старика первым он уже не пытался, но и сдаваться не собирался, собрав всю свою решимость и готовность стоять до конца в кулак.

— Молодец, быстро сообразил, что защита — лучшее нападение, сейчас посмотрим, насколько ты хорош в обороне! А нужно нам с тобой, ученик одно и тоже, вот только ты пока этого не понял, и не скоро поймешь! Но ничего, я хороший учитель!

***

Сколько они шли по степи Артем уже не знал, он сбился со счета, одинаковые дни слились во один большой день сурка.

Утром он собирал росу, потом собирал себе еду. Слава богам, крохи знаний о выживании в условиях диких планет у него были благодаря базам знаний и он подошел к сбору пищи с необычной стороны, чем смог удивить даже плешивого старика с изумлением наблюдавшего за его действиями. Для начала он сплел из травы мешок, ему надоело выманивать местных муравьев палочкой, в этот мешок он кидал куски муравейников, поддевая их мечом. В качестве строительного материала для своих домов местные налетающие осы использовали сухую траву и веточки, так что разорить их дом не составляло никакого труда. Муравьям не нравилось такое переселение и они отчаянно рвались наружу, собираясь в группки на внешней стороне мешка с целью покарать наглеца, откуда он их и собирал, проводя ладонью по бокам. Муравьям это не нравилось и они плевались в руку кислотой, тут они отличались от знакомых для Арта муравьев и плевались через рот, а не через брюшко. Муравейников тут было много, как и прочих насекомых, так что проблем с питанием Артем не испытывал, а вот с питьевой водой тут и вправду были проблемы, а пить после кислых муравьев хотелось сильно.

Вода тут встречалась не сказать что часто, но была, заболоченные низины и крохотные родники, бьющие из скалистых пород в низинах и оврагах, вот только пить такую воду было нельзя. Сбор росы давал очень мало воды, буквально три глотка, два из которых старик оставлял себе, а один великодушно отдавал Артему в самый разгар полуденного зноя. Как-то раз Артем сделал два глотка вместо одного и за растрату воды был нещадно бит, а после был силой напоен из серо — бурого ручья, текущего в низине рядом с рощей. Вода там была мутная и воняла гнилью. По словам учителя это должно было научить его правильно обращаться с водой. Вот только все вышло наоборот, сколько старик не следил за учеником, тот не проявлял никаких признаков отравления, все также бегал вокруг стоянки и разорял муравейники, снова и снова запивая их кислых обитателей тухлой водой из родника! Не веря своим глазам он и сам решил попробовать воду, вдруг и в правду нормальная? Это было ошибкой, очень большой ошибкой! На этой стоянке они пробыли еще два дня, пока старик не пришел в себя и не смог продолжать дальше путь. Арт хотел воспользоваться моментами забытья у старого хрыча и свалить, но подумав он остался, побродив с «учителем» он не понаслышке познакомился со степью и без местных правил ориентации на местности бродить он мог вечно, так и ни встретив ни одного живого разумного! Пока они шли вместе ни разу не встретили ни одного человека, только следы его давнего присутствия, старые кострища да камни, сложенные в пирамидки и вовсю поросшие травой да кустарником. Артем помнил, что на планете было много людей, но для выхода из Междумирья он выбирал малозаселенную местность и сейчас это играла ему не на руку.

После завтрака была тренировкой, очень странная тренировка, старик просто избивал его, не показывая никаких приемов, ни обучая новым движениям. Он просто мутузил его тупой стороной меча, приговаривая при этот о почтительном отношении к учителю и о глупой молодежи, не достойной даже прикасаться к клинку. Обыкновенный стариковский треп, не меняющийся ни во времени ни в пространстве.

Дальше они шли до следующей рощи, Артем просто плелся за стариком, бредущим ориентируясь только на ему понятные ориентиры, впрочем ночевали каждую ночь они в маленькой роще, так что старик местность знал, а значит рано или поздно они придут к людям! Другим людям!

Первыми на горизонте показались темные точки, медленно движущиеся по степи, Артему даже показалось, что у него тепловой удар, но нет, точки по мере приближения превратились в местных коров, если это можно было назвать коровами, стадо маленьких травоядных животных бродило по вытоптанному полю, поедая только им понятные травинки и ветки колючих кустарников. Они были больше похожи на телят, чем на взрослых животных, ни рогов, ни копыт, а только лапы как у верблюда, да длинный хвост с кисточкой на конце. Но это и были телята, из рощи, к которой старик с Артемом и двигались, выехал пастух на огромной, выше человека, взрослой корове. Но не пастух первым добрался до странников, сначала они услышали его свист, а потом их окружили собаки, и в правду плешивые, на их телах были раскиданы голые куски кожи, но ни это делало их особенными, задние ноги у них были от лягушек, и передвигались они короткими прыжками, буквально отправляя себя в полет параллельно земле, сейчас же они просто подпрыгивали показываясь из высокой травы с разных сторон, тем самым нервируя и пугая странников.

Пастух же не особо спешил, расстояние, которое Арт бы прошел за пару минут, тот ехал все десять, и всем своим видом мальчишка, замотанный в такую же штору, ч то и учитель выказывал свое превосходство. Но это продолжалось недолго, старик, пнув неосторожно прыгнувшую собаку, на что та обиженно заскулила и вся стая вернулась к пастуху, отступая за его спину, стараясь найти там защиту. Старик крикнул пару слов на незнакомом Артему языке и пастух ускорился, нахлестывая корову кнутом, и стоило ему приблизится, как он спрыгнул с коровы и упал в ноги старику, обнимая их и быстро лепоча что-то. Артем на это смотрел с удивлением, в этом мире либо сильно уважали стариков, либо блаженных, кто из них его «учитель» он еще не решил, но склонялся ко второму варианту.

Старик же смотрел на подростка с равнодушием, ему к такому было не привыкать.

— Чего это он тебе в ноги бухнулся? Никак давно бросившего его папашу узрел? — Язвительно спросил Артем.

— В ученик просится, собака, но у него таланта нет. — Спокойно, как будто и не заметил подколки от ученика, ответил учитель. — А кому он нужен без таланта? Сразись с ним, посмотрим, что ты выучил за последнее время! — Старик стал говорить что-то пастуху, а тот выслушав старика до конца вскочил и выхватил клинок, точно такой же как и у Артема и его «учителя».

— Защищайся, собака! — На языке Высших крикнул пастух и бросился на Артема.

К такому Арт уже был готов, старик часто неожиданно атаковал его в последнее время, так что первый, косой удар он отбил даже не задумываясь. По привычке он приложил все силы для этого, старика таким блоком было не пошатнуть, а вот легкий пастух отлетел, не было у него ни силы, не скорости старого плешивого пса.

— Не налегай так сильно, он же еще ребенок! — Старики окоротил Арта, когда тот просто стал теснить пастуха, использую свое преимущество в силе.

Пришлось его послушать и сбавить напор, столь слабый противник не представлял для него опасности. Арт расслабился, это и послужило началом его проигрыша, привыкший полагаться в схватках со стариком только на силу и скорость, он и не заметил, как пастух сменил тактику и больше не пер на пролом. Движения его стали расчетливее, и в них появились намеки на короткие комбинации, состоящие из двух — трех связанных ударов. Но набор заготовок у парня был маленьким, связки он повторял одну за другой и Артем быстро сообразил, что стоит делать.

Но удивить, значит победить, и пастух знал это не понаслышке!

Один из ударов на противоходе, финальный в связке, и рассек Артему пончо на груди, клинок проскользнул по сбруе и взрезал кожу на солнечном сплетении. Пораженный таким поворотом Артем так и застыл с занесенным мечом, готовым отбить удар снизу, коим оканчивалась прошлые применения этой связки у пастуха.

— Хватит! — Старик довольно улыбался. — Ты проиграл! — Сказал он Артему.

Арт и сам понял это, а паренек ликовал, ему удалось победить ученика великого учителя, что несомненно поднимет его авторитет перед ровесниками!

Старик продолжил разговор с пастухом на местном, непонятном Артему, языке:

— Эй, махнемся. — Старик показал противнику Арта его ножны, быстрым движением сдернул их у него вместе с поясом.

Арт хотел было возмутиться, но наткнулся на колючий взгляд старика и сразу притих.

Победитель же с радостью обменял свои потертые ножны и пояс на новые, вышедшие из кузницы самих Высших, никто бы не отказался от такого предложения! -

— Удачи в турнире, достопочтимые! — Быстро пробормотал победитель и скорым шагом, не поворачиваясь спиной к странникам, побежал в сторону своего скакуна и стада, и чем ближе он к нему приближался, тем больше вокруг него становилось собак, созванных тихим свистом пастуха.

— Стой! — Окрикнул его старик.

— Все честно, вы сами предложили обмен! — Победитель явно не был готов расстаться с богатством, волей случая попавшим в его руки.

— Да не нужны нам твои ножны, рукоять хочешь? Меняю! Снимай, ученик. — Старик обратился уже к Арту.

— Будь ты проклят, плешивая собака! — Бормотал Арт, отсоединяя рукоять от клинка. Для абордажных клинков всегда существовало как минимум две рукояти. Одна. малая, для использования в простом, тонком, комбинезоне и другая, большего размера, для использования в экзоскелетах и полужестких скафандрах. В принципе, они ничем не отличались кроме размеров и материала оплетки от произведения местных кузнецов, в чем Арт и убедился, пристегнув рукоять к своему клинку. Высшие умеют уж слишком много власти здесь, раз даже клинки местные аборигены делают со съемной рукоятью, во всем копирую пришельцев со звезд. И это еще один факт, подтверждающий что он оказался в Содружестве, вот только осталось узнать где конкретно в Содружестве! Железный замок сел как влитой на клинок, а основание из кости какого-то местного животного и обмотка из кожи размерами не отличалась от его родной рукояти.

— Удачи в турнире! — Вдогонку убегающему пастуху крикнул старик. — Не каждому выпадает удача заполучить сразу две вещи Высших! И победить моего непутевого ученика! — Старик развернулся и побрел по пыльной дороге, поросшей по обочине до боли знакомой Арту степной колючкой.

— Не отставай, до следующей остановки еще полдня пути! — Сказал учитель.

Лишь вечером, пройдя весь день без обещанной остановки учитель дал пояснение своим действиям:

— Меч Высших подчиняется только Высшим. Клинок отличный, а вот рукоять. — Старик замолчал. — Рукоять живет своей жизнью и вместо отрубленной головы Высшего у твоих ног, твой клинок улетает при замахе, а рукоять сжимается, ломая тебе пальцы. Высшие не такие благородные, как о них говорят! — Старик рассержено сплюнул в костер.

А вот здесь Арт впервые с момента начала ученичества, мог сам многое рассказать учителю о мечах Высших. Но он не стал этого делать, незачем старику знать о прямом управлении замком клинка нейросетью и о функции автоматической подстройки размеров под новую одежду владельца у самых дорогих рукоятей. Зачем старику такие знания? Да и поймет ли он их? Что бы хоть что-то новое усвоил эта плешивая собака нужно было вбить ему это в голову и желательно бить сильнее, так больше гарантии на успех! Как Арт уже знал, на этой богом забытой планете, обучение строилось только на методе кнута, о прянике тут и не слышали.

И чем сильнее бил кнут, тем лучше запоминалось!

Интерлюдия

Он стоял у окна и смотрел вдаль за горизонт, выискивая взглядом нужный ему вид. Смотрел на место, миллиарды циклов назад бывшее Раем Обетованным, и вспоминал дни его былого величия. Смотрел на свой родной домен, проплывающий в дали, и строил планы по его возвращению.

Когда-то это место было прекрасно как и весь Рай, оно отражало внутренний мир владельца, бесконечные битвы и столь же продолжительные пиры были здесь обычным явлением. Но домен это отражение сути владельца, и ничего больше, только чистые разумы могли породить Светлые домены, а таких тут давно не осталось, время и борьба за власть изменила вся и всех. Рай превратился в Суррогат, жалкое подобие Планов Хаоса.

Сейчас же за окном тянулись бесчисленные загоны с кормом, занимавшие всю площадь домена. Миллиарды больших циклов назад это место было мечтой, куда попадали только избранные, и Он был одним из них, а теперь до горизонта и дальше тянутся грубо сколоченные клети, где обитает пища, никчемная, но способная поддерживать его сытость короткое время.

— Как мы до такого докатились? — Задал Он вопрос сам себе. Этот вопрос он задавал часто и он уже стал риторическим, Он знал на него ответ, как и все, проживающие здесь.

Что-то сломалось в Сущем!

Он был одним из первых, удостоившихся попасть сюда. Впервые появившись здесь Он не помнил кто он и откуда, ни своего имени, ни места рождения, ни свой изначальный разумный вид, Он помнил только то, что прожил свою предыдущую жизнь праведно и заслужил попасть в Рай. Воспоминания о прошлых реинкарнациях стирались здесь у всех, тут они начинали новую жизнь, такую, какую выберут сами. Оказываясь здесь Они уже знали все, что нужно знать об этом месте, каждый праведник, попавший сюда, получал в надел целый домен, где его сила и власть была безгранична, а податливый туман подстраивался под желания каждого Владетеля домена.

Рождаясь здесь новый Владетель уже знал, что стоит пройти по путеводной нити и Ты получишь свой собственный домен, где Ты царь и бог, и любые фантазии могут воплотиться в реальность. По каждую сторону от путеводной нити тянулись домены, мимо которых и проходили новые жители, рассматривая великолепные дворцов и бесконечные личные миры. Здесь было возможно все, все что мог представить хозяин домена. Каждый домен, выглядящий со стороны Нити как маленький участок мог вмещать целые звездные системы, заселенные своим Владельцем. Различные выдуманные разумные расы и причудливые миры дарили радость и бесконечно убивали скуку целого племени избранных.

Тогда Они называли себя Истинными, таким образом причисляя себя к первым разумным во всем Сущем, удостоившимся попасть сюда. Они появились вместе с рождением Сущего, что было не далеко от истины, точнее не Они, а это место, Рай, куда попадали только достойные представители их племени. Рай появился одновременно с Хаосом, и если последний был мусорным ведром и мусоросжигательной фабрикой, куда попадали всякие отбросы, которых Сущее посчитало недостойными для последующих перерождений, то в Рай попадали те, кто был достоин, доказав свою полезность тысячами перерождений и заслужив наконец жизнь свой мечты.

Мало того, что Он был Истинным, так Он еще и был Первым, нет он не был первым Владетелем здесь, но Он был в первых пяти тысячах счастливчиков, попавших сюда. Если посмотреть на Рай сверху, то он будет похож на осьминога с семидесяти двумя щупальцами, закрученными по спирали вокруг центра. Семьдесят два священное число для Истинных, а первые семьдесят два домена от центра в каждой путеводной нити делали их Владетелей Первыми. Сейчас Он был тридцать шестым в тридцать шестой нити, тридцать шестая и тридцать седьмая нить всегда были самыми короткими, они были дальше всех удалены от выхода и центра — места рождения и не у всех Истинных хватало терпения, чтобы осмотреть все возможные нити выбрать понравившуюся, чаще всего они выбирали первую и семьдесят вторую нить, они были сразу на выходе, а Истинные, только попав сюда и получив знания о своих новых возможностях были нетерпеливы и выбирали самые легкие пути, ныряя в ближайшие нити. Закономерно, что первая и семьдесят вторая нить были бесконечно огромны и оборачивались вокруг Рая не один раз, расходясь спиралью в тумане, что позже назовут Междумирьем.

Во времена Его рождения все было не так, тогда Первые еще не погрязли в грезах своих миров и поддерживали минимальный порядок, расселяя новичков равномерно, стараясь развивать Рай симметрично, ведь симметрия один из критериев благочестия.

Тогда все было по другому.

Тогда Он был одним из Самых Первых, так называют тех счастливчиков, кто попал сюда на заре времен, когда путеводные нити не тянулись бесконечно долго и не насчитывали и десятка доменов на каждой. Тогда Он жил недалеко от Центра, всего пару доменов отделяли его от места рождения. Впрочем для Владетеля и пара доменов до центра это очень и очень далеко, это только новоприбывшие могли за мгновения проноситься мимо миллиардов доменов, успевая при этом рассматривать их, Владетели же были лишены такой возможности, для некоторых из них, живущих в самом конце путеводной нити время до центра могло равняться миллионам больших циклов.

Тогда здесь был настоящий Рай, а не этот Суррогат!

Но из-за Потопа Ему пришлось переехать и сменить домен, бросив свой мир и дом на произвол судьбы, сделать то, что когда-то казалось невозможным.

Рай превратился в Ад, все испортил Великий Потоп!

Великий потоп, где вместо воды были миллиарды новых переселенцев, появляющихся буквально каждую секунду. И поначалу никто не придавал этому значения, такое случалось и раньше, вымирали целые внешние миры, исповедующие истинную веру, и Рай расширялся, он поглощал туман за своими границами и выделял каждому по его собственному домену. Только тогда такого не произошло, Путеводные Нити не увеличили свою длину, что вызвало бунты новичков, получивших власть над этим местом и знания, но не получивших свой кусочек рая.

Недовольство переросло в бойню, так появились Единственные.

Новые жители все прибывали и прибывали, Он никогда не видел столько новичков сразу, их толпы тянулись бесконечно и не думали заканчиваться! А когда места практически не осталось и все Путеводные Нити были наполнены новичками как сельдь в бочке, а все новые и новые Владетели все прибывали и прибывали, то толпа не выдержала, они сошли с пути и решили добыть силой то, что должны были получить по праву всех своих предыдущих рождений, но так и получили!

Намного позже, когда уже концы Нитей падут под натиском Единственных, этот период был назван Великим Поглощением. До этого Истинные редко покидали свои домены, предпочитая жить в своей, нравящийся только им реальности, теперь же все смешалось, потоки новых поселенцев сметали старых, захватывая их домены, и Истинным не помогали ни созданные силой мысли армии, ни возведенные желанием крепости. Материализованные фантазии Владетелей не могли причинить вред другим Владетелям! Таковы здесь были законы, между доменами результаты своих фантазий перемещать было нельзя, они не могли выйти за его границы и навредить соседям, только Истинные могли свободно посещать соседей, но такое случалось очень редко, полностью подвластная реальность могла дать все что угодно и Истинные не спешили покидать миры своих грез.

В начале Поглощения никто из Первых не обращал внимания на развязавшуюся в окончаниях путей войну, это казалось им таким далеким и незначительным, добираться до полей битв им бы предстояло как минимум пару миллионов больших циклов. А новости о том, что Рай больше не растет они считали глупостями и пустыми слухами, порожденными недовольной толпой новых поселенцев, вынужденных стоять в бесконечной очереди за своим доменом. Тем временем все новые и новые толпы поселенцев покидали место рождения, дошло до того, что все нити были забиты от начала до конца душами праведников.

Именно тогда в концах Путеводных нитей и появились Единственные.

Единственными здесь называли тех, кто попал сюда во времена Потопа и не получил причитающейся ему надел, но смог силой или хитростью поглотить Владетеля и занять его владения, свою прозвище они получили от свой идеи — избавиться от Первых и Владетелей и остаться единственными правителями доменов Рая.

И эта идея заразила недовольную толпу.

Толпа кинулась громить домены, но куда им было до истинных Владетелей! Может их и не останавливали порождения мыслей владельца надела, но сам Владетель, проживший здесь много циклов и научившийся управлять своим новым телом, способным принимать любой вид и форму. Когти и клыки, рога и копыта, щупальца и жало, вот чем Владетели встретили незваных гостей, которые не могли противопоставить им ничего, кроме мягкого и податливого тумана их душ. Но когти и клыки не спасали от бесчисленного количества противников, только самые сильные из истинных Владетелей смогли пережить недовольство толпы.

И в этот момент праведники выяснили, что если убить Истинного и поглотить его суть, втянув в себя его тело, то можно стать сильнее. Это открытие развязало эпоху Великого Пожирания.

Все бывшие праведники были поделены на две касты, Единственные и Первые, куда теперь причисляли всех владетелей, переживших Пожирание и не потерявших свой домен. Но все рано или поздно заканчивается, закончилось и Великое Пожирание, эпоха интриг и предательств, союзов и грандиозных сражений, сотрясавших основы мироздания. В финале слабые склонились перед сильными, а сильные заняли места правителей доминионов изрядно опустевшего Рая.

С тех пор здесь все изменилось.

Кроме Истинных и их фантазий, чья сила цикл от цикла ослабевает, в доменах теперь живет корм, какое святотатство! Но без него никуда, однажды вкусив сосредоточение разума и испив душу Истинного обратного пути уже нет, без новых душ существование возможно, но нет в нем ни прежней радости ни прежнего умиротворения. И только испив новую жертву Истинные могли забыться на секунду и вернуться во времена настоящего величия Рая.

Когда все домены были поделены и пожирать стало не кого, то Истинных охватил голод, доводивший их до безумья. Владетели поглощали своих вассалов, что вызвало новый виток противостояния, закончившийся еще одной бойней и переделом Рая. Именно тогда Истинные обратили свое внимание на внешнюю сторону Рая, ведь они откуда-то пришли сюда, где-то они жили и перерождались до рождения здесь? И Истинные, впервые покинувшие Рай, были приятно удивлены количеству разумных, появившихся за время с Великого Потопа в Сущем. Но были и не приятные открытия, сломался не только Рай, Хаос тоже изменился…

Они всегда знали о демонах и со времен Пожирания завидовали демонам, ведь им позволено то, что никогда не достичь им. Может Сущее и сломалось, но основные законы, заложенные в него при создании продолжали действовать. Раньше демоны выступали в качестве лейкоцитов, изничтожавших паршивые души, навсегда изымая их из круга перерождения, сейчас же, после Потопа, с демонов спало ограничение на пожирание только душ грешников, теперь поглощать они могли абсолютно любые души, не важно были ли они в прошлом праведниками или были преданы анафеме. Хаос из иммунной системы Сущего превратился в вирус, пожиравший целые здоровые реальности.

Сущее наказывает тех глупцов, кто осмелился нарушить главный закон, что позволено демону, то не позволено праведнику. Единственные могли пожирать без последствий только души своих соплеменников, так как они стояли выше круга перерождения, попытки поглотить души других разумных, обитающих по всему Сущему заканчивались только одним — развоплощением Единственного. Рано или поздно все, кто преступил неписанный Закон, умирали от случайностей и раковых стечений обстоятельств! Так Сущее наказывало преступников, вздумавших решать, кому жить, а кому умереть.

Выход Единственные подсмотрели у демонов, уже столкнувшихся с этой проблемой сразу после Потопа. У них появился доступ к реальным мирам, населенным разумными, но поглотивших души праведников ждала та же учесть — кара от Сущего. В раю бушевала Эра Великого Пожирания, растянувшаяся на миллионы лет, столь велико было количество корма, который надо было сожрать, а в Хаосе тем временем ставили опыты и пробовали самые разные варианты. Они добились потрясающих познаний в Законах Сущего, и итогом стал ритуал, позволяющий получить любую душу!

Если разумный отдает свою душу добровольно, то Сущее не наказывает демона, и не важно кем был этот разумный, грешником или праведником.

Так появились Демоны Искушения, лживыми посулами и обещаниями заключающие договора и сделки с ценою в душу призвавшего их. Путем Искушающих пошли те демоны, кто был посообразительнее, их менее разумные собратья пошли легким путем, ведь помимо возможности поглощать любые души после Потопа у них еще появилась возможность ненадолго выбираться в миры смертных, и демоны — воеводы решили проблему отсутствия новых душ самым простым методом: Если душа не летит к демону, то демон идет к носителю этой души и душевно, с помощью палицы и когтей, убеждает последнего умереть как можно скорее! Главное убить как можно больше грешников!

Слабые пали, сильные склонились перед сильнейшими!

Единственные обменяли схемы ритуала на пару Владетелей, вечные батарейки пришлись демонам по душе, и все бы хорошо, что работает у демонов, то не работает у праведников!

Несколько сотен погибших Владетелей и снова найден выход, для того, чтобы Сущее не покарало Истинного необходимо всего-то брать в аренду, а не изымать навсегда! Так среди Владетелей появились фермеры, выращивающие на обмен разумных, и поставщики эксклюзивных товаров, поставляя арендованную пищу из вне.

Он не занимался такой мелочью, все арендованное нужно рано или поздно вернуть, а выпустив душу в туман за стеной упадет и сила арендатора, Великое пожирание научило Его тому, что нет ничего более постоянного источника энергии, чем сосредоточение разума, достававшееся тебе навсегда, только такие вечные батарейки стоят того, чтобы охотится за ними. Но в Раю уже множество циклов спокойно, о междоусобных войнах уже все позабыли, все Владетели приблизительно равны по силе, количество вассалов тоже одинаково. Все внимание Истинных теперь обращено на внешнюю сторону стены, они ведь откуда-то пришли, где-то жили до этого, значит там есть разумные с так им нужной батарейкой! Тем более с каждым ионом количество душ — светлячков, кружившихся в тумане и пытавшихся попасть во внутрь, растрачивая всю энергию на бесплотные попытки преодолеть стену, становилось все больше и больше. Не все попытки проникновения были неудачными, ходят слухи, что у одного из Владетелей есть вассал, пришедший извне совсем недавно и уже доказавший свою силу, сначала пробив стену, а потом и победив одного из воинов, и Он видел его, ощущал такую манящую энергию, бурлившую в облаке его души.

Искушение напасть и поглотить было так велико! Но с искушением стоило бороться!

Для этого и нужен был корм, воспитываемый с самого детства только с одной целью — отдать добровольно свою душу Хозяину, такова у них была религия и материализованные фантазии несли свет правильной религии в загоны, клетки и ямы. Но корм не сравнится с настоящей пищей, разводимые тут виды притягивали из круговорота реинкарнации только самые слабые души, а то и совсем новые, только выпущенные в круговорот Сущем и не успевшие прожить и одной жизни.

Толи дело разумные из-за стены!

Он всматривался в окно, пытаясь рассмотреть загон с нужным видом корма, чтобы найти человека нужно думать как человек, нужно выглядеть как человек. Наконец найдя подходящую оболочку облако разумного серого тумана, неотличимого от того, что можно встретить на тропах Междумирья, начало меняться, приобретая вид человека, став точной копией раба, мирно спящего в загоне.

Междумирье, странное место, для некоторых Истинных оно нейтрально, некоторые получали заряд бодрости и могли обходиться там годами без пищи. Третьи получали способность чувствовать Междумирье, такие стали проводниками. Встречались и совсем экзотичные Единственные, сочетающие в себе все эти качества, такие за прошедшие миллионы циклов стали гончими, специализирующимися на поиске. Поиске всего и вся, что хотя бы раз побывало в Междумирье и несло на себе метку ее энергии.

Он был гончей и ему поступил заказ на поиск потерянного клиента, умудрившегося перерезать страховочный трос и исчезнуть на тропах междумирья, так и не завершив ритуал по передаче души. Никчемная душонка умудрилась сбежать в двух шагах от пункта назначения, оставив с носом двух истинных проводников, и хоть потеря была не существенна, но репутационный удар был колоссальным! Слухи о смертном, обманувшим Владетеля, расползались по Раю с невиданной скоростью, еще бы такого не было последние пару тысяч больших циклов!

Плата обещает быть огромной, Владетели не любят, когда их обманывают, и сейчас, в центе домена, в шаре с непрекращающийся термоядерной реакцией плескался задаток — стайка разумных, живущих в звездах, а по завершению Он получит сотню душ разумных, практически приблизившихся к истинному бессмертию.

Не стоит забывать и о приятном бонусе его работы. Душа в постоянное пользование это высокая ставка и такое нельзя доверить никому из вассалов, он обязательно найдет потеряшку и поглотит его, и всех, кто встанет у него на пути! В такие дела Сущее не посмеет вмещаться, оно чтит договоры и у Него есть тридцать стандартных больших циклов планеты потеряшки, чтобы найти и взять свое!

***

Вселенная наконец-то ответила на его мольбы, послав ему ученика, плохого и с крошечным талантом, но все же ученика!

Вселенная всегда была к нему благосклонна, не раз и не два отвечая на его мольбы и просьбы, но всему приходит рано или поздно конец, последние тридцать лет Вселенная молча взирала на его потуги найти нового, талантливого ученика.

Взирала равнодушно ровно до одного момента, пока он не покинул свою очередную ночную стоянку в Великой Степи и удалялся от нее для новой попытки рассмотреть в детях местных пастухов хоть крупинку дара, Вселенная дала ему знак!

В роще, оставленной утром, громыхнуло так сильно, что это бы услышал даже глухой! На расстоянии в половину дневного перехода он почувствовал всплеск энергии и поспешил обратно, ведомый своим чутьем и Вселенной!

В роще он увидел своего будущего ученика, и внешний вид сейчас интересовал его мало, он рассматривал крупинку дара, что жила в груди безусого юнца, выставившего перед собой дрожавший меч.

«Этот пойдет, может и что выйдет путевого, ну или сдохнет быстро!»

Теперь он рассматривал внешний вид своего ученика, одетого по последней моде Высших, что не могло не насторожить. Если у него есть деньги, то зачем ему такой учитель? Может так оказаться, что и ему самому не зазорно будет пойти в ученики к нему! Он может только за свои ботинки нанять пару мастеров клинка из столицы! А как ученик говорит на диалекте Высших! Сам он получил знания их языка через великий артефакт и то не мог даже приблизиться к правильному произношению, не иначе его мать согрешила с Высшим!

А потом он увидел поваленные деревья за спиной у его ученика, отступающего в глубь рощи.

Святотатство! Прожив в степи много лет он уже и сам не заметил как оброс местными суевериями, расскажи ему молодому, выходцу из северных лесов, что деревья рубить нельзя, он бы рассмеялся в ответ! Но сейчас он не смог унять свой гнев и остановился только тогда, когда ученик упал без сознания, что было даже к лучшему, на бессознательном теле легче провести ритуал принятия в ученики!

Осмотревшись и не заметив ничего и никого необычного вокруг он приступил к ритуалу, оставив все размышления на потом, у него еще будет время обдумать, как юнец здесь оказался, вывалившись буквально из ниоткуда, кто повалил деревья и что за громкий звук он слышал.

«Вот и все, странно, что никто еще не наложил на него метку ученика, в центре материка вообще зажрались, что отказываются от таких учеников? Давненько я там не был, все могло и измениться! Сразу видно, парень не местный, языка не знает, значит прибыл из центра, а может даже и с другого материка!»

На секунду он даже подумал, что ему попался настоящий Высший, но потом он отбросил все сомнения, если бы это был Великий Воин с небес, он бы и секунды не продержался против него, а сейчас все наоборот, он жив и относительно здоров, а «высший» лежит без сознания у его ног, не сказать что такого не бывало раньше, но тогда он был молод и полон сил и все равно приходилось приложить все усилия, чтобы укоротить на голову Высшего! Ученик нагнал его на следующий день, еще бы, куда бы он делся после получения метки! Так начался путь в пару недель, где он проверял юнца, заставляя показать все, на что он был способен и определить границы его дара.

Талант у него был, но вот искусство… Такое ощущение, что ему преподали всего пару уроков владения клинком и все, остановив его обучение на этом. Но были и достоинства, на нем все заживало как на собаке, он был сильным и быстрым, неплохая заготовка, может и выйдет что из нее.

Сейчас же он курил трубку и раздумывал о дальнейшей судьбе ученика.

Времени на полное обучение нет, силы покидают тело, оно разваливается, не помогает даже талант, ему нужна только победа, но его ученик даже близко не подходит, было бы у него лет пятьдесят в запасе, он бы сделал из него чемпиона, но сейчас остается только научить основам, да надеяться, что ему попадутся слабые противники, которых можно будет задавить голой силой. И если нет времени и отсутствует талант, то есть еще один вариант, сложный, но поднимет шансы на победу даже у самого бездарного, надо было только платить и платить много, очень много, но чего не сделаешь для своего «любимого» ученика?

Глава 11

Пастух со своим стадом остался уже далеко позади, и через два дневных перехода они наконец-то добрались до деревни, откуда пастух и его коровки были родом. Небольшой поселок, окруженный колючим кустарником, а где тот не рос, там были завалы из того же кустарника, только срубленного. Такая стена конечно не могла защитить от разумного хищника, но от дикого зверя защищала. Да и не было в степи по настоящему грозных диких зверей, пока шли в деревню Артем пару раз видел змей, да и те прожили недолго, стоило старику их заметить, как он буквально растворялся в воздухе и в следующий момент уже довольно жевал обезглавленное тело бедного пресмыкающегося! Кровь змеи стекала у него по подбородку, а сам старик при этом довольно урчал, мерзкое зрелище! С таким населением шансов выжить у местной фауны не было!

В деревню они зашли без проблем, ни встретив практически никого, кроме детей, сразу разбежавшихся при их появлении. Местным не хватало только клетчатых одежд и они были бы не отличимы от одного из племен родины Арта, до сих пор занимающихся скотоводством в буше одного из материков. Но здешние скотоводы были завернуты в шторы с ног до головы, вместо копий носили мечи и про деревянные дубинки — булавы они никогда наверное и не слышали.

Пока они шли по пустым улицам из маленьких домов из грязи и веток кустарников, крытых травой, дети оповестили старосту о чужаках и все население собиралась у его дома, в готовности дать отпор, если чужаки пришли с не добрыми намерениями.

Старики и маленькие дети, вот кто встретил их у самого большого дома, был еще староста, крепкий мужчина средних лет, и он был самым молодым из всей деревни. Вся толпа была вооружена кто чем, дреколье и вилы, короткие дубинки у старух и палки у детей, но стоило толпе увидеть учителя, как по толпе прокатился вздох разочарования и все сразу же стали расходиться, его здесь знали, он не первый год ходил по степи и не в первый раз заходил в деревню.

Староста даже обрадовался такому гостю и сразу пригласил его к себе, не забыв и о Артеме. То что это был староста Артем определил по самому большому и богатому дому, внутри даже была деревянная мебель, что говорило о достатке хозяина, поэтому Арт и называл его про себя старостой, но на самом деле он мог быть и вождем и старейшиной, а может и просто зажиточным крестьянином, Арт не понимал местного языка, на котором говорили в этой деревне, да сейчас ему было на это плевать, их пригласили на обед, а нормальную пищу он в последний раз ел еще перед отправкой!

Староста усадил гостей за стол, а древняя старуха вынесла глиняный горшок с холодным вареным мясом, разлив бульон и куски мяса по плошкам она быстро удалилась, стоило только хозяину гневно прикрикнуть на неожиданно долго расставляющую посуду и внимательно слушающую каждое слово женщину. Учитель и местный вождь говорили о чем-то своем, не обращая внимания ни на накрытый стол, ни на Артема, нарушившего местные правила приличия и набросившегося на еду первым, по местному этикету все приступали к трапезе сразу после самого старого и уважаемого гостя, коим тут определенно был его учитель.

Но сейчас плешивой собаке и старосте было не до обеда, учитель и староста начали торг, Артем это понял по своим ботинкам, кои этот плешивая собака достала из торбы и победоносно водрузила на стол, по которому от сильного удара разлетелись куски грязи с подошвы. Учителю до хороших манер было очень, очень далеко!

Староста делал вид, что предложение его не заинтересовало, но примерять кинулся быстро, для местных размер был велик, тут все были как минимум на пару голов меньше Артема, но дело изменили портянки, которые принесла все та же старуха, стоило только вождю гневно прикрикнуть себе за спину, на стену, за которой судя по всему снаружи и пряталась старуха. Все это время учитель и староста переговаривались на неизвестном для Артема языке, поначалу он вслушивался, пытаясь выудить пару знакомых слов, но все было тщетно! Но до настоящего торга было еще далеко, примерка и осмотр были только прелюдиями, местный вождь крутил ботинки в руках и восторженно цокал языком, буквально светясь от радости! Старик тоже не оставался в стороне и как мог расписывал преимущества такой обувки. Но все изменилось очень быстро, не успел Артем доесть свою порцию, как тучи стали сгущаться в хижине, староста и учитель начали орать друг на друга, тыкать лицом оппонента в ботинки, показывая только им видимые достоинства и недостатки обувки, Арт же совсем перестал следить за этим представлением, все свое внимание он сосредоточил на еде, очистив для начала свою плошку, потом горшок, а потом и плошку учителя, когда тот дрался со старостой. Драка была вялая и учитель явно поддавался, чтобы задобрить хозяина дома, так что все остались довольными. Учитель арендовал пустующий домик и договорился о топливе для очага, плюс кормежка раз в день, а староста получил прекрасные сапоги, да еще намял бока умелому бойцу, теперь ему будет о чем рассказать в сезон дождей за чашечкой мясного бульона! Все остались довольны сделкой, кроме Артема, смотревшего, как его сапоги уже во второй раз меняют владельца.

Да, теперь это были именно сапоги, после выхода из Междумирья ботинок сплавились в единый сапог, теперь система герметичных застежек выполняла сугубо декоративную роль, превратившись в единое целое с голенищем, ох и намучился Арт, когда их стаскивал с себя, только оказавшись в этом мире! Староста же таких проблем не испытывал, голенища были достаточно широки для него, что он и продемонстрировал, за секунду влез в новые боты и повел гостей показывать им их новый дом, он мог бы и не ходить, но желание показать всем обновку пересилило в нем лень, да и как еще жители узнают, какой у них предприимчивый староста!? Артем конечно не понимал ни слова, но в данном случае перевод не требовался, по довольному лицу вождя и восхищенным восклицаниям детворы, набежавшей большой толпой, стоило только выйти из хижины, было все и так понятно.

Деревня была большая, пока они шли до арендованного дома, Артем насчитал пятьдесят один дом, и это только те, которые он видел, за посчитанными домами виднелись крыши стоящих позади. Местные жители жили скученно, домишки, возведенные из говна и палок жались боками друг к другу, и лишь несколько домов дымили из крыши открытыми очагами, все остальные были пусты, жилья было много, а всех увиденных жителей можно было поселить в десятке домиков, еще бы и место осталось!

Дом, который они сняли был на противоположном конце деревни, и как ни странно был последним, за ним сразу шла невысокая колючая стена, и степь. Ни огородов ни возделываемых полей Артем не увидел, куда же подевались люди?

Домом это было назвать трудно, небольшой шалаш из глины и навоза, крытый соломой. Очаг из камней и две лежанки из травы, все это прямо на голой земле.

Староста, показав их новые владения, удалился, наверняка пошел обходить тех, кто еще не видел его обновку, Артем лишь плюнул в его удаляющуюся спину, дикие люди — дикие нравы! Учитель же наконец соизволил объяснить, что теперь они живут здесь и каждый день, ему, Артему, теперь надо каждый день ходить в дом старейшины, а мужик в сапогах был именно старейшиной, и получать дневную пайку на двух человек.

— Хорошая сделка! — Именно так он закончил свой рассказ. Артем же был не согласен с учителем, и решил выбить максимум из сделки, наведался опять к старосте и потребовал законную пайку, за что был бит веником давешней старухой, домой он вернулся вечером, пользуясь моментом он изучал быт местных аборигенов, даже заглянул в пару пустующих хижин, обстановка которых ничем не отличалась от той, где теперь жил он. Никто не препятствовал ему, лишь дети все время крутились вдалеке, следуя из любопытства за новым для них человеком.

Вечером, как надеялся Артем, все должно было измениться, по его предположениям все население сейчас на работе, собирают урожай или заготавливают сено, он не знал чем тут они промышляют в это время года, да и нужно ли им сено в степи? но солнце уже скрылось за горизонтом, а никто так и не пришел с сельскохозяйственных работ, село так и осталось пустым, что наводило на нехорошие подозрения.

***

Ради разнообразия сегодня Артема разбудил не учитель, а местный ребенок, ни свет, ни заря прибежавший в их дом и что — то долго объяснявший старику, а потом еще и пришлось идти за ним до склада дров, в этой местности с деревьями было туго, поэтому в качестве топлива использовали все тот же навоз. Как успел заметить Артем из навоза здесь делали абсолютно все, местным он заменял и дрова и цемент, он бы не удивился, если бы узнал что коровьим пометом тут еще и лечатся! Ребятня, главный поставщик столь ценного материала, собирала его на пастбищах и получала поощрения или выговоры за невыполненную норму. Выговоры — кнут, а поощрения — отсутствие кнута, простые времена — простые нравы.

Склад был один на всю деревню, огромный навес с травяной крышей, забитый топливом до самого верха, но сбор ни останавливался ни на секунду, Когда Арт пришел за дровами, с противоположной сторон укладывали новые в поленницу, давая им время просохнуть.

Вернувшись с дровами Артем не обнаружил старика, тот куда-то исчез, оставив его одного, впрочем его это не расстроило, он знал где лежало огниво и сухие ветки для растопки, так что затопив очаг он отправился досыпать, впервые с учебного центра уснув спокойным сном и проспав так, без сновидений и кошмаров, до полудня.

Учитель же не тратил время зря, обменял еще что-то из его вещей на кусок тряпки, такой же поношенный как и его наряд, и со словами:

— Оденься, не позорь меня! И пора бы поесть!

Заставил избавится от пончо и шляпы, спалив их в очаге, что было плохой идеей, сырая трава сильно дымила и дыра в потолке не справлялась с удалением синеватого дыма. Артем кое-как намотал на себя штору, которую в давние времена взяли в качестве трофея в разоренном замке предки степняков, не иначе! поплелся к дому старосты, за едой, старик сторговался на одну кормежку в день, и в основном еда была разной вариацией молочных продуктов, мясо было лишь по большим праздникам, ну или у тех кто его мог себе позволить!

— Собака, ты чего здесь устроил, холупу сжечь хочешь? — Арт удивленно рассматривал учителя что неспешно потягивал горьковатый дым из огромной костяной трубки и смотрел на стену отсутствующим взглядом. Возвращаясь от старейшины с горшком, полным молока местных коров, кстати, горшок был тем самым, из которого он вчера ел мясо, по характерным сколам Артем легко его узнал, он застал свой новый дом в дыму, столь сильном, что хижину рассмотреть с десяти шагов было нельзя! Трубки у этой собаки раньше точно не было, как и курительной смеси, когда он валялся в беспамятстве от местной водички Артем хорошо изучил его вещи, попутно вскрыв карманы на комбинезоне и достав все оттуда. Ну еще он ополовинил запасы сушеного мяса, которое все время жевал старик. До ампул из автоматической аптечки, последняя сдохла, не выдержав Междумирья, кристалла — накопителя и банковского чипа старику не было никакого дела, а вот пропажу мяса он заметил, бегал он за Артемом тогда долго, и на все попытки последнего соврать о том, что старый собака сам все сожрал во время редких пробуждений, отвечал только одним — усиленной тренировкой не отличимой от избиения.

Извлеченное добро он тогда примотал к броне, которую носил под пончо, а теперь переложил в карман — складку на шторе.

— Вернулся? — Старик был необычайно спокоен и не обратил на колкости ученика никакого внимания. — Пойдешь к старосте и натаскаешь ему воды, заодно и нам принесешь, кадку возьмешь у старейшины!

С водой в селении проблем не было, были проблемы с ее поднятием из глубин, спустя пару дней работы Артем проклинал всех, кого знал в этой деревне, начиная от старосты и заканчивая давно забытыми богами его родины. Колодец был глубоким, очень глубоким, метров пятьдесят не меньше, а число желающих попить было огромным! Ни журавля, ни ворота, ни колеса, ничего не было, большое деревянное ведро — статусная вещь между прочим, как и любая древесина в степи, и веревка с узлами. Вот и все!

Артем сначала не понял, зачем ему требуется выливать с трудом поднятую воду в канаву за колодцем, и отказывался выполнять это, но старик, которому нажаловались местные, быстро объяснил ему все его заблуждение, по факту он просто сдал его в наем, променяв на курительную трубку и мешок травы, но в его оправдание стоит сказать, что мешок был огромен, старик использовал его в качестве пуфа, восседая под навесом колодца и внимательно следя за работой ученика. А еще тот постоянно курил, и его трубка была огромной, в чашку для травы влезал кулак, так что мешка с местным табаком старику хватит не на долго.

Со степи то и дело приходили стада телят с пастухами на водопой, Арт поднимал воду и выливал ее в канаву, откуда они и пили. Так продолжалось день за днем, видел он и пастуха, которому проиграл в схватке, тот явился под самый вечер, выставив на всеобщее обозрение новые ножны, что вызвало небывалый фурор у местной ребятни. А вот староста наоборот очень был не весел, когда кинулся выяснять у учителя, почему это мальцу ножны, а ему сапоги? На этот раз старик даже не думал поддаваться и староста теперь не высовывал носа из свой хижины, да и нос свой он не скоро увидит, все его лицо превратилось в один большой и очень сильно опухший синяк. Рассматривая лицо старейшины, изредка приходившего а водой, Артем не раз и не два благодарил себя за то, что не по жадничал и купил Правого и Левого, а то так бы он выглядел каждый день! Да и зачем ему тут кредиты? Может там, где живут Высшие, кредиты и в ходу, но здесь процветает натуральный обмен. — Я тебе это припомню, козел старый! — Бурчал Артем, поднимая очередное ведро. Он уже прекратил считать эти проклятые ведра, сегодня их было слишком много. Но были и плюсы, Артем теперь питался намного лучше своего учителя. В перерывах между водопоем у стад, он шабашил, таская воду местным жителям, которые его и подкармливали кто чем, пару раз ему даже доставалось сушеное мясо, без специй, но хорошо просоленное. Есть он его не стал, а отложил на потом, спрятав за хижиной, замотав в лист травы. Идею побега он не оставил, но важно было знать, куда бежать, поэтому он и расспрашивал ребятню, учил местный язык и все запоминал, не известно что может пригодиться в будущем.

Таская воду он познакомился со всеми жителями деревни, да и тех жителей то было, одни старики да старухи, малые дети, было даже несколько младенцев, и пастухи — подростки. На этом все, никого больше не было, как он не высматривал. Из-за своих пока еще плохих познаний местного языка он выведал немного, совсем чуть чуть, но главное он понял, тяжело не понять, когда ребятня только и говорит о схватка, бой, смерть, кровь.

Война, идет война, и местные либо все поголовно записались в солдаты не взирая на пол и возраст, либо их увели в полон, что было более вероятно. Эта теория подтверждалась и отсутствием взрослого скота, который наверняка угнали вместе с полном, оставив только маленьких коровок на развод.

Учитель, когда он ему задавал вопросы о местных лишь отмалчивался, недовольно поджимая губы и продолжал подсыпать траву в дымящуюся трубку.

Все изменилось на тринадцатый день, вот уже почти две недели Арт работает водоносом, а его «учитель» регулярно получает за это местный табак, одним мешком дело не ограничилось, и как только кончился первый, довольный староста, в новых сапогах и с новыми ножнами на ремне, тоже бывшими когда-то Артема, принес ему второй, а потом и третий. Старик пыхтел как паровоз, и по расчетам Артема должен был давно умереть, но что-то не сходилось, тот жив и здоров, хоть и скурил уже пол стога! Один плюс, старик забыл про еду и теперь его пайка отходила Артему, он уже успел собрать неплохой запас мяса и твердого сыра, украл у старухи — клиентки деревянную флягу, последним Артем не гордился, но что поделать? В другом доме, куда он также носил воду ему отдали старую торбу, где он и хранил свои запасы, готовясь сегодня сбежать. Примерно он знал расположение ближайшего города, и сколько дней пути до него, так что дойдет! А там и до пришельцев с неба, Высших, как их тут называли недалеко! Наймется юнгой на корабль, нужные базы у него есть, и так доберется до Содружества, то что это Содружество Артем уже не сомневался, не бывает столько совпадений! В крайнем случае это могло быть одно из параллельных отражений Содружества, что в принципе ничего не меняло!

Но побег опять не удался, на этот раз ему помешала погода.

Вчера он трудился как обычно, если не считать всех пастухов, неожиданно вернувшихся со своими стадами в деревню и физической усталости, вызванной необходимостью напоить все эти стада водой. Усталость и спасла его от необдуманного поступка.

Собиравшийся выйти ночью, когда старик уснет, если конечно он уснет, в последнее время тот вообще не подает признаков жизни и тупо смотрит в стену хижины, не забывая при этом пыхтеть трубкой, Арт все проспал, так уморила его работа, что не смог даже встать посреди ночи!

А проснувшись утром он не узнал степь, спросонья ему показалось, что он неожиданно оказался в Междумирье, все вокруг было серым и только проморгавшись он понял, что в степь пришел сезон дождей, Арт не знал, есть ли на его родной планете сезон дождей в степи, но тут он точно был, а как еще понимать серую стену туч, заходящих сразу с двух сторон? Как понимать стену дождя, закрывшую собой рассветное солнце на горизонте?

Путешествие пришлось отложить.

А тут еще и старик подлил масла в огонь, впервые вышел из хижины за последние дни:

— Грядет буря, мой ученик, и это нам только на руку! Пришло время начать тебя обучать, не ходить же тебе таким неумехой! Отъелся ты неплохо на местных харчах, — Артем и в правду набрал массу, физические нагрузки и неплохая кормежка сделали свое дело. — Завтра начнем!

Арт его не слушал, он неотрывно смотрел на стену дождя, быстро наползавшую на деревню, за этой стеной один за одним исчезали невысокие хижины, а когда ливень добрался и до них, то видимость сократилась до вытянутой руки, так сильно лил дождь.

В степь пришел сезон дождей.

***

Дождь забрал у Артема работу, зачем водонос, если вода льет с неба, да в любых количествах? И стада не надо больше кормить, гоняя их на выпас, сейчас коровки не успеваю съесть то, что вырастает у них в загонах из колючего кустарника. Живительная влага пришла в степь и все ожило, даже земляной пол в их доме начал прорастать, каждое утро Арт просыпался в окружении серых побегов, проросших за ночь. Работы больше не было, как и не было дополнительной кормежки, и сейчас он об этом очень сожалел, уж лучше целый день поднимать воду, чем целый день обучаться владению мечом!

Вроде бы ничего и не изменилось, все те же схватки со стариком, только теперь их стало больше, если до дождя он максимум раз — два в день «учил» его, то теперь его нападения проходили постоянно, обкурившись старый хрыч совсем забыл про сон, и своими действиями заставил чувствовать себя небезопасно Артема в любом месте, не проходило и дня, чтобы тот не выскочил неожиданно из стены дождя, который не думал прекращаться и лил уже неделю, и ударил в спину ничего не подозревающего Арта, особенно старик любил так делать, когда тот возвращался от старейшины с их обедом, так что обедали они редко, очень редко, тяжело собирать местные кисломолочные продукты из луж! Штора, в которую он был замотан, давно превратилась в набор отдельных лоскутков, кое как удерживаемых вместе, а тело Артема было покрыто сотнями шрамов, и как не старался Правый, они не успевали заживать.

Попытки найти подход к старику и хоть как — то его разговорить Артем оставил давным — давно, еще во время их путешествия до деревни, в большинстве своем старик либо отмалчивался, либо начинал рассказывать что-то, что было совсем не связано с темой задаваемого вопроса. Хотя кое что он все же рассказал, и этот рассказ многое прояснил в быте степняков, случилось это во время обеда, который Арт как — то умудрился донести до дома, а учитель сегодня превзошел сам себя, два нападения со спины, и один раз рухнул на него с крыши, пытаясь выбить заветный горшок.

В степи было лишь два главных правила, нарушение которых каралось смертью, если конечно тебя найдут. И Артем пока нарушил только одно из них. Простая жизнь порождала простые неписанные правила, первое правило — нельзя валить, уничтожать и рубить деревья, деревья в степи большая ценность и возведены чуть ли не в священные идолы, местное население почитает каждую рощу и каждый новый побег, что вскоре может дать спасительную тень. Маленькие рощи, встречающиеся в низинах и в тех местах, где водоносный слой подходил близко к поверхности, были на перечет и за ними следили пастухи, пасшие по степи свои стада. Они, отгоняли от них свои стада, убирали мусор и кустарники, вытаскивали поваленные деревья. А пойманному на месте преступления по этой статье грозило одно — смерть и учесть удобрений для новых деревьев.

Артем признал это правило разумным, сколько полуденных зноев они переждали в таких рощах? Но в этом правиле были и не разумные исключения. Местные не могли самостоятельно рассаживать деревья, это тоже считалось святотатством и каралось также. И на кустарники это не распространялось, их можно было сажать везде и всюду, ведь именно они были основным строительным материалом в степи.

Второе правило было простым и понятным, не играть с огнем в местный сухой сезон — сезон Пала, сгорит все до горизонта, как можно осторожнее обращаться с открытым огнем, не допуская возгорания сухой травы. Это правило Артем пока не нарушил, но уже подумывал как-нибудь поджечь степь и под дымовой завесой бежать как можно дальше и запутывать следы. Но пока это было трудно осуществимо, у него не было ни спичек, ни зажигалки, у старика было огниво, но ученику он его не доверял, огонь всегда разводил сам, посылая его собирать сено и сухие ветки кустарников. Да и до следующего сезона Пала еще целый год, а такими темпами он его не переживет!

— Не единой пищей духовной! — Закончив свой рассказ старик выбил из рук Арта плошку с едой, отправив все ее содержимое на земляной пол. Стоило такого ожидать…

Но все когда-нибудь заканчивается, кончился и сезон дождей, а еще вернулись владельцы хижины, супружеская пара неопределенного возраста, в которой они жили, и выгнали незваных гостей. А собрав свой нехитрый скарб и покинув дом они увидели огромное количество новых людей, буквально появившихся а ночь, и это не слабо удивило Артема, на фоне прибытия такого количества новых людей в деревню он и не сразу заметил, что дождь прекратился. Небо все еще было затянуто серыми тучами, но дождя не было, а это значит пришло время отправятся в дальнейший путь.

Глава 12

Безлюдная травяная пустыня оживала, дождь прекратился, под его напором упала прошлогодняя сухая трава, ставшая теперь подкормкой для новых побегов. Тут и там сновала различная живность, радующаяся великому возрождению, радовались и люди. Длинные караваны тянулись по степи, превращая все дороги в непроходимое болото, быки тянули огромные телеги, забитые людьми, небольшие стада сопровождали толпы разумных. В степь пришла весна, и степь заговорила связками тысяч людей, коров и собак, выкрикивая восхищенную здравницу Великому Возрождению, наполнив зеленое море криками лаем и недовольным фырканьем тягловых быков.

Длинные змеи из людей то и дело отделялись от караванов и исчезали в степи, ведомые только им различимым ориентирам они возвращались домой с главного события цикла — степной ярмарки. Не было никакой войны, была ярмарка, а возвращение в родные места всех ее посетителей напоминало великое переселение народов.

В этом людском течении выделялись двое, старик и молодой безусый парень, бредущие против течения, и если последний чуть ли не открыв рот рассматривал караваны степняков, то первый уверенно шагал к только ему видимой цели, старику даже быки уступали дорогу, что было почти чудом, эти животные славились свой упрямостью и безразличием к тому, через что прокладывать путь.

— Куда мы бредем старик?

— За пилюлями, ученик, чертовы Высшие, уже всех гадов переловили, одна надежда на море! Но да моря еще далеко, очень далеко, поэтому посетим по пути пару мест!

Степной город, очаг местной цивилизации был чуть больше деревни, посещенной раньше, и ничем от нее не отличавшийся, ну кроме того, что вместо стены из колючих кустов здесь был невысокий земляной вал с той же стеной кустов на нем, встретил путников тишиной и спокойствием. здесь тоже в полуденный зной предпочитали отдыхать в прохладной тени.

— Помалкивай и не смей назвать меня при посторонних учителем, — прошептал старик, когда они проходили через городские ворота. При этом старик напялил капюшон, смотанный из своего балахона, пониже, скрыв глаза. — Теперь для тебя я отец!

— Кто такие? Чего надо в Степном городе? Ты, капюшон сними! — Стражник, охранявший ворота, был настроен не слишком дружелюбно к двум посетителям, заставившим выйти из прохладной караулки, караулкой тут был навес, покрытый травой и дававший хоть какую — то тень. Сезон дождей ушел, а с ним ушла и спасительная прохлада.

— Мы путешествуем в поисках достойного учителя для моего сына. — Старик скинул капюшон и протянул стражнику несколько медных монет. — Достопочтимый не подскажите к кому обратиться?

— Учитель значит нужен, — монеты исчезли, а стражник моментально подобрел, — у нас самая лучшая школа во всей Великой Степи! Идите прямо, до трактира, рядом с ним наша школа!

— Зачем такая скрытность старик? — Как только они прошли ворота, спросил Арт, — или ты в розыске?

— Помалкивай, если хочешь остаться цел!

На этом разговор был окончен и остаток пути они прошагали молча.

До школы они не дошли, до трактира впрочем тоже, они свернули прямо перед ним в хибару, на которой была вывеска в форме большого ломтя докторской колбасы, сходства добавлял и ее цвет — нежно розовый, а местами облупившаяся краска оголила белое основание и делала похожим на докторскую со шпиком.

— Пилюль нам, да побольше! — С порога заявил старик, позвякивая при этом кожаным мешочком, набитым местным золотом, появившимся буквально неоткуда. Арт за все время путешествия неплоха изучил все имущество "учителя" и кошель раньше точно не видел, у старика был поясной кошель, где позвякивала медь и немного серебра, но вот что было в этом кошельке Арт не знал, Но в ближайшее время он точно узнает!

— А разрешение на покупку от школы у вас есть? — Алхимик, седевший за прилавком, даже не обратил внимания на новых посетителей. Обычно такой вопрос моментально разворачивал большинство клиентов. — Без бумаги не продам!

То что это местный химик Артем понял сразу, как они перешагнули через порог. Еще бы не понять, кроме лавки прямо тут было и производство, горели спиртовки, и дымились стеклянные колбы, заполненные разноцветными растворами.

— Есть, как не быть! — Старик снова потряс кошелем. — Целых три разрешения лично для вас! От самих Высших! — Учитель развязал узел и положил на стол три мелких монетки. Артем и без нейросети сразу определил в них банковские чипы на предъявителя облаченные в серебристый металл монет, еще бы он не узнал герб центрального банка Содружества, да и чипы в виде монет выпускали только для диких планет, где люди не доверяли виртуальным кредитам, а предпочитали иметь их физическое воплощение, желательно в драгоценном металле, и Содружество шло им на встречу, в космосе было много золота и платины, почему бы и не потешить самолюбие дикарей? Золото в Содружестве не стоило практически ничего, не дороже меди, из золота делали корабельные проводники энергии, мотали обмотки электродвигателей, а из платины — посуду. В Содружестве ценились только редкие металлы, встречающиеся в галактике в ничтожно малых количествах.

А вот с балансом монет на прилавке было сложно, он мог быть любым, все зависело от объёма памяти чипа, но Арт был готов поспорить, что это были самые дешевые чипы, то есть на девять кредитов максимум.

— Четыре и ни кредитом меньше!

— По рукам!

— Стандартный набор для новичка?

— Нет, два набора для воина, новичка он уже перерос! — Старик не без гордости кивнул в сторону Арта.

— Вот, сорок три кредита. — Алхимик протянул коробочку с пилюлями. — И Рон Луру, если я вас узнал, то и стража уже знает, а знает стража, знает и глава школы, вам стоит поспешить!

— Поспешим! Да, ученик?

Вот только поспешить у них не вышло, стоило отойти от лавки алхимика, как на их пути появился тот самый стражник, что буквально совсем недавно встретил их на воротах:

— Сюда! Они здесь! Стоять, именем Школы Великих Степей! Вы арестованы!

— И что же мы сделали, за что нас арестовывают? — Спросил старик.

— Абсолютно нечего, да и не арестовывают вас, достопочтенный Рон Луру, — раздался другой голос за спиной Арта. — Стражник перепил и напутал, не правда ли? — Стражник лишь испуганно закивал. — А сейчас он — незнакомец уточнил — стражник пойдет домой и ляжет спать, не правда ли? Охранник правопорядка исчез моментально, Арт только поворачивался, чтобы рассмотреть говорившего, а топот подкованных башмаков блюстителя порядка по деревянным тротуарам доносился уже с другого конца улицы. И где они только так много дерева для тротуаров по среди степи раздобыли!? — И какие тогда претензии? — Старик даже не стал поворачиваться к говорившему, Арт же повернулся и увидел перед собой мужчину, обряженного в наряд цвета флага, висевшего на входе в город и окруженного разновозрастной толпой.

— Повторюсь, абсолютно никаких официальных, Рон Луру. Но есть пару неофициальных, и сейчас мы их разрешим! Старик, ты же знаешь, что тебе запрещено появляться в городах под властью школы Великая Степь! Да и других школ тоже! Я, наставник Ииша, вызываю тебя на бой! И когда я убью тебя, твой ученик станет моим!

Арт еще не успел так хорошо выучить местный язык и понял только фразу вызова на дуэль, сказанную на высшем языке и то, что если старик проиграет, то у него появится новый учитель-хозяин, что может не так и плохо, у учеников Иишы хотя-бы была одежда, да и голодом их не морят, судя по всему!

— Ииша? Всего одно имя? И ты собрался сражаться со мной, Уаку-Наи Рон Луром?

— Ты стар старик, и от былого величия в тебе ничего не осталось, победить тебя не составит труда!

— Глава вашей школы давным-давно говорил тоже самое, так вот только он проиграл и лишился рук и ног! Хвала Высшим, что прирастили их ему обратно! Все-таки четвертое место занял на Турнире Десяти! А тогда у него уже было два имени, и мне было уже под сто лет! Но руки мои все еще также крепки, я, Уаку — Наи Рон Луру, принимаю твой вызов, наставник Ииша, ученики мне твои не нужны, они все как один бездарности, оставь себе, если выживешь!

— Да я тебя голыми руками по… — Голос ученика Иишы, не стерпевшего унижения и бросившегося на старика с обнаженным мечем, оборвался от удара ножнами по лицу. И ударил его не старик, а Арт, сам не ожидавший такой реакции от себя. Занятия со стариком не прошли даром и кое-чему он все таки научился.

— Да, старик, тут с тобой я согласен, в этих местах талантливых учеников не найти, одно бесталантное мясо! — Толпа за плечами наставника школы поникла. — Ты никак решил заполучить себе четвертое имя в этом году? — Ииша смотрел на Арта. — Так не надейся, твой ученик прославит меня! Как тебя зовут, мой будущий ученик? — Ииша обратился к Арту, последний же из всего разговора только вопрос о своем имени и тут же ответил.

— В конце года меня будут звать Ииша — Наи А…

И такая самодеятельность Арта не понравиться старику, очень не понравилась. Старик повернулся к противнику. Ииша еще не успел до конца произнести свое будущее второе имя, как его нижняя челюсть встретилась с землей. Ритуальные фразы были произнесены и Уаку не нарушил кодекс. Не его вина, что противник слишком много болтал языком, обрубок которого сейчас зажимал руками, пытаясь остановить хлеставшую на пыльную дорогу кровь.

— Да прибудет с тобой покой, Ииша, — дальше старик продолжил на наречии высших, понятном Арту: — Пойдем ученик, нас ждет долгий путь! До моря очень далеко.

Сказать, что Артем был поражен столь скорой расправой, это ни сказать ничего!

***

Долгий путь на сегодня окончился в роще, в километрах десяти от города, где они и расположились на ночь. Из города они выбрались без проблем, никто даже не пытался их остановить, а стражники на воротах вообще сделали вид, что никто мимо них не проходил, и никакого убийства не было, так они и прошагали до наступления темноты. По началу Арт пытался расспросить, что же сегодня было в городе, но старик молчал. Начал он свой рассказ только у костра.

— Мне уже сто семьдесят три года, и восемьдесят лет назад я выиграл Турнир Десяти, тогда же и получил приставку Наи к имени, но меня не сделали Высшим, сказали что я слишком хорош и плохо будет лишать мир такого хорошего бойца, так и стал учителем. Такое бывает, иногда Высшие не забирают победителей, а делают их учителями, заставляя учить молодежь. Так я стал учителем, а побежденный мной в финале стал Высшим!

— А отказаться?

— Можно было и отказаться, но цена, которую они мне предложили за каждого ученика, победившего в турнире, поменяла все! Мне было тогда девяносто с хвостиком и это был конец моего боевого пути, на следующий год я бы уже точно не вошел даже в тройку победителей, но Высшие предложили мне омолодиться, сбросить тридцать лет и я согласился! Как видишь не зря, пережил как минимум на шесть десятков всех своих сверстников. но с победой пришли и проблемы! — Старик замолчал.

— Столичные секты и кланы, академии и школы зазывали меня вступить в их организации, но плата за принятие в семью — передать право на омоложение главе организации. На такое, как ты понимаешь, пойти я не мог и с тех пор все более-менее крупные города для меня были закрыты, приходилось искать перспективных учеников в таком захолустье как это! Но даже здесь всегда найдется глупец, решивший, что сможет одолеть меня!

— А я то здесь причем? От меня то тебе что надо!

— Участие в турнире для меня — возможность прожить еще тридцать лет, для тебя — возможность стать Высшим, ты же этого хочешь? Побывать там. — Старик поднял руку с оттопыренным указательным пальцем в звездное небо. — Не зря же напялил на себя все их барахло? Сколько ты потратил золота и скольких участников турнира ты уговорил продать тебе призы, данные за участие в турнире? Меч высших дают за попадание в сотню финалистов, и по добру с таким мечем никто не расстанется! Меч будут передавать из поколения в поколение, в надежде повторить успех предка, а может даже и превзойти! Я надеюсь его владелец был не беспомощным старцем и когда ты его прирезал хотя бы сопротивлялся? Или ты нанял кого, чтобы тебе весь набор собрали, кажется лет с десять назад у Красного моря прокатилась серия убийств, убивали только бойцов, по одному победителю из каждого круга соревнований! Это конечно не мог быть ты, но твоя родня могла нанять Серую Лигу, чтобы исполнить все твои желания! Но мне абсолютно не важно, где ты раздобыл меч и кем родился, мое дело научить тебя, бездаря, держать его с правильной стороны! — Старик вновь замолчал, рассматривая что-то на дне своей кружки.

— У тебя есть талант, и грех не развить его! Талант просто так не должен пропасть, да и не выиграть тебе турнир без Таланта!

— Что за талант? Что это такое? Почему я? — Арт уже начал злиться, старик в своей речи смешивал местный язык и диалект Высших, что не добавляло понимания и так в не совсем понятные речи.

— Откуда же ты выбрался, щенок, что не знаешь о Таланте! Талант, это то, что Вселенная дарует лишь избранным! Умение сшить отличные сапоги из трех обрезков кожи и двух ниток это — талант, а вот это — старик вытянул перед собой руку с растопыренными пальцами. — Вот это Талант!

На кончиках пальцев старика начали вспыхивать огоньки, ничем не отличимые от пламени костра, постепенно объединяющееся в один пламенный кулак. Пламя, словно огненная перчатка обволакивало руку учителя, не причиняя тому никакого видимого вреда.

— Огненный кулак, бесполезная для мечника вещь, но таких дремучих крестьян, как ты, пугать самое то! Откуда же ты выбрался, а? Ну теперь хотя бы понятно, что не так с твоим обучением, талантливого ученика может обучить только талантливый учитель, а в твоей глуши видать о таком даже и не слышали?

Но Арт молчал, молчал даже тогда, когда старик пнул его, чтобы проверить, жив ли притихший ученик, на что тот завалился на бок как мешок с гнилой репой.

***

Уоаку Рон Луру прибывал с утра в не лучшем своем настроении, таким злым он не был с момента, когда занял на турнире второе место, а это было без малого лет восемьдесят или девяносто назад, он уже и напомнил, именно столько с ним меч, полученный от высших за второе место! Его меч тоже сегодня был очень зол, старик, сроднившийся за десятилетия с душой меча, различал в эмоциях меч не только обычную жажду схватки, но и толику ненависти и стыда. Меч злился, что сегодня он протыкал не тело врага, а сырую землю, рубил не конечности противников, а толстые корни деревьев, сплетавшиеся в единый ковер под травой и прелой листвой.

Старик с ненавистью рубил корни и откидывал их в сторону, изредка поглядывая на тело своего ученика, лежащее рядом с наполовину выкопанной могилой. В кой то веки ему попался алмаз в куче дерьма! И он так глупо умер, лишив учителя еще одного омоложения! Больше тридцати лет старик скитался по Великой степи, в надежде найти нового ученика, и вот, с таким трудом найденный Талант умирает! Умирает, даже не дожив до начала тренировок! Истинно, Вселенная против него! И последнее знание расстраивало старика еще больше!

Старик же, в очередной раз решивший передохнуть, задумчиво смотрел на труп.

— Ну и срамота! Не дай вселенная, если бы кто застукал, как я тебя переодевал, опозорился бы на всю жизнь!

Обычай требовал похоронить воина в броне и с оружием, так что труп лежал абсолютно голым, срамные места прикрывала только сбруя и меч, лежавший в руках, сложенных на груди.

— Черт с ним, — Старик прекратил копать. — Копай не копай, все равно разроют и сожрут! Толку никакого. Прощай ученик, из тебя бы мог получится отличный воин!

Старик стащил тело в яму и стал засыпать землей.

— Найду его школу и вырежу всех к черту! Откуда он там, с побережья Красного моря? Не дай Вселенная такие еще в турнире победят! Еще в моду войдет! — Таким было обещание, данное Уаку — Наи Рон Луру на могиле своего ученика.

— Жаль, что я так и не узнал его полное имя!

Постояв минуту над могилой старик побрел дальше, искать себе нового талантливого ученика, отказываться от идеи прожить еще тридцать лет он точно не собирался.

***

Арт лежал рядом с ямой, слушал пыхтение учителя и надеялся только на одно, что у старика не хватит сил и терпения выкопать глубокую яму, и Арт не задохнется, засыпанный слишком большим слоем земли. К счастью, Вселенная сегодня была на стороне Арта, и старик делал передышки все чаще и чаще, что было хорошо для лже покойника, яма не обещала быть глубокой!

«То белая полоса, то черная! За что мне все это? А, Вселенная?» — думал он, местные да и сам старик учитель, не верили в богов ни в демонов, они верили во Вселенную, подразумевая под этим понятием совокупность всего материального и такие понятия как Судьба, Удача, Злой Рок. Артем и сам не заметил, как нахватался от Рон Луру местных философских бредней и немного доработал концепцию, он теперь верил в Сущее, так как знал, что за материальной Вселенной есть еще и ее энергетическое отражение, Вселенная намного шире чем кажется, да и демоны есть, он сам их видел, и верят они тоже как ни странно в Сущее, а уж им можно доверять!

Ночью, когда старик показал ему что такое Талант, мертвая до этого момента нейросеть Арта разразилась сразу сотней сообщений, весь смысл которых сводился только к одному:

"Внимание! Обнаружен незарегистрированный псионик,

оставайтесь на месте, ожидайте прибытия наряда полиции!"

И таких сообщений было с десяток. Дальше интереснее, нейросеть верещала о отсутствии связи с полицейским сервером и переходе к плану Опоссум, так его прозвал Арт. На самом деле план имел другое название, рядок цифр и букв, не значащих для простого обывателя ничего, но для сильных мира сего, к которым по ошибке из-за донорской нейросети теперь принадлежал Арт, данный код говорил о многом. Как минимум, что их пытается убить незарегистрированный псионик, а как максимум взять под контроль! И нейросеть этого не могла допустить!

Опытный менталист может добраться до разума за считанные секунды, выведав все секреты, и нейросеть, или это была совсем не она? не дождавшись ответа от полиции, перешла к запасному плану. Арт стал простым наблюдателем, запертым в своем теле, нейросеть перехватила контроль над организмом и взяла прямое управление над телом. Арт впадал в анабиоз, неотличимый от смерти и по расчетам нейросети, заботливо представляемых носителю, в режиме испуганного опоссума он должен провести как минимум двенадцать часов, это максимум для текущих возможностей, пока не придет помощь извне или старик не оставит наконец его одного.

Внимание! Жизнь носителя под угрозой! Переход к стадии ˨ɸ!

Настройки стадии находятся в стандартном режиме!

Внимание! После окончания стадии ˨ɸ измените настройки стандартного режима! Стандартный режим не учитывает индивидуальные особенности организма носителя и его пожелания, связанный с действиями стадии!

Возможность внесения корректировок через 11:03:61

Вот только нейросеть не работала уже довольна давно, и сообщений таких Артем припомнить не мог, раньше все сообщения от нейросети были на полупрозрачном экране, где присутствовали и другие кнопки, сейчас же это была просто надпись по центру зрачка, без стандартных клавиш по типу закрыть или свернуть. Просто текст, который повторялся вновь и вновь, и никакой возможности убрать его из поля зрения не было.

«Нейросеть не работает, но импланты та работают, да тут и написано, что насыщение крови кислородом будет осуществляться напрямую через кожу, а за циркуляцию крови будет отвечать имплант Mk32-6l,это же Левый! А если это он, то за сообщения отвечает Правый, напрямую подключенный к левому полушарию мозга, не используя нейросеть!»

Еще в минусы, кроме могилы и восставших имплантов, можно было занести поцелуи старика, когда тот неумело пытался сделать искусственное дыхание и два сломанных ребра от непрямого массажа сердца.

Чертов старик не хотел отставать от него даже после смерти!

Но были и плюсы, из бормотания учителя Арт разобрал, что был он хорошим учеником, и заслуживает погребения как воин, с оружием и в броне. Старик так и сказал:

«Такая падаль даже на корм зверью не годится! Придется закапывать!»

После чего пнул сандалией в сломанное ребро! К счастью Арт почувствовал лишь маленький отголосок боли, да и тот был не реальным, импланты блокировали все нервные импульсы.

Импланты вернули контроль над телом Арту только через двенадцать часов, полностью выбрав все свои часы искусственной смерти. Первым же действием, сразу после возвращения контроля и получив возможность вносить изменения, Арт отменил протокол безопасности Опоссум, подтвердив с десяток раз, что понимает все риски и берет всю ответственность на себя. а дальше начался ад.

Во избежание сенсорного шока нейросеть восстанавливала чувствительность поэтапно когда дело дошло до кожных покровов, Арт чуть не прикусил язык от боли. За пять часов лежания в могиле местные насекомые по достоинству оценили мясо и кровь Арта, даже кое где наделали ходов в подкожном слое его тела. Еще как на зло старик выбрал место для погребения рядом с огромным муравейником. Желтые муравьи, размером сантиметра в два, буквально выели всю левую часть спины нерадивого ученика, точно мстили за то, что он разорил не один муравейник и съел ни один килограмм муравьев! И все это он почувствовал одномоментный, как только вернулась чувствительность!

Артем, пока лежал под землей не только читал сообщения от, как он думал, нейросети, он еще и размышлял о дальнейших действиях, и как бы ему не хотелось сбежать, но все же придется вернуться к Рон Луру, пока только он предложил приемлемый план как выбраться с планеты. Высшие, пришельцы со звезд тут может и есть, но просто так попасть к ним не выйдет, во первых никто из местных не знает где их постоянная база, Артем это конечно знал, не зря же он в Междумирье как следует рассмотрел планету и всю звездную систему, он видел разумных и на спутнике планеты, и на орбите. А еще оказалось, что не все объекты проецируются в Междумирье, там была одна луна с разумными, а здесь их две, две большие точки все ночь летящие навстречу друг другу и никогда не пересекающиеся. Интересно здесь есть лунное затмение, когда одна луна затмевает другую? Так вот, у аборигенов нет ни ракет, ни шаттлов чтобы добраться до луны, остается только один вариант — выиграть в Турнире Десяти и стать Высшим! Для этого ему и нужен был старик, кто его еще будет учить? В благородство звездных пришельцев он ни капельки не верил, и пока считал, что победителей, несомненно хороших бойцов, используют в качестве резерва для восстановления численности космомяса какой-нибудь пиратской ватаги, абордажники всегда и всюду нужны, используя планету как инкубатор, что уже было конечно плохо, но все же лучше, чем прозябать здесь до конца своих дней! То, что о планете не знает Содружество можно было сказать уверенно, кислородными мирами не разбрасываются! И ни одно государство не стало бы городить такую глупую религию для аборигенов, Путь Силы! Нет, тут работали частники, имевшие много времени и не имевшие возможности удержать открытую планету за собой, вот и вывозят лучший человеческий материал по чуть-чуть, наверняка и приторговывают им еще! На хороших абордажников всегда есть спрос, особенно во Фронтире!

— Нужно искать старика! Без него никак! — К такому выводу пришел Артем. — Легко сказать, да тяжело сделать!

Рон Луру уходя прихватил все его вещи, взяв даже медальон, чего раньше за ним не наблюдалось, а долгое лежание в могиле подсказало Артему как его найти, медальон, а не старика! Артефакт привязан к нему и между ними есть связь, а значит надо просто почувствовать ее и пойти к нему! Арт плелся весь оставшийся день и всю ночь в направлении, куда вела его интуиция, и лишь перед рассветом разглядел вдалеке темное пятно рощи, а так как старик не любил останавливаться на ночлег посреди степи, то он бы точно не пропустил эту рощу!

Но роща была пуста, они разминулись буквально на чуть-чуть, камни очага были еще теплые, а в золе лежала оплавленная капсула от автоматической аптечки комбинезона, которую Артем последнее время носил с собой.

Не хватило буквально пары часов!

Глава 13

Арт нагнал учителя на следующий день, передвигаться дальше по степи в сбруе было уже невозможно, с каждым рассветом солнце палило все сильнее и сильнее, поэтому он озаботился созданием одежды, на этот раз все было проще, у него была сбруя, на которую, как на каркас он навязывал стебли травы, получилась юбка и топик из травы, для головного убора большой лист он не нашел, и плести шляпу было очень долго, так что он намотал на голову поводок, все также обвязанный травой. Видок получился так себе, да и от солнца защищал плохо, ну и деревенские дети разбежались кто куда, стоило только переступить через ворота в колючей изгороди очередного степного поселка на его пути, уже третьего по счету.

Старик был здесь, он это чувствовал, и даже знал конкретно где, у старейшины! Где ему еще быть? Найти нужный дом не составило труда, он был самым большим и у него была деревянная крыша, крытая тонкими тесанными дощечками, невиданная роскошь в степи! Староста, восседавший в плетеном кресле на крыльце удивился и испугался посетителю, сидишь, куришь, никого не трогаешь, а тут появляется пред тобой чучело зеленое, да начинает задавать вопросы на смеси разных языков, он даже дымом поперхнулся!

— Старейшина в трактире! Пшел туда, псина зеленая! — Откашлявшись старик выгнал Артема. Кстати, как недавно узнал Артем, у степняков собака не являлась ругательством, местные собаки — лягушки стояли на особом месте почета, именно они помогали перегонять и управлять стадами, защищали их от хищников, последних крупных представителей которых не видели уже достаточно давно, и охраняли от людей. А уж назвать кого-либо плешивой собакой, так это вообще комплимент! Чем больше проплешин у пса, тем лучшим пастухом он будет! Но назвать кого-нибудь псиной — это уже серьезное оскорбление, но Арту сейчас было все равно, он чувствовал, что старик где-то поблизости!

Деревня была большой, намного больше чем первая, в которой он побывал, по размерам она была сопоставима со степным городом, тысячи две населения тут было точно! Вот только статус поселения не зависел от количества жителей, он зависел от количества школ, находящихся в нем, и как ты не старайся, без школы боевых искусств не видать тебе статуса города. И дойдя до трактира Арт застал процесс превращения деревни в город.

— Останешься здесь, откроешь свою школу! Я тебе и дом подарю, и здание для школы построим! Будешь сыт и богат! Что еще нужно в старости? От желающих не будет отбоя! У тебя будет самое большое стадо во всей округе! — Молодой мужчина, по видимому местный старейшина, уговаривал старика, обо были уже изрядно пьяны и говорили тихо, хотя в помещении кроме них никого и не было. Артем сразу же подсел к их плетенному из лозы столу. Старейшина даже не обратил внимания на нового участника, учитель же смотрел в пустую глиняную кружку, но не заметить нового посетителя он не мог. Судя по запаху пили они далеко не воду.

— Явился? Обычно на десятый день приходят! А я вот тебя как раз поминаю! Что за наряд на тебе? За старое взялся?

— Я тоже рад тебя видеть, старик! — Артем пододвинул к себе тарелку с закуской. — Жрешь тут, пьешь, а меня посреди степи в яме бросил, закопал бы получше что ли!

На глиняной тарелке было мясо, дорогое удовольствие сразу после сезона дождей.

— Мои вещи продал, собака, на них и пируешь? — Продолжил Арт, — Плохой из тебя учитель! Хоть бы штору оставил, нет, обобрал покойника до последней нитки!

На это поучение учитель только понуро опустил голову. Но тут внезапно в разговор включился старейшина, до этого молчавший и изумленно рассматривающий Артема:

— Так у тебя уже есть ученик? Это хорошо! И ему дом построим, женим, две жены для начала! Ты только соглашайся! — Теперь староста переключился на Артура: — Дочь свою отдам за тебя с богатым преданным, ты только помоги уговорить! Нам по зарез нужен победитель турнира, школа Рон Луру будет самой престижной во всей степи! Мы даже Степной Город переплюнем, тем более там и не осталось настоящих наставников, последнего недавно зарубили! Соглашайся! — Староста говорил на языке Высших, и говорил неплохо, намного лучше чем тот же старик.

— Так ты его тоже видишь? — Растерянно спросил учитель у старосты. — Эту собаку зеленую? Ах ты падаль! — Старик размахнулся и ударил опешившего Артема по голове глиняной кружкой, она не выдержала и разлетелась сотней осколков по столу. Арт завалился назад, откинувшись на спинку плетеного стула и сполз под стол. Что было дальше помнил он плохо, очнулся от удушливого дыма уже утром, за окном только показался краешек солнца и причиной его отключки была не кружка!

Но из обрывков воспоминаний можно было собрать картину происходящего.

Староста сразу исчез, стоило только старику приложить своего ученика по голове, но старик этого и не заметил, он заказал себе еще выпивки и еды, не забыв и про Артема, ошарашенного сначала кружкой по голове, а потом и невиданной щедростью учителя. Они ели и пили, заказывали все новые и новые блюда, за окном давно уже село солнце, трактир наполнился местными, а старик все не унимался, он заставлял выпить каждого посетителя за чудесное воскрешение его ученика, и не принимал отказов, и все было разумеется за его счет!

О таком жесте доброй воли скоро узнала вся деревня и от желающих пригубить на халяву отбоя не было. Местные даже организовали музыкальный ансамбль, под заунывные песни которого Рон Луру и отплясывал вчера. Но сознание Артем потерял точно не от алкоголя, хоть и выпил больше всех, он даже не опьянел, импланты так быстро разбирали спирт на запчасти, добывая из него драгоценную энергию, что теперь любая пьянка для него — просто перевод продукта! За полночь пришло время расплатиться по счетам, а старосты не было! как оказалось это он вчера спонсировал банкет для учителя и как только тот отказался ушел так и не расплатившись, так что старик задолжал кругленькую сумму трактиру!

Владелец питейного заведения стал требовать деньги, на что старик, упившийся в хлам, мычал что-то бессвязное и пересчитывал медные монеты, коих явно было недостаточно, после чего отдал ему комбинезон с наказом нести сдачу. Трактирщик по началу божился, что столько у него нет, ему нужно время, чтобы собрать деньги, пройтись по родне и занять у них, после чего был отпущен и потом тоже исчез, а на утро все село уже знало, что он успешно продал свой трактир, обменяв его на дорогую вещь Высших и покинул поселение, направившись в Северные Королевства, были даже свидетели, готовые подтвердить законность сделки, и каким-то чудом они все были родственниками трактирщика! Те же свидетели утверждали что старик разрешил брать им все что понравится из трактира, так как он все равно собирается открыть здесь школу Пути Меча. И староста, выступавший арбитром в споре, им верил! Еще бы он не верил, ведь трактиром владел его брат, прятавшийся сейчас в подполе его дома.

Наконец Артем вспомнил причину своего лежания в углу трактира, во всем опять был виноват чертов старик! Вчера он ушел спать в гостевые комнаты, любезно предоставленные теперь уже бывшим владельцем, а выйдя под утро застал учителя, злого как накши, местная не ядовитая змея, похмеляющегося прямо по среди пустого обеденного зала. За ночь из трактира исчезло все, осталась только то, что было приколочено гвоздями, а с железом и в особенности с гвоздями в степи были проблемы, и обстановка в комнате, где спал Артем, селяне не решились тревожить ученика мастера, пока тот пьяный отплясывал на пяточке перед трактиром.

Так вот, учитель, опохмелившись, сразу же нашел цель, на которой можно выместить злобу за обман и разграбление трактира, ну и за несправедливый суд, состоявшийся буквально пару минут назад. От неожиданного удара кулаком, наполненного талантом, Арт отлетел в угол, ударившись головой о глиняную стену и пробив ее до арматуры, последнее что он запомнил, так это то, что у старика загорелись руки, и имплаты снова вырубили его.

Мастера клинка, Талантливого мастера клинка, очень сложно опоить, алкоголь не действует на него, пока тот сам не захочет, но вчера все было иначе, и сейчас старик шел выяснять, что же старейшина подлил ему!

— Школа Истинного Степного Меча, я тебе сейчас покажу настоящую школу! — Кричал старик, неся хаос и разрушения поселку.

Трактир пылал, огонь уже перекинулся на соседние дома, скученность и легковоспламеняющиеся стройматериалы сделали свое дело, пылала как минимум уже половина деревни, по улицам носились местные, пытавшиеся тушить пожары, но против них был жаркий ветер и злой, протрезвевший Рон Луру, по пути к старейшине поджигающий все на своем пути, вместо факела использующий свои руки. Местных, кто пытался его остановить, он просто рубил, не обращая внимания ни на пол, ни на возраст. Ополчение, спешно собранное у дома старосты, тоже продержалось недолго, всего несколько секунд. Староста и его семья умерли быстро, а его брат, трактирщик задохнулся вместе со своей семьей в подвале, крыша дома обвалилась, а сырые доски давали много тяжелого дыма, опускавшегося к земле.

Из трактира Артем выбрался вовремя, стоило ему выползти, как крыша, единственное что могло в нем гореть, сложилась внутрь, но на это он даже не обратил внимание, перед его взором открывалась пылающая деревня с изрубленными телами, лежавшими там и тут.

— Надевай, — старик кинул в лежащего перед горящем трактиром Артема всю тот же отрез ткани, бывший его одеждой до смерти. — Нам пора, пошли.

— И стоило тут такое устраивать? — Заматываясь в ткань и ступая за учителем спросил Артем. — Не боишься что власти узнают, что это все сделал ты? Или ты думаешь что никто не узнает о твоих бесчинствах? Спешу тебя расстроить, осталось слишком много свидетелей, теперь нам конец! — Артем и сам не заметил как начал впадать в панику. — На нас объявят охоту! — Созерцание порубленных и обгоревших тел, попадавшихся на их пути, еще больше ввергало Арта в пучины паники. — Нам конец! Это же массовые убийства!

— Какая власть, о чем ты? — Рон Луру резко остановился и наотмашь ударил Артема тыльной стороной ладони по лицу. — Дыма надышался! Вон, она вся местная власть! Догорает! — Старик указал на дом старосты, превратившийся в большой костер и видимый теперь со всех концов поселения. — Нет тут теперь никакой власти! Теперь я здесь власть!

— А насчет того, что никто не узнает! — Учитель выхватил меч и на земляной стене ближайшего к ним дома появилась три длинных зигзагообразных пореза, складывающихся в треугольник. — Теперь каждый будет знать что это сделал я!

От такого поворота событий Артему стало еще хуже, тот впал в ступор и не помогли даже пощечины с последующими пинками по ребрам, когда он упал от особо сильного удара ладонью. В его не укладывалась мысль о том, что массовыми убийствами мирных жителей на этой планете можно и нужно хвастаться!

Этим миром правил закон Силы, как таковой верховной власти, сосредотачивающей в своих руках целые регионы, не существовало, каждый хутор и деревня, поселок и город управлялись местными общинами, и именно эти общины решали что такое закон и как его следует исполнять. Стать властителем деревеньки можно было любыми способами, но в большинстве случаев основным критерием выбора была или личная сила, либо деньги, как было в этой деревне, где у старейшины было много, по местным меркам, монет и рычаги влияния, опирающиеся на многочисленную состоятельную, опять же по местным меркам, родню. В Степи кто искуснее в схватке или тот, у кого больше всех коров, тот и Власть.

Но были и Высшие, поддерживающие минимальный порядок, доводя до населения простые истины, по типу не убей ближнего своего без особой нужды, воровать это плохо, но если ты сильнее своей жертвы, то все нормально, главное чтобы она осталась жива после отъема уже твоего имущества, и пресекающие всякие попытки объединить под собой разрозненные города — государства и маленькие деревни во что-то целое и единое. Тут чувствовалось влияние Содружества, но его главный закон — жизнь разумного бесценна, здесь трансформировался в «Жизнь сильного разумного бесценна».

А еще Высшие не любили конкурентов, давя их на ранних стадиях. Один человек мог вырезать и грабить раз за разом целые деревни, но стоило маленькой армии одного поселка, всего в полсотни душ, захватить соседний городок, то Высшие карали их незамедлительно, обычно это был плазменный шар с орбиты, сжигавший как и мирных поселенцев, так и захватчиков. Высшие не одобряли бесполезные убийства, никому не нравится, что скот, который ты разводишь, убивает сам себя. Тоже самое относилось и к военным баталиям, эта планета не знала войн, где на поле брани сходились многотысячные войска, были лишь маленькие локальные стычки и орбитальные удары по возомнившим себя великими покорителями личностям. К схваткам по Кодексу, ниспосланному самими Высшими, это правило не относилось, кодекс это то, что позволяет вырастить настоящих бойцов, и без сопутствующих жертв тут никак.

— Высшим нет никакого дела до нас, им все равно, сколько умрет крестьян и ремесленников, единственное что их волнует, так это количество бойцов с Талантом, но чем больше бездарностей, тем больше и талантов! Вот такой парадокс! И Высшие знают о нем, не допуская уж совсем больших потерь! — Старик замолчал на секунду. — Мы для них как коровы для степняков, всего лишь мясо! И вмешиваться они начинают только тогда, когда количество мяса становится слишком маленьким и уже не может удовлетворить их потребности!

Догоравший поселок остался уже позади, а старик все рассказывал простые истины этого мира Артему:

— Вот ты хочешь стать Высшим? Но что ты знаешь о Высших? Мы, учителя, живем здесь дольше других и многое уже видели, я даже видел пару победителей турнира, вернувшихся с неба спустя многие десятилетия с момента их победы, но это были уже не они, это были куклы, марионетки, послушно выполняющие команды Высших! Мы для них всего лишь рабы, так и не понявшие свою рабскую учесть и прославляющие своих хозяев, почитая их как Великих Предков!

***

Очередное утро в бесконечной степи началось с неприятного для Артема заявления:

— Не вздумай ничего есть, сегодня начнем тренировку и тебе нужен пустой желудок. — Сам старик никак себя не ограничивал и все время что-то жевал, доставая это из изрядно похудевшей торбы.

Арт снова, час за часом, тащился за стариком, только теперь тот еще и запрещал ему есть, хоть в воде не отказывал, еще тренировка, для которой нужен пустой желудок, такого раньше не было, и это заставило его насторожиться!

Они просто шли удаляясь все дальше и дальше от сожженного поселка, Арт держал руку на рукояти меча, готовый в любой момент отразить атаку учителя, но ничего не происходило, и зная любовь старика к внезапным тренировкам это было очень и очень странно. Наконец, остановившись в крохотной роще всего из двух деревьев, дающих спасительную тень, чтобы переждать полуденный зной, старик заговорил:

— У тебя есть Талант, я его вижу так же ясно как и солнце над нашими головами, но ты не умеешь им пользоваться, сейчас он уже стал часть тебя и развивается вместе с тобой, растет и формируется вместе с твоим организмом. Талант, чтобы им управлять, надо для начала почувствовать! — Начал старик сбивчиво объяснять, долго подбирая слова и делая длинные паузы. — Ты чувствуешь свои внутренние органы? Нет? Талант это не рука, Талант это еще одна печень, и в здоровом состоянии печень тебя не беспокоит, ты даже сразу не скажешь где она у тебя! Ты вообще знаешь что такое печень и где она находится?!

Артем уверенно схватился за правый бок, тем самым показывая где у него печень.

— Вот дурень, печень с другой стороны! Слева! Покажи сердце! Ты вообще знаешь что такое право и лево! Сердце с другой стороны! Ууу дурень! — Ну теперь Артем хотя бы понял, почему делая ему непрямой массаж сердца старик сломал два ребра с правой стороны, в Содружестве определенно были расы с зеркальным расположением органов, но вот к какой категории они относились он уже не помнил, там было все сложно, зеркальная болезнь встречается и у него на родине, а тут, в Содружестве, больше тысячи разных человеческих рас, но то, что он далеко от Центральных Миров, это точно!

— Начнем тренировку, с потрохами разберемся потом, пока ты должен научиться защищать свои внутренности, о внутренностях противника еще рано думать! Ты должен почувствовать в себе силу Таланта, и возможно это только через боль. Глотай — Учитель протянул Артему пилюлю, купленную у алхимика. — Она вызовет резкий скачек количества энергии и ты почувствуешь свою силу!

Артем послушно съел пилюлю, запив водой из протянутой фляги.

— Теперь жди, скоро подействует!

Он ждал минуту, две, но ничего не происходило, никаких новых ощущений, ничего!

— Ничего? Уже прошло много времени, ты точно ничего не ел с утра?

Арт уверенно замотал головой, но на самом деле он подкрепился стащенными у старика припасами, в последнее время учитель стал рассеянным и стащить у него пару полосок сушеного мяса не составило труда, гораздо сложнее было съесть их незаметно! Утром он даже не собираясь выполнять его глупые требования, и теперь ни в какую не хотел в этом признаваться.

— Мало значит! — Старик достал из коробочки еще одну пилюлю.

Обе таблетки подействовали одновременно, именно так показалось Артему, когда невыносимая боль прокатилась по всему его телу. Эпицентром был желудок, но так было лишь первые пару секунд, потом волна распространилась на периферию, воздействуя на каждый нерв в его организме. Его как-будто разрывали на части и собирали вновь, сшивая без наркоза раскаленной иглой, он бы рад был в этот момент потерять сознание, но как назло этого не произошло!

— Почувствовал! Откуда все пришло, где сосредоточение твоего Таланта, где резервуар с энергией! Покажи мне! — Старик видя, как колотит его ученика, сразу же набросился с вопросами.

Артему сейчас было не до демонстраций, вторая пилюля уже впиталась в кровь и начала действовать, давая очередной толчок организму. То, что Артем принял за эффект от обоих, было только одной таблеткой. И на этот раз все было намного хуже, если первая пилюля разрывала целый организм, то вторая перемалывала еще не успевшие срастись от первой таблетки ткани повторно, доставляя ни с чем не сравнимое ощущение пропускания организма через мясорубку! И опять сознание подвело Арта, так и не отправилось в спасительное забытье, оставив его один на один с все нарастающей и пульсирующей болью.

— Ну и чего лежим, где сосредоточен Талант? — Рон Луру повторил вопрос, подкрепив его ударом деревянной сандалии.

— Да откуда я знаю! Везде, по всему телу, все болит, каждая клетка! — Тяжело прохрипел Артем.

— Правильно! Первый правильный ответ за сегодня! — Старик замахнулся ногой, но на пол пути передумал, наверное сам не ожидая от себя такой реакции он опустил ногу. — Талант в тебе, он часть тебя, он в каждой части твоего тела! Талант не нужно чувствовать постоянно, нужно только знать, что он есть у тебя, им нужно управлять, его нужно тренировать! Тренировать как собаку, пасущую стадо, учить его командам! Учить подчиняться твоей воле, учить двигаться по твоему желанию и даже покидать пределы организма! Но до этого тебе еще далеко, все это будет потом, сейчас нужно увеличить емкость, увеличить время действия Таланта! Талант — это сосуд, в котором содержится энергия, и в пилюлях содержится энергия, когда ты их принимаешь, то высвобождаешь ее и она из таблеток попадает сразу в твое вместилище энергии, где сливается с уже присутствующей в тебе! Сосуд Таланта эластичен и может менять свой размер, подстраиваясь под новое количество энергии, с каждым приемом пилюль твой сосуд будет становиться все больше и больше, а с ним будет расти и резерв! Ну а боль, это энергия, которой не нашлось места в сосуде, вот она и впустую выплеснулась наружу, практически впустую, каждое такое воздействие создает новые крошечные полости для энергии и скоро они объединятся с твои сосудом, увеличив его объем! На этом построены медитации в местах силы, но где мы и где места силы!

Старик пнул Артема, все еще лежащего на земле и приходящего в себя.

— Вставай, пора, полуденный зной уже закончился, а по дороге я так и быть расскажу тебе настоящую историю нашего народа, а не то, чем Высшие пичкают нашу молодежь! Сегодня ты заслужил узнать правду о Таланте!

***

Коренные жители планеты точно знали историю своего происхождения, они пронесли ее сквозь тысячелетия и практически не забыли, но деградация технического и культурного уровня сделали свое дело, упростив настоящую историю до понятных каждому, даже самому отсталому аборигену, сказок. Артем внимательно слушал неожиданно разговорившегося учителя, решившего по пути к морю просветить своего непутевого ученика о Великих Предках.

Вся история людей на этой планете поделена на два этапа, что-то вроде нашей эры и до нашей эры, где наша эра начинается с появления Высших, а до нашей эры были Великие Предки, по могуществу не уступавшие Высшим, но потерявшие и забывшие все. Вот именно от Великих Предков и происходит все население планеты.

Великие Предки пришли на этот мир с неба, из Великой Пустоты, так же как и Высшие спустя тысячелетия, было это давным — давно, по рассказам сказителей они промчались сквозь вселенскую пустоту на огромной Арбе — гигантской колеснице, запряженной бесчисленными стадами коров и способной за раз увести миллионы людей. Великие Предки были кочевниками, никогда по долгу не задерживались на одном месте, они все время находились в поисках новых пастбищ для своего скота, для этого были даже специальные люди — дальние разведчики, снующие по Великой Пустоте и разыскивающие пригодные для заселения миры. Но все хорошие стойбища были уже заняты, и никто не хотел делиться землей, самим мало! И одному из таких разведчиков невероятно повезло, он нашел карту своего далекого предка, где была обозначена планета, которая могла стать новым домом для всех.

Великие Предки собрали все свои стада и отправились в путь.

Миллионы людей мчались сквозь пустоту в надежде найти новый дом, у них была карта, их вел Уитми, тот самый разведчик, что нашел карту, и теперь ему, как покровителю охотников и следопытов теперь поклоняются все охотники и промысловики планеты. Кроме Великих Предков на Арбе были и не совсем великие, просто предки, не относившиеся к верховному Пантеону и во всем подчиняющиеся им, но тоже давшие жизнь людям Юхе, Арт наконец узнал как называется планета, Юхе, Случайная Удача, если переводить с игорского на Высший.

Арба неслась по дорогам Вселенной, делая редкие остановки в оазисах посреди пустоты — пустотных станциях, Капитан, возница Арбы и глава Пантеона, спешил достичь нового дома как можно быстрее, он не обращал внимания на просьбы своих товарищей задержаться на станциях как можно дольше, купить больше необходимых товаров, но Капитан не вникал в потребности всего его народа, главной его целью было как можно скорее прибыть в конечный пункт назначения, ведь путешествие может занять целые столетия и каждая секунда была на счету! Теперь глава Пантеона Великих Предков Капитан стал символом упрямства и достижения поставленной цели любой ценой, не зависимо от количества жертв и материальных затрат.

Но была одна важная проблема, которую даже Капитан не мог игнорировать, в Арбе было много мужчин и мало женщин, а как тогда дальше продолжать свой род? И эту проблему они решили быстро, по праву сильного забрали всех, кого смогли, с места свой последней стоянки, не взирая ни на пол ни на возраст. Это была последняя станция на их пути, дальше тянулась неизведанная Пустота, таящая в себе всевозможные опасности. Даже глубинные разведчики, самые храбрые и умелые мужи на Арбе, не всегда возвращались из Пустоты живыми, лишь изредка, следуя по маршруту, члены Пантеона встречали разрушенные повозки таких разведчиков, дрейфующие в пустоте.

Великие Предки забрали всех и все со станции, все, что могло поместиться на Арбе они взяли с собой, неизвестно что ждало их впереди! Среди таких невольных переселенцев была Нагаш, девушка необычайной красоты, не хотевшая покидать родную станцию, ведь там жил ее возлюбленный, с которым ее разлучил капитан, победив его в честном поединке и взяв Нагаш себе в наложницы. И она, тоскуя по родине и видя ее за бортом Арбы, решилась на диверсию, глубокой ночью, в самую непроглядную тьму, перед самим отправлением она подпилила ось Арбы в надежде на то, что из-за поломки они не смогут отправиться в путь, но Капитан, не обратил внимания на столь незначительную проблему и дал команду на старт.

Многомиллионные стада скота потянули Арбу сквозь Великую Пустоту.

Путешествие по Великой Пустоте или Вселенной растянулось ни на один большой цикл, но ось держалась и Арба ехала, оставляя за собой одну звездную систему за другой.

И тогда Нагаш, уезжавшая от родины с каждым мгновением все дальше и дальше решила действовать более радикально, в одну из великих ночей она пробралось под арбу и пожертвовав собой разрушила ось, она запалила свой Талант так ярко, что тот пережег железо и колесо отвалилось, а люди застряли в Великой Пустоте.

Весь Пантеон проклял Нагаш, жертвуя собой в Великой пустоте они все-таки смогли отремонтировать Арбу, кое-как закрепив колесо и добраться до ближайшей планеты, чудом оказавшийся пригодной для жизни.

Капитан назвал новый мир Юхе, Случайная Удача.

Из Великой Пустоты они спустились на планету и возвели Великий Дом, где жили первые сотни поколений переселенцев. На строительство этого дома пустили Арбу, по частям спускавшуюся с небес. Этот дом был полон всяческих чудес и магии, волшебные механизмы и великие блага были там на каждом шагу. Намного позже Великий или Большой Дом станут символом Рая для всего населения Юхе.

Но скоро Случайная Удача превратилась в Полную Неудачу.

Юхе предстала перед вынужденными колонистами во всем своем великолепии, чистые океаны, бескрайние леса, непроходимые джунгли и полярные ледники — что еще надо для полного счастья переселенцам? Кислородный мир сам по себе большая редкость во Вселенной, а уж такой, с уже сформированной биосферой, пригодной для проживания, — настоящее чудо, великая удача! Этот мир был намного лучше того, к которому они ехали первоначально и на странное поведение местной живности по началу никто и не обратил внимания, а потом и сама планета взбунтовалась, не желая терпеть на себе космических паразитов.

Города и поселки закладывались там и тут, а из Арбы выходили все новые и новые люди, до этого момента спящие там глубоким сном, расселяясь по всем материкам, коих тут было три, два на противоположных сторонах шара, а третий на южном полюсе, покрытый вечной шапкой льда и снега. Чем больше становилось людей, тем большее сопротивление они встречали, пытаясь колонизировать все новые территории.

Планета не стала мирится с незваными гостями, вся живность, коей было тут очень много ополчилась на поселенцев и пыталась разрушить любое человеческое творение. Гигантские хищники и еще большие по размеру травоядные объединялись вместе в стаи и атаковали поселение людей, гибнув миллионами, но по чуть-чуть делая главное дело — разрушая все, построенное человеком. Первые большие циклы это не особенно заботило поселенцев, агрессивная внешняя среда это нормальное явление для многих миров, но когда города стали исчезать один за другим, а беженцы стекались в Дом, надеясь там найти убежище. Защитные устройства Дома работали прекрасно, но с каждым новым циклам арбалетам и лукам все больше не хватало стрел и болтов, которые переселенцы не могли изготовить самостоятельно, а казавшиеся несокрушимыми стены Дома начали давать трещины.

Дом рухнул, его захлестнули волны живности, собранной буквально со всего света. Выжила лишь небольшая часть людей, обладающая Талантом, именно они и стали прародителями всех людей, живущих сейчас на Юхе.

— Талант, вот что помогло выжить нам, именно Таланту ты обязан тому, что сейчас жив. — Старик поучал Артема. Артем был с ним не согласен, но предпочел промолчать, он уже пару раз пытался объяснить учителю, что он не местный и вообще не отсюда, но тот его даже не слушал, а когда Арт заявил, что он самый настоящий Высший, то был избит за столь плохие шутки. Это было еще в первые дни их знакомства и с тех пор утекло много воды, и Артему стало все равно, что о нем думает старик, если он хочет, чтобы Арт был из-за Красного моря, почему бы и нет? Артем так только целее будет! — Только благодаря Таланту люди выжили! — Продолжил старик. — Они научились охотиться с помощью своих сил, жить в гармонии с природой и поглощать энергию других существ, многократно увеличивая силу своего Таланта. Гигантские звери, обладающие Талантом, стали самой лакомой добычей любого человека на Юхе, но убить их было не просто, не только люди использовали свои новые силы, но и звери пользовались талантом для защиты и нападения! Непробиваемая кожа и острейшие когти, способные пробить даже стены дома, монстров унесли множество жизней храбрецов. Именно тогда появились охотники, поклоняющиеся Великому Предку Уитми, и посвятившие свою жизнь защите поселений и охоте на таких монстров. — Старик замолчал и продолжил свой рассказ только через пару километров:

— Так продолжалось не одно столетие, охотники выяснили, что если не оставаться долго на одном месте, а кочевать по планете, то мир не будет на них гневаться, вот так наши предки и кочевали по миру, нигде не задерживаясь и довольствуясь малым! Они были свободны, а их потенциал развития Таланта был безграничен! Но все испортили Высшие! Явились неназванными гостями и истребили всех зверей, обладающих даже самым крошечным Талантом! Они лишили нас будущего, с каждым годом все больше и больше рождается пустышек! И если раньше можно было разбудить Талант практически у любой пустышки, заставив его поглотить сосуд сильного монстра, то сейчас и монстров то нет!

— А Высшие, кто они, откуда? — Артем наконец задал интересующие его вопросы, предки аборигенов ему были безразличны, а вот о местном Содружестве он был не прочь узнать побольше!

— Ууу — Старик сердито завыл. — Я ему про Великих Предков рассказываю, наших прародителей, а он все про Высших да Высших! Мы всегда были кочевым народом, мы кочевали даже по Великой Пустоте, мы были свободны и никто не мог остановить нас! но Высшие извратили все, до чего смогли дотянуться своими загребущими руками! На сегодня хватит разговоров, защищайся!

Глава 14

Наверное ради разнообразия на этот раз они остановились на ночь в деревне, старик расщедрился и даже снял комнату в трактире, правда только для себя, Артему пришлось спать на сеновале для скота, но он не жаловался, спать на душистом и мягком сене всяко лучше чем на твердой и холодной земле! И на следующее утро они не пошли дальше, а по словам старика до моря осталось рукой подать, старик чего — то ждал, а вместе с ним ждал и Арт, зависший в неопределенном состоянии приятного ничегонеделания, кормят, поят, Рон Луру не достает с тренировками, что еще надо для счастья? Пилюль с энергией осталось мало, и через пару сеансов они закончатся, да и привык он уже к ним, теперь они не вызывают такой реакции как в первый раз. Так они провели три дня, пока старик не нашел того, кого искал.

— Сколько!? — С вызовом спросил он у высокого мужчины средних лет, сопровождаемого повсюду молодым парнем, ученик ученика видит издалека, и Арт давно распознал в них наставника и подопечного, наставник уже целые сутки не просыхал в трактире, и странно, что старик решил подойти к нему только сейчас, когда наставник и его ученик покидали поселение.

— Четыре кредита в день, плюс кормежка для него. — Незнакомец кивнул на своего ученика.

— Да за четыре кредита в день я сам стану мальчиком для битья! Три кредита за шесть дней! И это последняя цена!

Незнакомец не стал торговаться и сразу согласился. Сделку заключили ударив кулаками. Так у Арта появился взятый в аренду напарник для тренировок.

— Через шесть дней у Клыка, в это же время! — Вместо прощания сказал незнакомец, и как только получил деньги сразу же быстрым шагом удалился в сторону трактира, наверняка с целью опохмелиться.

— Ну и цены пошли, ты знаешь что делать? — Старик обратился к парню, взятому в прокат. — Не в первый раз?

— Нет, я уже давно с наставником, все будет в лучшем виде, но осмелюсь заметить, что шесть дней это мало, надо как минимум еще столько же!

— У меня способный ученик, шести дней хватит, а если не хватит, то ему не поздоровится! Где твое оружие?

— Я сейчас! — Парень убежал вслед за своим наставником.

— И зачем он нам? — Поинтересовался Артем.

— Учить тебя, зачем же еще! Устал я что-то, вот он и будет меня подменять, а я отдохну немного, как минимум шесть дней. Слушать его будешь как меня, все что он тебе прикажет — будешь исполнять без лишних вопросов, понятно? И попробуй только возмутиться! Хоть одно нарекание и тебе конец, я возьмусь за твое обучение всерьез!

Парень вернулся с походной торбой через плечо и двумя копьями, одно, высотой в два метра, было настоящим и боевым, с листовидным металлическим наконечником в тридцать сантиметров, а второе было учебным, выполненным полностью из дерева.

— У меня и на меч то времени нет, а теперь еще и учиться владеть копьем? — Артем спросил сам себя вслух, но ни старик, уже бредущий вдалеке по степи в только ему известном направлении, ни парень, пробежавший мимо Арта и теперь шагающий за учителем не обратили на его вопрос никакого внимания.

— Чего встал, пошли! — Рон Луру окрикнул Артема.

— Тебя как зовут? — Спросил парень у Арта, как только тот его догнал.

— Арт.

— А меня Паир, сколько уже в учениках? Пять, шесть лет? На прошлом Турнире был?

«Ну слава Нагаш, хоть кто-то попался разговорчивый и говорит на языке Высших!» — Артем был рад такой словоохотливости нового попутчика, это была неплохая возможность узнать как можно больше о Высших, у старика за последние дни выяснить ничего не удалось, все попытки обычно кончались избиениями, а местные не особо были разговорчивы с чужаком.

— С сезона дождей, на Турнире не был. — Ответил Арт, раздумывая, как бы так невзначай сделать, чтобы Паир рассказал ему о Высших, и не схлопотать при этом от учителя.

— Как так, всего с сезона дождей? Дождь этого цикла? — Арт кивнул, понятия месяцев тут как такового не было, по крайней мере в степи, тут был сезон Дождей и сезон Пала, и все, что между ними. От одного Пала до другого — местный год, или большой цикл. Ну еще из значимых событий был Турнир, но он мог начаться в разное время, так что какой-то особенной временной привязки для него не было.

— Везет, Рон Луру хороший учитель, сами Высшие даровали ему это звание! У тебя наверное и Талант есть, других он себе в ученики не берет! А раньше кто тебя обучал?

Арт вспоминал про раньше и неожиданно осознал, что со всей этой степью и неопределенным миром совсем забыл про родную планету и учебный центр, казавшиеся теперь такими нереальными и далекими, а уж про жизнь до продажи души и говорить не стоило, как будто это было в другой жизни!

«Надо амулет вернуть» — думал Арт, старик снял артефакт с его трупа и до сих пор носил с собой, примотав на запястье.

— До старика меня обучала машина, ложишься в нее, и все, все нужные знания у тебя в голове! — Арт начал рассказывать реальную историю приобретения своих навыков, надеясь удивить Паира.

— И когда это было? — Серьезно спросил ничуть не удивившийся Паир.

— Ну где-то на прошлый Пал! — Артем пытался прикинуть, сколько времени прошло с его последнего посещения медкапсулы.

— Не повезло тебе, я вот на восьмой цикл прошел обучение у Высших, голова болела жуть после этой кастрюли! Мой отец был состоятельным, у него было большое стадо, вот и оплатил мне получение знаний. Но мечник из меня никакой, не для меня это, вот я и пошел в копейщики, желающих не много, наставника правда найти не легко, но зато прибыльно, мастер мне один кредит отдаст! Я уже шесть циклов с ним! Если не пропьет — добавил он уже тише. — Семье отправлю, у меня мать и сестра тут недалеко, в деревне, пару дней пути всего, отец пропал пару циклов назад, как и все наше стадо, так что теперь я за главного кормильца в семье, а мать с сестрой в трактире работают, деревня у нас большая, много дворов, даже больше чем в Степном Городе, но вот никакой школы боевых искусств у нас нет, поэтому и все еще деревня! Но ничего, старейшина обещал в этом году все исправить и найти настоящего учителя, да не проходимца, а того, кому это звание даровали сами Высшие.

— А у старейшины случайно брат не трактирщик? — Артем как бы невзначай задал вопрос, когда Паир сделал паузу, сам он при этом смотрел на спину старика, ведущего их вперед, и стоило спросить про трактир, как старик, резко опустив ногу, оступился.


— Да, у старейшины брат держит трактир, там моя семья и работает! Неужто бывали там? Я вот последний раз сразу после сезона Дождей был, и то всего на пару дней зашли с наставником, когда возвращались с Турнира! Но ничего, подучусь еще и открою свою школу в деревне, буду учить владеть копьем, и все меня будут называть Наставник!

— Эй, Наставник, уймись и иди молча! — Прервал его старик.

Дальше они шли весь остаток дня и ночь молча, учитель с помощью кулаков пресекал любые разговоры и препятствовал попыткам Арта расспросить Паира.

Остановились они только поздним утром, в качестве стоянки выбрав высокий скальный клык, торчавший посреди зеленого моря. Изогнутая форма скалы еще больше придавала ей вид клыка, отсюда и пошло ее название.

— Все, пришли, я спать! Паир, начинай! — Старик скрылся под одним из навесом, которые облепляли скалу со всех сторон. Место это было довольно обжитое, шалаши и навесы, большие каменные очаги и даже склад степных дров, все говорило о том, что столь заметный ориентир притягивает много разумных.

— Пойдем сначала воды наберем, — повел Арта за собой Паир. — И теперь называй меня наставник!

— А может сразу учитель, а? Учитель Паир? — С усмешкой переспросил Артем, точно копируя невероятно довольный голос Паира.

— Ты чего, какой учитель? — Паир заозирался по сторонам, настороженно осматриваясь, не притаился ли где Рон Луру. — Я для тебя наставник! Звание учителя могут даровать только Высшие! Да и не было давно ни одного учителя-копейщика, не популярно копье сейчас, всем меч подавай! Но это ровно до того момента, пока на турнире не столкнешься с умелым копейщиком, и что ты будешь делать со своей короткой железякой?

Наполнив фляги из маленького ручья, бегущего по скалам, они вернулись обратно.

— И что мы будем делать? — Спросил Арт у своего нового наставника.

— Как чего, драться конечно! У тебя тренировочный меч есть? Нет, это плохо, ну тогда будем так, не извлекай клинок из ножен!

В начале Паир продемонстрировал, что он может с копьем, мельницы, восьмерки, прямые и обратные выпады, смотрелось красиво и смертоносно, в Содружестве копье было не частым оружием, базы для него вообще были редкостью и Арт даже не представлял что делать, если он встретится с копейщиком в бою. Ни в изученных базах, и во время тренировок с учителем, ничего, способного помочь справиться с копьем не было.

После показательного выступления Паир начал показывать основные стойки и удары копьем, знал он их много, не зря шесть циклов обучался! Постепенно отдельные удары и махи складывались в связки, которые закончились все тем же показательным выступлением.

— Понял? — Паир закончил свое показательное выступление практически под вечер. — Теперь давай, выходи, посмотрим чему тебя научил сам Рон Луру.

Оказалось, что практически ничему, если на клинках за счет своей скорости и силы он еще что-то мог противопоставить противнику, то с копьем ничего не выходило, Арт уже обзавелся не одним десятком синяков и ссадин от острия, которое хоть и было деревянным, но по твердости не уступала стали. Паира настолько развеселила его беспомощность, что тот даже разрешил извлечь из ножен клинок, явно не считая Арта за серьезного противника.

Паир все время держал его на расстоянии, не давая приблизится ни на шаг. Итогом первых схваток с обнаженным клинком стали пару зарубин на древке да новые синяки на теле Артема, он может был и быстрее Паира, да вот только у последнего всегда была фора, равная длине копья, стоило только броситься Арту в атаку, как копейщик тут же отпрыгивал, не давая сблизиться.

— Используй Талант, дубина! — Из-под навеса донесся голос Рон Луру.

— Эй, мы так не договаривались, верни меч в ножны! — Возмутился Паир.

«Ага, используй талант! Знать бы как его еще использовать, и так скорость уже на пределе! Нагаш, почему мне достался самый бесполезный учитель на всей планете?»

— А ты чего стоишь, наседай активнее! Бей его! Этого пса пока не пнешь, так он ничего не поймет! — Старик поучал уже Паира.

И копейщик его послушался, обделенный Талантом и ничего не знавший про импланты паренек стал поднимать темп, да так, что ему и не угнаться за ним! И Арт стал пропускать один удар за одним.

— Правильно! Так его, еще быстрее! — Раззадоривал паренька Рон Луру, давно уже сидевший рядом с бойцами. — Если выбьешь у него дух за пару минут, то я подумаю о том, чтобы взять тебя в ученики!

Такое заявление заставило Паира буквально прыгнуть выше головы, он так ускорился, что Артем уже совсем не успевал за ним, и ему ничего не оставалось как только злиться, на себя и на старика, ну и на Паира, хоть он и не был ни в чем не виноват. Именно эта злость на свое бессилие и активировал его Талант, обычный удар, на пределе сил и скорости, направленный на то, чтобы отвести острие копья от солнечного сплетения неожиданно перерубил древко, хоть меч и был в ножнах!

— Вот Нагаш! — Разочарованно и обиженно вскрикнул Паир, глядя на обломки тренировочного копья и сразу получил подзатыльник от учителя, невероятно быстро оказавшегося рядом с ним.

— Не поминай эту самку накши, если не хочешь накликать беду! Бери боевое, хватит попусту терять время!

— Так я же его убью ненароком! — Неуверенно сказал Паир. — Он же совсем ничего не умеет!

— Неси! — Под крик и пинок от старика копейщик побежал за оружием.

— А теперь смотри! — Стоило только копью оказаться рядом с Рон Луру, как тот его сразу же вырвал из рук Паира и метнул в Артема, насквозь пробив ему правый бок ниже ребер. — Смотри, на что способен носитель Таланта! К утру оклемается! — Учитель уперся сандалией в живот лежавшего на земле и потерявшего сознание Артема и выдернул копье, расширяя и так огромную рану. — Это тебе за порчу имущества, мог бы сдержаться и бить не так сильно! — Прошипел он Артему. — Да и нет тут ничего серьезного, так кишки одни! Вот если бы я в печень целился, то тогда да, были бы проблемы! Чего вылупился! — Прикрикнул Рон Луру на опешившего копейщика. — Разводи огонь, тебе еще присматривать за этой падалью ночью, и смотри, если его кто уволочет или сожрет, я уже на тебе повторю этот фокус!

Паир оставил их на шестой день, все это время они тренировались, копейщик, восхищенный утренним воскрешением уже практически покойника, осмелел и теперь не сдерживал себя, он наносил мелкие резанные раны Артему, зная, что на том все заживает как на собаке. А вот у Артема такой возможности не было, маленькие уколы злили его и когда его злость включала талант, то вмешивался учитель и оттаскивал разъяренного ученика от копейщика, чтобы тот ненароком не лишил жизни последнего.

Срок аренды подошел к концу, и все остались довольными, Паир получил один кредит сверху в качестве бонуса от учителя, а Артем научился использовать Талант практически мгновенно, без предварительной накачки негативными эмоциями. Под конец он даже дрался с Паиром без меча, используя только руки, и побеждал! Накаченный Талантом организм не брала ни сталь, ни дерево!

— Увидимся на Турнире — Крикнул им на прощанье Паир и они разошлись каждый в свою сторону.

Учителя и ученика ждало море.

***

Степь от Клыка становилась все более каменистой, чем дальше на юг, тем все больше камней и булыжников встречалось им на пути, а у моря так вообще и не осталось плодородной земли, везде был камень, скалистые обрывы и галечные пляжи с редкими кустарниками и вездесущий запах разлагающихся водорослей.

Великая степь закончилась не менее Великим морем, по мнению Артема местные уж слишком любили называть все Великим, Огромным и Грандиозным. Старик еще практически месяц вел его по степи вдоль побережья, ориентируясь по только ему видимым знакам и привел в небольшой порт, расположенный на скалистом берегу, таких береговых поселков они встречали уже много, но этот был особенным, именно здесь старик захотел остановиться.

Да и нельзя было назвать это портом, просто большая деревня, сплошь населенная рыбаками, и вытянутая в один ряд вдоль полосы прибоя. Все те же домики из глины, но уже с деревянными крышами, степь осталась позади и на побережье проблем с древесиной не было, ее часто прибивало волнами к берегу, да кривые причалы, уходящие в море к маленьким шхунам с прямыми парусами, снующими туда сюда вдоль берега в любое время дня и ночи. Но иногда сюда пополнить провизию и запас воды заходили настоящие рыбаки, бороздящие моря на огромных катамаранах и специализирующиеся на вылове самых ценных промысловых пород.

Да и морем это было назвать трудно, конечно по размерам это мог быть и океан, но вода была пресная, лишь чуть-чуть солоноватая, что никак не ассоциировалось у Артема с морем, либо планета была еще молодой, и реки не успели просолить океан, либо в почве было не так и много минеральных солей, растворимых в воде.

Кто же знал что поход к морю закончится так?

Вместо морских приключений, которые представлял себе Артем, он уже не первый день тупо ел рыбьи потроха, которые тоннами свозились местными рыбаками к его шалашу. В начале он возмутился тому, что должен остаться за городом, построить себе шалаш и ждать мастера, который снял себе комнату в доме у побережья, но теперь понимал правильность его решения, к вони разлагаемых внутренностей он уже привык, а вот жители поселка, привычные ко многому, вряд ли вытерпели такое и избавились бы от неспокойного соседа. А еще запах привлекал живность со всей округи, сначала были насекомые и падальщики, а теперь подтянулись и зверье посерьезнее, для Артема не представляющее опасности, но просыпаться от того, что хищный ящер пытается отгрызть тебя пятку еще то удовольствие. С момента появлении Артема здесь он все время ходил босой, стопы обросли сантиметровыми мозолями и этот слой и съела юркая ящерица, он проснулся в момент, когда местное пресмыкающееся доедало его каблук на пятке, пришлось и со второй пятки срезать кожу для симметрии!

Позорная травма, нанесенная ящерицей, сделала его походку рваной и смешной, старик чуть в обморок не упал от смеха, когда он ему рассказал, кто подпилил ему каблуки. И если с дырой на спине от муравьев все было просто, живое мясо зарастало быстро, то вот мозоли расти не хотели, поэтому сегодня утром Арт, до этого ходивший на цыпочках, наконец решился и срезал всю омертвевшую кожу со стопы, перед этим долго ее размачивая в воде. Осталось только найти обувку, старик на просьбу дать денег только рассмеялся и посоветовал использовать Талант для защиты ног, хорошая идея, но запаса сил у Артема хватало не на долго, а еще нужна была невероятная концентрация, отчего приходилось буквально продумывать каждый шаг и стараться не потерять нужное ощущение.

Нужна обувка, и он знает где ее взять, кожаные тапочки большого размера были обещаны ему в качестве аванса одним из рыбаков, приходящих сюда с товаром каждое утро.

Утром, сразу после возвращения рыбацких шхун в порт с промысла, по дороге, ведущей за поселок, тянулись рыбаки с тачками, везущие свежие потроха от утреннего улова. Вместе с ними приходил и старик, рыбаки вываливали содержимое на пустое от предыдущего улова место и Рон Луру долго копался в склизких кучах и если находил что-то интересное и видимое только ему, то одаривал рыбака медной монеткой, а то и двумя, высокая цена за никому не нужные потроха!

Рыбаки, довольные и не очень, уходили обратно, а старик оставался и контролировал, чтобы Артем съел все до последней крупинки, внутренности нужно было есть сырыми, термическая обработка лишала их тех крох энергии, что они содержали. Старик, наблюдая за поеданием, сетовал на то, что в свое время уже хорошо различал энергию в материи и мог самостоятельно определить, полезен кусочек или нет для развития Таланта. Арт каждый день тратил по паре часов на тренировку зрения, но у него ничего не выходило, почувствовать движение энергии внутри своего организма он еще мог, но вот увидеть уже нет, не стоило и говорить о других, внешних, источниках. Но старик не отчаивался, в каждый завтрак, собранный им, он добавлял пару бесполезных кусков потрохов, выбирая самые невкусные и дурно пахнущие части морских созданий, что не скрывал от ученика и таким нехитрым способом всячески его мотивировал на самосовершенствование.

И это работало, поедая скользкую мешанину из кишок и слизи Арт гадал, сколько там на самом деле полезного и сколько бесполезного, однажды, после одного из таких не особо приятных завтраков, старик честно признался, что в тарелке не было ничего стоящего, в то утро улов был невероятно скуден, а тарелка невероятно полна, и такой подход заставил усердствовать в изучении своих возможностей Артема как никогда.

Рон Луру же не останавливался на на достигнутом и зная о невероятной выносливости своего подопытного в последнее время добавлял только ядовитые части тел и железы, проверяя, насколько силен его организм, пока ничего серьезного не произошло, но ученик уже съел столько отравы, что ее хватило бы переморить весь поселок, и это пугало старика, по его мнению Талант Артема с самого его рождения был настроен на сохранение жизни любой ценой, чем можно было объяснить его невероятную живучесть и это очень затрудняло обучение, пока энергия расходуется в пустую никакого толка не будет, так считал старик, не подозревая о имплантах и о том, что до недавнего времени никакого Таланта у Артема вообще не было, он появился только после посещения Междумирья.

После завтрака обычно была тренировка, где Артем пытался защититься от атак учителя используя Талант, здесь были позитивные сдвиги, он уже научился ускорять себя и равномерно распределять силу по всему организму, но этого было мало, во первых надолго не хватало энергии, сейчас в состоянии общего укрепления он мог продержаться около семи секунд, ускорения — двадцать четыре секунды, все вместе — жалкие три секунды. Во вторых — распределение таланта по всему организму это самый начальный уровень, нужно уметь направлять энергию только в отдельные конечности или голову, напитывать ей ограниченные участки кожи, создавая локальный щит, и наконец выводить Талант за пределы тела, что для Артема было делом далекого будущего, если он конечно доживет.

Но какими бы не были мерзкими потроха, они действительно помогали, с каждой новой порцией количество энергии росла по крупинке, Арт это явственно ощущал, за месяц, что он тут жуёт отходы, удалось увеличить время практически вдвое, но этого было мало и Артем уже собирался дать согласие на план старика, который тот озвучил, когда они только пришли на побережье. Ему нужен качественный скачек в силах, и у него нет времени на многолетие медитации, а теперь, до сыта наевшись внутренностей, жизнь сорока ни в чем не повинных рыбаков казалась ему не такой уж и большой платой за возможность победить в Турнире.

Как все быстро меняется!

Сегодня тренировки не будет, о чем Арт заранее предупредил учителя, сегодня он пойдет добывать себе тапочки, а после обеда у него медитация и самопознание, так что старик ушел вместе с рыбаками, остался только заказчик, молодой паренек, владеющий маленькой шхуной, доставшейся от отца, ушедшего на заслуженный покой. Все это и море другой, никому не нужной информации, Артем узнал, пока шел за рыбаком, ни на секунду не закрывавшим рот, когда он нанимал Артема, то был намного тише!

Арт то и дело про себя проклиная всех рептилий этого мира, включая вымерших и истребленных Высшими, к стопам вернулась былая чувствительность и каждый камешек на тропинке был серьезной преградой для его ног, но ничего, задание плевое, надавать по ушам местным гопникам и тапочки его, хорошие тапочки между прочим! Он уже их примерял и остался доволен, деревянные сабо, которые он вырезал, подсмотрев идею на ногах учителя, ни в какую не могли с ними сравниться!

Он бы мог и просто купить обувь, в поселке даже был сапожник, но старик ни в какую не хотел давать деньги, все накопленные им монеты должны были пойти на покупку рыбьих потрохов и ни на что больше!

— Вон он, там живет, в большом доме! — Рыбак выставил указательный палец из-за угла дома, за которым они с Артемом прятались.

— Сначала обувку! Все остальное потом!

— Дык это далеко, придется бежать до другого конца деревни, может потом, после дела, я сразу все и отдам и тапки и еду! — Рыбак заметно нервничал.

— Аванс вперед! Таков уговор! — Арт настаивал на своем.

— Да тут делов — то на пару минут! Хорошо, жди здесь, сейчас сбегаю!

Минут через десять прибежал запыхавшийся рыбак, принесший пару кожаных тапочек огромного размера, и для кого они такие шили, если они даже для Артема велики?

— Доволен? — Спросил рыбак отдышавшись. — Теперь иди!

Аванс получен и пришло время его отработать!

На требовательный стук в дверь нужной хибары появилась женщина неопределенного возраста, долго и с трудом открывавшая дверь, а потом еще дольше выползавшая на крыльцо, что было неудивительно, с ее то размерами! Она была столь необъятной и тяжелой, что доски пола натужно скрипели при каждом ее шаге.

— Чего надо? — Ее голос полностью соответствовал скрипу досок под ее ногами.

— Позови Раила, у меня к нему есть дело! — Арт произнес это как можно серьезнее, при этом на половину достав меч из ножен. — Сегодня он ответит за свои грехи! — Арт чуть не засмеялся от излишнего пафоса в своих словах, но таково было желание заказчика, именно он придумал эту речь. И заказчик все это время его слышал, прячась там, за углом, поэтому приходилось произносить все фразы от и до. — Он слишком многим перешел дорогу и сегодня поплатиться за это!

— Чего? Ты кто такой? Кому перешел?

— Раила позови, мать. — Арт продолжил уже тише. — Я его быстренько отделаю и все, обещаю, что сильно он не пострадает! Заказали мне его проучить, понимаешь?

— Ах, вон оно что, сейчас- сейчас! — Женщина быстро скрылась за дверью, захлопнув ее прямо у Арта перед носом. — Сейчас!

Прошла минута, но никто так и не появился, Арт присел на ступеньки и решил подождать еще минут пять и со спокойной совестью уйти в новой обуви, сославшись на отсутствие соперника, но под конец отмеренного для себя промежутка он снова услышал тяжелые шаги и скрип половиц, на крыльцо вышла все та же женщина.

— Что мать, его нет дома? Сбежал? — Не поворачиваясь к ней спросил Артем.

— Сам ты себе мать! — Удар в спину ничего не ожидавшего от женщины Артема отбросил его на пыльную дорогу перед домом. — Проучить меня вздумал!

Женщина изменился, теперь поверх халата на ней был поясе с мечом, и этим поясом можно было подпоясать сразу троих! Исчезла скованность движений, она буквально не касаясь ступенек слетела с крыльца, за мгновенье оказавшись рядом с ничего не ожидавшим Артемом.

На Юхе женщины, идущие путем воина конечно не редкость, Арт даже видел пару таких в одном из прибрежных селений, но такого он точно не ожидал! Обучение у наставника или учителя штука дорогая, и только состоятельные семьи могли позволить нанять тренера для дочери, так что женщины — воины есть, но их и не так уж и много. А уж представить ее в роли воина Артем не мог точно!

— Я Раила-Наи! И кого ты собираешься проучить?

Приставка Наи говорила сама за себя, просто так прилепить ее к своему имени нельзя, чтобы ее получить нужно как минимум выиграть Турнир и остаться на планете в качестве Учителя. Обдумывая все это Арт за доли секунды принял единственно правильное решение — он побежал, в возможность справиться с Учителем он не верил, так что рванул он так быстро, как позволяла ему тело и Талант. У Арта сейчас была только одна надежда на спасение — бежать как можно дальше.

Сбежать простому человеку и начинающему бойцу от воина в ранге учитель практически невозможно, что Раила и продемонстрировала, оказавшись прямо перед Артемом уже с обнаженным и занесенным мечом, а у него была фора как минимум в восемь метров!

Как Арт успел выхватить меч, выставить его перед собой и блокировать удар сверху он и сам не знал, сработали инстинкты и долгие тренировки старика. Удар то он блокировал, но вот того, что она навалиться на него всей массой и Талантом, он точно не ожидал! Превозмогая давление Арт собирал все свои силы и энергию Таланта для одного единственного рывка, способного дать ему пару секунд свободы.

Раила все продолжала давить, прижимая Артема к земле, и как бы он не старался, вырваться у него не получалось, на любую попутку уйти в сторону женщина лишь усиливала свой напор. Помощь пришла откуда не ждали, его заказчик, выглянувший на мгновенье из-за угла, кинул камень и попал женщине прямо в затылок, что на секунду отвлекло ее и дало возможность сбежать Артему.

О! Как он бежал! Такой скорости он не развивал ни разу в жизни, сейчас он забыл о поврежденных ступнях, забыл, что потратил весь талант на противостояние, забыл, что бежать надо было в другую сторону, он просто бежал и надеялся, что Учитель не станет за ним гнаться.

Раила же даже не думала его догонять, она заливисто смеялась и смотрела на убегающего несостоявшегося налетчика, потирая ушибленную голову, а рядом с ней лежал одинокий кожаный тапочек, потерянный своим недалеким хозяином.

Учитель появился когда Арт уже собирался пуститься в бега, и ему даже не пришлось ничего объяснять, по его довольному лицу было видно, что он уже все знал, а может и был свидетелем его позора, шум схватки, если это можно было так назвать привлек внимание многих соседей, так что об этом прошествии наверняка знали уже все. Но старик молчал и ждал пока Арт расскажет ему свою версию событий, что тот и сделал. — И ты значит поперся к лучшему бойцу этого поселка с целью его проучить! — Учитель просто умирал со смеху, еще чуть-чуть и он бы начал кататься по земле в истерике! — Она тут уже не одно десятилетие живет и денег у нее хватает не только на потроха! И кто же тебя подбил на это! — Узнав всю историю с начала и цену — тапочки да провиант, старик еще больше начал истереть, он плюхнулся на задницу, а из его глаз побежали слезы, смех же превратился в сип задыхающегося. — Ой не могу, такой тупой! Что я тебе говорил про сосуд Таланта? Есть два пути развития, первый — увеличение размера сосуда без изменения размеров тела, чем мы с тобой и занимаемся, второй — увеличение размеров тела, что сразу увеличивает и сосуд! Талант во втором случае растет даже быстрее, да и нет никаких неприятных ощущений! Ой дурак!

Успокоившись старик продолжил, уставившись на покрасневшего от стыда Арта немигающим взглядом:- Тебе нужно извиниться, ты же не хочешь чтобы у нас были проблемы, нам тут еще до Пала потроха жрать! Пойдешь к ней и принесешь свои извинения, сделаешь все что она скажет, нам проблемы не нужны! С ней одной я может еще и справлюсь, но вот проблема в том, что она не одна и у нее тоже есть ученики, которые точно в стороне стоять не будут! А ты этим ученикам даже в подметки не годишься! И перед тем как пойти помойся и постирай свою одежду, до меня дошли слухи, что ты ей приглянулся! — Последние слова учитель произносил давясь смехом. — «Такой напористый и мужественный!» — Старик явно процитировал ее слова.

— Но это же даже не город, а просто рыбацкий поселок! Откуда здесь Учитель!

— Везде свои правила, ученик, и то, что работает в степи, не работает на побережье! На севере есть города где сотни учителей и тысячи наставников живут в одном месте!

— Хорошо, я согласен! — Зло кинул Арт.

— А куда тебе деваться-то? Выбора у тебя нет никакого, но ничего, поерзаешь на ней пару ночей, может она тебя и простит!

— Ты не понял, старый пес! Я СОГЛАСЕН!

Рон Луру мгновенно стал серьезным.

— Вот так бы сразу, а то не буду, не хочу, это не гуманно, что вообще за слово такое гуманно? Никогда не слышал!

Рон Луру и Артем спешно удалялись от рыбацкого поселка, бедному собраться — только подпоясаться, а они все свое носили с собой, так что сразу после разговора о необдуманном поведении нерадивого ученика сразу же отправились в путь.

Их ждал очередной долгий переход.

Интерлюдия

Для такой работы нужно родиться под счастливой звездой, нужен талант, Междумирье не всем показывает свое истинное лицо и не все достойны пройти по ее тайным тропам. Он мог, имел и распоряжался, стоило только покинуть Рай, как серый туман закружился вокруг него, радостно завывая и потрескивая.

Ему завидовали за Его уникальность, Ему многое обещали за постоянный контракт, но Ему это было не интересно. Не интересно водить караваны, искать новые миры с разумными, готовыми обменять свою душу на материальные блага, не интересно арендовать и сдавать, у Него была другая цель, и даже миллиарды арендованных душ не смогут помочь ее достичь! Второго Потопа не будет, да и Эпоха Пожирания вряд ли повторится, все стали слишком сильными, слишком много вассалов, слишком много подконтрольных доменов, слишком много пожранных душ Единственных и Истинных! Первые не устояли под напором Единственных и пали, лишь единицы смогли выжить, и Он был среди них. И Он должен отомстить и вернуть то, что по праву принадлежит только Ему.

Подумать, сформировать желаемое, и вот уже вдали горит нужный маяк, пылает тусклым светом отработанных душ, контракт с которыми вот вот закончится и они станут свободными, нырнут в спасительный туман и растворятся на его просторах, слишком мало у них энергии, единственное, на что они могут рассчитывать, так это на возможность остаться в этом мире и занять одно из тел новорожденных, но такое редкость, инстинкты душ велят скорее нырнуть в Междумирье, и не всем хватит энергии выбраться из Междумирья обратно, вернуться в реальный мир.

Один шаг и Он уже на пороге, Сущее любит своих сынов, даже сейчас, когда они стали проклятыми, оно дарует им великие возможности! Конечно не все Истинные так могут, но для большинства время и пространство в Междумирье не имеет никакого значения! Главное желание и готовность серого тумана его исполнить. Туман любил Его, по непонятным причинам Он мог повелевать и приказывать здесь. И все Его желания и приказы исполнялись, кроме одного, времени. Истинные верили, что время им тоже подчиняется, но это не так, за пределами стены Рая время жило само по себе, Он мог сказать это с уверенностью, время само по себе и ничто не может изменить его ход. Он побывал на многих тысячах планет, он видел миллионы разумных видов, он может выбрать любую планету и посетить каждый ее большой цикл, но каждый раз это будут разные миры, параллельные отражения друг друга, разнесенные по времени на один цикл. Время не подчиняется Истинным, потому что времени не существует, время — придумка смертных разумных, пытающихся хоть как-то оправдать свое никчемное существование, именно так Он считал и верил.

Шаг, и Он уже рядом с маяком, огромным металлическим кубом с заключенным в нем фонариками угасающих душ. Проводники появились быстро, тут и там заклубился серый туман, собирающийся в фигуры местных разумных.

«Мы не ждали Вас так быстро» — Люди склонились в почтительных поклонах. На роль проводников в столь заштатных мирах всегда выбирали самых слабых вассалов и они не могли не почтить Его силу, даже если это шло в разрез с желаниями их Владетеля.

«Все готово?» — Спросил Он.

«Да, но у нас только часть, скоро будет остальное, нужно только немного подождать!» — Проводники еще ниже склонились перед Ним.

«Подождем»

Работа на скотобойне встала, рабочих распустили, сделав им неожиданный и приятный подарок — оплачиваемый выходной, лишь в цехе забоя остались люди, тринадцать неподвижных статуй, двенадцать из которых преклонились перед Его силой.

«Вот, тут все, что у нас есть!» — Проводник, вбежавший в цех, протянул Ему шкатулку, стараясь не смотреть в глаза Ищейке.

«Второй медальон, где он?»

«Его нет, мы не смогли найти, никто не знает где он!»

«Это усложняет задачу, цена будет повышена!»

«Владетель согласен и удвоит Ваш аванс»

Он вспомнил огненный и бодрящий вкус аванса и согласно кивнул, такая плата Его устраивает. Еще раз пересмотрел содержимое шкатулки, проверяя все ли здесь, все ли соответствует контракту? Отсутствие копии защитного артефакта конечно усложнит поиск, но не на много, для Него маяк не так важен, Междумирье само покажет Ему где потеряшка. Да никто и не говорил, что будет легко, если бы у них был бы артефакт, то зачем тогда приглашать Его? Они бы и сами нашли своего внезапно «потерявшегося» клиента. А если бы они немного доплатили сверху, то узнали бы и почему он потерялся, Он был уверен, что без Врага тут не обошлось, Он уже работал на этой планете, Он уже выполнял здесь заказ, заказ принятый от Его Врага, но души не пахнут.

«Глупый Владетель ЭкоТур даже не подозревает, что это давно не его огород, тут завелись конкуренты, и сейчас их маяк потушен, что не может быть просто совпадением. Еще одна интрига за право окучивать грядки с душами. Нигде и ничего не меняется!» — Шаг и Он покинул мир, а вместе с ним и шкатулка, в которой лежал портрет, обрезанный карабин, кровь и волосы его будущей жертвы.

Туман послушно откликнулся, показывая маршрут потеряшки, прямая линия, пронизывающая пространство на многие мили, это тот отрезок пути, что он прошел с проводниками. Шаг и Он стоит у очередного маяка, куда практически добрались путешественники, это был тот самый мир, к которому так и не дошел клиент. Может для простых проводников буря и замела следы, сдвинула системы и перемешала все ориентиры, но для Него это не было проблемой, одно желание и шаг, и вот Он уже стоит на месте, где последний раз видели клиента. Желание и туман показывает проекции бредущих людей, скованных одной путеводной нитью. Еще один приказ и туман превращается в потеряшку, в панике бегающего кругами. Как бы он не старался, но сам момент побега туман показать ему не мог, как будто ничего и не было, вот все вместе они идут по тропе, а вот уже один потеряшка пытается найти свою группу.

«Без тебя тут точно не обошлось, но все слишком топорно, все слишком просто, никто не поверит что это случайность! А репутацию восстанавливать будут долго, очень долго…»

Он шагал за проекцией, в точности повторяя ее путь, Междумирье изменилось с того момента и где его клиент делал один шаг, ему приходилось делать два Шага, перенося себя буквально в другой конец Сущего, чтобы осмотреть новые ориентиры, мимо которых проходил его клиент.

«Артьем, кто же тебя надоумил?» — Он рассматривал портрет клиента, остановившись возле пустого клочка Междумирья, тут даже не было вездесущего тумана, а о искорках — душах и упоминать не стоит.

Ничего не вышло, как бы он не хотел. Как бы не желал, туман ничем не мог ему помочь. Кровь потеряшки, пролитая на тропы Междумирья, стерла все.

«А ты хитер, Артьем! Твари вылезали здесь буквально все, ни одна капля не пропала зря. И перемещали все потоки!»

Но Он не зря считается лучшим, еще одно желание и шаг, и в Его щупальцах трепыхается тварь Междумирья, от которой отчетливо несет кровью его клиента.

Желание и тварь становится его поводырем, радостно повизгивает и ведет туда, где совсем недавно урвала немного питательной энергии. Но тварь не может шагать также как и Он, поэтому поиски затянутся.

«Но кто говорил что будет легко?»

***

— Ну и кого там скраги принесли? Да еще так рано! Если это не набег морских тварей, то вам лучше бежать, бежать как можно дальше от моего дома! — Шипящий голос и тяжелые шаги за дверью могли напугать кого угодно, но только не Рон Луру.

— Открывай карга! — Рявкнул он и сильнее застучал по двери.

— А, так это ты, плешивый пес! Каким ветром тебя сюда надуло, собака старая? — Дверь начала неспешно открываться, но остановилась на середине. — И как ты еще не сдох-то? Проходи, открыто. — Хозяйка дома ушла внутрь, так и не показавшись на глаза Рон Луру.

Впрочем ему не нужны были провожатые, в этом доме он бывал и не раз и не два, так что и сам знал куда идти. Хозяйку дома, даму необъятных размеров и неопределенного возраста, он нашел на кухне, уплетающей ранний завтрак.

— Не смотри на меня так, ты же знаешь, что форму нужно поддерживать! И не надо говорить, что я выбрала не тот путь, я выиграла Турнир, значит все верно! Боль не мое!

— Ты никак собралась снова поучаствовать в Турнире? — Старик с усмешкой намекнул на огромное количество еды на столе.

— Я знаю, ты теряешь Талант, и я его теряю, время никого не щадит и за все приходится платить! — Дама вспылила, так и не донеся до рта вилку с куском копченной рыбы. — С каждым годом сосуд становится все меньше и меньше! Слишком много сил уходит на поддержание тела, даже омоложения не помогают! Чего приперся? Опять молодость вспоминать будешь?

— То дела давно минувших дней, Раила — Наи, мне нужна твоя помощь.

— Помощь, тебе от меня нужна помощь? — Дама расхохоталась глухим скрипучем голосом. — Великому Уаку — Наи Рон Луру вновь понадобилась моя помощь! Ты не рассчитался еще за прошлый раз и на тебе еще висит долг жизни!

— Я знаю, Раила, но это совсем маленькое одолжение, которое не будет стоить тебе ничего, а я буду тебе должен уже два раза и еще долг жизни, я не забыл про него!

— Ну и чего тебе надо в этот раз?

— Нужно проучить моего ученика, слишком он зазнался, думает раз есть талант, так он все уже знает и может!

— Ученик, Талант! Не прошло и тридцать три года как ты все таки нашел! Хорошо, что мы будем на разных аренах, не придется смотреть как один из наших учеников проиграет! — Дама пододвинула к старику плошку с печеными ракушками. — Ну рассказывай, откуда в степи появился талантливый ребенок, как ты его нашел и сколько уже обучаешь! И самое главное, почему он не слушает учителя!

Дама рассмеялась на этот раз уже живым и звонким смехом:

— Не слушаться самого Рон Луру, мне нужно срочно посмотреть на этого храбреца! Какой ты говоришь у него ранг, Воин? Ты что уже не можешь справиться с Воином? Да ты ешь, ешь и рассказывай, я так понимаю вы только прибыли, так что оставайся у меня!

И старик начал рассказывать.

Глава 15

— А это что? — Спросил Арт, показывая на огромное строение, напоминающее римский Колизей, занимавшее весь остров.

— Арена, что же это может быть еще? Только не говори, что никогда не видел таких! Еще чуть — чуть и я поверю в твои сказки о том, что ты не с этой планеты, а просто заблудился на тропах между мирами и попал сюда! И как ты только можешь такое придумывать? Тебя в детстве по голове не били?

— Били — Огрызнулся Арт.

— Мало били, надо было больше, но ничего, время еще есть, дурь я из тебя — то выбью!

— И чего нам на арене надо?

— Нам ничего, рано еще, а вот мимо пройти придется, тут только один сухопутный путь! Так что молчи и иди за мной!

— А может ну его! — Арт в очередной раз решил переубедить своего учителя и отказаться от предложенного плана, на который он так опрометчива согласился.

— У тебя есть кредиты? — С разочарованным вздохом Рон Луру начал снова объяснять все Артему.

Арт отрицательно замотал головой.

— Ты хочешь выиграть и отправится туда! — Старик показал на небо.

Арт утвердительно закивал.

— Ну и какие еще могут быть разговоры! Пошли! И не надо мне опять рассказывать про вред алкоголизма, не берет меня спиртное, не берет! Этот паскуда трактирщик подмешал что-то и скрылся с нашими кредитами! Комбинезон можно было бы сотен за девять продать, но он исчез! — Старик сразу начал оправдываться, зная какую пластинку сейчас включит Артем. — Но ничего, степь не такая уж и большая, после Турнира найду его и отправлю вслед за всей его деревней! — Уже для себя пробормотал учитель.

В последнее время трактирщик стал для Рон Луру живым воплощением Нагаш, не проходило и дня, что бы учитель не проклинал его и не вспоминал о комбинезоне, цена которого с каждым рассказом становилась все выше и выше, помнится когда они только встретились в желто-зеленой пустыне, старик оценил все его барахло в двести кредитов, теперь же счет только за одежду дошел практически до тысячи! Под такие разговоры Арт и пытался узнать, что стало с остальными его вещами, а именно куда делся игольник, но Рон Луру молчал, не желая отвечать на такие вопросы, в его же вещах пистолета тоже не было, за последние дни Арт ни раз и не два успел покататься в торбе у учителя.

— Пошли, уже темнеет, как раз в вечерних сумерках и проскочим! — Поторопил его учитель. — Главное не попасться на глаза!

— Раз это арена, то значит уже практически пришли? — С надеждой в голосе спросил Артем.

— Пошли, день, два и на месте, если повезет!

В последний месяц, с момента как они позорно покинули рыбацкую деревню, передвижение в вечерних сумерках стало нормой, именно в предрассветные или закатные часы они пересекали заселенные большие и крохотные острова, стараясь как можно меньше попадаться на глаза местным жителям и как можно больше идти посуху.

Шли они по архипелагу маленьких островов, густо тянувшихся от берега степи за горизонт. Скалы, торчащие из морской глади, маленькие вулканы и огромные острова созданные вулканической активностью, где в потухших кратерах жили тысячи людей. По словам старика по этой отмели можно было добраться до другого материка буквально не замочив штанин, если правильно подгадать время пролета лун, и это было похоже на правду, зачем старику врать?

На одном из скалистых островов и располагалась арена, где и проводился ежегодный турнир, и по словам старика это была самая маленькая арена, которую он видел, а видел он их целых семь. Размер арены зависел от количества возможных участников, а здесь из было мало, практически все острова были заселены, но до Великой Степи им было далеко.

Проливы между острова не всегда получалось проходить посуху во время отливов, два спутника планеты делали отливы непредсказуемыми и часто учитель с учеником преодолевали вплавь разделяющее острова морские просторы. Да и посуху было не легче, мокрое дно состояло из одного ила, и при каждом шаге нога утопала в жижу по колено, так что Арт даже был рад очередному заплыву, всяко легче, чем брести по болоту. Но и заплывы были небольшие, больше ста метров они никогда не проплывали, острова были так близко друг к другу, что иногда надо было сделать просто один шаг, конечно если знать правильную тропу, а старик ее знал, по его рассказам в молодости он целых два раза был на другом материке и дошел туда пешком.

Случались и накладки, острова исчезали и появлялись, вулканическая активность перекраивала архипелаг и иногда они заходили в тупики, там, где по слова учителя раньше нужно было сделать всего два шага, они практически сутки пробыли в воде, цепляясь за скалы и таким нехитрым образом перебираясь от одного скального массива к другому. Хорошо хоть в этот день море было спокойным и их не размазало прибоем о высокие скальные пики!

Не забывал старик и о тренировках, заставляя ученика каждую секунду пути не терять бдительность и гонять энергию по телу, но к сожалению кроме общего укрепления и ускорения у Арта пока ничего не выходило, и учитель оставил на время попытки усилить удар, направив энергию только в руку, это подождет до лучших времен.

— Вон видишь, дым вдалеке, нам туда! — За гигантской каменной постройкой, занимавшей буквально целый остров и в правду была видна струйка черного дыма, поднимавшегося на многие километры вверх.

— Сейчас главное проскочить и не попасться этим подстилкам! — Продолжил учитель. — Осторожно пройдем по над краем, если кто-то из них нас заметит, то прыгай в воду и греби как можно дальше от острова, встретимся у вулкана, и специально для тебя объясню, что вулкан — это и есть та далекая струйка дыма!

Никогда еще старик не был так серьезен, и Артем решил задать пару вопросов пока они были еще на берегу, ясно было, что местные построить такое не могли, да и вряд ли это строили, скорее вырезали из цельного массива вулканического камня.

— Там Высшие?

— Хуже, там подстилки Высших, охраняющие их добро, пока нет хозяев, и никого не подпускающие слишком близко к острову. Никого, кроме промысловиков… — добавил он уже тише.

Арена была узким местом архипелага, если до этого всегда был альтернативный путь, всегда можно было попробовать пройти через соседний остров или перелезть через скалу, то сейчас иного пути не было, кроме конечно переправы вплавь. Арена была серединой песочных часов, вокруг которой было пусто, и лишь две маленькие песчинки соединяли ее с остальными островами, на одной из которых сейчас был Арт и его учитель, а на другую им следовало попасть.

До дыма идти пришлось еще сутки.

***

— А не рванет? — Спросил Артем, неотрывно смотря на гигантский столб дыма и пепла, растущий прямо из центра острова. — И как им не страшно тут жить!

Конечным пунктом их пути стал остров с вулканом по середине, мрачное серое место, засыпанные пеплом крыши лачуг и запах серы, ну и огромное количество разномастного народа, снующего туда — сюда, галдящего и не обращающего внимания на серый снег, безостановочно падающий с неба.

— А чего его бояться, Высшие сказали что еще как минимуму семь сотен циклов есть, а они не ошибаются в этом, и нам и детям и внукам хватит! — Весело рассмеялся случайный прохожий, ответив на вопрос Арта, заданный учителю. — Да не бойтесь вы! Дымок спокойный!

Островов было много, проток между ними было еще больше, а вот широких и глубоких пролива была всего два, именно в этих местах можно было на судах и перейти из одного моря в другое, это был первый судоходный канал, и как все места, стоящие на важных транспортных развязках, здесь было много людей, всеми правдами и не правдами пытающихся отщипнуть свой маленький кусочек от морской торговли. И основная их масса обитала в трущобах, тянувшихся от берега и до самого вулкана. Приличная публика, поймавшая удачу за хвост, жила на другой стороне острова, за Дымком, местные ветра девять из десяти дней дули в сторону трущоб, сгоняя туда пепел, так что богатый район был даже очень ничего, только далеко от канала. Все это им рассказал тот самый случайный прохожий, прилипший как банный лист и ни в какую не хотевший отставать от них ровно до того момента, пока старик не кинул ему мелкую монетку за экскурсию.

— И что дальше делать будем? — Спросил Артем, когда они наконец отвязались от экскурсовода.

— Как что, я тебя продам, сейчас пойдем на пирс и на пару десятков дней сдам тебя в аренду, точно также, как наставник сдал Паира! Поработаешь наживкой! Заработаем пару сотен кредитов, если повезет! Купим еще пилюль, может и успеем до Турнира! — Старки говорил нарочито громко, что бы все окружающие слышали его планы. — А я пока отдохну, стар я стал, пора бы уже на покой!

И такая тактика принесла свои результаты практически мгновенно, не успели они дойти до стоянки катамаранов, как перед ними появился моряк, настойчиво приглашающий проследовать с ним, для обсуждения важного и обоюдовыгодного дела. Учитель отказываться не стал, но как только увидел корабль, к которому их вел моряк, так пнул провожатого, да так, что тот улетел с пирса в море.

— Нам такие нищие не нужны, у тебя Талант, а у них не хватит кредитов даже если они продадут свое плавающее ведро! — Громко высказал учитель, обращаясь к Артему.

— А может ну его, подождем здесь, может и без наживки обойдемся? — Артем точно играл по сценарию.

— Как это обойдемся? Я что сюда зря шел? Да ты знаешь как тут все дорого! Сюда везут лучшее сразу с двух материков! Я не желаю возвращаться на север! Там холодно и нет таких прекрасных борделей! — Учитель подкреплял каждое свое слово ударом сандалии, и на этот раз бил он не всерьез, Арту даже пришлось упасть самому, что было для него новым, удивительным опытом.

— Учитель, я согласен, только не бейте больше, я на все согласен! — Верещал Артем.

Громкие крики прямо на стоянке кораблей не могли не привлечь внимание людей и сейчас их уже обступала толпа народу, пришедшая с порта и близлежащих улочек, бесплатное развлечение, что еще нужно для простого моряка?

— Вставай, надо еще найти достойного капитана! — На этот раз старик пнул по настоящему, к этому Артем был не готов и пропустил удар, смешно хэкнув при этом на потеху толпе, та сразу же взорвалась радостным улюлюканьем. Ну смешным это было для толпы, самому Артему было ой как не смешно.

— Старик! Наживку привел? — Спросил крепыш очень невысокого роста, раздвинувший примолкшую при его появлении толпу как ледокол и подошедший вплотную к учителю. На поясе у него весела огромный изогнутый меч, напоминавший саблю, чей эфес практически упирался ему в подбородок, а от кончика ножен до земли было с десяток сантиметров.

— Привел, но не вижу пока достойных капитанов, готовых выложить как минимум три сотни кредитов за десять дней!

— Три сотни это много за Ученика! Сотня и пятнадцать дней наживкой, не включая времени в пути! И нужно будет проверить Талант, шарлатанов сам понимаешь везде хватает!

— Мой ученик уже Воин, так что три сотни за десять дней и не кредитом меньше, десять дней вместе со временем в пути!

— Да кто ты такой, я не верю тебе, это ничтожество не может быть Воином! Я, Ученик и свободный капитан Иис Красный вызываю тебя на бой, старик! Ставка — твой ученик и ты будете приманкой там, где я укажу до следующего Турнира!

— А если ты проиграешь? — Осторожно спросил старик, стараясь никак не выдать свою заинтересованность.

— Если я проиграю, то мой корабль — твой!

— По рукам — Старик и коротышка ударили кулаками. — Я, Уаку — Наи Рон Луру, принимаю твой вызов, Иис Красный, у тебя случайно брата по имени Ииша нет? Похожи очень, тот тоже такой же дерзкий дурак был…

Это конечно не степь, но даже сюда доходили слухи о строптивом победителе турнира, отказавшем слишком многим влиятельным личностям этого мира и теперь гонимым со всех обжитых земель. Было это давно и это только подтверждало его силу, раз он еще жив, а его былые враги уже нет, и это не могло не вызвать бурную реакцию толпы, но там в основном все дело было в тотализаторе, стихийно возникшем здесь с появлением коротышки. Люди кричали и лезли в драку с букмекерами, требуя вернуть свою ставку. Вольного капитана эта возня и крики толпы только злили, что ему сможет сделать старик? Пока все успешные команды в море, он самый сильный воин на пару соседних островов! Саблю он извлек красиво и главное быстро, Артем даже удивился, как это он мог так сделать, у него же физически не хватит длины руки для извлечения клинка!

Но капитан был быстрым только в извлечении клинка, во всем он был ужасно медленным, Арту не составило бы труда покалечить его за пару мгновений, до старика вскорости ему было далеко, впрочем как и Артему…

Старик поддавался, да подавался так умело, что если бы он не знал, на что способен его учитель и видел его в первый раз, то несомненно поверил бы в это представление. Несколько раз Иис даже практически достал старика, сделав две прорехи в его одежде — шторе, и это только подогрело толпу, теперь поставившие на проигрыш Рон Луру получили надежду на победу и подбадривали своего бойца криками и свистом.

Арт же никогда не видел, чтобы учитель был таким медленным, он игрался с коротышкой, но все когда-нибудь заканчивается, кончилось терпение и у Рон Луру, быстрый взмах и пальцы на ногах Иисы отделились от ступней, и это очень разочаровало Артема, хоть Иис и был не высокого роста, но добротные морские кожаные ботинки на его ногах как раз подошли бы по размеру Артему, настолько у коротышки была огромная ступня. Впрочем не такая и страшная потеря, слишком жарко на островах, чтобы ходить в высоких кожаных ботинках!

— Эх — Разочарованно выдохнул Артем, смотря как отсеченные носки ботинок катятся по каменной поверхности в сторону моря и падают в воду, унося в себе десять сочащихся кровью червячков.

Увлекшись созерцанием рыбьего корма и сожалея о таких прекрасных ботинках Арт пропустил концовку схватки, когда он повернулся коротышка уже был мертв, отделенная верхняя половина туловища подрагивала судорогами, а нижняя, лежавшая в паре метров от верха, стучала ногами без пальцев.

— Не зевай, ученик! Нам пора! — Поманил его учитель, по которому и нельзя было сказать, что только пару мгновений назад он разделал человека от ключицы до пояса на две половинки. Толпа зевак тоже была поражена скоростью расправы и молчала, поэтому вопрос Арта услышали все:

— А корабль, мы же можем его продать!

— Откуда у этой голытьбы корабль? Врал он все, надеялся выиграть! Сам наверно из клетки не вылазил последние пару лет. Но хоть в одном не соврал и в правду был Учеником, слабым, но Учеником, и почему Вселенная дает Талант всяким ничтожествам! Тьфу — Старик плюнул на нижнюю часть трупа, лежавшую ближе всего к нему и обратился к толпе: — Ну и кто мне скажет, где у вас тут лучшая гостиница и трактир, готовый утолить жажду путников? Мы слишком долго сюда шли, и нам стоит отдохнуть!

Провожатые нашлись быстро, вот только Арт не пошел вместе со стариком, он остался собирать трофеи, у них сейчас с деньгами было не густо, поэтому отдыхать они собирались за счет Ииса Красного, ну точнее за счет его сабли, пояса и штанов, ботинки и рубаха были безнадежно испорчены и теперь годились только на тряпки, если получится их отстирать от крови, а головной платок пришлось отдать в качестве платы за нового провожатого, взявшегося довести Артема до старика.

***

К вечеру весь остров знал о дуэли в порту. К их столу то и дело подходили все новые и новые личности, они поздравляли, предлагали и даже угрожали! Но это все было не то, старик не обращал на них внимания, он ждал действительно состоятельных клиентов, а они были в море, и когда вернуться не знал никто.

Зато были всякие распорядители и поручители, наделенный правом говорить от имени капитана, именно их старик и ждал, неспешно попивая стакан за стаканом. Артем же тоже особенно не спешил, не по нутру ему было то, что задумал совершить старик, вот и сейчас он заедал все свои сомнения, заказав все блюда, что были в меню. Сабли коротышки хватило и на ужин, и на аренду комнат.

И вот, наконец, после пары часов ожидания соизволили явится распорядители, поручители и учредители, пристойно одетые господа и дамы, завалившиеся в трактир целой толпой, и разогнав посетителей одним только взглядом, в портовом трактире такой состоятельной публики не было никогда, слишком уж низкопробным было данное заведение.

Среди новых посетителей Арт сразу выделил лидера, еще бы, господин в расшитой серебром одежде и абордажным мечем Высших на поясе сразу бросался в глаза благодаря аквариуму, который он нес на вытянутых руках. Обыкновенный стеклянный аквариум в форме шара, литров на десять, дно засыпанное песком и стайка маленьких рыбок, блестящих золотом чешуи в свете факелов и жировых свечей. И это было первое стекло, которое Арт видел на планете, конечно даже здесь, в самом центре трущоб были прозрачные окна, но при рассмотрении вблизи это оказался толстый и хорошо гнушавшийся пластик.

— Сами понимаете, в таких делал без проверки не как! — Именно с такими словами лидер поставил аквариум на стол и пододвинул его к Артему, он даже не поздоровался!

Арт непонимающе посмотрел на учителя.

— Руку в него опусти и воспользуйся талантом. — Шепнул ему старик, и Артем сделал в точности то, о чем его попросили. Сначала к руке прилипла стайка мелких рыбешек, плавающих на поверхности, на что доверенное лицо удовлетворительно закивало, а толпа за его спиной восторженно зашептала, но старику этого было мало и он дал новую команду:

— Быстрее!

Арт стал прогонять энергию еще быстрее, время замедлило свой ход для него и он с изумление рассматривал щупальца, рванувшие к его кулаку из под толщи песка на дне аквариума, их появление было столь неожиданным, что он резко вытащил руку из воды и стал размахивать ей, стараясь скинуть морского обитателя, надежно оплетавшего его кулак десятком щупалец без присосок, вместо них у него были крюки, неглубоко впившиеся в кожу.

— Да прекрати ты трясти, просто перестань гонять талант! — Старик отвесил Артему подзатыльник для большего понимания. Талант угас, а вместе с ним отстал и маленький монстр, опавший кучей плоти на пол трактира и попытавшийся сбежать, своим чутьем точно определив в какой стороне море, то, что тут не было воды, его не останавливало.

— Очень хорошо, очень хорошо! — Половой! Поймать и посадить в аквариум, да крышкой не забудьте закрыть! — Теперь доверенное лицо обратилось к Артему: — Нажрутся энергии, так им сразу становится все равно, где они, на суше или на море, они даже летать могут, если найдут сильный источник Таланта!

Официант тем временем пытался поймать тварь, теперь возомнившую себя лягушкой и прыгающую по всему трактиру, подлетая выше уровня столов.

— Позвольте представиться, меня зовут Лаис, и я являюсь представителем самой успешной команды промысловиков этого острова, ну а это — Лаис повернулся к своим спутникам, до сих пор стоящим за его спиной, — мои конкуренты, можете не обращать на них внимания, хорошей цены они все равно не дадут! — Последнее заявление вызвало вспышку недовольства конкурентов, но опровергнуть его слова никто не спешил, все застыли в ожидании цены. — Триста кредитов за десять дней, правильно ли я понял, именно такая цена вас устроит?

— Десять дней с учетом дороги. — Поправил его старик. — И страховка в случае скоропостижной гибели наживки, еще полторы тысячи кредитов!

Толпа за спиной Лаиса, уже усевшегося за стол радостно загомонила, такой низкой цены не ожидал никто.

— Триста пятьдесят! — Выкрикнула дама из толпы. — И одиннадцать за каждый день в пути!

— Иис брал три сотни за шесть дней, и по десятке за день в пути, а он был единственной не закабаленной контрактами наживкой в данный момент на острове! — Продолжил Лаис, не обращая внимания на разорвавшихся за его спиной конкурентов. — И больше двух рыбок за раз приманить он не мог, не говоря уже о этой твари Нагаш! Кстати где он? — Лаис повернулся в зал и стал искать взглядом официанта. — Почему еще не поймали!?

Официант тем временем пытался отлепить зверюшку от балки потолочного перекрытия, но та так надежно оплела его своими щупальцами и впилась в дерево когтями, что половой просто ничего не мог сделать и висел под потолком, держась за несчастную тварь.

— Начнем с трехсот, не меньше тридцати кредитов в день в не зависимости от работает мой ученик или просто плывет, плюс страховка, полторы! И на все не больше десяти дней! — Учитель обратился к толпе: — Кто готов дать больше?

«Эх, если бы дело было только в кредитах! есть вещи, которые даже за миллион серебристых монеток не купить!» — Думал Артем, наблюдая за быстрым торгом. Все новые и новые цифры выкрикивались каждую секунду, казалось что не восемь человек ведут торга, а толпа в сотню лиц, так громко и быстро они повышали цену.

— Шестьсот, сорок три и две тысячи! Плюс по сотне за каждый день в море свыше десятого! Сотня авансом! — Лаис, до этого молчавший, наконец сказал сумму, которую он готов заплатить.

Старик с интересом посмотрел на толпу за спиной Лаиса, но никто так и не решился перебить его ставку.

После недолгого молчания учитель протянул вперед кулак, по которому Лаис и ударил своим кулаком, сделка была заключена.

— И не забудьте, на причале ждет ваша лодка! — Добавил Лаис, вставая из-за стола.

— Какая еще лодка?

— Как какая, которую вы выиграли сегодня в честном поединке! Весь город только и говорит о вашей блистательной победе, Рон Луру! Иис нас конечно уже всех достал, но могли бы и не убивать, а для науки просто ноги отрубить, наживке ноги не к чему! И если в ближайшее время вы задумаете еще раз провести поединок, то найдите меня, я организую все по правилам, на другой стороне острова, будет арена, и публика более состоятельная, а не местная нищета, никогда не видевшая ни одного кредита! — Лаис бросил на стол пару серебряных монеток — Завтра утром, на этом же месте, ученик!

***

Глава 16

Высшие может и истребили всю обладающую Талантом живность на суше, пустив ее на пилюли, микстуры и картриджи для медкапсул, но до морских просторов еще не добрались, слишком сложно это было, ловить огромных тварей, обитающих в морских пучинах, а простая рыба была практически бесполезна, хоть и встречались отдельные, талантливые виды, но от нее не отказывались, дары моря с радостью принимали в любое время суток на острове — арене, щедро оплачивая за каждый килограмм свежего улова.

Ловлей простой рыбы промышляло все население архипелаг, а вот ловлей тварей только самые состоятельные и умелые команды кораблей. Отличить их от простых рыбаков было не сложно, гигантские катамараны нельзя было спутать с утлыми парусными суденышками простых рыбаков, один из таких кораблей и появился на дальнем пирсе рано утром, первоначально капитал не планировал отплывать сразу после прибытия, он только вернулся из многодневного похода без всякого улова и команде требовался отдых, но новая наживка того стоила, тем более такая сильная, команда могла и потерпеть еще с десяток дней в море, предыдущий выход закончился ничем и премии им было не видать, старая наживка умерла как два месяца назад, а Иис дураком не был и ни в какую не хотел подписывать с ними контракт, поэтому пока они промышляли простой рыбалкой.

О новой и очень перспективной наживке капитан узнал сегодня рано утром, когда они еще стояли на разгрузке улова у Арены, к нему приплыл посыльный от Лаиса, и рассказал о заключенном договоре и передал кредиты на оплату аванса.

Никто не сошел на берег, даже не стали опускать трап, наживка — молодой парень, замотанный с ног до головы в традиционную одежду — штору степняков, сам забрался на правую сторону катамарана, легко подпрыгнув на два с половиной метра. На пирсе остался только его старик — учитель с сотней кредитов аванса, брошенных с палубы капитаном.

Забрав все, что было нужно они вышли в море, десять дней не такой уж и большой срок и отсчет уже пошел, теперь даже недостающую воду и провиант придется покупать по пути на островах, разбросанных вокруг арены.

Без сомнения капитан был самым успешным промысловиком на всем побережье, об этом говорил как полный и герметичный комбинезон Высших, так и отсутствие парусной оснастки на корабле, в движение он приводился электродвигателями, запитанными от реактора, а чего только стоило обучение премудростям использования всего этого добра, которое прошли его подопечные и он сам! Пришлось отвалить тонны ценной требухи Высшим, чтобы те запихнули нужные знания в головы его команды! А как у него раскалывалась голова после загрузки всего необходимого!

Наживка же сейчас осматривала свое будущее место работы, небольшую металлическую прямоугольную клетку из толстых лент, расстояние между которыми было не больше ладони. На каждой стенке изнутри клетки было по два огромных шпингалета, именно так Арт про себя назвал гарпуны, выдвигающиеся со всех сторон наружу как обычный шпингалет его родного мира. Необходимо было только поднять рычаг и вытолкнуть зазубренный штырь наружу, после чего опустить рычаг вниз, надежно фиксируя шпингалет-гарпун в рабочем положении. Матрос, проводивший экскурсию, рассказал, что главное это дождаться пока тварь заглотит клетку поглубже, чтобы гарпуны впились в податливые внутренности, впрочем на эти шпингалеты и крюки, при вареные снаружи, большой надежды не было, они нужны для того, чтобы только подсечь и подтянуть на поверхность добычу, не давая ей сорваться в первое мгновение, для всего остального были пневматические гарпунометы, по три на каждый борт и два на корме каждого корпуса.

Промысловый лов делился на две категории — ловля на наживку и соответственно без нее, обо всех тонкостях Артему рассказал старик, он поведал все, о чем знал еще на теперь таком далеком степном берегу.

Ловля без наживки довольно проста, клетка забивается рыбой или мясом и в зависимости от того, кого рассчитывают поймать, клетку либо опускают на дно, либо тянут на поверхности, используя для повышения плавучести металлические баллоны с газом, есть еще один вариант, когда с помощью все тех же баллонов клетку опускают на определенную глубину и тянут вслед за катамараном. Не стоит и говорить, что ловля без наживки не очень результативна, твари морских пучин редко клюют на простое мясо, на их глубинах и так много живности.

А вот Талант совсем другое дело!

Используя наживку, обладающую хоть крошечным, но талантом, повышает многократно шанс на хороший улов. Технология ловли все та же — опускание клетки на дно, провод ее на глубине и на поверхности, но самое главное теперь — наживка. Наживкой может быть все что угодно — маленькие рыбки, не больше указательного пальца, обладающие талантом и собравшись в огромные косяки способные привлечь к себе внимание тварей. Видов таких рыбок множество, все они живут на мелководье и в зоне местных мангровых лесов, стараясь не выплывать на глубину. Но это их не спасает от учести быть съеденными, на мелководье конечно не заплывают твари, способные за один раз сожрать весь их косяк, но хватает и мелких хищников, с радостью поглощающих чужой Талант. Именно такими рыбками и хищником Арт проходил проверку на наличие Таланта.

На втором месте идут куски настоящих тварей, сохранившие в себе немного энергии таланта, и наконец на третьем — разумная наживка, не всегда добровольна заходящая в клетку и применяющая талан либо для своего спасения, либо по условиям контракта.

И сейчас Арт осматривал металлическую ферменную конструкцию, соединяющую два корпуса, и клетку — свое будущее место работы, попутно подмечая все, что может пригодится в будущем.

Катамаран имели самую примитивную конструкцию, два деревянных корпуса, длинной метров в тридцать и шириной в семь — восемь были соединены металлическими балками, перекинутыми с одной палубы на другую. Все, сделанное не из дерева и превосходящее мастерство здешних кузнецов было производства Высших.

На балках были установлены блоки, через которые и проходила цепь, на каждом корпусе стояло по лебедке, которые поднимали и опускали клетку в воду. Цепь стравливалась синхронно, одновременно с двух сторон, верхняя часть клетки, отполированная до блеска морскими водами являлась куполом, где оставалось немного воздуха при погружении, благодаря Таланту Арт и так мог достаточно много времени проводить под водой, да еще и импланты помогали, но зная, что ему предстоит он проверил армированный шланг и компрессор, все было очень древним и это даже нельзя было причислить к нулевому поколению, но как ни странно все хорошо работало и нигде не травило, и где это Высшие нашли такую рухлядь?

Кроме колокола с воздухом моряк показал Артему и индивидуальную дыхательную маску, воздух в которую подавал все тот же компрессор. Но тут Арт мог сам научить матроса пользоваться такой маской, она была снята с какой- то пустотной техники и присутствовала в базах знаний, необходимых для пилота космических кораблей.

— Пора! Залезай. — Голос за спиной Артема принадлежал Первому помощнику капитана, отвечающему за левый корпус, на правом же был сам Капитан и все органы управления. — Цепляй баллоны!

Не известно, на что они рассчитывали, рядом с островом было не глубоко и тварей не видели уже как пару сотен лет, но договор есть договор и Арт залез в клетку, дверь захлопнулась и моряк, проводивший экскурсию, закрыл ее снаружи на пару замков. Пластиковые баллоны, выполняющие роль поплавков прицепили тут же, и не успели они отойти от Дымка и на пару километров, как Арт уже оказался в теплой воде, катамаран медленно выходил в открытое море и для Арта все пока было сравнимо с путешествием на полузатопленный плоте, главное не наглотаться морской воды, хоть ее и можно было пить, по вкусу она напоминала Артему минеральную воду его родного мира, но если он просидит в клетке все десять дней и будет пить забортную воду, то просолится до самых костей.

Со стороны может показаться что роль наживки — роль смертника, но все было немного наоборот, на Юхе конечно было много обладателей Таланта, намного больше чем в том же Содружестве, но мало кто из них хотел заниматься такой работай и поэтому наживку берегли, холили и лелеяли, всячески защищая ее и оберегая, доля в добыче у наживки равнялась доле капитана, так что после первого успешного улова наживка становилась очень состоятельным человеком. Но сейчас у Артема дела состояли немного не так, он не нанялся на постоянной основе в команду корабля, он здесь всего на десять дней и это развязывало руки капитану, собиравшемуся использовать десять дней на все сто процентов. Не было у Артема и доли в добыче, за все уже было уплачено его учителю, да и не интересовали его кредиты, главное чтобы был хороший улов!

Так, плывя на металлической цепи за катамараном, проходил день за днем, Два раза в день Артема поднимали их воды, кормили, поили, спать он научился прямо в клетке, хоть и пару раз пришлось наглотаться воды, его серо-коричневая хламида, не стиранная с момента своего создания, стала светло-зеленой, таков был ее изначальный цвет. На третий день безрезультатной ловли на поверхности капитан сменил тактику и теперь Арт днем плыл уже под водой, а на ночь его оставляли на поверхности, добавляя новые баллоны для повышения плавучести.

Не клевало, но никто не мог обвинить в этом Артема, тот чтил договор и каждое мгновенье, проведенное в воде использовал свой Талант на все сто процентов, ему хороший улов нужен был даже больше чем всем морякам. Лишь во сне Артем не пользовался энергией, во все остальное время вокруг клетки кружило множество мелких морских обитателей, привлеченных искоркой его Таланта, и служившей индикатором для промысловиков, что с наживкой все в порядке. По началу мелкие рыбешки и моллюски досаждали Артему, но потом он вспомнил своего учителя — и его привычку есть сырым все, в чем есть хоть капля Таланта, да и рыбьи потроха доказали свою полезность для увеличения объема сосуда, поэтому стайка рыб быстро исчезала, стоило только Артему съесть парочку самых крупных, но стоило пройти всего пару минут как новые морские обитатели поднимались с глубин на смену уплывшим. Пару раз они встречали такие же катамараны, но те тоже не могли похвастаться хоть сколько-то стоящим уловом.

На седьмой день без улова все изменилось, на этот раз Арт ночевал на корабле, в каюте бывшей наживки и стоило ему только занять свое рабочее место, как на обоих корпусах началось нехорошее шевеление и суета. Капитан и его первый помощник, (вторым помощником был рулевой на правом корпусе), громко перекрикивались, обсуждая новую стратегию, не очень понравившуюся Артему.

Клетка с наживкой медленно опускалась в воду, а разговор капитана и его пощника становился все интереснее и интереснее:

— Всего две тысячи, Кэп!!! Всего две! Да ты больше в борделе за ночь тратишь! — Не унимался первый помощник, расхаживая вдоль внутреннего борта левого корпуса. — Заплатим старику, я сверху тысячу накину, никто не останется в обиде!

На Артема уже никто не обращал внимания, он кричал, ревел и бился в клетке, пытался неловко рубить железные полосы, но места для размаха было слишком мало и даже на всю используя талант он лишь оставлял большие засечки на металле.

— Ты плохо знаешь его учителя, он не простит! — Крикнул Кэп после долгих раздумий — Поднимай! Мы идем домой!

— А кто ему скажет? Нас тут не так и много, откуда он узнает что произошло? — Не унимался первый помощник капитана. — С наживкой такое бывает, захлебнулся при очередном нырке, каким бы ты сильным учеником не был, без воздуха еще никто не научился жить! Заплатим четыре тысячи, но зато какая выгода может быть! Сразу можно будет купить себе остров и жить ни в чем себе не отказывая! Нам еще никогда не удавалась запихнуть такую сильную наживку в клетку! Все будут молчать, это же в их интересах!

И капитан согласился, ему уже было много лет, возраст давал о себе знать, и море в последнее время все реже и реже одаривало его удачей, нужно было подумать о будущем, да и прав был его помощник, такой сильной наживки у них еще не было ни разу, а значит и улов должен быть просто невероятным.

Помощник капитана тоже имел свой интерес в этом деле, мало стать капитаном, а это должность практически была у него в кармане, он приходился родственником кэпу и как только тот уйдет на покой, то сразу же получит давно вожделенную должность. Кроме корабля и команды еще нужно знать места, где водятся хорошие твари, а Кэп плавал практически всю свою жизнь, с малых лет нанимаясь на все возможные должности у промысловиков. Каждый капитан имел свое, особенное место с лучшим уловом, вот только для кэпа. Координаты мест, где можно было выловить или выловили ценную добычу были стратегической ценностью, их продавали, покупали, из — за них похищали и убивали, а места особо вылова особо крупных тварей можно было продать за сотни тысяч кредитов, а это больше чем стоимость всего катамарана вместе с оборудованием от Высших! Океан большой, и самостоятельно найти в нем хорошее место было невероятно сложно, лишь удача и мастерство команды гарантировало хороший улов!

И капитан знал такие места, но рассказывать и тем более показывать где они, он не спешил, как бы раньше помощник не пытался выведать заветное место, отговариваясь тем, что наживка слишком слаба и никто не клюнет на такой хилый огонек таланта, теперь же все было наоборот и такой план мог сработать.

— Идем вот сюда, — капитан ткнул пальцем в карту, нарисованную на куске кожи одной из морских тварей. Первый помощник знал это место и знал, что там мелко, не больше пару десятков метров глубины, но решение капитана оспаривать не решил, он даже был этому рад, именно сегодня он узнал одну из тайн, которая скоро станет фундаментом его финансового благополучия.

***

— Где-то здесь, запоминай, нос правого корпуса должен точно смотреть на вон тот скалистый остров, а левый — на тот скальный клык в дали, видишь еле заметную точку на горизонте?

Помощник не видел, но стоило взять в руки бинокль, как он все изменилось, и остров он наконец смог рассмотреть.

— Течение тут сильное, нам даже пришлось бросить якоря, в воде много ила с песком и дна не видно, но если правильно встать, то приманка окажется ровно над колодцем, уходящим в глубь! — Продолжил рассказывать капитан. — Всего тут метров двадцать до дна, но колодец очень глубокий, всей длины цепи не хватит достать до дна!

— И как его еще не затянуло грязью? — Спросил первый помощник.

— На дне система пещер, идущая вон до того вулкана! — Вулкан дымился очень далеко от места их стоянки. — Он воду и греет, а она поднимается наверх! Вот и не дает заиливаться! Да и твари иногда выбираются наружу, икру метать! Ну да хватит болтать! Принеси из моей каюты четвертую шкатулку!

Помощник вернулся быстро, неся в руках металлический кейс.

— Смотри сюда, — капитан отпер кейс и достал из него штуковину, в которой Артем, будь он сейчас здесь, а не за бортом, без труда бы узнал тепловизор. — Эта штука покажет где точный выход теплых вод, видишь вот здесь красное пятно, вот туда нам и надо опустить приманку, командуй, будущий капитан, нужно подвести клетку ровно по центру.

Маневр занял много времени, сильное течение не давал о так просто установить клетку, поднятую из воды, над колодцем, и наконец, опустив все четыре якоря и регулируя длину их цепей они заняли нужное положение.

Артем же смирился со своей участью, из клетки не выбраться, и одна надежда на Талан, что поможет справиться с перепадами давления при резком спуске и подъеме.

— Не забудьте фонари повесить! — С правого борта капитан дал новую команду матросом, убирающим баллоны с газом и устанавливающим сейчас дополнительные грузила из металлических брусков. Арт по началу пытался их отогнать, используя меч как копье и просовывая его в окошки между пластинами клетки, но это было только до того момента, пока к клетке не подключили две катушки с кабелями, одна была для освещения, а вторая для оглушения улова. Тяжело сопротивляться, особенно если при каждом твоем движении внутри клетки первый помощник нажимает кнопку, подающую электрический разряд.

— Опускай! — все приготовления были окончены и клетка медленно поползла вниз. Опускали медленно, стараясь не повредить наживку раньше времени, пару раз клетка садилась на каменные уступы и капитан давал команду поднять ее чуть выше и долго регулировал длину якорных цепей, кроме фонарей на клетке было и пару камер, что позволяло присматривать как за обстановкой и клеткой, так и за наживкой, которая, поняв, куда попала, не спешила использовать Талант. Но это не на долго, чем глубже, тем сильнее давление и горячее вода!

Арт терпел долго, и если с медленным спуском проблема перепада давления ушла, то вот температура воды, которая росла с каждым пройденным метром, заставила использовать Талант.

Такого твари не могли пропустить, не прошло и секунды, как Артем почувствовал вибрация, но вибрировала не окружающая его вода и клетка, вибрировал его сосуд с талантом, управлять им становилось все тяжелее и тяжелее,

Само появление твари Арт пропустил, тут бы не свариться в кипятке, а не по сторонам смотреть, заметил ее он только когда вода вокруг него стала непроглядно темной — все лампочки и прочее оборудование снаружи клетки было раздавлено щупальцами, обхватившими клетку со всех сторон. Щупальца скользили по клетке, в тщетных попытках сжать ее, они тянули наживку вниз, пытаясь утащить такую лакомую добычу на глубину, в свое логово, но цепи были крепкими и клетка не хотела отрываться.

На поверхности исчезновение видеосигнала с наружных камер не осталось незамеченным и это могло значить только одно:

— Глуши! Поднимай! — Радостно завопил капитан, уронив на палубу планшет. — Поднимай! Клюнуло!

А вместе с капитаном завопила и вся команда.

Тварь, оглушенная на пару секунд разрядами электричества, практически не сопротивлялась, а потом стало поздно, скорость, с которой поднималась клетка не давала твари зацепиться, а крюки не давали сорваться, про шпингалеты Арт благополучно забыл. Путь, который Артем проделал за пару часов, в обратном направлении занял всего пару десятков минут.

— Руби якоря! Полный вперед! — К моменту, когда якорные цепи ушли за борт, тварь вместе с наживкой уже поднялась над колодцем и теперь ничего не мешало оттащить ее как можно дальше от дома.

— Глуши! — Стоило твари показаться на поверхности, как помощник вдавил кнопку подачи электричества. — Ходу, ходу! — кричал капитан. — Гарпуны!

Тварь создавала столько шума, что на ее фоне хлопки пневматических метателей казались практически не слышимыми, в застывшую на секунду от разряда электричества шипастую каракатицу полетели сначала кормовые гарпуны, а потом отстрелялись стрелки с внутренних бортов.

— Клетку тяни! — Моторы, сматывающие цепи и гарпуны взвыли вдвое сильнее, натянув цепь как струну, но тварь не хотела двигаться, она уцепилась щупальцами за каменное дно и сейчас пыталась перебороть сразу четыре мотора, подтягивающие клетку и восемь двигателей поменьше, натягивающие тросы гарпунов.

— Гарпуны! — Стрелки выстрелили еще раз, всего у них было по три катушки с тросами для каждой установки, а промазать по клубку щупалец диаметром метров в двадцать было практически невозможно! — Глуши!

В чувства Артема привел очередной удар электричества, уже неизвестно какой по счету, в эти моменты, когда монстр был оглушен, моторы включались на полную мощность и тварь подтягивалась все ближе и ближе к катамарану.

— Клетку на всю! — Капитан скомандовал включить двигатели лебедок клетки на всю мощность, разрывая плоть крюками клетка вылетала из тела твари, буквально сделав в ней дыру, несколько оторванных щупалец остались на поверхности воды, и одно повисло на крюке клетки. Натяжение цепей ослабло, моторы лебедок этого только и ждали, клетка вылетела из хватки монстра как пробка из шампанского, закончив свой путь ударом о металлическую балку, впрочем Артему это уже было не так и важно, на фоне баротравм еще пару переломов кардинально не изменили картину.

Твари это очень не понравилось, мало того, что добыча, такая вкусная и питательная, а сейчас жизнь в Артеме теплилась только благодаря Таланту и импланты уже не помогали, вырвалась, да еще и сделала так больно! И монстр с этим мирится не собирался, теперь его не нужно было тянуть, он и сам пополз за приманкой! Раздраженно шлепая по воде щупальцами тварь медленно нагоняла катамаран.

— Полный ход! Трави тросы! Ну и что он там, живой? — Первый помощник кричал во всю силу свой глотки, стараясь превзойти по громкости всплески щупалец твари.

— Живой, пока живой! — Крикнул в ответ матрос, забравшийся на балку и осматривающий клетку.

— Ну и хорошо, главное чтобы до острова дотянул, благо недалеко, а там уже не наше дело, что с ним станет! — Капитан был рад такому повороту, обычно с такой глубины они доставали только раздутые трупы, эта же наживка была и в правду невероятно сильна. — Живее подтаскивайте тушу! А то она сейчас сама нас догонит!

На лебедках гарпунов вновь взвыли электромоторы и трепыхающееся переплетение щупалец стало еще быстрее приближаться к катамарану.

Если бы Арт мог сейчас видеть монстра снаружи, то узнал бы тварь, именно такой, но намного меньшего размера, его проверяли на наличие таланта в трактире и неприметно подумал бы что она вела себя странно, вместо того, чтобы раскинуть щупальца и смести ими все с обеих палуб, она собралась в постоянно двигающийся клубок, ощетинившийся во все стороны длинными шипами

Все новые и новые гарпуны с громким хлопком отправлялись в переплетение щупалец, и чем ближе тварь была к кораблю, тем меньше она сопротивлялась, донный житель, привыкший к темноте и придерживающийся тактике засад при охоте плохо чувствовал себя на поверхности, да еще и резкое изменение давления, тут никакой Талант не мог помочь.

Но так было не долго, стоило затянуть клубок в пространство между корпусами и тот распался, щупальца разлетелись в разные стороны, цепляясь за все, до чего можно было дотянуться. Двигатели гарпунов, больше не испытывающих сопротивление при сматывании тросов моментально подтянули гарпуны и щупальца до катушек с тросами. Тварь же как будто только этого и ждала, все стрелки, которым удалось попасть в щупальца и не удалось вовремя отступить от стрелометов, были моментально схвачены и раздавлены вместе с метателями. За секунду команда лишилась четверых.

— Через палубу бей! — Капитан кричал во всю мощь своих легких, каждое щупальце твари нужно было загарпунить и растянуть как можно сильнее, не давая ее ни секунды свободы. Как такового тела у твари не было, были только щупальца, не меньше двадцати и место, где они и соединялись, переходящее в пасть, там же был и маленький нервный центр, командующий всем телом, но даже если метким выстрелом повредить ее мозг, то ничего не изменится, каждое щупальце может жить своей жизнью, ловить добычу и кормить тело, ожидая пока вырастет новый мозг.

И стрелки с внешних бортов выстрелили, тяжело было не попасть в скопление мелькающих когтистых отростков, взметнувшихся высоко в небо. Из шести попали пятеро, шестой тоже попал, но ни туда, куда было нужно, последний оставшийся в живых стрелок с внутренних бортов был пробит гарпуном насквозь вместе с баллоном высокого давления. Нелепая случайность, но как ни странно это помогло, свист, с которым выходил воздух из баллона заставил тварь замереть на пару секунд, оценивая, не опасен ли новый участник сражения? Компрессор же и не думал останавливаться, подавая все новые и новые кубометры воздуха в разорванный резервуар. Теперь в какофонию разрушения добавился новый звук — высокий свист, добавляющий картине разгрома немного нелепого сюрреализма.

Люди только и ждали этой заминки, как только засвистел свисток и тварь замерла, они бросились к загарпуненным щупальцам и начали их рубить чуть выше места попадания, ни прошло и десяти секунд, как тварь лишилась пяти щупалец.

А дальше стало проще, с помощью ручных гарпунов, метаемых командой, и мощных лебедок подтянуть и обрубить оставшиеся щупальца не составило труда, между корпусов сейчас было растянуто тело монстра, а каждый обрубок щупалец был надежно прибит к палубе короткими трезубцами.

Артем же все так же болтался без сознания в клетке, и это было даже хорошо, вряд ли бы ему понравилась огромная пасть твари, раскрываемая в бессильной злобе, прямо под его ногами.

Глава 17

Тварь умирала долго, очень долго, катамаран уже успел вернуться за якорями, выловить буи и поднять их, команда разделала и отнесла в морозильную камеру все еще трепыхающиеся куски щупалец, даже выловили пару кусков щупалец, вырванных клеткой и теперь плывущих вместе с течением, а Артем был все еще жив, не приходил в сознание, но сердце билось, а значит до острова дотянет, немного осталось!

Терпение у капитана кончилось после практически суток стояния на одном месте, тварь все еще была жива и это портило все его планы, впрочем наживка тоже пока еще надсадно хрипела, цепляясь за свою жизнь. По его команде между корпусами и балкой с клеткой были перекинуты легкие трапы, по которым и поползли смельчаки с длинными пальмообразными копьями — пилами, доползая до самой пасти они пилили щупальца прямо у основания, после чего их вытаскивали на палубу и разделывали, попотеть пришлось с последним куском, щупальце и нервный центр до последнего не хотели умирать и даже проткнутые десятком гарпунов все еще сопротивлялись, размахивая пастью как булавой.

Сколько в закрытой клетке Арт провел времени он не знал, в чувства его привела порция ихора твари, вылетая прямо на него. Ихор был полон энергии Таланта и для его израненного организма это было как глоток свежего воздуха, тело двигалось само, ладони собирали с металлических полос дурно пахнущую жижу и отправляли его в рот, сейчас для Арт не было на свете ничего вкуснее и полезнее этой жидкости, заменявшей твари кровь. За первой порцией пошла вторая, а потом и третья.

— Ну и как искупался? — Было первое, что услышал Артем, когда его слух наконец восстановился, и голос принадлежал его ненавистному учителю.

— Хэк-хх-ор-о-о-шо. — По слогам проговорил Артем, каждая буква подкреплялась порцией крови, вытекавшей из его рта.

— Ничего, сейчас полегчает! Держи! Жуй!

В лицо Арта прилетел кусок холодной склизкой плоти, невыносимо воняющей застоявшейся водой. Но было и кое-что еще, легкая вибрация, энергия таланта, и Арт начал пропихивать в себя кусочек за кусочком, отрывая их пальцами от большого куска щупальца. И это вправду подействовало, Арт не знал, сколько часов он так ел, но с каждым глотком энергии ему становилось все лучше и лучше, вернулось зрение, слух стал вполне нормальным и каждый новый вдох давался все легче и легче.

— В следующий раз ты будешь наживкой, старик!

— Ожил! Это хорошо! А то я уже слишком стар для таких развлечений! Пойдем, как она тут открывается! — Старик заколотил дверцей, приклепанной намертво. Дзиньь. Терпение кончилась у него быстро и дальше он просто сбивал заклепки и навесы своим мечом.

Поддерживая ученика Рон Луру осторожно провел его по балкам на левую сторону, где в трюме хранилась разделанная туша твари. Спустившись в низ они попали в холодильник доверху забитый свежим мясом. Все не уместилось в морозилку и отдельные, наименее ценные, куски просто валялись по трюму тут и там. Артем с жадностью набросился на еду, запихивая в себя кусок за куском и помогая себе проталкивать куски мяса пальцами.

— И сколько мы тут будем сидеть, цикл, два? Ты что серьезно собрался сожрать эту тушу! — Старик был невероятно зол на своего несдержанного и туповатого ученика. — Ты же чувствуешь его Талант?

Арт утвердительно кивнул, убирая с лица слизь тыльной стороной ладони, подходя каждый раз к крупным кускам тела твари он чувствовал вибрацию вокруг нее, такую же вибрацию, как и при первой встрече с тварью, там на глубине. Стоило войти в холодильник, как сосуд Таланта внутри него сжимался, стараясь спрятаться от такой огромной и опасной твари. — Ну вот и потяни на себя, просто потяни! Представь как выпиваешь энергию, что ты там чувствуешь?

— Вибрация, все вибрирует вокруг.

— Ну вот и пей эту вибрацию, я сейчас покажу! — Старик выхватил меч и отрубил кусок от щупальца. — Пойдем на верх! Каждый видит талант по своему, я вот например вижу разноцветные пятна, и чем ярче цвет, тем больше энергии, ты теперь судя по всему чувствуешь вибрации, не такой уж и плохой вариант, я знал одного наставника, который мог слушать как поет сосуд Таланта, и по его словам ничего даже близко музыкального там нет! Не знаю насколько можно было ему доверять…

Усевшись на палубе старик разделил кусок на меньшие части и стал поглощать один за одним, заставляя Арта рассказывать что он при этот чувствует. Артем лишь чувствовал как вибрирующая струна тянется от мяса к старику, и чем больше кусок, тем сильнее она поет, учитель же практически не ощущался, только короткие всплески могли выдать в нем талантливого. Об этой струне он ему и рассказал. — Вот и хорошо, идешь в трюм и тянешь свою струну, сначала от себя, потом обратно! И все, наше дело сделано! — Радостно заявил Рон Луру.

Но легко было на словах, тяжелее было заставить Талант покинуть пределы тела, рядом с основной массой мяса он этого не хотел делать и пришлось таскать куски по одному на правый корпус, как можно дальше от враждебного сосуда. И дело пошло, протянуть нить, заставить ее и весь сосуд вибрировать точно так как мясо, при этом кусок становился как бы продолжением организма и все резко вернуть на место, свернув общее усиление таланта. Отработанный кусок сразу же отправлялся за борт, на радость рыбешкам, косяками круживших вокруг бесконтрольно дрейфующего катамарана.

Но счастье было не долгим, после пары сотен килограмм Артему стало плохо, его мутило как при отравлении, а старик только этого и ждал:

— Талант усваивается не полностью, всегда есть та часть, которую поглотить невозможно, вот она и отравляет тебя, оно конечно само со временем выйдет, но столько времени у нас точно нет! Так что будем учить тебя сбрасывать в окружающую среду все не переваренное! И для этого нам нужен манекен!

Старик спустился в трюм на правом корпусе и вывел на палубу одного из матросов, связанного по рукам и ногам, да еще и с кляпом. До этого момента Арт думал, вся команда корабля уже мертва, зная учителя в этом не приходилось сомневаться, но иногда старик удивлял даже его!

Артем кое-как нашел в себе силы доползти до спуска в правый трюм, где он еще ни разу не был, и обомлел, внизу вповалку лежала связанная команда корабля, а капитан и первый помощник были прикованы к перекрытиям палубы металлическими кандалами. Значит редкие стоны и всхлипы, которые он иногда слышал были реальностью, а не фантазией утомленного сознания. Манекенов у него сегодня будет много!

Рон Луру уже продумывал, как бы быстрее уговорить ученика на тренировку на подопытных, но тот неожиданно быстро согласился сам, сказав, что капитана и его помощника надо оставить напоследок, на этот раз Арт даже не упоминал странно слово «гуманизм»! И совесть Артема не мучила, зная, что они его уже списали в не боевые потери, к смерти его практически убийц он относился спокойно, даже слишком спокойно, чем пугал уже теперь своего учителя.

— Порядок простой, та же струна, только на этот раз не тянешь в себя, а стараешься выплеснуть все наружу! — Старик поставил перед сидящим на палубе Артемом первый манекен, и все получилось с первого раза и очень быстро, Арт просто вспомнил слова первого помощника и манекен взорвался, разлетевшись на сотни кусочков. Один из самых крупных — нижняя челюсть и кусок шеи залетели в открытый трюм, попавшись на глаза капитану и его правой руке, трюм тоскливо завыл, а вместе с ними завыл и Рон Луру, не ожидавший такой прыти от ученика и теперь облепленный ошметками с ног до головы.

— Тьфу! Так дело пойдет намного быстрее! — Удивленно сказал учитель, сплевывая неведома как попавший в рот кусок матроса.

А Артему после сброса излишков похорошело, он стал чувствовать себя нормально и готов был продолжать:

— Не буду больше так сильно наедаться! — С неведомой легкостью сказал Арт и сразу же получил пинка от учителя.

— Я тебе что говорил про Талант? Сосуд растет только при удержании в себе большего количества энергии, чем он может вместить! И сейчас ты поглотишь еще больше!

Что Арт и сделал, он тянул и тянул в себя энергию, старик подносил все новые и новые куски, и когда Арт уже не мог соображать от разрывающей его боли, так сильно помутился его разум, учитель наконец привел следующий манекен.

А потом все повторялась снова и снова, поглощение, накопление и выброс, раз за разом, час за часом одна и та же последовательность действий. Катамаран медленно дрейфовал, оставляя за собой дорожку из теперь уже бесполезного мяса как твари, так и бывшей команды.

Исключение они сделали только для капитана и его первого помощника, они остались на десерт, вся туша уже была поглощена, а матросы кончились где-то на середине и Арту приходилось сбрасывать излишки в море, отравляя воду и ее обитателей, старик снял с них кандалы и вручил по простому клинку, принадлежавших раньше кому-то из матросов. Но манекены не хотели драться, они даже боялись прикасаться к клинкам, как Арт их не уговаривал взять в руки оружие, какими бы страшными карами он им не грозил, ничего не выходило, капитан и его помощник только ползали на коленях по палубе, ревели и просили пощадить их, обещая за свою жизнь все возможные блага.

— Давай, заканчивай этот балаган! — Рон Луру тоже надоело это представление. — Да побыстрее! Все равно не будет от них толку, какие из них соперники?

Артем хотел мести и он ее получил.

— А как ты сюда добрался, а старик? — Арт сидел на палубе очищал свой клинок от крови капитана и наконец задал интересующий его уже давно вопрос.

— Как добрался — пешком! Как же еще! — Старик рассматривал горку ценного барахла, перебирая и раскладывая собранные со всего корабля ценные вещи. — Ты еще спроси как я тебя нашел! Море же кругом!

На счет моря старик был прав и не прав, уже пару часов как катамаран никуда не плыл, левым корпусом он напоролся на мель и теперь стоял посреди очередной отмели.

— Как ты меня нашел я и так знаю, у тебя прямо талант меня находить!

— За кормой посмотри!

А за кармой на длинной, натянутой как струна, веревке болталась лодка с маленьким косым парусом, который старик даже не удосужился убрать, Арт знал эту лодку, он ее уже видел в утро своего отправления на рыбалку, она раньше принадлежала Иису Красному, и была выиграна стариком в поединке.

— А если бы не было лодки, что бы ты делал? — Спросил Арт у подошедшего к нему старика.

— Как не было лодки? Там целый порт лодок! Бери какую хочешь и никто не возразит! Ты это давай, прыгай, парус надо снять, да подтянуть к катамарану, нам пора! Слишком долго мы тут сидим!

— А если бы мы дальше уплыли?

— Не уплыли бы, все море поделено, и чужаков на своей территории никто не любит, а этот капитан далеко от острова не отходит! Все было учтено! — Старик безбожно врал, прежде чем найти своего ученика, ему пришлось практически сутки безвылазно сидеть на веслах.

Артему нечего было возразить и он прыгнул в воду, а чуть позже все уже было погружено на лодку, припасы, вода, ценности и пару кусков мяса твари.

— А с кораблем что будем делать? — Спросил он у старика, протирая клинок от крови.

— Пусть плывет, нам он не нужен! Но если ты найдешь за пару минут покупателей, то можем и продать!

— Нет, так не пойдет! — Артем бросился в трюм, в машинный отсек, где стоял реактор, питающий оба ходовых двигателя и морозильную камеру на левом корпусе. Реактор был древним, на дейтерии, и такие Арт видел только в качестве фотографий отдельных моментов истории развития реакторов в базе данных «Реакторы и энергетические системы», но это не значит, что он не знал как его перегрузить, всего-то надо было повредить любой плазмопровод, скрывающийся под внешней обшивкой.

— Греби старик, греби изо всех сил, сейчас рванет! — Арт прыгнул с борта корабля и приземлился в воду рядом с лодкой. — Да быстрее, быстрее! Умрем же!

И старик греб, так быстро, как мог и даже еще чуть-чуть быстрее!

Но реактор не рванул ни сейчас, ни потом, лишь после того как они отплыли на пару километров вдалеке вспыхнул огненный шар низкотемпературной плазмы, а после докатилась и взрывная волна в виде невысоких морских волн, ускоривших и так быстро идущую лодку.

— И это ты называешь рванет! — Старик раздраженно бросил весла. — Я-то думал, что будет сильнее! Теперь гребешь ты! Арену проплывем и дальше пешком, не люблю я море!

С недавних пор Арту тоже море не нравилось, особенно такое, где монстры из глубин могут сожрать тебя в любой момент и он сел за весла, они возвращались в степь, хватит уже морских приключений!

Вечером они уже проходили мимо острова, видимого на горизонте из-за большого количества огней и дыма вулкана.

— Лаис расстроится, его начальник пропал и не видать ему больше работы! — Задумчиво протянул Артем, на секунду подняв весла.

— Не расстроится, мертвецы не могут расстроиться! — Усмехнулся старик.

***

— Ну и куда ты прешь, правее бери, ты же не хочешь пристать к берегу Арены, правее держи, проплывем те скалы, которые в прошлый раз пришлось обходить вплавь и сразу на берег, дальше пешком! — Старик сегодня был за навигатора, небо затянуло облаками и ни зги не было видно в кромешной ночной тьме, но учителя это не останавливало, он вел лодку буквально по памяти, используя в качестве главного ориентира огни островной Арены.

Как оказалось старик не умел пользоваться парусами и Арт все еще сидел на веслах, хоть и поднялся попутный ветер, но энергия бурлила в крови Артема и их скорость сейчас мало чем уступала ходу под парусом.

— Еще правее! Ты чего не помнишь, тут же скала торчит прямо перед главными воротами! — Ночным зрением Артем не обладал, а вот старик вполне мог, так что Арт слушался его беспрекословно, хоть и пару раз они проходили в опасной близости от торчащих тут и там скал, не стоит и говорить, что на такой скорости столкновение может быть фатальным.

Хрясь! Левое весло зацепилось за что-то под водой и в руке у Арт остался только его обломок.

— Ну я кому говорил правее! Дайка сюда! — Учитель вырвал обломок весла из рук Арта. — Четвертое уже за сегодня! — Стал он поучать своего нерадивого ученика ударяя его по голове обломком весла. — Осталось два! Всего два, а еще и полночь не прошла! Еще одно весло и дальше будешь грести ладошками!

Но Артему сейчас было все равно, с такой подпиткой он может и ладонями грести, и лодка при этом не сильно потеряет в скорости.

— Ну чего ты лыбишься? Скоро отпустит, вот тогда и посмотрим кто будет смеяться последним! — Старик выбросил палку за борт и повозившись на дне лодки достал из под наваленной кучи добра новое весло. — Попробуй только сломать!

Старик на пару минут затих, рассматривая огни арены вдалеке, и после долгих, по его меркам, раздумий продолжил:

— А не зайти — ка нам в гости к Высшим? Сейчас все равно не сезон, никого кроме их рабов там нет, ну еще пара летающих шаров, легкая добыча, а вот ценных товаров к Турниру они накопили много!

Артем не горел желанием ввязываться в очередную авантюры, в прошлый раз он буквально прошел по грани, а теперь еще и штурмовать Арену, где кроме живого персонала есть еще и работы, нет уж увольте, вместо ответа Арт заработал веслами еще быстрее и подсвеченная арена стала все сильнее и сильнее отставать от них.

— Ну не хочешь, твое дело! — Учитель был явно разочарован в своем ученики, ему достался талант, но Вселенная обделила его храбростью и авантюризмом, самыми важными качествами для любого идущего по пути боевых искусств человека. Артема приходилось буквально уговаривать, обманывать и подставлять, чтобы он делал то, что от него хотят!

Арт же хотел побыстрее сменить тему разговора, зная старика и его упрямость они могли уже к утру либо пировать в разрушенной Арене, либо кормить рыбок в море, но последний вариант маловероятен, зная Высших и их любовь к «ингредиентам» с Талантом, он был уверен, что их сразу разберут на запасные части.

— До Турнира ни так и много времени осталось, старик, это ты сам твердишь каждый день, кстати когда он? Сколько еще ждать?

— Скоро, очень скоро, а когда точно я и сам не знаю, но увидев это ты сразу поймешь, что он близко. — Старик сразу забыл про нападение на Арену и стал с охотой отвечать, впервые его непутевый ученик стал задавать правильные вопросы.

— И почему мы опять возвращаемся в степь? Других Арен что ли нет?

— Только в степи у тебя, бездаря есть шанс выиграть! Только там нет ни одного сильного противника! За все время, что я там искал достойного ученика, я не встречал никого, кто бы был сильнее Ученика, конечно в мастерстве владения клинком ты уступаешь даже Ученику из степей, не говоря уже о школах северян и южан, но голой силы у тебя на ранг Воина, так что просто всех задавишь силой и дело в шляпе!

— И сколько Талантливых в степи?

— Сотни три точно будет.

— И все по силе уступают мне?

— На прошлом турнире я не был, а вот на позапрошлом никого сильнее Ученика на самом пике не было.

На этом они и закончили свой разговор, Арена скрылась далеко позади, теперь даже ее огней не было видно, и лишь старик время от времени корректировал путь, направляя лодку к только ему видимым ориентирам.

Стоило ступить им на твердую землю, как Рон Луру сразу же возобновил каждодневные тренировки, и так, не особо спеша, они шли, плыли и в некоторых местах лезли, до тех пор, пока в дали не показался берег материка, заросший высокой травой.

Не сказать, что после морских приключений их жизнь хоть как-то бы изменилась, все было также, может сейчас у них и было много наличности, даже Артему старик выделил сотню кредитов — огромные по степным меркам деньги, но тратить их тут было не на что, не стада же коров им скупать? Они все также шли, старик его тренировал, останавливались на ночлег в степных поселках и городках, нигде не задерживаясь по долгу, пару раз покупали микстуры и пилюли уже у знакомого им алхимика, правда на этот раз без всяких происшествий. День сменялся еще одним днем, похожим как две капли воды, только погода менялась, приближался сезон Пала и с каждым новым восходом солнце жарило все сильнее и сильнее, но это все равно не было в новинку для Артема, он и не заметил, как прожил на Юхе практически год.

Однажды, в одну из невероятно жарких ночей, Артем, рассматривая звездное небо, перед самым сном увидел тройку астероидов, прочертивших своими плазменными хвостами темнеющий небосвод. Да вот только они не сгорели в атмосфере, а плавно опустились где то за горизонтом. И тут не надо было быть гением, чтобы понять что это были спускаемые модули.

Высшие начали подготовку к Турниру.

На следующую ночь и наставник заметил огненные болиды, да и трудно было не заметить тысячи огненных стрел, спускающихся по всему небосводу на землю.

— Турнир начинается, ученик, ложись спать, завтра мы отправимся в путь!

Стоит сказать, что за это время они многого достигли, Артем уже спокойно мог оперировать отдельными частями энергии, напитывая ей конечности, мог укреплять свою кожу, увеличивать скорость реакции, а простую, общеукрепляющую циркуляцию Таланта по всему телу мог держать сутками и даже во сне, хотя с последним было плохо, нужно было долго и упорно медитировать, вгоняя себя в транс перед сном, чтобы сохранить цикличный бег энергии внутри тела.

Нейросеть за практически полный цикл на этой планете так и не разу не заработала, исчезли даже вездесущие сообщения об ошибках, выдаваемые после перехода сюда, лишь импланты иногда выдавали по паре сообщений, особенно часто это происходило когда старик тренировал его уклоняться от дальнобойных атак энергией Таланта, но защитные механизмы были отключены и кроме тревожных сообщений ничего не было. Единственное, что расстраивала как и Артема и старика, так это то, что Арт так и не научился выталкивать энергию за пределы своего тела, формирую несложные атакующие структуры, слишком мало времени на изучение и обучение было, Арт и так прошел путь, на который некоторые тратят десятилетия, всего за большой цикл.

И еще старки умолчал, что такое быстрое увеличение объема сосуда ни к чему хорошему не приводит, увеличивается количество энергии — страдает живая плоть, что как минимум сокращает срок жизни ученика, но здесь каждый преследовал свою цель, старик — пожить еще, ученик — стать Высшим, и на это времени у них должно хватить, а дальше будь, что будет!

И утром они отправились, а вместе с ними отправилась вся степь. Безжизненное пространство, состоящие из травой и редких рощ, и тянувшееся на многие тысячи километров, вдруг заполнилось разумной жизнью. Степные дороги, бывшие раньше просто еле видными тропинками превратились в автобаны, протоптанные десятками тысяч колес, ног, копыт и лап. Для местных турнир это не только возможность показать свое воинское умение, но и главный праздник, аналог нового года у землян. Ну и главное торговое событие всего года — ярмарка.

За одним таким караваном, ведущим на продажу сотню тысяч голов разнообразного скота и следовал Арт с учителем.

Глава 18

Гигантский Колизей из белого камня стал конечной точкой их недолгого путешествия. Арт, рассматривая Арену, окруженную людским морем, так и не понял, то ли римляне скопировали форму у более развитой цивилизации, то ли представители этой цивилизации посещали Землю, где и подсмотрели узнаваемую каждым землянином архитектуру и увеличили ее раз в сто, а может развитие архитектурной мысли везде идет одинаково? А местный Колизей был огромен, по настоящему огромен! Пешком вокруг него можно было идти минимум с пяток часов! Огромный овальный стадион высотой в добрые тридцать метров, вырезанный из цельного куска скальной породы, наверняка раньше это было небольшим кусочком бело — желтых гор, выходящим на поверхность прямо по центру Великих Степей, Высшие сравняли здесь все, оставив только Арену, ни капли не похожую по стилю и размеру на островную. В такую и миллион человек влезет, да еще и место останется, а народу вокруг было явно больше.

Арена начиналась задолго до того, как ее можно было увидеть, с самого края людского и животного моря ее даже не было видно, Арена начиналась с насыпи белого камня прямо посреди степи, на которой не росло не единой травинки, и центром этой насыпи был сам Колизей, всю породу, выбранную при строительстве Высшие рассыпали вокруг, создавая таким образом ровную площадку и каменные дороги, по которым со всех сторон и шли, ехали и брели зрители с участниками.

Еще одним признаком, что ты приближаешься к Арене были отхожие места, небольшие каменные домики, вырезанные из цельного куска скалы, совмещенные с водопроводом для животных и людей. Рядом с домиками можно было встретить каменные постаменты, с газовыми горелками, где каждый мог приготовить себе еду. Арт даже догадывался из чего делается газ, не зря же здесь была такая великолепная система канализации! Но пользоваться этими благами можно было только во время Турнира, во все оставшееся время любой шаг на белую каменную насыпь был смертельным, роботы — шары, тихо жужжащие антигравами, тысячами летавшие над головами людей, неустанно присматривали за подконтрольной им территорией и не допускали на нее нелегалов, обрабатывая их из станеров и игольников.

Как минимум вопрос с размещением такой толпы народа был снят, а людей было много, очень много, Турнир уже идет два дня, а степняки все продолжали приходить и приходить. Ревели бесчисленные стада скота, кричали и смеялись дети, над головами жужжали тысячи роботов, а местные даже не обращали внимания на на гигантскую арену, за тысячелетия они уже привыкли к разбросанным тут и там гигантским постройкам от Высших, лишь Артем удивленно крутил головой, стараясь как можно больше запомнить, когда они шли к самой Арене, ведь именно там уже начался внешний отборочный тур.

Турнир это не только бои, Турнир это самая большая Ярмарка, это время свадеб и смотрин, время заключение контрактов и договоров. Турнир это самый большой и почитаемый праздник во всех уголках Юхе, праздник, обычно заканчивающийся кровью.

Весь праздник крутился вокруг Арены, по преданию построенной всего за ночь. Вечером ничего не было, а утром удивленный пастух, пасший недалеко отару обнаружил гигантское здание, возникшее за ночь, врут конечно, но вырезать за пару недель из скального массива с помощью промышленных роботов такое вполне возможно, строительные роботы могут и не такое, был бы только строительный материал да реакторы для их питания!

Вообще, по местным легендам, все местное общество появилось благодаря Высшим, посланцам самой Вселенной. Именно они научили местное население добывать огонь, помогли в истреблении чудовищ, населявших этот мир и обучили людей боевым искусствам. Про Великих Предков конечно знали, но не особо в них верили, от их величия не осталось и следа, и сейчас они не больше чем миф, а Высшие вот они, рядом, и на них можно даже посмотреть раз в год! И не только посмотреть но и прикоснуться к их чудесам, например за совсем малую плату обучиться начальному уровню боевых искусств всего за пару минут или забить и сдать им свое стадо, обменяв его на невероятные штуковины, которые никто, кроме Высших не мог создать! Какие уж тут Великие Предки?

Степняки торговали, степняки танцевали, степняки резали скот, степняки готовили и ели, степняки делали все, что только можно и нельзя, и никого не смущало соседство арб с деревянными колесами и рефрижераторных контейнеров, парящих в метре над землей благодаря антиграву, тут так было всегда, местные уже привыкли, для них планетарный шаттл это не результат тысяч поколений трудов ученых, а очередное чудо Высших, еще одно доказательство их величия и превосходства, лишь Артем удивлялся такому нелепому сочетанию высоких технологий и раннего железного века.

По дорогам, ведущим прямо к двенадцати вратам сновали туда-сюда рефрижераторные контейнеры, возившие на Арену туши забитых тут же животных, степняки не зря гнали сюда все пригодное на продажу зверье, тут же они его и забивали, потрошили и продавали, обменивая мясо на кредиты, которые им любезно выдавали парящие в воздухе металлические шары, пока что Арт так и не увидел ни одного Высшего, только бесчисленное множество разнообразной автономной и дистанционной техники, управляемой искинами. Техники настолько старой, что даже к первому поколению ее причислить было нельзя! Воздух вокруг Арены был наполнен запахами крови, теплых внутренностей и пота, и это создавало просто невероятную атмосферу чего-то опасного, напоминавшую Артему скотобойню и портал. Впрочем ЭкоТур до Высших было далеко, забой здесь был поставлен на поток и каждое мгновенье в канализацию отправлялись сотни тон ни на что негодных внутренностей, каждое мгновенье механические манипуляторы загружали сотни туш в бездонные контейнеры, местные не удосуживались даже снимать шкуры с туш, Высшие брали все, не делая разницы ни по виду, ни по возрасту товара, а скоро такое должно было повториться с людьми!

Появление Рон Луру и его ученика не осталось не замеченным, стоило им только найти незанятый участок земли рядом с Ареной, а за него пришлось подраться, как к ним сразу же потянулись делегации разномастных участников Турнира.

— Добрый день Уаку — Наи Рон Луру, Учитель Рыи — Наи Клуц, наставник школы Северных Ветров, передает тебе привет и желает удачи твоему ученик в Турнире! Но знай! Меня зовут Рамид, я младший ученик школы Северных Ветров и я планирую победить в этом Турнире!

Вообще-то сферы влияния школ, академий, сект были давно поделены и обычно появление ученика из другого региона ничем хорошим не кончалось для его школы и для него самого, но ради мести можно было и объединить усилия, не так ли?

— Добрый день Уаку — Наи Рон Луру… наставник школы …, передает тебе привет и желает удачи твоему ученик в Турнире! Меня зовут…, я младший ученик школы… и я планирую победить в этом Турнире! — Менялись лишь имена и названия школ, все остальное было как под копирку, видать долго тренировались.

Посетители сменялись один за одним, а все их речи были одинаковы, на отличном языке Высших они передавали приветы от старых «друзей» Рон Луру и желали удачи, открыто усмехаясь над стариком, и чем больше таких посетителей было, тем больше старик серел лицом, Арт уже начитал сто одиннадцать представителей разных школ, посетивших их за последний час, ни капли не похожих на степняков, пришедших со всего континента, многим же успел оттоптать старик ноги, что они его так невзлюбили!

— … ученик школы… и я планирую победить в этом Турнире!

Все они представлялись как младшие ученики школ боевых искусств, передавали приветы от глав этих школ, академий и поздравляли учителя с нахождением такого талантливого ученика, о котором так быстро узнали все заинтересованные. Сарказма и иронии в их речах было немерено, некоторые даже не скрывали своего настоящего повода участвовать в Турнире именно здесь, отказ старика передать свое право на омоложение и вступить в любую крупную школу в качестве наставника не был забыт и его давние враги не могли допустить, чтобы его новый и несомненно талантливый ученик выиграл и он получил еще одно омоложение, вот и прислали в степь своих подопечных, слабых по меркам что севера, что юга, но для степняков, в большинстве своем не имевших даже крупинки таланта такие бойцы были просто непобедимы.

— … победить в этом Турнире!

Ученики, сосланные исполнять приказы своих наставников были недовольны участием в таком заштатном турнире, местные были недовольны сильными чужаками и причиной их появления здесь, ведь теперь им не видать победы как своих ушей, Артем и старик только пришли, а уже успели ополчить на себя всех местных бойцов, собравшихся на Турнир.

— … Турнире!

Впрочем и старику и Артему было плевать на недовольство публики, пока над их головами снуют тысячи роботов, контролирующих правопорядок, никто не смеет сунуться и хоть как-то попытаться навредить, а вот не местные участники беспокоили их больше, среде них было как минимум половина равных по силе Артему, и вся надежда была только на турнир, если повезет с квалификацией, то Артем встретится во втором туре максимум с двумя иноземцами, а не со всей сотней!

***

Система организации турнира была очень проста, в каждом сотом метре наружной стены колизея был автомат по выдаче жетонов, подходишь к нему, смотришь на сканер, если раньше ты не получал синюю фишку, то она выкатывается из прорези снизу, если в этом году такое уже было, то увы, автомат начинал призывно пищать, и на плохом местном языке, наверняка записанном кем-то из Высших требовал отойти от стены, уступив место следующему. Автомат не делал различия по полу и возрасту, такую фишку мог получить кто угодно, начиная от младенцев и заканчивая древними старухами, поэтому на Турнир ехали все, ведь чем больше у твоей дочери или сына будет таких фишек, тем меньше им придется сражаться в отборочном раунде, а старики могут и потерпеть пару недель дороги туда и обратно!

Синие фишки — главная валюта отборочного тура, не важно, как ты добудешь жетоны, купишь, украдешь, выиграешь в карты и кости, или получишь в честном бою, главное набрать нужную сумму для прохода дальше, каждая схватка в отборе это бои за фишки, выиграл поединок — забираешь ставку соперника, проиграл — отдаешь свои, если выжил конечно. Накопил нужное количество фишек — идешь к автомату и все через ту же щель обмениваешь накопленные синие фишки на красную, красная фишка — именной пропуск во внутрь колизея, именно там начинается настоящий турнир, все, что сейчас происходит за его стенами это просто отсеивание уж совсем неумелых.

Фишки сейчас были буквально у всех, но выносить а пределы насыпанного камнем круга их было нельзя, стоило пересечь видимую границу с синим жетоном в кармане, как тебя начинал преследовать шар робот, паливший из станера в вора.

Синие фишки это не только способ попасть на Арену, это еще и возможность подзаработать местным, тут и там шныряли мальчишки, продающие свои фишки, если ты проиграл все, то не беда, всегда можно купить парочку новых. А вместе с мальчишками ходили уважаемые местными люди — скупщики, обменивающие фишки на любые блага, в пределах разумного конечно!

А что делать состоятельным семьям, позориться наследникам сражаясь с чернью за одну фишку? Это того точно не стоило, для них был организован аукцион, где они могли купить нужное количество для своих протеже.

Верховные представители школ боевых искусств презирали торгашей за это, хотя и сами нередко покупали недостающее, но основное количество им добывали младшие ученики, которые собирали и для себя и для своих старших товарищей, коим по статусу не было положено даже вынимать из ножен клинок за пределами Колизея.

У Артема была всего одна синяя фишка, старику автомат отказался выдавать кругляшок, учителя не могли участвовать в турнире, так что его путь лежал к самой дальней от главных ворот площадке, где собиралось такое же как и он, однофишечное отребье, не имеющее ни семьи, ни друзей, готовых поделиться фишками. А за Артемом потянулась и толпа пришлых чужаков, прибывших сюда в одиночестве и уже получивших свой жетон, терять из виду своего главного соперника они не собирались. Учитель только недовольно смотрел на такой «хвост», сделать он ничего не мог и расстроенным растворился в толпе, оставив своего ученика одного, напоследок наказав набрать как минимум десять жетонов за сегодня.

В всеобщей ненависти, которую испытывали окружающие к Артему и его учителю был хоть какой-то плюс, желающих подраться с ним было много, очень много желали показать Арту где его место, задирать пришлых опасались, они не были связаны договорами, родственными связями и правилами степи, так что могли творить все что угодно практически безнаказанно, а вот проучить местного выскочку, которого его старик учитель откопал незнамо где, можно было не боясь что тот отомстит за нанесенные обиды за пределами Арены.

Пока Арт шел до нужной площадки, а их было две, в самом дальнем конце от главных ворот арены он слышал много нелестных слов от местных, усердно поливающих его проклятиями за толпу чужаков, неустанно идущих за ним. Артем только посмеивался про себя на их глупые угрозы, видать они совсем ничего не знали про его учителя и его буйный нрав, и про то, что ему и на родной — то планете некого было терять.

Самые дальние площадки — самая низкая ставка — одна фишка, чем ближе к главным воротам, тем больше надо поставить на кон, такое тут было негласное правило, но для некоторых личностей всегда можно было сделать исключение, приняв во внимание количество денег у их семей или родовитость их далеких и не очень предков. Но это всего лишь отбор, на такое можно и закрыть глаза поэтому даже Высшие нередко вмешивались в поединки, стараясь не допускать совсем откровенного смертоубийства. Каждая площадка была оборудована камерами и вездесущие парящие шары носились вокруг них, готовые в любой момент прервать поединок очередью из станеров.

Хоть Высшими и не поощрялось убийство соперника на отборочном туре, но жертвы все же были, шары не везде поспевали, со старта соревнований в главные ворота колизея втекали сотни платформ с манипуляторами, которые тихо шурша антигравом увозили раненых и мертвых, для оказания медицинской помощи и кремации. Воины должны быть погребены по всем правилам, и кому как не Высшим можно доверить это дело?

На отборе вообще было много послаблений, тебе бросил вызов парень закованный с ног до головы в броню, а сам ты голодранец, у которого даже меча нет, ты в праве отказаться, никакого урона чести тебе не будет, ну или требовать своего противника раздеться и отложить меч, поставив его в равные условия. Проиграл все свои схватки и остался без фишки в кармане, ничего страшного, всегда можно купить еще парочку, система пропустит, тут тебе не внутренний круг!

Камеры и дроны выполняли еще и другую, не менее важную, функцию, они составляли рейтинг, ну примерно так понял Артем из объяснений своего учителя, каждый боец при прохождении отборочного тура получал за синие фишки красную на которой был написан номер тысячи, в которой он будет сражаться во внутреннем круге, всего их было десять, от нуля, где собирались самые слабые по мнению Высших и до девятки — тысяча с самыми сильными бойцами, хотя. Камеры смотрели и запоминали каждого участника, чтобы потом вынести свой вердикт какого номера достоин боец.

Разделение по категориям было не окончательным, после первых боев внутри Арены цифры на жетоне могли измениться, уменьшится или увеличиться в зависимости от показанного умения. Да и деление на тысячи было совсем условным, в нулевой и первой тысяче по итогам десяти дней всегда оказывалось чуть ли не половина от всего количества бойцов, а во всех остальных тысячах по пять — шесть сотен участников, но так было только до первых боев на арене, там уже нельзя было купить жетоны не вступив в бой, и всем приходилось показывать свое реальное мастерство. И не редко все задумки Высших с этими рейтингами и тысячами летели под хвост, так как в нулевой и первой тысяче сильных бойцов было очень много, в последние столетия практически все победители турнира после отборочного тура попадали в первые две тысячи, так и ни разу не извлекая меча из ножен до внутреннего круга, что поделать, деньги, связи и возможность купить нужные ингредиенты и нанять учителя для развития таланта даже из последнего неумехи сделают хорошего бойца!

У бойцов, разношерстной толпой шагающих за Артом, было все, чтобы без проблем попасть в две первых тысячи: деньги, связи, авторитет их учителей, но у них был другой приказ, на этом турнире главной их целью был не выигрыш, а не дать выиграть Артему, так сказали им их наставники и учителя, и им пришлось идти на край света, чтобы выполнить их поручение.

При приближении к нужной площадке толпа участников почтительно расступилась перед Артемом, хотя все таки нравное уступили не ему, а толпе чужаков, ни на шаг не отстающих от Арта, видимо местные считали, что пришлые сами разберутся с выскочкой, но этого не произошло, пришлые проста ждали, ждал и Артем, ждали степняки, и именно у последних терпение кончилось первым, вызовы в круг посыпались на Артема один за одним, нужно их было только зафиксировать под камерой Высших, чтобы после первых боев соперники не разбежались, наплевав на воинскую честь, в отличии от богатеев у них была всего одна единственная фишка, и им было что терять!

Все было просто, соперники подходят под камеру, торчащую из стены арены, и говорят свою ставку, все, уговор теперь в силе и нарушать его не стоит, если конечно хочешь пройти во второй круг Турнира, ибо Высшие нарушивших договор дальше отбора не пропустят.

Первые десять боев Арт выиграл легко, благо от желающих сразиться с ним не было отбоя, даже очень легко, для победы тут с головой хватило бы и первого уровня базы холодное оружие и абордажный бой. Святая простота! По местному кодексу воину претило обманывать своего соперника, поэтому все дрались честно, на отборе показывали свой реальный уровень владения оружием, а к хитрецам, показавшим себя на отборе посредственно для того, чтобы попасть в тысячу поближе к нулю, что практически стопроцентно гарантировало победу в первом бою внутри арены, относились с презрением.

Так у него уже было одиннадцать фишек, набранных буквально за пару десятков минут, что было очень даже хорошо, стартовый капитал был собран намного быстрее, чем они с учителем рассчитывали. Сколько жетонов нужно было для прохода на второй круг он не знал, как и никто вокруг, точное количество было известно только на седьмой день со старта выдачи жетонов, после семи дней выдача прекращалась и машина подсчитывала точную цену красного жетона, в колизей могли войти только плюс — минус десять тысяч бойцов, но на шестой день над главными воротами появлялись предварительные расчеты, показывающие, к какому количеству жетонов стоит стремиться, именно тогда и разгорались самые интересные схватки. Шестой и седьмой день были самыми плодотворными как в на аукционе, так и на аренах, и там и тут бились за фишки уже всерьез, пытаясь как можно скорее добрать недостающее количество. Всего отборочный тур шел десять дней, и тем, кому не повезло собрать нужное количество фишек до седьмого дня, можно было попытаться за оставшиеся дни выбить необходимое количество. Одиннадцатый день — день начала настоящего турнира, проходившего уже на арене, где смерть соперника была частым явлением и обычным делом!

Кстати попасть на Арену можно было и не собрав нужного количества фишек, число, нужное для получения красного жетона всегда было чуть меньше, чем реальное количество выданных жетонов деленное на десять тысяч, так что каждый турнир были счастливчики, получавшие желанную красную фишку за меньшее количество синих жетонов.

Все десять первых боев Артема никто из местных так и не увидел, все пространство вокруг арены было забито пришлыми, которые не моргая смотрели на Арта, оценивая его уровень владения клинком, но ничего серьезного для победы здесь Арт не применял, да и не знал он ничего такого в фехтовании, вся стратегия, придуманная учителем строилась на силе и скорости, которых благодаря выросшему Таланту у него было много, на разучивание всех этих красивых стоек и движений, связок и приемов у них просто не было времени, старик спешил получить омоложение, ибо чувствовал что до следующего турнира уже не доживет, а Артем просто хотел как можно быстрее свалить с этой планеты, туда, поближе к звездам и нормальным людям, ему это средневековье уже приелось по самое не могу!

Конечно чужаки пытались вызвать на бой Артема, но он им просто отказывал, догадайся кто из недругов его учителя послать парочку сильных воинов инкогнито, похожих на степняков, то может он бы и был убит в первых схватках, но они этого не сделали, они предпочли появиться с пафосом и под звуки фанфар, рассказать всем цель своего прибытия и высказать все, что они думают о Артеме и его учителе.

Глупо, очень глупо!

Глава 19

До седьмого дня Арт жил как на иголках, он уже собрал семьдесят две фишки и сейчас ждал когда же Арена подсчитает и выдаст точный курс обмена синих на красную, а вместе с ним ждала и вся степь, молчаливо стоявшая вокруг колизея.

И наконец это произошло.

«Шестьдесят восемь!» — казалось, что эту цифру слышала вся степь, настолько много было динамиков, бес перебоя транслирующих одно и тоже сообщение, но Арт ошибался, рев толпы смог заглушить трансляцию, как минимум здесь собралось шестьсот восемьдесят тысяч человек, получивших жетоны и все они одновременно радовались или горевали за своих ставленников, крича громче, чем сотни динамиков. Сегодня будет праздник, хоть еще и есть три дня до конца отбора, но именно сегодня вся степь будет гулять, и неудачники, не успевшие набрать нужного количества жетонов, тоже будут праздновать, все бои теперь начнутся только завтра.

Артем, окруженный толпой пришлых, ликовал вместе со всеми, еще бы, ему удалось! А был момент когда он практически проиграл и чуть не вылетел с турнира! Когда у него было уже сорок с хвостиком жетонов он впервые проиграл сражение какому-то степняку, впервые для Арта применившему в бою силу своего таланта, талантливых бойцов Артем встречал и до этого, он чувствовал их колебания, но никто не стремился использовать свой дар в отборочном туре, это было слишком просто, да и не было здесь достойных противников, все они сейчас в первой и нулевой тысяче, что уже выстраивалась в очередь у главных ворот, ожидая начала обмена жетонов.

Степняк удивил Артема, пучок искр, вылетевший из его руки был очень неожиданным, хоть Артем и чувствовал как вибрирует Талант его соперника, но он все списал на общее усиление организма, которым и сам пользовался практически с утра до вечера, набрать фишки для него было уж очень сложно, горячие головы, согласные на поединок с ним, кончились уж очень быстро, слухи о нем распространялись еще быстрее и сразу после первой площадки с самыми низким ставками никто не желал заходить с ним в круг, поэтому ему пришлось пойти на хитрость, и ставить в десять раз больше фишек чем его соперники. Вот так он день за днем и обходил колизей по кругу, ища тех, кто соблазнится на такую низкую ставку в одну фишку и высокий выигрыш — десять, таких было мало, но Артем теперь ставил половину своих жетонов против одной синей фишки соперника и всегда находилось немного жадных бойцов, согласных принять такие условия.

Простой всплеск голой силы, направляемой только волей, лишил его половины заработанного. Пучок пламени, созданный только волей и желанием, где желание отвечает за форму материализации — за огонь, никакой опасности не нес, слишком мало в нем было энергии, да и без управляющих контуров и системы постоянной подпитки от сосуда это были не больше чем искры от костра, да обожгут, да, неприятно, но это не смертельно. Но Арт все равно завис и искры обожгли его, его противник и не ожидал такой реакции, он опешил и не стал сразу добивать Артема, скрутившегося в приступе боли, а тем временем в голове Артема будто открылась дверь, за которой хранилось множество информации, и эта информация сейчас врывалась в его мозг, принося с собой волны боли.

Его противник получил заряд станера, кинувшись добить лежащего на земле Артема, но ему все равно засчитали выигрыш, он забрал свои жетоны и удалился под восторженный рев толпы, эта площадка ему уже не подходила, здесь были слишком маленькие ставки.

Артема же оттащили к стене арены, где он и пролежал пару часов, пытаясь понять откуда у него знания о правильной методике построения атаки «Сноп искр», откуда он знает, какой управляющий контур нужен для реализации функции самонаведения и как бороться с этой атакой, подавляя ее своей собственной силой, силой своего Таланта!?

Пряди в себя он первым делом схватился за кошель с жетонами, но там все было нормально, победитель забрал только свой выигрыш, а чужаки, не отступавшие ни на шаг от Артема не дали обчистить его карманы другим участникам, ведь так было бы совсем не интересно, их прислали сюда устроить показательную порку на песке арены, и если бы их жертва не прошла отбор, то это бы очень сильно разочаровало их наставников.

Искин арены тоже не остался в стороне и понизил и так не высокий рейтинг Артема, по показаниям сканеров боец не получил никаких серьезных повреждений, но рухнул в обморок от пучка искр слабенького псиона, а что будет дальше, на арене, где практически каждый победитель сильный псионик? А вот степняк, победивший Артема, и до сих пор скрывающий свой таланта наоборот взлетел в рейтинге ракетой, он хоть и был слаб, но он был сто сорок восьмым участником турнира, применившим свои псионические силы на отборочном круге, за таким следует присматривать, урожай в этом году будет достойный!

Потеря практически половины жетонов на четвертый день с начала турнира это провал, и Артем решил сделать то, чего не очень то и хотел, он принял вызов от чужаков, хотя какие они чужаки, это он тут не местный, ну да еще Высшие! а эти ребята такие же жители Юхе как и степняки.

И его негласные спутники опешили от такого, ведь каждый раз до этого он отказывал им, они даже уже и не надеялись, но тут такой поворот, они бы все равно встретились в одном из боев на арене, а если Арт не дойдет до финала, то так даже лучше, значит туда ему и дорога, со стариком вместе! И посовещавшийся они выставили своего бойца, выбранного по неизвестным критериям, Артем, стоя за их спинами, видел даже пару драк внутри их большой толпы, видимо желающих было много.

Из толпы выпихнули вперед маленького щуплого паренька, неизвестно как затесавшегося в их нестройные и в основной массе хорошо физически развитые ряды.

— Я дал согласие только на один бой, и вы посовещавшись выставили мне это? — Паренек боялся, и не зря, Арт не чувствовал в нем ни капли Таланта.

Вожди толпы взяли еще пару минут на посовещаться.

На этот раз в круг вышел один из самопровозглашенных вождей, и это была серьезная заявка, если его силу уважала толпа не самых слабых учеников со всего континента. На вопрос от Артема, как же зовут его противника, тот лишь раздраженно сплюнул на утрамбованный землю площадки.

— Ну как хочешь, меня зовут Арт и я ставлю все! — Артем потряс перед камерой мешочком с фишками. — И требую точно такую же ставку!

На этот раз заминка у соперников была намного дольше, у его противника не хватило жетонов, да и не хотел он идти во банк, а вдруг проиграет? По толпе пошел чей-то шлем, куда и кидали фишки, благо у них их было много, в отличии от Артема пришлым в поединках не отказывали, хоть ставки там и были самыми малыми.

Бой начался стандартно, противник просто прощупывал его силы, выявляя границы его возможностей, Артем поступал также, потихоньку наращивая темп. Наконец противник решился и метнул в Арта пучок искр, долго собираемых свободной рукой за спиной, и если его предыдущий противник сделал все быстро, но мало, то это не пожалел силы, пучок вылетая из ладони правой руки превратился в настоящий поток частичек горячей плазмы, впрочем не такой уж и опасный. Артем на что-то такое и рассчитывал, да и что-то ему подсказывало что эти искры не так уж и опасны, ну получит он пару сотен крохотных ожогов, ну что? Ну прожжет его штору — одежду, но это будет совсем не заметно, в ней и так много прорех. Поэтому Артем просто прыгнул на встречу пламени, пролете через него и несильно, остановившись в последний момент, порезал своего противника, не ожидавшего такого поворота.

Все эти огненные штучки хороши только как элемент внезапности, для реальных повреждений нужно было вкладывать больше силы, или брать качеством, вплетая нити силы внутрь каркаса материализованного Таланта, знал об этом и противник Артема, и теперь не спешил хоть как-то внешне проявлять свой талан, теперь у него была схожая тактика с Артемом, он напитывал свое тело энергией, становясь все с каждым мгновением все быстрее и сильнее, и Артем не отставал от него, взвинчивая с каждым ударом клинка свое восприятие все выше и выше. Но у Артема было преимущество, капля за каплей на желтую землю падала кровь его соперника, так что один — ноль!

Для сторонних наблюдателей скорость движений сражающихся росла буквально с каждым ударом сердца и вскоре простые обыватели не могли уже ничего разглядеть в пыли, поднявшийся с земли. А вместе со зрителями за схваткой наблюдал и искин, выделив не малую часть своих ресурсов на обработку поступающего изображения.

А в кругу тем временем был полный паритет, Артем конечно был сильнее этого ученика, но тот теперь брал не силой, а умением, а в умении Артем проигрывал сильно, благо пока хватало и сил и скорости отразить все удары. Арт мог еще больше взвинтить скорость, но зачем? Противник и так уже начал выдыхаться, слишком уж долго они так кружатся в хрупком равновесии, пришлый уже успел заработать пару рубленных ран, а Артем обзавелся только десятком глубоких зазубрин на клинке, стоит признать что у чужака был очень хороший клинок, намного лучше его меча.

Остановились они только тогда, когда над их головами тревожно запищали металлические шары, предупреждая о принудительном завершении поединка. Искин внимательно следил за их боем и потерять таких перспективных кандидатов в победители до боев на арене позволить себе не мог.

Это победа, по очкам, но все же победа!

Позже Артем пожалеет о своем решении ввязаться в бой с по настоящему сильным противником, нужно было найти учителя и купить оставшиеся фишки, если не хватит, благо деньги у них сейчас были, но это он поймет только сейчас, слушая заветную цифру шестьдесят восемь, звучащую из каждого угла. Но что сделано, то сделано, и сейчас он как и все вокруг ждал начала обмена.

И наконец дождался. Из-за чуть приоткрывшихся ворот выползла мобильная платформа, коих тут сновало в последние дни множество, но на этот раз на ней не было манипуляторов — грузчиков, на этот раз на ней стоял автомат по обмену, куда и хлынула толпа бойцов, желавших поменять синее на красное, Артем же стоял в стороне, в отличии от центральных ворот, где по слухам жетоны обменивал кто-то из высших, а не железяка, тут ни о каком порядке и думать было нечего, люди давили, толкали, пинали, протискивались как могли, стараясь первыми урвать красный кружочек и в этом был определенный смысл, красную фишку, в отличии от синей нельзя было передать другому, одна фишка — один участник, никаких исключений, красный жетон именной и нет смысла его красть, в отличии от синего, которых в последнее время многим не хватало. Но Артем не спешил, он лишь издалека посмотрел на процесс обмена, не разобрав правда ничего кроме сплошной горы мельтешащих тел, и пошел к скупщикам фишек, у него как раз теперь есть пара лишних!

К моменту его возвращения к воротам порядок был уже кое-как восстановлен, и Артем пристроился в конец длинной цепочки людей, желающих произвести обмен.

— Старик это что за цифра? — Арт может и умел неплохо говорить на местном языке, но цифры не знал, да и была ли вообще письменность у народов степи? вот и пришлось обратиться за помощью к учителю, неизвестно где пропадающему последние дни, в последний раз он его видел только когда они пришли сюда, с тех пор старик исчез и вот сейчас, стоило только Арту получить свою красную фишку, неожиданно появился, сияя самодовольством как хорошо начищенный медный самовар!

— Семерка, балбес! — цифра была подкреплена подзатыльником, и тут было за что, слишком высоко забрался Артем, седьмая тысяча это намного выше середины, а он должен был оставаться в нижней части турнира, и это было плохо, очень плохо.

А толпа вокруг ликовала, чествуя своих бойцов, получавших заветные красные кругляшки и никто из толпы и не обратил на расстроенных Артема и Рон Луру, наоборот, учитель, поучающий своего ученика у всех на виду вызвал только всеобщее одобрение да смех.

Настоящий турнир только начинается!

***

Учитель то исчезает, то появляется вновь, как чертик из табакерки, и сейчас Артем бы многое отдал за то, чтобы старик исчез еще на пару дней, как раз до начала боев на арене, и не проедал ему плешь своими нравоучениями, Арт и так понимал, что серьезно оплошал и спутал все карты, показав слишком хороший уровень владения клинком, но слушать об этом целый день он уже не мог, старик начал поучать его прямо с самого утра и судя по всему останавливаться не планировал!

— Ха, ха, жалкий неумеха, выиграл первые два десятка боев и радуешься! Думал, я не увижу твою довольную рожу! Я тебя разочарую, ты сражался с такими же неумехами, возомнившими себя настоящими мечниками, а на самом деле простой беднотой, ни разу не занимавшихся у настоящего учителя, и все свои знания почерпнувшие из дырки в заборе школы или секты! Только тот, из чужаков, что — то из себя представлял, такой же богатенький мамочкин сынок, как и ты! Но он хотя бы тратил деньги на обучение, а не на это! — Старик вырвал из рук Артема сего сбрую, которую тот чистил, скоро первый бой на арене и он планировал впервые надеть ее поверх тряпки, заменяющей ему одежду, и стал ее трясти прямо перед его лицом. — Да и то, денег на учителя отвалила родня немало, да вот только единственное его желание было не постигать искусство, а вкусно жрать и служанок мять! — Учитель сплюнул на утоптанную до каменного состояния землю. — Во втором круге все будет серьёзнее, будь внимателен! И помни, что тебе лучше не проигрывать! Это не в твоих и главное не в моих интересах!

Последние три дня отборочной десятидневки были достаточно спокойными, накал первых дней уже прошел, большая часть бойцов уже щеголяло с красными фишками, и лишь жалкие сотни неудачников, не успевших собрать нужное количество синих фишек к седьмому дню продолжали сражаться на специально отведенной для них самой крайней площадке, но и там было все спокойно, там больше торговались, чем махали клинками, стараясь продать свои фишки как можно выгоднее.

— Да любой, даже самый распоследний деревенщина сражается лучше тебя! — Старик все бурчал что-то недовольное, но Арт его старался не слушать, все его речи он уже слышал по десятку раз и ничего нового в них не было.

Все люди праздновали, вся толпа, окружившая со всех сторон арену отмечала начало Турнира Десяти, люди пели, танцевали, торговали, заключали браки и договора, где, как не на турнире можно еще найти столько потенциальных клиентов?

Артем же проводил оставшиеся вечера рядом с телегой бродячего театра, который каждый день, начиная с седьмого давал представления, воплощая в жизнь давно забытые моменты истории этого мира. Впрочем тут дело было не в великолепной игре актеров, игра была отвратительная, дело было в учителе, который терпеть не мог их постановки и стоило только зазывале начать собирать народ, так он сразу же исчезал, растворяясь в толпе спешащих занять места поближе к телеге, служившей сценой.

Старика можно было понять, бродячая труппа ставила свои нехитрые спектакли только с одним сюжетом — какие прекрасные Высшие, не говоря и слова о Великих Предках, как-будто их и не существовало, а все местное население до прихода Высших были просто дикарями, жившими на деревьях и не знавших даже огня. В первой половине пьесы изо дня в день описывался тот жалкий быт, который был у людей до прихода Высших, а во второй с небес спускались Высшие (из-за большой телеги выезжала телега поменьше, просто большая тачка с впряженным в нее актером) и начинали творить чудеса, они даровали огонь, учили готовить и выращивать пищу, побеждали всех чудовищ, жрущих бедных людей, вообще геройствовали как могли, финал был всегда один — Высшие утверждали Великий Турнир Десяти, самый главный праздник. Остальное наполнение пьес же было разным по сюжету, но одинаковым по содержанию, то главная героиня красивая дикарка, актриса, играющая ее была явно не из этих краев, таких красавиц среди степняков Артем еще не видел, влюбляется в Высшего, то наоборот, Высший влюбился в дикарку. Классика, не меняющаяся ни в веках ни в разных мирах, а в конце все сводилось к одному простому посылу — Высшие тоже люди и Высшим может стать каждый из нас, главное хорошо стараться!

Артему же нравилась Мияна — главная актриса этого погорелого театра и отсутствие старого мозгоклюя, не проедавшего ему плешь с утра до вечера, так он и проводил каждый свободный вечер, спуская свое немалое по местным меркам состояние на попытки охмурить Мияну, благо развлечений во время турнира хватало, были бы только кредиты или их местные аналоги!

Старик тоже развлекался, однажды Арт совершенно случайно встретил его у галопроекторов, транслирующих сражения, проводимые, как утверждали Высшие на другом материке. А где зрелища, там и тотализатор, но в отличии от всех остальных тут принимали только кредиты.

— И сколько ты поставил на это?

— Все что было!

— Ну и дурак! Радуйся, что я скоро слиняю с этой планеты, а то бы до самой смерти тебя изводил за такой глупый проигрыш денег!

— Чего ты понимаешь! Это другой материк! Наш мир огромен и за Красным морем есть еще один материк! Там тоже живут люди! И у них тоже сейчас Турнир!

Вот только Арт немного понимал в строении Вселенной и не верил в возможность выиграть. Трансляция, которую высшие выдавали за прямую, была записью, ну не мог другой материк, расположенный на другой стороне планеты, находиться в том же часовом поясе, что и материк, ставший невольным домом для Арта. Но стоит признать синхронизация была проведена мастерски, угол наклона и высота светила на записи полностью совпадала с реальным солнцем в степи.

Миры разные, а способы отъема средств везде одинаковые!

И старик проиграл, все что у него было, что не добавило ему настроения! А Арт спустил все на актрису, так и не добившись ее благосклонности!

Они оба проиграли, но разве была хоть одна возможность выиграть?

Наконец, вечером десятого дня открылись все врата, а толпа за ними этого только и ждала уже несколько часов, и народ двинул огромной лавиной занимать места на трибунах, благо все уже давно знали, к каким воротам они приписаны и на каком ряду согласно их положению в степи им предстоит сидеть. Торжественной открытие Турнира начиналось. Фанфары пели, а люди все шли и шли, Артем же тоже спешил, всем участникам внутреннего круга нужно было собраться у главных ворот и пройти по арене торжественным маршем в составе своей тысячи.

Свою тысячу Артем нашел легко, над всеми отрядами летающие шары проецировали в воздух картинку с загогулиной, такой же, как и на его красном жетоне, да и тысячей это было назвать сложно, от силы человек четыреста, построенных командами с шаров в неровную коробку. Пока дошел до своей тысячи он уже успел встретить много своих знакомых из пришлых, но те в основном же были только в шестой и пятой тысяче, несколько он заметил и в своей седьмое, а его недавний противник — степняк, запускающий искры, стоял в первых рядах восьмой тысячи, девятая же была совсем маленькой, в ней не насчитывалось наверное и сотни человек, и среде них был его противник — чужак, тоже любящий поддать огонька!

Но это было не самым интересным, у главных ворот первыми стояла нулевая и первая тысяча, вот там были самые интересные личности, да и сами эти тысячи по количеству человек превосходили все остальные вместе взятые, там как бы не под пять тысяч бойцов собралось, и эти бойцы еще ни разу не обнажили свой клинок на этом турнире, и неизвестно что было от них ожидать! Но все станет ясно сразу после первого боя, кровь и смерть разведут всех по нужным местам.

Шары над их головами запищали и все вокруг Артема собрались, прекратив разговоры и повернулись к главным воротам, а те медленно открывались.

— Встречайте же наших участников! — Шары над их головами начали транслировать речь Высшего, стоящего на противоположном конце арены, в ложе над тринадцатыми внутренними воротами. До них и раньше долетали отрывки посредственной речи и ликование толпы, но они стояли слишком далеко, в самом конце очереди и разобрать что говорил Высший было практически невозможно.

— А теперь поприветствуем первую тысячу наших участников!

Нулевая тысяча тронулась с места и нестройными рядами пошла вперед, им предстояло сделать полный круг по арене, и выстроиться перед главной ложей, а это дело не быстрое, а если учесть, что они никуда не спешат и обязательно будут красоваться перед огромной толпой, то все может затянуться и до утра!

Очередь до седьмой тысячи дошла нескоро, может час прошел или два, Арт не считал, но наконец они ступили на белый песок арены, делая свой почетный круг. Все свое внимание Артем сосредоточил на Высшем, стоящем в ложе и вещавшим что-то про великих воинов и лучших бойцов Великой Степи, и стоило пройти полный круг и занять свое место у тринадцатых ворот, как Артем понял что его смущало в старике над их головой, наряженном в пилотский комбинезон.

Слишком точны и скупы были его движения, слишком идеальным он был, таких людей не бывает, да и не был он человеком, он был андроидом серии «Хьюго», Артем встречал пару раз описание этих машин в своих базах данных и даже рассматривал покупку такого в качестве помощника на корабле, но нужные модели были слишком дорогими, искин, установленный в них был самой дорогой частью робота, составляющей до девяноста процентов его цены! На этом же роботе явно сэкономили, ну во всяком случае на внешнем покрытии, могли бы и более человечное заказать, а вот насчет искина… Если все эти речи андроид толкал сам, без подсказок стационарной управляющей системы арены, то он был очень дорогой игрушкой, очень!

С каждым мгновеньем становилось все интереснее и интереснее!

Глава 20

Бои начались с нулевой тысячи, и это наверное было самым зрелищным событием во всем турнире, тысяча с лишним поединков, по пять пар за раз, да еще и галопроекторы, транслирующие все в небо над Ареной, чтобы все зрители могли насладиться зрелищем. Наверное не на это рассчитывали создатели турнира, самые сильные и зрелищные бои должны были пройти по их планам в самом конце, восьмая и девятая тысяча, но Высшие предполагают, а простые люди на Юхе располагают, и после выступления первой и нулевой тысячи все остальное будет смотреться ужасно скучно и бледно, в остальных тысячах не осталось достойных противников! Чего тут только не было, огонь, вода, земля, воздух! Здесь были все стихии, так или иначе подчиняющиеся Таланту бойцов. Нулевая тысяча красовалась, показывая свои самые сильные приемы, а Артем сидел на трибуне и радовался тому, что в скором времени, сразу после первого своего боя он скатится в рейтинге по самое не могу, что в принципе ему и нужно было. Но сегодня сражались только нулевая и первая, его время придет через два дня. И еще Арт радовался тому, что вред ли встретится с бойцами первой и нулевой, такой встречи он просто не переживет, слишком они сильны, очень сильны, конечно там встречаются и откровенные неумехи, купившие красную фишку и не участвовали в отборе, но таких было мало и они уже все мертвы, ну или остались калеками на всю жизнь, если Высшие смилостивились и положили раненых бойцов в медкапсулы, которых как оказалось под трибунами арены было великое множество!

Первая тысяча была пожиже, здесь конечно были талантливые бойцы и их было все еще много, но тратить силу на красивые атаки они не спешили, чаще они сходились с мечами наголо, чем плевались огненными сгустками и сбивали противников с ног резкими порывами ветра. И тут еще неизвестно было, кто опаснее первые или нулевые!

Сейчас же Высшие не вмешивались в бои, толпа хотела зрелищ и она их получала, толпа выла и аплодировала смотря как на арене перемалываются сильнейшие представители их племени, толпа смотрела как кровь сыновей степи льется на белый песок арены, и Артему было противно на это смотреть, может сейчас общество и лишалось самых своих агрессивных представителей, но так же там и гибли те, кто мог хоть как-то поменять ситуацию на Юхе, но толпу все устраивало и кто такой Артем, чтобы их судить?

Вот так, всего за один день, нулевая и первая тысяча стали сразу девятой и восьмой, лидер в очередной раз сменился. А на арене сновали платформы, увозящие покойников и мертвецов, и следующие пять пар уже проходили через главные ворота…

На второй день сражались уже вторая, третья и четвертая тысяча, тоже ничего серьезного, но иногда тот или иной боец решал покрасоваться и являл свету силу своего Таланта, особенно Арта поразил боец, вышедший на песок совсем безоружным против мечника и победил, он просто поймал клинок рукой, вырвал его и надавал тумаков сопернику огненными кулаками. Конечно были и другие, кто пытался подражать первой и нулевой тысяче, но их было очень мало, все таки это только начало списка сильных бойцов, в первых тысячах по плану Высших должны быть простые, бесталантные, воины, а не самые сильные представители степи!

На третий день через арену успели пройти все оставшиеся тысячи, благо участников в них было меньше чем в третей и четвертой вместе взятой! Лишь для девятой, которая не влезала по времени до конца светового дня, сделали исключение и они бились в свете софитов, что определенно добавило их выступлениям

Артем выиграл свой первый бой на арене легко, он просто выбил меч из рук своего противника и бил его плашмя своим мечом, заставляя того сдаться, благо практики у Арта было много, да и несколько хитрых приемов как метить в плечо, а приложить плоскостью клинка по носу, он у старика подсмотрел немало! А еще больше знал способов уклониться от них! Первый соперник оказался упертым, у него не было таланта, но он был неплох в фехтовании и Артем не раздумывая сразу же усилил свой организм энергией, увеличивая свою силу многократно, но даже так соперник не хотел сдаваться, вот и пришлось задать ему показательную порку, обучение у старика не прошло даром и теперь он знал много способов вывести соперника из себя и дать ему почувствовать свою беспомощность.

Артем не стеснялся показывать свои силы, да и нет у него никаких сил по сравнению с нулевой тысячей, выше головы не прыгнешь, бездумная машина уже знает его уровень, так что особо скрываться и не надо было, все равно с его умениями он окажется в хвосте, так зачем притворяться и ломать комедию?

Так и произошло, сразу после боев девятой тысячи Высшие собрали всех победителей на арене и все тот же андроид толкнул речь, восхваляя храбрость бойцов, стоящих на красном от крови песке, не забыл он упомянуть и павших, воздав им почести, а потом у всех завибрировали красные жетоны, сообщая об изменении номеров их тысяч, и это была последняя перетасовка, дальше номера меняться не будут, сейчас всех бойцов разделили на равные кучки, и в этих кучках они теперь и будут выяснять кто из них самый лучший. На жетонах менялись цифры, а вместе с ними и перестраивались участники, стремясь занять свои новые места на арене под шарами, проецирующими номер тысячи.

Арт скатился с седьмой сразу в четвертую, за последние дни он уже успел выучить местные цифры, и четвертая тысяча, а сейчас в ней и пятисот человек не было, его полностью устраивала! Но вместе с Артемом в четвертой оказалось слишком много чужаков, но это не такая уж и серьезная проблема, если конечно они не скрывали свой реальный уровень силы! А больше всех на этом празднике жизни и смерти радовалась нулевая и первая, они открывали турнир, а теперь они его и закроют, став после первого боя девятой и восьмой, что очень тешило их самолюбие!

***

Второй бой на арене мало чем отличался от первого, все тот же бесконечный кон веер смертей и травм, начинающийся рано утром с выступления нулевых и заканчивающийся поздно вечером с заключительными боями девятой тысячи. И это было хорошим ходом, выступления самых сильных бойцов в свете прожекторов смотрелись очень эффектно, собирая полный аншлаг, в тоже время на утренних боях не было ни такой зрелищности, ни зрителей, трибуны были практически пустыми.

Артем не участвовал во втором круге, ему повезло и в тысяче для него не нашлось пары, их было нечетное количество, и он прошел в следующий круг даже не вступив на песок арены, вообще как таковых правил кто с кем будет сражаться внутри тысячи не было, с арены выходила пятерка победителей, если им конечно везло выйти на своих ногах и заходили следующие пять пар, набирающиеся по желанию участников, степь всегда была не простым местом и многих тут связывала кровная вражда, так что поквитаться на арене хотели многие и с формированием пар не было проблем. Артема несколько сотен раз пытались вызвать, но он отказывался, так тоже можно было, конечно это урон чести, но где он и где честь каких-то степняков? Когда же совсем не было желающих идти на бой, то выбор делали Высшие, металлические шары недвусмысленно зависали над головами тех, кто должен пойти сейчас, и сопротивляться их решению было себе дороже! Вот так Арт и простоял до самого конца боев своей тысячи за главными воротами, ожидая когда же шар зависнет над ним, но такого не произошло, Высшие сегодня были на его стороне и каждый раз выбирали всех, кроме него.

Впрочем таких отказников было мало, Арт, пришлые по его голову и один степняк, не нашедший себе пары, видимо врагов у него среди местных не было. Артем с удовольствие смотрел как его противники уходят на арену парами и возвращаются по одиночке, нет ничего лучше, чем смотреть как твои враги режут друг друга! Но к примеру пришлые старались до смертоубийства среди своих не доводить, чаще всего они выходили с арены в том же составе, что и входили, но степняков это не касалось и их резали только в путь, парой показательно добивая уже сдавшегося противника, и сказать, что это нравилось местным было нельзя, и ночи не проходило, чтобы их не пытались убить рассерженные родственники, заодно вымещая свое недовольство и на Арте, как на главном виновнике этих нежданных гостей. И если Артем просто избивал незваных ночных гостей и выпроваживал их, то пришлые не церемонились и устраивали показательную резню прямо под всевидящим оком Высших, они были в своем праве и никто не мог вмешаться в казни ночных гостей.

В третий раз уже пришлось выходить, шар выбрал именно его, да и не было у этой парящей штуковины выбора, их как раз осталось двое, он и невысокий пришлый боец, добиравшийся до сих мест чуть ли ни с другого континента, учитель успел насолить кому-то даже на другом материке, и сейчас пришло время за это расплачиваться!

Противник был талантлив и наверняка не один год занимался у настоящего мастера клинка, Арт помнил его первые бои, но к чему все эти красивые стойки и эффектные связки из множества движений, когда ты проигрываешь в скорости и силе? У Артема не было времени учиться фехтованию, да и не ставил себе он такой цели, он, как и старик-учитель желал только одного — победить, а победить таких противников можно только став сильнее и быстрее их. Что они и сделали, Арт вырезал команду целого корабля ради увеличения объема сосуда, а старик, старик тоже принимал в этом участие, взяв целый катамаран на абордаж в одиночку.

Шар над головами бойцов тонко пискнул, сигнализируя о начале схватки, и на этом все и закончилось, Артем преодолел расстояние в пару десятков метров одним шагом, так сильно он разогнал свой талант, тянуть в этом деле было ему не с руки, неизвестно какие козыри были у противника в широкополых рукавах, вот Арт и поставил все на один удар. Противник еще не успел и наполовину вытащить меч, как Артем был уже рядом и одним ударом наискосок отрубил ему правую кисть, сжимающую рукоять клинка, полоснул при этом еще и сверху вниз по всему телу оппонента, оставляя длинную борозду на его доспехах, прячущихся под широкополым халатом, но Арт этого не заметил и как можно скорее отскочил от противника, мало ли что можно было от него ожидать, бойцы из нулевой могли даже самовоспламеняться, вчера так один проигравший сжег победителя, вцепившись в него мертвой хваткой и сведя весь бой в посмертную ничью, с этими талантливыми нельзя было быть ни в чем уверенными!

Потратив немногим больше времени Арт вернулся на свою стартовую точку, и стал ждать, когда его противник наконец сдастся, но увиденное заставило немного напрячься, парень и не думал истекать кровью из отрубленной руки, да и рука была на месте, только рваная рана и глубокая вмятина на правом наруче, который глубоко впился в разрубленную плоть, да такая же вмятина от удара на сплошной кирасе, что скрывалась под разрубленным халатом, остатками которого противник сейчас и пытался перебинтовать рану на руке.

Арт конечно мог быть немного и по благороднее, дать время противнику перевязать рану и проверить насколько тот хорошо владеет левой рукой, но в его планы это точно не входило, но и повторить свой рывок он уже не мог, слишком много сил растратил на рывок, поэтому он медленно подошел к парню, затягивающему жгут на руке и не особо смотрящему по сторонам, Артем его понимал, когда из твоей руки хлещет потоком кровь, наполненная под завязку энергией таланта, тут не до осмотрительности, тут бы просто выжить, но и забывать о противнике не стоило! Вот и шел он медленно, давая время прийти в себя, но тот был так занят закручиванием куска ткани с помощью ножа в ножнах на предплечье, что Арту стало даже на секунду стыдно, и чтобы хоть как-то реабилитировал себя в своих же глазах он как можно невиннее поинтересовался:

— Вам помочь?

Сказать, что парень был удивлен такой любезности, это ничего не сказать, а еще больше он удивился мечу, прилетевшему плашмя прямо по его лицу, его взгляд потерял хоть какую-то осмысленность, но сил пробормотать «Сдаюсь» у него хватило!

Зрители недовольно взревели, они уже привыкли к другим концовкам и каждая схватка, где выживали оба бойца, вызывала у них недовольство.

Его противника увезла платформа, а вечером тот уже сидел совершенно целый через два ряда от Артема на трибунах, Высшие заботились о своем стаде и не резали слишком молодых бычков. Но Арт и не обратил на него внимания, он как завороженный смотрел на выступления последних тысяч, кроме того, что это было безумно красиво, у него были еще и практические цели, нет нет в голове да всплывали названия того или иного приема, что применил боец на арене, то огненная стрела, то воздушные лезвия, и наконец самая редкая — водяная плеть. Но огня было больше всего, человек издревле любит огонь и боится его, огонь его греет, огонь защищает и огонь убивает, а так, как делали это бойцы на арене, нельзя пожелать даже самому заклятому врагу Он мог поклясться что никогда в своей жизни не видел такого, но знания о псионических атаках, а именно такое название всем этим «стихийным» проявлениям давало его подсознание.

Чем ближе финал, тем меньше их становилась, Да и чем больше боев, тем больше ранений получали участники, конечно высшие латали их, увозя раненых сразу после боя, но на восстановление особо не тратились, не умрет от кровопотери и отрубленные конечности останутся с ними и ладно, но такие повреждения имеют свойства накапливаться, как и усталость, так что после четвертого боя на арене, а Арт в нем опять не участвовал, шар облетел его по дуге и оставил одного за воротами, Высшие объявили о перерыве на одни сутки, всем нужно было отдохнуть, а Артему еще и найти учителя, к нему появилось пару вопросов!

***

Пятый бой тоже не отличался чем-либо особенным, его противнику не помог целый день отдыха, слишком много ран он получил за последнее время, так что был не в форме, да и Талантом его Вселенная обделила, что не скажешь об удачи, ведь он как-то добрался сначала до арены, а теперь и до тридцатки самых сильных бойцов четвертой тысячи, если бы он был в первой или второй, то непременно бы выиграл турнир, но не судьба! Арт даже в начале хотел сразиться с ним на равных, без использования Таланта, но поняв, что проигрывает, и заработав пару глубоких порезов, сразу же закончил эту бесполезную игру, его главный козырь это сила и скорость, а не приемы и связки!

На следующий день, еще до начала боев их тысяча лишилась сразу двоих, ночью исчез один из пришлых, и этому никто и не удивился, да еще один степняк отказался дальше продолжать, слишком сильно ему досталось в предыдущих схватках. Теперь их осталась пятнадцать в тысяче, Арт, восемь пришедших по его душу чужаков и шесть степняков.

В этот раз повезло одному из неформальных лидеров чужаков, он остался за главными воротами, так как пары ему не нашлось, а Артема поставили против степняка, так что бой был достаточно легкий, Арт разогнал свой Талант еще до стартового сигнала и ускорился на всю, сбивая с ног противника всей своей массой, которая кстати была раза в полтора больше чем у оппонента, после оставалось только приставить острие клинка к его шее и все, победа!

Теперь их осталось восемь, да и в остальных тысячах количество бойцов колебалось в районе десяти-двенадцати, можно было сказать что это уже финал, в среднем еще три — четыре боя и все, турнир окончен!

Изменился и сам порядок проведения боев, если раньше на арене всегда сражались пять пар бойцов, то теперь только одна, да и сейчас противники не просто выходили на арену и дрались, теперь их приглашали поименно, представляли публике, рассказывая кто они и откуда, вспоминали их предков и прошлых победителей турнира, состоявших с ними в родстве. Вместе с бойцами на арену выходили и их тренера, которые тоже удостаивались свой минуты славы, перечислять их заслуги, прошлые победы и прочие достижения как их самих так и их учеников. Именно в этот момент и появился Рон Луру, пропадавший все это время неизвестно где, старки был уж очень охоч до дешевой славы. И в их тысячи старик оказался самым титулованным тренером, чужаки были сами по себе, а их было большинство, у степняков тоже не было тренеров, так что Высший, стоя на трибуне, вещал только о нем, остальные же удостоились только кратких перечислений имен и названий школ искусств.

В седьмом по счету бою с Артемом случились первые крупные неприятности, если можно было считать пробитое левое легкое и чуть не разрезанное сердце за неприятность, благо сбруя под шторой, служившей ему одеждой, отклонила клинок противника в сторону, и тот всего лишь пробил насквозь его грудную клетку. Не один Артем мог стать на короткое время очень быстрым, всегда найдется рыбка и покрупнее и побыстрее! И эта рыбка была не местной, ну еще и немного тщеславной, ведь вместо того чтобы добить Артема, чужак поднял вверх свой клинок и наслаждался ревом толпы, сотни тысяч людей кричали только для него, слишком многим семьям Арт и его учитель принесли боль и поражение на этом турнире, слишком многие хотели мести, и им сейчас было плевать на то, что месть свершил чужак, убивший до этого не один десяток сынов степи!

Тут то его и подловил Артем, неожиданно вернувшийся из мертвых и снесший голову стоявшему к нему спиной противнику, да все произошло так неожиданно, что даже трибуны не успели ничего понять и теперь восхваляли уже другого победителя, но до зрителей быстро дошло и они все замолчали, пораженные случившимся.

Если бы Высшие могли перевести Артема в другую тысячу, то после такого финта они бы обязательно это сделали, все видели как острие меча вышло из его спины, все уже списали его, а тот вдруг вернулся с того света и как ни в чем не бывало снес голову своему противнику, конечно бойцы из девятой тысячи могли и не такое, но вот в восьмой Артему было бы самое место! От госпитализации Арт отказался, как настойчиво медицинская платформа не пищала и не плелась за ним, он не обращал на нее внимания, раны уже закрылись и не кровоточили, импланты делали свое дело и к утру он уже будет как новенький.

На следующее утро их осталось уже двое в тысяче, еще двое пришлых неожиданно умерли, не пережив прекрасный ужин, приготовленный в одной из стихийных забегаловок вокруг арены, Артема не стали травить, считая что тот и ночь не проживет, слишком плохо он выглядел уходя с арены, да и бессмысленное это было дело, с момента появления чужаков, пришедших по его голову, кто только не пытался отравить его, подсыпая самые разнообразные яды в его еду и питье, но тот только нахваливал стряпню и просил добавки, этого чужака ничего не брало!

Неожиданная смерть соперников дала Артему еще один свободный день для отдыха и восстановления, а потом и еще один, не во всех тысячах финалисты определились сразу, в некоторых было еще много народу и далеко до финала, так что финал отодвинулся еще на целый день, в этот же день было и вручение наград бойцам, попавшим в самую первую сотню, им вручались разные безделушки от Высших, клинки, комбинезоны, кредиты, если бойцы не доживали до этого момента или погибали на арене, то Высшие одаривали их родственников и учителей, не забывая никого. Награждение вошедших в первую десятку должно было состояться сразу же после финала.

Артем все свободное время потратил на просмотр боев остальных участников и на восстановление целостности своего организма, он ел, ел и еще раз ел все время, для разносчиков еды он стал наверное самым ценным клиентом всего Турнира, да еще и оплачивал все кредитами, о чем еще может мечтать честный торговец?

Пару раз среди награждаемых Арт видел и своего будущего финального противника, оказывается тот степняк, которого не хотел никто вызывать из его тысячи, и сам был наставником, и как минимум двое его учеников смогли попасть в первую сотню, один даже выжил и получил денежное вознаграждение от Высших! Серьезный противник, нечего сказать! Но Рон Луру отзывался о нем пренебрежительно, по его словам он знал его учителя и ничему серьезному тот научить его не мог, так что победа была у них в кармане!

Наступил день финала и Арт проиграл, слишком силен оказался степняк, он просто играл с ним весь бой, гоняя Артема по арене как маленького ребенка, он был сильнее, он был быстрее и никакой Талант не мог помочь Арту победить. Если бы его противник захотел выиграть, то сделал бы это за первые пару секунд, но тот только гонял Артема по арене, придавая ему ускорения ударами мечом плашмя! Его противник был лучше во всем, начиная с фехтования и заканчивая объемом сосуда Таланта, Арт занял всего лишь второе место и легкий путь в небеса для него теперь был закрыт, но сейчас он боялся не остаться на планете до скончания веков, а Рон Лура, стоящего в толпе тренеров и учителей, и нервно сжимающего рукоять меча. Своим проигрышем он лишил старика возможности прожить еще как минимум тридцать лет, и ничего хорошего Арта не ждало, в глазах своего горячо нелюбимого учителя он видел только одно — свою скоропостижную смерть. единственная надежда — воспользоваться моментом и ускользнуть сразу после награждения, бежать куда-нибудь на север, старик не любит холода и точно не сунется туда! Арт уже даже приметил как все это можно провернуть побыстрее и половчее, и пропустил начало церемонии награждения победителей, вспоминая через какие ворота можно оторваться от учителя и как лучше затеряться в стихийном городке, возникшим вокруг арены на время турнира, он и не заметил, как десятку финалистов пригласили в центр арены.

На быстро собранный помост взошел один из Высших, судивших сегодняшний финал, да, сегодня у каждого боя был свой судья, такой же древний андроид как и тот, что вещал из ложи:

— Примите мои поздравления, победители и участники ежегодного Турнира Десяти! Вы все храбро сражались, но вступить в наши ряды сможет только один победитель из каждой тысячи и эти счастливчики стоят сейчас прямо перед вами!

Толпа зрителей восторженно загомонила, так много людей на трибунах не было с самого открытия турнира.

Платформа медленно подплыла к ложе и андроид взобравшись на не медленно спустился на песок арены.

— Многие из участников показали себя достойными бойцами, которых не стыдно назвать Высшими, но есть и еще более достойное занятие, что может быть лучше для бойца, как ни признание его таланта и присвоение ему звание Учителя? Ведь если все станут Высшими, то кто тогда будет обучать молодое поколение? Посовещавшись мы решили присвоить звание Учителя победителю четвертой тысячи, Алир — Наи, поздравляем тебя с этим высоким статусом! Теперь на тебе лежит великая ответственность по воспитанию новых чемпионов!

Алир такому повороту событий точно рад не был, лицо его исказила недовольная гримаса, а вот Арт радовался как мог, удача сегодня была на его стороне! Тем временем Высший все продолжал говорить:

— Его место займет Арт'ём, ученик знаменитого на весь континент Уаку — Наи Рон Луру, не раз приводившего своих подопечных к победе в турнире!

Старик, неожиданно оказавшийся за спиной Артема придал ему ускорения пинком, выталкивая вперед, к десятке финалистов.

— А сейчас поаплодируем победителям перед тем как они вступят на дорогу возвышения и станут на одну ступеньку вместе с нами! — Стоит ли говорить, что аплодировали все до отказа забитые трибуны? — Пройдемте же за мной! — Андроид повел десять счастливчиков к тринадцатым воротам, медленно открывающимся под восторженные крики толпы и не менее торжественную музыку. — На этом Турнир Десяти объявляется закрытым!

Трибуны ликовали, бесновались и завидовали счастливчикам, получившим путевку в новую и хорошую, как им рассказывали, жизнь.

Но все было не так уж и радостно, стоило створкам ворот закрыться за спинами победителей, как каждый из них схватил по заряду из станера, андроид даже не почувствовал ничего, у него не было нервной системы и станер не мог ему навредить.

— Загружайте! — Такой была его безмолвная команда, переданная по внутренним каналам связи главному искину базы.

Эпилог

— Уаку — Наи Рон Луру Арт'ём — прохрипел неживым голосом динамик под потолком. Старик, как и остальные представители бойцов, победивших в турнире, давно ожидали когда их вызовут на прием к самому главному Высшему. Находились они под трибунами арены, в огромных помещениях которой было скрыто множество самых разнообразных чудес. С ними же сидел и новоиспеченный Учитель, еще не знающий, что сегодня ему предложат в качестве компенсации за такой нелепый проигрыш.

За толстой металлической дверью его ждал тот самый Высший, что был главным распорядителем на турнире, и еще пара человек, сидящих за столом, и сразу было видно, кто здесь главный, старику сразу же предложили сесть за стол, а распорядитель любезно пододвинул ему стул. Всех этих Высших старик уже не раз видел, когда он только стал Учителем, то они встречали его сразу же после турнира в точно таком же кабинете, только это было далеко на севере, а теперь вот все те же лица, не состарившиеся ни на год, предлагают сесть с ними за один стол.

— Как вы оцениваете вашего ученика? Достоин ли он звания победителя турнира?

— Нет, — старик говорил правду, — Он слишком слаб в мастерстве владения клинком, хоть и его Талант велик! Мне бы еще пару лет, я бы сделал из него настоящего воина!

— Но у вас не было пары лет, не так ли?

Старик кивнул, соглашаясь, а Высший продолжил:

— У вас просто не хватило бы времени на обучение, годы не щадят никого, и неизвестно, дожили бы вы до следующего турнира, вот мы и пошли вам на уступки, сделав учителем достаточно посредственного бойца! И вам придется отработать наш аванс, вы возьмете в ученики Алира-Наи и сделаете его достойным звания Учителя!

Старик вновь кивнул, за омоложение он был готов отдать многое, и новый ученик, которого наверняка придется переучивать всему заново, это достаточно малая цена!

Тем временем в разговор включился второй Высший, молчавший до этого:

— Вы же знаете, что сейчас вы самый успешный Учитель за последние сто лет, никто кроме вас не смог самостоятельно подготовить трех учеников, победивших в турнире, школы сейчас рассматривать мы не будем. Вот поэтому мы и пошли на такие уступки, жаль терять такого талантливого Учителя из-за банальной старости!

Старик радостно закивал.

— Когда вы готовы приступить к процедуре омоложения?

— Прямо сейчас!

— Это хорошее решение, не будем терять время, омоложение может и затянуться на пару больших циклов, так что поспешим!

— Пойдемте со мной. — молчавший до этого распорядитель повел старика через лабиринт коридоров.

А тем временем в степь пришел сезон дождей, смывающий тугими струями все грязь и мусор, что оставили после себя зрители на трибунах арены.

Крупные капли колотили по обшивке атмосферного модуля, медленно поднимающегося на орбиту, но Арт этого уже не слышал, он так же как и сотни других счастливчиков, ставших Высшими по факту своей смерти или победы, лежал в капсуле анабиозного сна.


Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Интерлюдия
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Интерлюдия
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Глава 17
  • Глава 18
  • Глава 19
  • Глава 20
  • Эпилог



  • MyBook - читай и слушай по одной подписке