КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы  

Небесный Трон 3 (fb2)


Настройки текста:



Юрий Лайтгер Небесный Трон 3

Глава 1. Путешествие на летающем корабле.


Летающий корабль, который члены экипажа ласково называли «Тучик», уже сутки как покинул Ривеертун. Двигаясь с невероятной для жителей Алькеи скоростью, теперь он приближался к восточной границе империи.

Стоя у края палубы, Кай смотрел вниз на белоснежное полотно облаков. Как высоко они поднялись?.. Поскольку некогда он жил на технологически развитой Земле, ему было проще принять существование летающих кораблей, чем большинству других пассажиров. Наверное, оттого и на палубу их поднималось не так много. Ведь, даже достигнув ступени Заклинателя, воин вряд ли бы смог что-то сделать при падении с подобной высоты. Вот и побаивались жители империи покидать каюты.

Кстати, о каютах. «Тучик» отнюдь не являлся пассажирским кораблём и для перевозки людей практически не годился. Начать хотя бы с того, что жилых кают здесь практически не было. Пятьсот человек (не учитывая членов клана) расселили по просторным отсекам, явно не предназначенным для проживания. Повезло хоть, что членов семьи Вейтил не разделили, а всех вместе отправили в подобное помещение.

Тут не предусматривалось ни кроватей, ни какой бы то ни было другой мебели. Здесь даже окна отсутствовали, а единственным источником света являлся тусклый артефакт. И если те, кто закалил свой разум или хотя бы тело, еще могли относительно без проблем находиться в подобном помещении неделями, то для обычных смертных это оказалось испытанием. Особенно это касалось детей. А уж когда стало известно, что санузлов на корабле всего два, то переполох случился немаленький. Хорошо хоть, тех, кто не достиг, как минимум, Закалки Мышц, на судне было немного. Всё-таки после полного завершения закалки тела воинам практически не требовалось мыться и справлять нужду. Энергия без остатка растворяла любую еду в желудке и сама очищала кожу. Соответственно, и одежда пачкалась меньше.

Повернув голову, Кай увидел вдали три тёмные точки. Другие летающие корабли, идущие тем же курсом, но на расстоянии многих километров друг от друга. Даже имея модернизированное зрение, парню всё равно не удавалось нормально разглядеть хотя бы ближайшее судно.

– Интересно, а как они связываются? – пробормотал Кай. – И связываются ли вообще?

Продолжая любоваться красотами мира с высоты, юноша совершенно спокойно стоял на палубе, совсем не ощущая пониженного атмосферного давления или яростных порывов ветра. А причиной подобного комфорта был огромный барьер, который сферой развернулся вокруг «Тучика». Генерировался он специальным системным предметом Золотого ранга, основанным на законах Ветра.

Что же касалось самого полёта, то тут всё зависело от трёх Небесных Ядер – также артефактов Золотого ранга, но в разы более ценных, чем первый, потому что в них содержались символьные техники, использующие законы Пространства!

О них, как и обо всём остальном, Кай узнал из изложенной пассажирам инструкции. Хотя зачем потребовалось сообщать о самих артефактах, для парня так и осталось загадкой. Но в любом случае он впервые узнал о подобных законах, которые, вероятно, немыслимо сложны, раз среди экипажа ими владел лишь глава экспедиции и, по совместительству, официальный посол Клана Громового Змея – Элементалист начальной стадии.

– Небо красиво, не так ли? – внезапно спросил кто-то.

Кай вздрогнул от неожиданности и резко обернулся. Рядом стоял короткостриженый мужчина, выглядящий лет на пятьдесят. От него не исходило никакой ауры – значит, обычный смертный. Это объясняло, почему Кай не смог ощутить его. Но всё ещё оставалось секретом, почему даже улучшенный слух парня не уловил шагов незнакомца.

«Он не из Алькеи. Обычный член клана?» – вновь удивился юноша, обратив внимание на тёмно-синюю мантию собеседника, на которой красовалась вышивка рассыпающего молнии могучего змея.

– Ага, – ответил Кай.

– Посмотри вперёд, – незнакомец кивнул на восток, куда направлялся «Тучик».

Пожав плечами, Кай выполнил просьбу. Взглянув вдаль, он увидел огромные тёмные тучи. Однако с каждой секундой, по мере приближения корабля, становилось понятнее, что никакие это не облака. Впереди возвышался титанический горный хребет, простирающийся с севера на юг и уходящий далеко за горизонт. Но поражала не только его протяжённость, но и высота. Было заметно, что даже их корабль летит ниже этих горных вершин, отливающих голубым блеском.

– Это Лазурный Хребет. Именно он отделяет вашу страну от остального мира. Без помощи Элементалистов даже подобным кораблям не удастся преодолеть эти горы. А облетать их слишком дорого. И, честно говоря, если бы не Цзян Дао, то вряд ли бы хоть какие-то кланы решились отправиться в эти места в ближайшие несколько тысячелетий.

– Цзян Дао? – спросил Кай.

– Тот человек, который напал на вашу страну.

«Один? Или он это образно? – удивился парень, стараясь скрыть свое изумление. – Но в день массового убийства в замке никто не видел кораблей. Значит, всё-таки один… Какой же мощью должен обладать этот Цзян Дао? Насколько же сильны Элементалисты?»

– Почему вы мне всё это рассказываете?

– Не знаю. Просто захотелось поговорить. А людей тут немного, – медленно и спокойно произнёс мужчина. – Ладно, кажется, мне пора.

Сцепив ладони за спиной, незнакомец медленно прошёл ко входу во внутренние помещения корабля. И сколько бы Кай ни старался, услышать шагов мужчины ему так и не удалось.

– Да кто это такой? – пробормотал юноша, глядя в спину старика.

Однако его вопрос всё-таки услышал проходящий мимо член экипажа, Заклинатель начальной стадии.

– Ты не понял, с кем сейчас говорил? – спросил он.

Кай повернулся к воину и помотал головой.

– Ох, ну ты и даёшь! Только что ты общался с господином послом из клана!

– Что? – растерялся Кай. – Но…

– Аура? – усмехаясь, перебил его мужчина. – Это же Элементалист! А они все умеют скрывать свою силу. Или ты действительно думал, что смертного взяли бы в экипаж?.. – вдруг человек повернул голову, словно что-то привлекло его внимание. – Так-с, кажется, идут на сближение. Теперь лучше уйти внутрь, скоро здесь будет опасно.

После этого мужчина поспешно ушёл. Поглядев туда, куда он смотрел, Кай увидел, как к ним очень быстро и пугающе приближается второй корабль Клана Громового Змея. Но, прежде чем два корабля столкнулись, второй замедлил свой ход и пошел вровень с «Тучиком». Кай ощутил, как некая могущественная сила разлилась повсюду, окутав оба судна. В следующий момент корабли знатно тряхнуло, после чего они начали резкий подъем.

– Чёрт! – выругался Кай, энергетическим зрением замечая, как истончается воздушный барьер, а по палубе начинает гулять ветер.

Парень тут же поспешил укрыться внутри корабля. Кажется, они начинают преодолевать Лазурный Хребет.


***

Узнав, что полёт до места назначения продлится более четырёх месяцев, Кай решил потратить это время с пользой. Не так давно он прорвался на новую ступень, а также усвоил уйму новых законов. Сейчас ему требовалось закрепить все накопленное им понимание пути боевых искусств, дабы в будущем оно стало прочным фундаментом для его дальнейшего роста. Таким образом, юноша погрузился в глубокую медитацию в своём мире души.

За это время он также узнал, почему важно открыть именно все акупунктурные точки. Всё-таки рано или поздно Кай пройдёт Закалку Спинного Мозга и Закалку Головного Мозга, после чего настанет черёд закалять его душу – как только он отыщет нужный духовный фрукт.

Как рассказал Рун’Тан, количество развязанных узлов души и открытых акупунктурных точек напрямую влияет на качество прорыва, как и на возможность дальнейшего прогресса. Например, наименьшим количеством точек, чтобы прорываться на уровень их Открытия, является двести семьдесят, чему соответствует сорок пять узлов души. Подобный прорыв – наихудший из возможных, если не учитывать вариант, когда человек вообще не справится и откроет ещё меньше, что повлечет за собой вечную блокировку этих точек и узлов, а значит, и остановку развития. То есть у практикующих боевые искусства есть только одна попытка, в результате которой они либо прорвутся, либо навсегда останутся на ступени Закалки Разума.

Так вот. Открыв лишь двести семьдесят точек, воин создаст для себя минимальный фундамент и получит минимально возможные прибавки. Кроме того, данного количества точек хватит максимум лишь для того, чтобы достичь последнего уровня Закалки Души, дальше дорога окажется закрыта. Но если количество открытых точек достигнет трёхсот, то усиление воина окажется значительнее, а его потолком станет конечная стадия Заклинателя. Что же касается пика этой ступени, то нужно открыть на тридцать точек больше. Из этого получается, что Майо Дзю и император Сигурд на самом деле знали, что точек больше, чем триста, но не распространяли эту информацию. И последнее – открытие всех трёхсот шестидесяти точек даст максимальную прибавку к параметрам, и воин не будет ограничен в пределе роста (это без учёта других факторов). По сути, тем же Элементалистом можно стать только в таком случае.

Однако имелась и другая проблема помимо дезинформации об истинном количестве точек, и заключалась она в сложности процесса.

Во-первых, требовалась техника медитации (без неё нет пути к ступени Заклинателя), которая и указывает, как проводить открытие акупунктурных точек и развязывание узлов.

Во-вторых, нужно иметь очень большой источник энергии. И тут даже одного духовного фрукта, хоть и Золотого ранга, точно не хватит.

В-третьих, важна безопасность. Если кто-то помешает человеку во время прорыва, то его ожидает крах.

И, в-четвёртых, точки нужно не только открывать одну за другой, но и поддерживать их в активном состоянии до завершения прорыва, что подразумевает возрастание сложности с каждой новой точкой.

А ещё на сам прорыв время ограничено, и по его истечении сколько ты точек открыл, столько у тебя и будет.

В итоге получается, что прорыв на уровень Открытия Акупунктурных Точек является одновременно очень важным качественным переходом, от которого зависят будущие достижения практикующего боевые искусства, и в то же время данный уровень является крайне серьёзным испытанием для воина.

И, исходя из всего вышесказанного, Каю потребуется тщательнейшим образом подготовиться к своему будущему прорыву. А в том, что он вылечит повреждённые узлы души, юноша совсем не сомневался…


Глава 2. Низинные земли. Намеш.


«Тучик», как и другие корабли, продолжал своё путешествие над разными землями. Пересекающие небеса суда пролетали над морями, обширными лесами и даже над одной пустыней. Хватало и стран на их пути. Но, так или иначе, уже через восемнадцать недель и три дня после вылета из Ривеертуна они достигли места своего назначения.

Поднявшись на палубу вместе с другими пассажирами, Кай наблюдал, как «Тучик» снижается, приближаясь к огромному городу. По размерам он не то что не уступал, а в пару раз превышал столицу Алькеи. Недалеко от центра возвышалось несколько десятков огромных строений, к которым уже пришвартовались двадцать пять других летающих кораблей. Это был небесный порт, и именно к нему направлялись суда, везущие сейчас пассажиров из одной очень далёкой и мало кому известной империи.

– Ну вот и прибыли. Теперь мы в Низинных землях, а это город нашего клана, Намеш, – объявила женщина, отвечающая за пассажиров.

– А где два других корабля? – спросила Лилия, стоящая неподалёку.

– У Клана Пламенной Саламандры есть собственный город, куда они и полетели.

Минут двадцать выбравшиеся на палубу пассажиры наблюдали, как точно и аккуратно огромный корабль швартуется к специальной башне, которая вместе с другими образовывала единую систему. Опустив трап, экипаж готовился к высадке.

– Кстати, скоро снимут воздушный барьер, так что лучше приготовьтесь, – посоветовала женщина-куратор.

– Приготовиться к чему? Мы же вроде не так высок… – задающий вопрос парень прервался.

Раздался странный звук, словно лопнул большой мыльный пузырь. Как только перестал действовать артефакт, создающий миниатюрную атмосферу в пределах корабля, извне тут же хлынула она. Энергия.

Силы было так много, что многим не готовым к этому жителям Алькеи стало трудно дышать. Даже Кая это коснулось. У парня на несколько секунд перехватило дыхание.

Это место… Низинные земли полнились энергией. Сила здесь была как минимум в пятнадцать раз плотнее, чем в их империи, и к такому они точно не могли подготовиться. Даже в энергетическом спектре – если Кай раньше видел всё как сквозь реденький фиолетовый туман, то сейчас его будто погрузили под воду.

– Что происходит? – обеспокоенно спросила Улия, непонимающе осматривая всех остальных, пока члены экипажа, родившиеся в таких условиях, посмеивались над ними.

Начав понемногу привыкать, Кай бросил взгляд на сестру.

«Ну да, она же, как и другие обычные смертные, с энергией дела не имела, так что для Улии местная плотность праны вообще неощутима, – подумал он. – Хуже всех, наверное, тем, кто уже на ступени Закалки Души. Хотя… Да. Лилию, с её-то чувствительностью, вон тоже в три погибели скрутило».

Успокоив сестру и объяснив ей, что это лишь временная реакция на непривычную среду, Кай вместе с ней направился к трапу. Одновременно он старался освоиться в подобной атмосфере.

«Такое чувство, будто меня облепило со всех сторон чем-то липким. Из-за настолько плотной энергии мне самому труднее выводить Ки из тела. Думаю, что если в Алькее я мог отправить в полёт энергию меча максимум метров на двести пятьдесят, то здесь смогу от силы на сорок. Однако все остальные тоже ослабли. Да и действительно ли мы стали слабее? Просто мы в своей империи привыкли к подобным дистанциям и мощи техник, – стал рассуждать Кай. – Но вот если подумать о плюсах… Это же насколько проще в Низинных землях развиваться? По факту, просто вдыхая местный воздух, можно обходиться без крохотных и малых кристаллов энергии. Люди здесь – и монстры тоже – должны достигать новых ступеней куда быстрее. А ещё уверен, что подобный уровень энергии должен качественно влиять на возникающие тут редкие растения, а также на таланты людей. Теперь-то понятно, почему их боевые искусства столь сильно развиты…»

Пройдя по трапу, Кай подождал Вейтил, которые долго не задержались. Отыскав взглядом Лилию, рядом с которой шёл Стефан, парень удивился. Слуга блондинки уже находился на уровне Закалки Спинного Мозга, коего достиг по пути сюда. Хоть и обделённый должным талантом и ресурсами, Стефан действительно трудился за троих, буквально истязая себя, чтобы не остаться далеко позади своей госпожи.

После того как все пассажиры покинули «Тучик» и второй корабль, их встретил и повёл за собой приветливый мужчина, один из работников клана. Он провёл людей к лифту, действующему на основе массивов, а когда почти тысяча человек попала в город, их встретили ещё несколько представителей клана. Всё обо всех уже заранее сообщили, так что семьями, которые собирались стать вассалами, занялись отдельно, а кандидатами на вступление в клан – отдельно.

Каю передали информацию, где ему переночевать сегодня, а также сообщили, что он должен завтра до рассвета прибыть в центр города. А пока он свободен, он решил пойти вместе с Вейтил, чтобы узнать, где тех устроят. Всё же именно с ними пока предстоит находиться Улии.

В итоге только через три часа их путь закончился – в южной части города. Там в отдельных домах временно расположили три сотни человек, пока с Гомером и другими старшими членами рода общался очередной представитель Клана Громового Змея. Как итог – Вейтил (не все, а только старшие) быстро подписали особый клятвенный контракт на вассалитет клану. В ближайшее время их должны переселить к краю Намеша, неподалёку от специальных зон для выращивания редких трав. Там Вейтил обеспечат всеми удобствами и, конечно же, работой.

Пока шли переговоры, Кай, Улия, Лилия и Стефан решили прогуляться по городу.

Помимо того, что Намеш выглядел дорого и красиво, поражало и местное население, среди которого было сложно отыскать хотя бы несколько обычных смертных. А уж про то, что Заклинатели встречались буквально на каждом углу, и говорить не стоило. Да и к тому же складывалось впечатление, что местные мастера гораздо дальше продвинулись, чем их коллеги в Алькее. В целом всё здесь буквально кричало о том, насколько сильно развиты местные боевые искусства…

Наткнувшись на торговую улицу, Кай и остальные не могли пройти мимо. А уже через несколько минут взгляды друзей (кроме Улии) скользили по витринам. Пиковые предметы Серебряного ранга продавались здесь на каждом шагу, в огромном разнообразии. Вершиной же являлись вещи Золотого ранга низкого качества, которые изредка, но всё же попадались на глаза.

Вот только имперские деньги здесь никто не принимал, а о местной валюте они ничего не знали. Поэтому их группа решила зайти в алхимическую лавку, чтобы узнать о монетах.

Зазвенел колокольчик у входа. Услышав его звон, возвестивший о приходе посетителей, улыбающийся продавец обернулся, но, профессиональным взглядом окинув дешёвую одежду покупателей, поумерил свой пыл. Его улыбка приугасла, а взгляд стал чуточку жёстче.

– Вам чем-нибудь помочь? – относительно вежливо произнёс он стандартную фразу.

– Подскажите, пожалуйста, – первой заговорила Лилия. – Мы не так давно в городе, но хотели бы узнать о местных деньгах. Что это за закалённое серебро и закалённое золото, о которых говорится в ценниках?

Продавец поморщился, но всё же ответил:

– Вот, – появилось у него в руке две небольших монетки из Пространственного кольца. На вид – обычное серебро и золото, но всё же чем-то они отличались. – Это они. Эти монеты содержат в себе энергию, а также туда внедрён особый закон мастера, который их создал. Одна золотая обычно стоит тысячу серебряных.

– А это ведь тоже закалённое золото? – удивляя всех и заставляя продавца наконец улыбнуться, Кай показал схожую монетку.

– Верно! – радостно кивнул мужчина. Значит, у посетителей деньги всё же есть.

Услышав ответ, Кай удивлённо посмотрел сначала на свою монету, а затем перевёл взгляд на старое потёртое кольцо.

«Старик Джонго, выходит, ты именно из этих мест? – осознал парень. Ведь показанную монету он взял как раз таки из того сундучка, что оставил в своей лаборатории лекарь. – И как же тебя занесло в Кальтию?..»

– Итак, вы будете что-то покупать? – спросил продавец.

– Братан, откуда у тебя здешние деньги? – ошарашенно спросил Стефан.

– Да так, долгая история. Можно сказать, повезло найти когда-то… – отмахнулся Кай, а затем осмотрел ассортимент лавки, который оказался действительно внушительным. – Подскажите, а какие у вас есть пилюли или зелья для восстановления энергии?

– О, у нас таких много! Вот, есть зелья энергии, подходящие воинам Закалки Разума, – счастливый продавец указал на высококачественное зелье Серебряного ранга.

– А помощнее есть? – Кай изогнул бровь.

– Эм… ну, если вы уверены в своём уровне контроля энергии, то могу предложить пиковые пилюли Серебряного ранга, которые обычно используют воины Закалки Души.

– И это всё?

Посмотрев на Кая как на дурачка, продавец тем не менее продолжал сохранять маску дружелюбия.

– Ну, самые лучшие пилюли низкого качества Золотого ранга используются только Заклинателями. Если кто-то слабее этой ступени попробует поглотить их, то его будет ждать инвалидность или даже смерть.

– Прекрасно, – улыбнулся Кай. – И сколько такие стоят?

У мужчины вдруг начал дёргаться глаз.

– Пилюля Врат Источника стоит один золотой, – холодно произнёс продавец. Он не мог понять: его что, разыгрывают?

– Тогда мне десять! – Кай положил монеты на прилавок.

Он уже приобрел опыт поглощения духовного фрукта подобного уровня, с которым его тело и контроль над энергией смогли справиться. А с учётом того, что Кай мог видеть количество энергии в пилюлях, то разница между ними и тем духовным фруктом была небольшая. Но покупал он эту алхимию не для будущих прорывов, а чтобы подготовиться к скорому испытанию для вступления в клан. Мало ли кого он может встретить, так что лучше иметь возможность восстановить энергию в любой момент, чтобы его линия крови всегда оставалась активна.

Помимо этих пилюль Кай также купил большой запас Зелья Спокойной Закалки. В дальнейшем ему понадобится сделать заказ у алхимика, дабы тот по рецепту Рун’Тана приготовил достаточно экстракта, нужного для закалки спинного и головного мозга. Но это всё дела будущего, ведь юноша ещё не знал, останется ли он в этом городе после вступления в клан или нет.

Закончив с покупками для себя, Кай также потратился и на Улию. Всё-таки это не только его деньги, но и её тоже. Для сестры он купил пару целительных зелий, подходящих обычному смертному, особое маскирующееся Пространственное кольцо и специальный одноразовый артефакт, если сломать который, пользователя временно будет защищать низкокачественный барьер Золотого ранга. Ну а еще он оставил девушке десять золотых монет – на всякий случай.

В итоге суммарно Кай потратил в этот день аж двадцать семь золотых монет, которые, судя по местным ценам, составляли довольно внушительную сумму. Изначально у него имелась ровно сотня золотых монет, некогда найденных в лаборатории Джонго. Но тратить больше было бы глупо, ибо ещё неизвестно, когда могут понадобиться деньги.

Конечно, юноше ещё хотелось бы прикупить оружие или броню, однако подобные предметы (как и повышающая параметры алхимия) стоила совсем по-иному, начиная с сотни золотых и доходя аж до тысяч. И это при том, что в Намеше не продавалось ничего лучше низкого качества Золотого ранга.

Вот так и прошёл семнадцатый день рождения Кая в компании сестры и друзей. Увы, никому из них так и не удалось заметить странного человека, наблюдающего за ними ещё с прибытия в город…


Глава 3. Путь к Плато Поднебесья.


Следующим утром на большой площади в центре города собралась огромная толпа. Более десяти тысяч человек. Все они прибыли из десятков различных мест, желая вступить в Клан Громового Змея. Лилия, Кай, Стефан, а также многие другие выходцы из Алькеи также находились здесь.

Через час после рассвета наконец явились представители клана, ответственные за принятие участников. Люди в тёмно-синих мантиях поднялись на крышу главного здания. И так как среди кандидатов не было никого ниже уровня Закалки Сенсорных Органов, то практически сразу все заметили появившихся людей.

– Приветствую вас всех сегодня! – усиленный голос пикового Заклинателя разнёсся над площадью. – Вас обещали принять в наш Клан Громового Змея, и сейчас я объясню, как это произойдет. Но для начала вам нужно кое-что решить для себя. В нашем клане есть четыре уровня ученичества. Внешние, полноправные, внутренние и личные ученики. К сожалению, чтобы стать личным учеником, нужно либо родиться среди правящей линии клана, либо доказать исключительность своего таланта, находясь в статусе внутреннего ученика.

Человек взял небольшую паузу, позволяя всем осознать, что личными учениками, как минимум по итогам этого испытания, им точно никак не стать.

– Теперь я объясню различия между первыми тремя уровнями ученичества. Для начала – внешние ученики. Став ими, вы получите особый привилегированный статус в Намеше, а также в вассальных странах нашего клана. Ещё внешние ученики имеют право выполнять специальные высокооплачиваемые задания от клана или же устраиваться на постоянную должность. Заработанные таким образом деньги вы сможете потратить в особом торговом доме, к которому получите доступ вместе со статусом. Только там вам удастся отыскать предметы, техники и редкие ресурсы среднего и высокого качества Золотого ранга! Но самое главное, там есть возможность купить Частицы Мудрости!

Последние слова человека не на шутку взволновали десятитысячную толпу. Послышались удивлённые, даже радостные возгласы. Однако оставалось небольшое количество людей, в особенности из таких мест, как Алькея, которые не понимали общего ликования. Кай также был среди таких.

"Ого. Не думал, что здесь до такого дойдут!" – произнёс Рун’Тан.

«О чём это ты? Знаешь что-то?»

"Да. Эти Частицы Мудрости действительно хорошая вещь. В общем, начиная со ступени Элементалиста особо талантливые мастера могут внедрить в специальную структуру любые известные им законы. Только для этого нужно очень много энергии, которой здесь, видимо, хватает сполна. Таким образом, медитируя над этими Частицами Мудрости, человек получает, по сути, мощный источник законов для созерцания и дальнейшего освоения. Это в разы лучше, чем тренировочные зоны, которые ты посещал в Секте".

«Ясно… – кивнул Кай, осознавая всю ценность подобных вещей. – Но, судя по реакции большинства, даже в Низинных землях Частицы Мудрости очень редки, а значит, и цена на них должна быть огромной…»

– Также, – продолжал человек из клана, – если внешний ученик до тридцати пяти лет сможет прорваться на ступень Закалки Души, то он сразу станет полноправным учеником…

Он немного помолчал, а потом вновь заговорил:

– Дальше идёт уровень полноправного ученика. Получив этот статус, вы сможете находиться на территории главных земель клана. Там вы будете иметь право посещать специальные массивы для тренировок, а также получите доступ к большей части техник клана. Кроме того, работая на фракции учеников или выполняя задания старейшин, вы сможете заработать значительное количество закалённого золота, что позволит вам покупать предметы Золотого ранга вплоть до пикового качества, и Частицы Мудрости с самыми редкими законами.

В очередной раз взяв паузу, через минуту человек продолжил:

– И последнее. Статус внутреннего ученика даст вам доступ практически ко всем техникам Клана Громового Змея и его особым территориям. Вдобавок все внутренние ученики каждый год получают набор из редких ресурсов Золотого ранга, в число которых также входит один Камень Энергии, – посмотрев на стоящего рядом человека, мужчина кивнул. Второй член клана извлёк из Пространственного кольца какую-то шкатулку.

Глядя на неё в энергетическом спектре, Кай мог видеть, как вокруг этой деревянной коробочки сгустились некие законы, которые будто отделяли саму шкатулку от окружающего её пространства. Это определённо был предмет, предназначенный для изоляции, чтобы содержимое не теряло своей энергии.

Открыв вещицу, мужчина ошеломил толпу. Внутри лежал голубой шарообразный камень, испускающий огромное количество энергии. Несколько секунд спустя человек закрыл шкатулку, но своей цели добился – шокировал толпу.

Каю было сложно в это поверить. Ведь только что, глядя на голубую сферу энергетическим виденьем, он смог понять, что она содержит раз в десять больше энергии, чем суммарно находится во всех пилюлях, которые он вчера купил. По сути, одного такого камешка может хватить, чтобы без проблем открыть все триста шестьдесят акупунктурных точек.

Где Клан Громового Змея добывает такие сокровища? Вряд ли даже в монстрах выше Закалки Души может образоваться подобный источник энергии. И если внутренние ученики получают по одному такому раз в год, то сколько же их всего у клана?

Выждав ещё минуту, мужчина наконец перешёл к рассказу непосредственно о вступлении.

– Итак, только что вы узнали о различных статусах в клане. Теперь же пришла пора сообщить, как можно вступить в наши ряды. Во-первых, если вы решите стать внешним учеником, то, – человек резко улыбнулся, – вам ничего не потребуется! Уже когда вас допустили на борт, чтобы лететь сюда, вы прошли проверку на оба условия: быть не старше двадцати лет и не ниже ступени Закалки Разума. Поэтому, когда я закончу, желающие стать внешними учениками смогут направиться к соседним зданиям, где вас зарегистрируют.

Мужчина кивнул и посерьёзнел.

– А теперь по поводу полноправного и внутреннего ученичества. Чтобы получить подобный статус, вам придётся пройти испытание. Это будет экзамен, в котором из тысячи человек обычно выживает только пятьдесят. Вы умрёте с вероятностью в девяносто пять процентов! А суть данного испытания заключается в том, что нужно самостоятельно добраться до главных земель клана, которые находятся на Плато Поднебесья! Расположено оно в тысяче километров отсюда. Тем, кто всё же решится, выдадут карту с одним из пяти вариантов маршрута. А пройдут экзамен только те, кто успеет за месяц добраться до конечной точки, и лишь первые три человека станут внутренними учениками. На этом всё. Решившие остаться внешними учениками могут пройти к тем зданиям, остальные подходите ко мне.

На этом выступление представителя клана закончилось, вслед за чем люди стали распределяться. В итоге, даже услышав о проценте смертности, попытать удачу стать хотя бы полноправными учениками решились аж полторы тысячи человек. Естественно, среди них были Кай и Лилия. Стефан тоже решился, желая помочь своей госпоже. Увы, отговорить его ей так и не удалось.

Собравшись у главного здания Клана Громового Змея в Намеше, они узнали, что все полторы тысячи человек поделятся на двадцать пять групп, каждая из которых стартует от одних из двадцати пяти городских врат. Для этого между кандидатами провели жеребьевку, по результатам которой Кай отправлялся из северо-восточной стороны города, а Лилия из юго-западной. Стефану же каким-то чудом повезло очутиться в той же группе, что и его госпожа. В итоге попрощавшись и пожелав друг другу удачи, они разошлись.

Группа Кая, состоящая из шестидесяти одного человека (как и остальные), следуя, очевидно, за внешним учеником, работающим на постоянной должности, достигла нужного места за пару часов. Там им выделили отдельный проход и передали карты, после чего сообщили, что с момента старта экзамена они будут выходить по одному с интервалом в десять минут. Несложными подсчётами становилось понятно, что суммарно всё это займёт чуть больше десяти часов. И, увы, Каю не повезло оказаться в середине очереди.

Прождав почти четыре часа, парень наконец стартовал, на всех парах бросившись к окружающим Намеш джунглям. Рядом с городом задерживаться запрещалось, но на расстоянии все ограничения пропадали. И это как раз требовалось Каю, который, только узнав условия испытания, тут же составил план дальнейших действий…

Через два часа, удалившись более чем на пару десятков километров от городской стены, Кай двигался на восток.

– Есть, – прошептал он, увидев в энергетическом спектре далёкую человекоподобную фигуру.

Рванув к ней при помощи нескольких скомбинированных Шагов, Кай достаточно быстро приблизился к одному из участников испытания. Бедный парень уровня Закалки Сенсорных Органов даже не успел среагировать на резко вылетевшую из-за деревьев фигуру, после чего сознание покинуло его.

Сняв Пространственное кольцо с пальца вырубленного участника, Кай быстро стёр метку и отыскал желаемое. Жёлтый свиток появился в его руке.

– Да! Наконец! – обрадовался юноша. – Так-с, выходит, теперь у меня есть карты всех пяти маршрутов. Спасибо, – произнёс он, взглянув на побеждённого парня и бросив обратно его кольцо. Свиток он решил оставить на всякий случай себе, не решаясь полагаться исключительно на память. Может быть, сами свитки также ему понадобятся.

Мечник двинулся дальше на восток.

Только что он встретил семнадцатого участника испытания, у которого и нашлась последняя, пятая, карта. Изначально Каю сразу показалось подозрительным, что есть столько разных маршрутов. Зачем? Почему бы сразу не дать полную карту земель, по которым им предстоит пройти? Но слова о том, что лишь первые три человека станут внутренними учениками, расставляли всё по местам. Ведь тогда становилось понятно, что один из маршрутов является наиболее коротким. А значит, Каю нужны все пять карт, чтобы определить, какой.

Конечно, парень не сомневался, что и многие другие пришли к такому же заключению. Однако вряд ли здесь имелся хоть кто-то, способный, как он, с лёгкостью стирать метки с Пространственных колец. Ну а так как все участники находились на ступени Закалки Разума, то и разломать метку владельца не могли. В таком случае оставался лишь один вариант – взлом. Тем не менее, именно этот процесс отнимет у остальных кандидатов от нескольких дней до недели, во время которых Кай точно обойдёт очень многих. А даже если кому-то достаточно сильному удастся с помощью угроз вынудить каждого встречного отдать свои карты, пока не найдутся нужные, всё равно он потратит больше времени на это, чем Кай.

Вот только… уже через шесть часов парень вдруг ощутил некий странный импульс. Не замедляя бега, он посмотрел влево. Сквозь густые джунгли вдалеке замаячили восемь энергетических сгустков, на большой скорости приближающихся к Каю.


Глава 4. Неизвестный враг.


Ускорившись, Кай решил оторваться. Однако, сколько бы он ни оборачивался, энергетическое зрение продолжало отображать гонящиеся за ним фигуры.

«Откуда они знают, куда я бегу? Метки на мне точно нет. Неужели какая-то особая техника слежения? Чёрт, в таком случае они вряд ли отстанут. Тогда лучше встретиться с ними сейчас, чем в какой-нибудь неподходящий момент – например, посреди боя с монстрами. В любом случае, судя по скорости, они не смогут догнать меня на небольших дистанциях».

Внешность Кая стала меняться, а у него в руках появились два клинка. Заприметив поляну, он остановился, повернувшись к преследователям. Несколько минут спустя они наконец догнали парня. Восемь человек, все, как на подбор, уровня Закалки Головного Мозга, вышли из-за деревьев. Группа бойцов тут же начала брать юношу в кольцо.

– Надо же, так ты знал о нас, – удивилась темноволосая девушка, явив свой меч. Она была самой сильной в группе. Чувствовалась, что разбойница уже близка к прорыву на следующую ступень. – Что? Другое лицо? Ха-ха-ха, неужели ты думаешь, что такая жалкая техника обманет нас? В любом случае я знаю, что ты именно тот, кто нам нужен! – остриё клинка указало на Кая. Судя по поведению девушки, становилось понятно, что именно она лидер восьмёрки. – Но знаешь, я не хочу пачкаться. Поэтому, если ты отдашь нам всё своё закалённое золото, а также другие вещи в кольце, то, так и быть, возможно, мы отпустим тебя.

«Хм. Так вот что им нужно! Обычные грабители среди участников испытания, а собрались вместе, наверное, тем же способом, которым и меня выследили… Только откуда они знают о деньгах? Это явно не случайное нападение».

– Чего молчишь? – гаркнул крупный парень, стоявший ближе всех к девушке. – Язык проглотил от страха? Брось оружие! Быстро!

– Скажи, а если я оставлю тебя в живых, – Кай с улыбкой обратился к разбойнице, – то ты расскажешь, как вы узнали, что у меня есть закалённое золото?

Поведение юноши на секунду удивило бандитов, но затем все восемь человек рассмеялись, будто встретились с полным идиотом, совершившим забавную глупость.

– Ой, ну ты и рассмешил!.. – махнув ладошкой, улыбнулась девушка. Однако через мгновенье её лицо резко переменилось. – Мне надоело, убейте его.

Крупный парень первым рванул на Кая, желая покрасоваться перед лидером. Занеся меч для атаки, он обрушил удар и… Куски его тела разлетелись в стороны, обрызгав соратников кровью, которые шокированно замерли. Однако ни капли алой жидкости не упало на их жертву.

– Увы, но вы недооценили противника, – продолжая улыбаться, Кай взмахнул левым клинком, стряхнув с него кровь. Пару раз хрустнув шеей, он произнёс: – Как же давно я хотел размяться!

– В стороны! – закричала предводительница группы из восьми… уже из семи человек.

Бандиты тут же отпрянули назад, а девушка взмахом клинка отправила на Кая пиковую Серебряную технику, которая выглядела, как багровый тигр. Разинув пасть и выпустив когти, техника, принявшая образ зверя, приближалась к жертве.

– Хм, – издал смешок парень.

Сейчас, спустя четыре месяца после битвы с Гринроу, Кай хоть и остался на том же уровне и даже не познал никаких новых законов, но его сила однозначно выросла. Во время долгого перелёта в Низинные земли он продолжал тренироваться. Юноша закрепил освоенные им законы, понимание которых во время боя с разноглазым находилось лишь в зачаточном состоянии. В тот момент он только-только познал их, поэтому и не мог эффективно использовать.

Однако теперь Кай имел достаточный опыт в применении законов Меча в бою, что в значительной степени повысило его силу. Хоть и не до предела, но он отточил своё мастерство владения ими.

Призванные семь законов Меча не успели шокировать бандитов, ведь в следующее мгновение Кай взмахнул клинком. Невероятно плотная Ки меча, усиленная законами, буквально смела саму структуру вражеской атаки, а возможность контролировать любую внешнюю энергию позволила нейтрализовать её остатки. Техника девушки оказалась разбита в мгновение ока. Однако на этом всё не закончилось. Кай совершил второй взмах.

Трое человек успели ощутить надвигающуюся опасность, но ничего поделать не могли. Ведомая Законом Намерения, энергия меча в виде длинного серпа вспыхнула прямо в их телах, мгновенно оборвав жизни. Никто из троицы не смог увернуться и защититься.

В тот же миг Кай применил Шаг Смещения в сторону парочки противников, которые, в отличие от других, развернулись и решили атаковать. Голубой и кровавый клинки обрушились на оружие двух бандитов, которые никак не ожидали столь чудовищной силы у своей жертвы. Руки разбойников моментально сломались, а сабли выпали из ладоней. Следующим движением Кай оборвал и эти жизни.

Оставалось ещё двое.

– Сто-о-ой!!! – истошно закричал последний мужчина, узревший, сколь стремительно его товарищи превратились в трупы.

Оказавшись рядом с ним, Кай мгновенно отправил клинки в Пространственное кольцо. В тот же момент мышцы его правой руки и спины напряглись. Уклонившись от атаки, юноша обрушил на грудь противника ужасающий по мощи удар. Мгновение спустя человек, чьё сердце разорвалось из-за ударной волны, изломанной куклой улетел в ближайшее дерево. Толстый ствол выдержал, а вот голова оказалась раздроблена столкновением.


***

Пока Кай убивал её приспешников, девушка рванула наутёк сразу же после своей первой атаки.

«Да что это за чудовище?! Дерьмо! Почему мне так не повезло?! Чем я это заслужила?! – мысленно кричала она, пока её сердце бешено стучало. – Тот ублюдок… знал ли он о силе этого парня? Лёгкие деньги? ДА?! Ненавижу!.. Нельзя останавливаться, я должна бежать как можно быстрее! Теперь даже плевать на испытание! В бездну всё это!»

Прошло не более минуты с начала боя, а девушка уже успела преодолеть как минимум полкилометра при помощи своей техники движений. Однако внезапно рядом промелькнула тень, а брюнетка упала на землю, покатившись кубарём. Правое колено прострелила неимоверная боль. Опустив взгляд, она с ужасом уставилась на то место, где прежде была нога. Теперь там был лишь идеально ровный срез, из которого стремительно хлестала кровь.

– А-а-а-а-а-а-а!!! – женский крик боли разнёсся по округе, распугав птиц и животных.

– Заткнись! – рядом послышались шаги Кая.

Девушка затряслась, но стиснула зубы. Правая ладонь тут же сжала бедро (благо силы закалённых мышц хватало, чтобы хоть частично замедлить кровотечение), а в левой появилось зелье. Откупорив флакон зубами, она полила рану мутно-зелёной жидкостью. Боль начала отступать, а кровь останавливаться.

Подняв молящий взгляд на парня, девушка сказала:

– Ты меня ещё не убил… – её сердце колотилось как сумасшедшее. – Ты говорил… ты говорил, что оставишь меня в живых, если я расскажу о человеке, который сообщил о тебе.

Холодные глаза юноши вопросительно уставились на разодранное после падения лицо девушки, отчего она ещё сильнее сжалась.

– Это был какой-то мужчина! Уровень Закалки Головного Мозга. Он носил театральную маску демона, закрывающую всю голову, а ещё чёрный плащ! Имени он не назвал. Только описал тебя и сказал, что у тебя есть не только много закалённого золота, но и другие драгоценности. А когда он сказал, у каких торговцев ты закупался, мы решили проверить эту информацию, и она оказалась правдивой, – паникуя, быстро говорила девушка.

– Он сказал, как меня зовут? – жёстко спросил юноша. – И как вы меня нашли?

– Да, – резко закивала разбойница. – Тот человек назвал только твоё имя – Кай. А нашли мы тебя ещё утром, когда собрались перед началом испытания. Тогда-то мы и запомнили твою ауру, и, используя специальную технику, выследили тебя. Мы раньше занимались охотой, до того как решили вступить в клан.

– Вот как… – задумчиво протянул Кай, ещё сильнее напугав противницу. – Есть ещё что сказать?

Меч парня слегка двинулся, но это не осталось незамеченным брюнеткой. С лезвия голубого клинка капала кровь. Её кровь…

– Да! У него была какая-то мрачная и тёмная аура, а ещё тот мужчина сказал, что ты из очень далёких и малоразвитых земель, поэтому мы и решили рискнуть, посчитав тебя богатеньким слабаком… – скривилась девушка, но, вновь встретившись с пугающим взглядом, поёжилась. – Я… я сказала всё, что знала! Это правда! А ещё, если хочешь, то вот, – сняла она Пространственное кольцо, предварительно удалив свою метку с него. И коснулась лбом земли в поклоне. – Умоляю! Я отдам тебе что угодно, даже своё тело. Просто прошу… – чуть ли не плакала она. – Я ведь всё сказала, а ты говорил, что не убьёшь меня в таком случае, – подняла она жалобный взгляд.

Холодное лицо Кая от такой игры не изменилось ни на грамм.

– Я не говорил, что это предложение всё ещё в силе.

Глаза разбойницы расширились от ужаса. Мгновенье спустя из ее рта хлынула кровь: горло девушки пробил клинок. Вскоре её взгляд остекленел, навечно запечатлев предсмертный страх.

Кай ни капли не жалел эту девушку или её приспешников. Он сразу сделал им милостивое предложение, от которого бандиты сами же и отказались. Кроме того, направляя на него оружие, чтобы убить, они должны были быть готовыми к тому, что могут убить и их самих. Таков этот мир: собираясь забрать чью-то жизнь, будь готов к тому, что можешь и сам погибнуть.

Вытерев меч и вернув его в своё кольцо, Кай, естественно, подобрал и кольцо девушки. Ей оно теперь точно не понадобится, а вот для него это боевой трофей. Так же юноша поступил и с имуществом остальных нападавших, после чего отправился дальше на восток.

Этот бой продлился менее пяти минут с момента встречи. И большую часть времени заняло преследование девушки, а также финальный диалог. Что касалось силы, то Кай оценил этих людей на уровне сильнейших внутренних учеников Секты Упавшей Звезды. Хотя в Низинных землях они наверняка даже талантами не считались.

Так или иначе, но с нынешними параметрами и законами Кая эта восьмёрка не могла ему ничего противопоставить. Вот будь они хотя бы как Лилия, в плане физических характеристик, то пришлось бы повозиться, и не факт, что обошлось бы без помощи пилюль энергии и линии крови.

«Но кто этот человек в маске демона? Он знал моё имя, а также то, что я из Алькеи, а значит, он и сам должен быть оттуда! А если он знал о моей силе, то зачем натравил этих слабаков? Или всё же не знал? – размышлял Кай. – Уровень Закалки Головного Мозга, а также некая тёмная аура… На ум никто не приходит. Но самое главное – он знал, каких торговцев я посещал! То есть он следил за мной вчера… Чёрт! Сестра! Как же хорошо, что я всё-таки решил оставить её с Вейтил, а не покупать жильё за деньги Джонго. Сейчас она под защитой рода Лилии и Клана Громового Змея, который теперь их сюзерен. Думаю, вряд ли она покидала поместье после вчерашнего дня. Я даже попросил её сегодня не беспокоиться и не приходить в центр: знал же, что будет так много людей… Но, чёрт побери, вот же ж!.. Я обязательно должен связаться с ней, как только стану внутренним учеником, а лучше всего, если я потом перевезу её к себе».

Наконец подавив тревожные мысли, парень продолжил свой путь. Сейчас он должен был как можно быстрее завершить это испытание!


Глава 5. Стефан.


На второй день пути Кай решил сделать привал. Усевшись в небольшой пещерке, он погрузился в медитацию, чтобы восстановить силы и снять усталость. За ним лежала пара мёртвых монстров, обитавших здесь ранее.

Спустя несколько часов, когда юноша уже готовился продолжать путь, он почувствовал неожиданный всплеск энергии в своем Пространственном кольце. Резко открыв глаза, Кай посмотрел на правую руку, а затем призвал причину произошедшего события. Пять свитков разных цветов появились перед ним.

Раскрыв первый попавшийся, парень слегка удивился – часть нарисованного маршрута исчезла, остались лишь некоторые его участки. На остальных Кая ждало то же самое.

– В смысле? – выгнув бровь, подумал он вслух.

Недоумению парня была причина. Ещё в самом начале испытания своим энергетическим зрением он увидел вложенную в свитки технику, о сути которой ничего не знал. Влиять же как-то на неё не решился, видя в этом важный элемент испытания. И вот только что эта техника сработала, удалив восемьдесят процентов рисунка с каждой карты.

Однако возникал вопрос: зачем? Ведь каждый участник находился как минимум на ступни Закалки Разума, что хоть и не делало их память идеальной, но уж точно способной запомнить маршрут. Тогда в чём же смысл удаления, да ещё и части? Кай не понимал…

"Парень, а попробуй-ка выложить все карты в ряд", – вдруг сказал Рун’Тан.

Пожав плечами, Кай выполнил просьбу древней души, после чего, сделав шаг назад, окинул их взглядом.

"Заметил?"

«Не особо…»

"Эх… – вздохнул Рун’Тан. – Мысленно сложи все оставшиеся участки карт".

– Вот оно что! – осенило парня. – Хорошо, что я всё-таки решил оставить свитки с собой. Значит, вот он какой… самый короткий маршрут.

"Вероятнее всего, так оно и есть. Иначе это бессмысленно, во что не верится. Вряд ли этот клан будет такими глупостями заниматься", – пояснил дух.

Юноша кивнул. Зачем-то собрав свитки обратно, он покинул пещеру. Его путь продолжился…


***

Я родился в небольшом городке одного из наиболее отдалённых регионов на западе империи. Мой отец был шахтёром, а мать – швеёй. Хотя денег дома часто не хватало, но назвать нас бедными также никто не мог.

Жили мы в старом, но уютном домике, оставшемся от деда, который вроде как погиб на войне. И хотя у нас там хватало проблем – например, постоянно протекала крыша во время дождей, из-за чего мне частенько приходилось лазить туда, чтобы в очередной раз залатать дырку (отца посылать боялись, так как крыша могла не выдержать его вес), я всё равно до сих пор с теплотой вспоминаю те времена.

К сожалению, вечно так продолжаться не могло. Когда мне исполнилось восемь, участок шахты, где работал папа, обвалился. Все находившиеся там люди погибли. Это событие сильно ударило по нам, а особенно по маме. Она очень долго плакала. После у неё начались проблемы со здоровьем, она стала часто болеть, и наше финансовое положение значительно ухудшилось. Пришлось переехать в крохотную лачугу, продав дом деда. Мы еле-еле сводили концы с концами, и мне приходилось искать подработки, а иногда даже воровать. Спасало лишь то, что климат в нашем регионе очень мягкий и зимой тепло. Мне даже страшно представить, что случилось бы, будь наши края посуровей…

Так или иначе, но наша жизнь продолжалась, а со временем мама начала отходить после смерти папы. Её здоровье улучшилось. Вот только на этом для нас тёмная полоса не закончилась. Ведь только повзрослев, я понял, почему у неё внезапно появились деньги и почему она стала часто отправлять меня погулять, пока к нам домой приходили незнакомые мужчины…

А когда мне стукнуло двенадцать, на город хлынула волна разбушевавшихся монстров из Диких Земель, которые прорвали границу. В самом же городе тех, кто занимался бы боевыми искусствами, практически не было. Стены оказались разрушены менее чем за час, после чего чудовищ уже никто не мог остановить. Только потом я узнал, что такое обычно происходит, когда какой-то зверь прорывается на последний уровень Закалки Души или даже превосходит эту ступень. В такой момент все обитатели Диких Земель могут ощутить ужасающую мощь подобного существа, поэтому кидаются в паническое бегство с насиженных мест, часто попадая на людские территории.

В тот день мужчина, который остался дома с мамой, услышав звук тревоги, решил воспользоваться ситуацией и украсть скопленные ею деньги. А когда я вернулся, нашёл маму побитой и всю в слезах. Ей было сложно идти, отчего мы не успели добежать до центральной ратуши, где собирались защитники города. Мы спрятались в старом дедовом доме, так и не дойдя до центра. Это нас и спасло…

Отовсюду слышались крики, звуки мощных ударов, рычание… В одно мгновение хлипкая деревянная стена проданного нами дома оказалась разрушена. Внутрь просунул морду двухметровый тигр. Отчаяние заполнило мой разум тогда, однако смерти я так и не дождался – монстра мгновенно повергли.

В тот день я познакомился со стариком Дарлом, дедушкой госпожи Лилии и, конечно же, с ней самой. Вейтил, как представители одной из двух правящих в регионе ветвей семьи Стеншет, первыми отправились к нашему маленькому городку, когда стало известно об уничтоженных фортах на границе региона. Однако именно благодаря настоянию госпожи их воины выдвинулись на сутки раньше, чем планировали. Мнение восьмилетней девочки, которая ещё даже не умела ощущать энергию, оказалось решающим для моего спасения. Ведь с самого её рождения было известно, что у госпожи чистейшая линия крови среди Стеншет за последние века, и это с младенчества возвысило Лилию в иерархии семьи. И именно по её воле всех выживших – двадцать пять человек – приняли в род Вейтил в качестве слуг.

Узнав обо всём этом, я настолько проникся восхищением пред госпожой и благодарностью ей, что с тех пор решил жить ради неё. Поклялся самому себе, что смогу отплатить за спасение своей и маминой жизней.

Став слугой, всё свободное время я без устали тренировался, а в тринадцать лет мне всё-таки удалось освоить Дыхание Силы. После этого меня приняли в Вейтил, так как подобное достижение являлось признаком относительно высокого таланта. Я оказался на шаг ближе к тому, чтобы стать настоящим защитником своей госпожи…


***

Шёл двадцатый день испытания. Из трёх тысяч кандидатов осталось не более пяти сотен. Многие из них уже приближались к финишу, продираясь сквозь самые опасные участки маршрута…

Разламывающий деревья вихрь взбороздил землю, врезавшись в громадное тело Каменной Гориллы – монстра уровня Открытия Акупунктурных Точек. Взвыв от боли, раненое животное завалилось набок. Его естественную броню уже всю покрывали трещины, а некоторые участки даже отпали, оголив кожу. На землю хлынула кровь.

Мелькнул серебристый силуэт. Мускулистая рука примата в последний раз взметнулась, но зверь не успел. Лапа с грохотом обрушилась на землю. Жизнь покинула чудовище…

Резким движением вытащив меч из черепа Каменной Гориллы, Лилия сделала несколько неуклюжих шагов назад, после чего начала заваливаться – сил двигаться более не оставалось. Но, прежде чем она упала, девушку в серебряных доспехах подхватил побитый, но целый Стефан.

Лилия выглядела откровенно плохо. Отремонтированный в Ривеертуне доспех вновь был сильно поврежден, а сама же девушка получила несколько переломов. Её лицо заливала кровь из рассечённого лба, а энергии в теле практически не осталось.

Тем не менее, они справились. Хоть и с трудом, но стаю более чем из двадцати Каменных Горилл уничтожили.

Проходящим испытание Стеншет сильно не повезло наткнуться на этих существ. Не сумев сбежать, они волей-неволей вступили в бой. Сражение получилось сложным, хоть и быстрым. К сожалению, монстры, с которыми билась аристократка, оказались слишком сильны, и ей нанесли больше урона, чем она рассчитывала изначально. Стефана также потрепали, но значительно меньше.

– Госпожа, – обеспокоенно произнёс парень, усадив Лилию под деревом, – как вы?

Достав целебное зелье, он помог девушке выпить его.

– Я… – хотела было ответить она, но резко прервалась.

– Убью… убью… убью… – внезапно послышался чей-то безумный голос.

Лилия и Стефан моментально ощутили опасность.

Взяв девушку на руки, слуга резко отпрыгнул в сторону. Мгновение спустя дерево, рядом с которым они находились, оказалось уничтожено. Вот только на самую малость, на долю секунды, но парень не успел.

– А-а-ах! – раздался полный боли вскрик Лилии. На её боку появился глубокий разрез, чадящий тёмной силой.

Спрятав потерявшую сознание девушку за тушу одного из монстров, объятый яростью Стефан вышел к неизвестному врагу. Им оказался человек в красной маске демона, сжимавший в руках два кинжала, обвитых мрачной и пугающей энергией. Незнакомец находился на уровне Закалки Головного Мозга, а его аура отдавала могильным холодом и тьмой.

– Убью… Убью… Ты! – внезапно поднял он взгляд на Стефана. – Ты мне не нужен! Уйди! Я убью её! – голос врага вдруг стал тише. – Она виновата… Она тоже виновата… Отомщу… Убью…

Правая рука человека в маске вдруг мелькнула с невероятной скоростью. Стефан не смог уследить за этим движением, но его инстинкты взвыли об опасности. Не успевая сформировать технику или уклониться, он просто выставил перед собой меч, усиленный алой энергией.

Тёмная полоска, сорвавшаяся с кинжала незнакомца, преодолела пару десятков метров в мгновение ока, оставив за собой длинную борозду на земле. Атака обрушилась на Стефана, который в момент столкновения выпустил ещё больше Ки меча.

Всё-таки сумев погасить зловещую силу вражеского удара, парень отлетел назад, перевернувшись в воздухе и врезавшись в дерево. Медленно подымаясь, Стефан утёр хлынувшую из разбитого носа кровь. Побитый, ошеломлённый и истощённый после недавней битвы с монстрами, он всё равно не собирался сдаваться. В его глазах горело пламя ненависти, направленное на человека, посмевшего ранить его госпожу.

К сожалению, Стефан отчётливо ощущал разницу в силе. Даже одного взмаха с энергией хватило, чтобы показать пропасть между ними. Хоть этот человек в маске и стоял всего на один уровень выше, но разница в их характеристиках была существенной. Незнакомец определённо использовал больше редких ресурсов в процессе своего развития, чем Стефан. Будь этот человек членом Секты Упавшей Звезды, однозначно числился бы среди сильнейших внутренних учеников уровня Закалки Головного Мозга.

Стефан поднял меч и принял боевую стойку, слегка удивив мужчину в маске.

– Тогда я убью и тебя! А-ха-ха! – вдруг закричал враг, зашагав вперёд. – А затем прикончу девку!

Однако в ответ Стефан лишь слегка улыбнулся.

– Госпожа Лилия, вам не суждено встретить здесь свой конец… За этим прослежу, – багровая пилюля тут же отправилась в рот парня, – я!

Глаза Стефана налились кровью, а кожа покраснела. Сила, словно неистовый водопад, хлынула в его тело, медленно разрывая. Невероятная аура распахнулась, вызывая резкие порывы ветра. Земля под ним потрескалась, а потом парень словно взорвался вихрем стремительных движений…


Глава 6. Встреча и прощание.


Взобравшись на высокое дерево, Кай молчаливо разглядывал огромную гору, вершина которой скрывалась в облаках. Вспомнив все пять маршрутов, юноша кивнул: это точно было оно – Плато Поднебесья. Именно здесь находилась финишная черта испытания. Оставалось лишь взобраться наверх.

За эти двадцать дней Кай успел многое повидать. Первая неделя путешествия прошла относительно спокойно, но уже на десятый день парню стали всё чаще встречаться монстры уровня Закалки Головного Мозга, а иногда даже и уровня Открытия Акупунктурных Точек. И это при том, что здешние твари редко когда передвигались в одиночку.

Имелись тут также особые маскирующиеся хищные растения, атакующие ядом. И, конечно же, хватало природных ловушек, возникающих здесь благодаря высокой плотности внешней энергии и повышенной вероятности появления каких-либо законов – это Кай смог заметить лично, когда рядом с ним на какое-то мгновение появился один из законов Пути Земли.

Честно говоря, эту часть Низинных земель можно было назвать раем для развития боевых искусств, что в то же время делало их крайне опасными для жизни.

К концу второй недели Каю несколько раз удалось понаблюдать за гигантскими птицами ступени Закалки Души, которые в своих громадных когтях утаскивали сразу по нескольку монстров. А дня три назад парень попал в очень странную область в джунглях, покрытую густым туманом, который влиял на ориентацию в пространстве. Только благодаря энергетическому зрению юноше удалось не попасть под воздействие странной энергии, что сплелась в естественный массив, и добраться к подножию Плато Поднебесья. Как с этим должны были справиться другие участники, юноша не понимал…

– Ну что ж, пора… – произнёс он, спустившись с дерева и продолжив движение.

Поначалу подъём был не слишком крутым, однако с каждым пройденным километром угол наклона всё больше и больше приближался к девяноста градусам. На самых сложных участках Каю даже приходилось цепляться за деревья, чтобы удержаться.

А добравшись наконец до абсолютно голой скалы, которая уходила вертикально вверх, и оглянувшись, парень понял, что всё ещё находится у подножия: настолько велико оно было. Разувшись и закинув обувь в кольцо, Кай обвил руки и ноги энергией меча, а затем, вонзая ладони и ступни в горную породу, будто в песок, стал карабкаться вверх. Высоты он не боялся.

Часов через пять стемнело, а сам Кай стал ощущать усталость. Отыскав в течение часа небольшой уступ, он решил сделать перерыв. Однако много времени отдых не занял, и, восстановив силы, юноша продолжил восхождение. Ему повезло – небо было ясным, и звёздный свет освещал ему дорогу.

В итоге, спустя сутки, парень добрался до небольшой пещеры, явно созданной руками человека. Внутри обнаружился небольшой мраморный постамент, прямо в центре круглой платформы. В энергетическом спектре вся конструкция выглядела как невероятно сложное переплетение энергии и законов – это определённо был массив.

Ступив на платформу, Кай замер. Из вершины постамента внезапно выстрелил яркий луч, попавший прямо в кольцо парня. Неведомая сила буквально вырвала из сжатого пространства один из свитков, заставив его повиснуть в воздухе. А в следующее мгновение яркий свет залил всё пространство вокруг.

Раскрыв глаза, юноша обнаружил себя совсем в ином месте. Ни пещеры, ни странного постамента – лишь обширное поле травы, колыхающейся под ветром. Впереди, в метрах ста – резкий обрыв. А под ним – целое море облаков, мерно проплывающих далеко внизу.

На самом горизонте только-только восходило величественное светило.

Парень заметил также, что плотность внешней энергии резко возросла. Как минимум в полтора раза по сравнению с Низинными землями. Подобное казалось невероятным…

"Да. Я так и думал… – вдруг вздохнул Рун’Тан. – Скорее всего, так называемое Плато Поднебесья – это то самое место…"

«Какое?» – удивился Кай.

"Невероятно высокое плато, уходящее за облака, энергия на поверхности которого бьёт ключом – это Санатат, главный город империи Бельтейз на Саахе, – пояснил дух. – Похоже, после падения моей страны местные аборигены воспользовались оставшимся наследием и смогли неплохо развиться. Даже кланы свои создали…" – издал он смешок.

Что такое Сааха, Кай уже знал. Так называлась планета, где они сейчас находились. Время от времени Рун’Тан рассказывал парню об империи Бельтейз, которая хоть и была невероятно могущественна в сравнении с Алькеей или даже кланами Плато Поднебесья, но всё ещё оставалась песчинкой в необъятной Ойкумене – бесчисленном скоплении известных миров, где также развивались боевые искусства.

– Кай? – вдруг раздался чей-то удивлённый голос сзади.

Обернувшись, юноша увидел серебристоволосого парня уровня Закалки Головного Мозга в белоснежных просторных одеяниях.

– Ивсим? – спросил изумлённый Кай.

– Он самый, – почему-то улыбнулся тот, с кем Кай когда-то познакомился на отборочном этапе турнира в Кальтии. – Сколь удивительны тропы судьбы! Никак не ожидал, что после твоего исчезновения два года назад мы встретимся вновь.

– Как ты узнал меня? – насторожился брюнет. Всё-таки на турнире он использовал Технику Поддельного Лица.

Ивсим усмехнулся. Подняв руку, ладошкой он откинул длинную чёлку, закрывающую его взгляд. Кай смог увидеть глаза парня: радужка была белой, а зрачок вовсе отсутствовал.

– С самого рождения я полностью слеп. Но взамен моя линия крови дала мне очень хороший слух, – опустил он волосы. – То, как течёт кровь в твоих сосудах, как бьётся сердце, как растут волосы, как ты дышишь, как шагаешь, и даже как сокращаются мышцы. Всё это и ещё очень многое другое я могу слышать. И у каждого человека своё уникальное звучание. Именно по нему я тебя узнал… Кстати, поздравляю. Ты пришёл третьим, а значит, сможешь стать внутренним учеником Клана Громового Змея.

На мгновенье Кай обрадовался, однако тут же осмотрелся. Кроме него и Ивсима тут находились ещё два человека: некто в закрытых тёмно-синих доспехах и лысый Заклинатель срединной стадии в гербовой одежде клана, медитирующий на больших ступенях.

– А ты какой?

– Сегодня двадцать второй день испытания, я прибыл сюда позавчера и стал вторым. А вот он, – Ивсим кивнул себе за спину, – если верить представителю клана, то тот человек в доспехах явился сюда уже на пятнадцатый день.

Услышанное потрясло Кая. Пересечь подобное расстояние почти за две недели? Да как это возможно?

Но больше парня удивляла аура незнакомца. Человек в доспехах находился на уровне Открытия Акупунктурных Точек. А так как все кандидаты проверялись на возраст, и отсеивали всех, кто старше двадцати, то это действительно было нечто. В Секте Упавшей Звезды никого подобного он не встречал. Кай знал только двоих, кто мог бы достичь ступени Закалки Души раньше этого возраста – Гринроу и Лилию.

«Должно быть, это какой-то гений из Низинных земель, который пользовался множеством местных ресурсов…» – подумал юноша.

– Кстати, а как ты попал в Намеш? – вдруг спросил Ивсим. – Неужели клан отправил корабли даже в такую даль, как Алькея?

– Что? – слегка удивился Кай. – А разве ты прибыл не с нами? Хотя постой… ты же не вступал в Секту Упавшей Звезды, так ведь?

– Видимо, всё-таки отправляли… – кивнул парень, сделав правильный вывод. – Про Секту я слышал, но после того турнира в Кальтии вернулся к учителю, а затем мы отправились в Низинные земли.

На лице Кая отобразилось недоумение вперемешку с глубоким сомнением. Как кто-то, не являясь Элементалистом или не имея летающих кораблей, мог преодолеть подобное расстояние? А ведь на пути подстерегали и другие препятствия: орды монстров, шайки людей, моря, пустыни и, в конце концов, Лазурный Хребет.

Решив не мучить себя догадками, Кай решил задать прямой вопрос, хотя и не надеялся на правдивый ответ. Тем не менее Ивсиму не было смысла ничего утаивать, так как его собеседник всё равно смог бы узнать это из других источников.

– Вспомни ту пещеру с постаментом в центре круглой платформы. Ты ведь наткнулся на подобную во время подъёма сюда? Это был массив переноса. По свитку он определил, к какому клану ты относишься, после чего отправил сюда, – начал немного издалека Ивсим. – Схожие, но куда более мощные массивы рассеяны по всему миру. Мой учитель из Низинных земель и сам прибыл через один такой в Алькею. Хотя в большинстве своём они запрятаны в Диких Землях, и для них нужно очень много энергии. Чем сильнее человек, тем больше. Элементалисты, например, не могут в принципе использовать такие массивы.

Подобная информация стала для Кая открытием, однако теперь становились понятны очень многие моменты…

– Что ж, я рад, что мы встретились вновь. И, честно говоря, у меня всё ещё сохранилось желание сразиться с тобой, – оскалился сереброволосый. – Но это успеется. Сейчас советую помедитировать рядом с той шкатулкой, что лежит у ног Мастера-Заклинателя. Можешь занять последнюю, дальнюю ступень.

После этих слов парень развернулся и зашагал к огромной лестнице, уходящей куда-то вверх. На четвёртой ступеньке сидел представитель клана. Рядом с ним стояла странная шкатулка, законы, излучаемые которой, Кай видел даже издалека. Третью, ближайшую к Заклинателю ступень, занял человек в доспехах, а вторую Ивсим. Каю оставалась первая. Видимо, таковой была небольшая награда для тех, кто сумел попасть в первую тройку прошедших испытание.

Более не смея тратить времени, Кай занял заслуженное место, после чего погрузился в медитацию внутри мира своей души. В подобном состоянии он гораздо лучше справлялся с созерцанием законов, так как ничто телесное его теперь не беспокоило.

Что же касалось самих законов, которые почему-то не излучались дальше ступеньки Кая, то парень не смог поначалу понять их природу. Лишь подсказка Рун’Тана раскрыла ему глаза – это были законы Пространства, одного из наиболее редких и сложных элементов.

Сутки пролетели, словно мгновение, а уже на следующий день сюда добралось ещё несколько человек. Медленно, но безостановочно к месту финала потёк ручеёк прошедших испытание. Оставалось лишь дождаться тридцатого дня, когда отбор официально закончится.

Продолжая медитировать и ни на что не отвлекаясь, Кай мало-помалу открывал для себя новые тайны мироздания. К сожалению, познать какие бы то ни было законы Пространства так быстро он не мог, однако некоторые крупицы понимания данного аспекта у него всё же появлялись.

Через три дня, находясь в неглубокой медитации, Кай вдруг услышал крик.

– Кай! – чей-то отчаянный голос проник в сознание юноши. – Кай, прошу… умоляю, помоги!

Раскрыв глаза, парень заозирался, пока не заметил пару знакомых фигур, только что перенёсшихся сюда. Лилия и Стефан. Они оба выглядели ужасно. Держа бессознательную госпожу, у которой был серьёзно ранен бок, избитый и покрытый кровью Стефан взывал к единственному знакомому им тут человеку.

Заметив, что шатен едва стоит, Кай сделал молниеносный рывок, успев в последний момент подхватить обоих Стеншетов.

– Помоги госпоже, умоляю, – произнёс Стефан, передавший Лилию в руки друга.

Бросив взгляд на парня, Кай кивнул. Однако, учитывая плачевное состояние самого Стефана, юноша даже не мог себе представить, как тому удалось подняться сюда вместе с Лилией на плечах…

– Что произошло? – поинтересовался Кай, положив девушку на траву.

Мечник сразу определил основную угрозу для жизни Лилии – тёмную энергию, исходящую из раны. Как ни старался организм и собственное Ки аристократки, им почему-то так и не удавалось подавить эту злобную силу. Они лишь замедляли её действие.

"Это же…" – встрепенулся Рун’Тан, тоже ощутив энергию в ране.

«Да. Оно очень похоже на ту злую энергию, которая исходила из раны гигантского монстра в том подземелье», – подтвердил Кай.

– Мы… мы сражались со стаей монстров, а затем на нас напал ублюдок в красной маске демона. Он хотел убить госпожу Лилию, но я смог отбиться, ранив его в глаз. Затем он сбежал, – рассказал Стефан.

Кай дёрнулся. Ему показалось, будто его кто-то ударил по голове. Тело сотрясла дрожь. Сердце забилось быстрее, а кулаки рефлекторно сжались. Резко подняв голову, полным злобы взглядом он начал осматриваться. Будто безумный, он неистово вращал головой, но никак не мог найти…

«Кто?! – мысленно зарычал Кай. – Чьё намерение убить я только что ощутил?!»

К сожалению, никого, кроме удивлённых или равнодушных участников испытания, он так и не увидел. Даже энергетическое зрение показывало, что тут нет никого, кто бы скрывал свою внешность техниками. Мимолётная угроза от кого-то из присутствующих пропала, словно её и не было.

«Урод, что сначала натравил разбойников на меня, а следом напал и на моих товарищей – это же ты, так ведь?! Хорошо, скрывайся и дальше, ибо, как только я узнаю, кто ты, то сразу уничтожу!»

"Успокойся и лучше скорее помоги ей", – образумил юношу Рун’Тан.

Посмотрев на рану Лилии, Кай использовал способность контроля любой энергии и подчинил себе злобную Ки, развеяв её. Теперь девушке ничто не наносило урон, однако глубокая рана никуда не делась. Естественная регенерация и простые зелья или пилюли здесь не имели силы – множеству органов нанесли слишком серьёзные повреждения.

Осознавая, что ничего не может с этим поделать, Кай поднялся и посмотрел на ступени.

– Почтеннейший Мастер, – поклонившись, обратился парень к Заклинателю. – Моему другу срочно требуется помощь лекаря, поэтому не могли бы вы разрешить мне пройти дальше и обратиться за помощью?

Кая проигнорировали. Осознав, что его просьбу даже не хотят слышать, парень сжал зубы. Былая злость ещё не ушла, вновь начав разгораться. Разогнув спину, он спросил:

– Неужели Клан Громового Змея даже не может спасти собственных членов? – с издёвкой, намеренно желая зацепить, произнёс юноша.

Раскрыв только один глаз, лысый мужчина взглянул на наглеца.

– Пока испытание не закончилось – вы никто. Привыкайте, что люди умирают.

Злость нарастала. Его назвали никем. Призвали смириться со смертью…

Человек, которому он ещё не вернул долг, сейчас лежал при смерти. Враг, который действует из тени, находился где-то рядом, наслаждаясь зрелищем…

Никто не мог даже представить, что в следующее мгновение аура воина, стоящего всего лишь на уровне Закалки Сенсорных Органов, раскроется с такой силой. В этот порыв Кай вложил всю свою мощь, всё умение контролировать энергию, все эмоции…

Поляну накрыло давлением. Земля пошла трещинами, а воздух – задрожал. Других участников будто ледяной водой окатило. Даже Ивсим и человек в доспехах ощутили жестокую мощь, которая волной хлынула прямо на Заклинателя. Только Лилию и Стефана не задело.

"Остановись! Ты ничего ему не сделаешь, а ответный удар может повредить твою душу!" – запаниковал Рун’Тан.

Представитель Клана Громового Змея хмыкнул. В своё время он открыл больше, чем триста акупунктурных точек, а значит, став Заклинателем, значительно превосходил подобных в Алькее. Даже Реккил, достигший конца ступени, не смог бы справиться с этим мастером срединной стадии.

Выпустив частичку своей ауры, лысый мужчина с лёгкостью отразил атаку Кая, приготовившись наблюдать за последствиями. Но прошла секунда, две, а ничего так и не изменилось.

Парень почувствовал, как его аура оказалась разбита, после чего фантомный удар обрушился на его душу, и… ничего не произошло. Нечто необъяснимое просто поглотило отдачу, обезопасив юношу.

Мастер на мгновение удивился, но затем вернулся к медитации, как ни в чём не бывало.

– Я могу помочь, – внезапно произнёс человек в тёмно-синих доспехах.

С некоторым скепсисом взглянув на занявшего первое место мужчину, Кай не спешил отвечать.

– Если ты хочешь, чтобы она выжила, нужно действовать сейчас, или будет поздно, – добавил незнакомец своим неестественным голосом. Заметив секунду спустя кивок парня, мужчина подошёл. – В таком случае не мешай мне.

Не спуская глаз с человека в доспехах, Кай позволил ему приблизиться к Лилии, хотя и был готов в любой момент атаковать, если именно он и окажется врагом.

Достав из сжатого пространства необычную разноцветную пилюлю, воин вместо того, чтобы вложить её в рот аристократки, всунул препарат прямо в рану. Сконцентрировавшись, незнакомец произнёс:

– Цветение Жизни.

Разноцветная пилюля вмиг распалась в теле девушки, а затем оттуда полился тёплый лиловый свет. Медленно, но верно повреждённые внутренности начали восстанавливаться. Проверив всё энергетическим зрением, Кай облегчённо вздохнул.

– Спасибо. Теперь я твой должник, – сказал он воину.

– Естественно… – ответил человек в доспехах, вслед за чем ушёл к ступеням. Было заметно, что сил он потратил немало.

Поднявшись, Кай осмотрелся. Заметив Стефана, который присел у крупного валуна, парень подошёл к нему.

– Теперь всё хорошо… Чего молчишь-то?

– Кай, прости, – внезапно произнёс Ивсим, всё это время стоявший неподалёку, – но ещё минуту назад я перестал слышать биение сердца этого парня. Он мёртв.

Растерявшись, Кай посмотрел на лицо Стефана. Залитое кровью, оно выражало спокойствие, а взгляд был направлен на обожаемую им госпожу. Он улыбался.

Кай скривился и опустил голову…

Присев, он прикрыл веки товарища.

– Ты молодец. Прекрасно справился – защитил свою госпожу…

Злость поутихла, хоть и не исчезла. После того как удар аурой Кая разбился об стену под названием Заклинатель, часть его бушующих эмоций словно испарилась. Держать себя в руках стало проще. Казалось, будто до этого момента на его чувства влияло нечто … Нечто, что походило на ту самую злобную энергию…

Сняв кольцо Стефана, чтобы потом передать Лилии, Кай вытянул к умершему ладонь.

– Прощай, братан…

Резкой волной плотная Ки меча, усиленная законами, рванулась вперёд. Тело Стефана поглотил алый туман, не оставивший после себя ничего. Таким образом Кай проявил своё уважение…

– Его воля защищать эту девушку была невероятна. Скорее всего, только благодаря ей он и оставался до сих пор в живых, – напоследок прокомментировал Ивсим.

Оставшиеся пять дней пролетели незаметно. Увы, за это время Лилия так и не пришла в себя.


***

Испытание закончилось, после чего Заклинатель позволил прошедшим участникам подняться по лестнице, чтобы стать официальными учениками Клана Громового Змея.

К тому моменту, когда уже практически все покинули это место, на поляне остался лишь один человек. Остановившись у развороченного участка земли, где было развеяно тело Стефана, человек улыбнулся.

– Все мешающие умрут! Отомщу… Убью… Ненавижу! Кай Арнхард, ты потеряешь всё, чем дорожишь! – дотронувшись до раненого Стефаном глаза, человек безумно засмеялся.


Глава 7. Земли клана.


Подъём по длиннющим ступеням занял около двадцати минут. Как минимум из-за того, что ведущий их Заклинатель шёл, словно черепаха. Так или иначе, поднявшись, группа из ста двадцати прошедших испытание участников попала в удивительное место – небесный порт.

Здесь расположились огромные строения, называющиеся воздушными причалами. Рядом с некоторыми из них парили четыре корабля. Однако ни один из них не походил на те, на борту которых прибыли люди из Алькеи. Судя по виду, эти суда имели лишь одну цель – уничтожение. Это были боевые корабли.

Многие даже с трудом себе представляли, зачем строить такие машины. С кем они должны сражаться? С другими людьми? Или существовали монстры, что могли посоперничать с подобными кораблями? Такие мысли слегка пугали…

Дальше за небесным портом раскинулся город – Нижнее Гнездо Громового Змея – так его назвал Заклинатель. И именно туда он повёл людей.

Полчаса спустя их путь закончился в крупном здании в центре города. Там все участники испытания наконец могли стать официальными членами клана. Перво-наперво каждый получил особую энергетическую татуировку на тыльную сторону ладони – свернувшегося в кольцо змея, вокруг которого вспыхивали молнии. Это была эмблема клана, которая также несла в себе небольшой массив, который через Систему соединялся с центральным массивом. Чем-то эта татуировка напоминала амулет, который выдавался ученикам Секты Упавшей Звезды.

Как и многие до него, Кай просунул левую руку в специальное отверстие, после чего кожу немного покололо. Внедрившейся в тело энергии он не сопротивлялся, как и было велено. Высунув кисть, он увидел татуировку, вслед за чем Система напомнила о себе.


Приобретение особенности… [Гербовая Метка Клана Громового Змея].

[Гербовая Метка Клана Громового Змея]

Ранг: Серебряный

Качество: Низкое

Особенности: [Смотреть]

Информация (Имя): Кай Арнхард

Информация (Статус): Внутренний ученик


Как Кай понял, особенностей столь сложного массива оказалось так много, что Система для удобства даже свернула их, выделив в отдельную вкладку. Так или иначе, но все они были связаны со взаимодействиями между татуировкой, центральным массивом клана и самой Системой.

После этого всем новым ученикам рассказали, что массив внедрился не просто в руку, а в энергетическое пространство. Так что, во-первых, для подпитки он станет использовать тысячную долю процента от их энергии, а во-вторых, удалять татуировку самостоятельно запрещалось. Ничего страшного, если ученик повредит рисунок или даже потеряет руку – метка от этого не пострадает. Единственный способ удалить её – это вмешаться в поток внутренней энергии человека. Сделать это можно двумя способами: самостоятельно, просто пожелав стереть метку, или же особым артефактом. И в случае, если кто-то вдруг надумает покинуть клан, ему следует обратиться к старейшинам, у которых есть подобный артефакт. Иначе, если удалить метку самостоятельно, это будет расцениваться как дезертирство, и в центральном массиве ваше имя внесут в чёрный список. Естественно, это не относится к тем случаям, когда человек просто умрёт…

Затем новым ученикам выдали Пространственные кольца и одежду. Для полноправных учеников – высокого качества Серебряного ранга, а одежду – Земного. Что же касалось тройки внутренних учеников, в число которых попал и Кай, то им выдали низкокачественные Пространственные кольца Золотого ранга, пространство внутри которых можно было сравнить с типичным двухэтажным домом. Одежда же: накидка, ботинки, брюки и рубашка, всё в тёмно-синих тонах с рисунками громового змея – была Серебряного ранга.


[Гербовая Одежда Клана Громового Змея]

Ранг: Серебряный

Качество: Низкое

Особенность: пассивная способность [Самовосстановление]

Особенность: пассивная способность [Самоочищение]

Особенность: повышенная прочность.

Особенность: защита от жары и холода.


Удивление Кая не знало предела, когда ему вручили этот набор. Как позже он узнал, нити для подобной одежды делались из материала Серебряного ранга, после чего в сами вещи вплетались специальные символы, придающие им вышеуказанные особенности. Конечно, такая одежда не могла сравниться ни в защите, ни в умениях с доспехами аналогичного ранга, но она всё равно была очень полезной.

Напоследок новичкам сообщили, где они могут остановиться. Карты территорий Клана Громового Змея заранее находились в выданных кольцах. Что же касалось обещанных внутренним ученикам ресурсов, то выдадут их через неделю, в день общего распределения, после чего им придётся ждать ещё год.

После того как Кай передал Лилию в ближайшую лечебницу, за что ему пришлось, кстати, заплатить аж пять монет закалённого золота, парень погрузился в изучение карты. В итоге он понял, что земли клана по размерам сопоставимы с наибольшими регионами Алькеи, например, со столичным. Если сравнивать с земными территориями, то с половиной штата Техас.

Не учитывая внешних учеников, которые даже на Плато Поднебесья не пускались, на землях Клана Громового Змея обитало более сорока тысяч учеников, тридцать из которых являлись лишь полноправными. И жили эти ученики в шести городах: Нижнем Гнезде Громового Змея, Малом Саду Роз, Большом Саду Роз, Долине Боли, Храме Громового Змея и Верхнем Гнезде Громового Змея.

Сейчас Кай находился в Нижнем Гнезде Громового змея. Именно отсюда осуществлялась транспортировка и в целом связь с Низинными землями или другими кланами. Небесный порт был сердцем этого города.

К тому же в Нижнем Гнезде находилось самое дешёвое жильё по сравнению с другими городами, посему здесь проживало значительное число учеников. А нужно было оно как минимум потому, что каждый дом или квартира имели специальную комнату с массивом, собирающим энергию. Что, учитывая и так высокую плотность праны на Плато Поднебесья, делало их важными местами для развития.

Восточнее, у самой границы, находился город под названием Малый Сад Роз. Он был меньше других, хотя тоже достигал немалых рамеров. В нём в основном занимались алхимией и выращиванием самых распространённых алхимических ингредиентов. И, в отличие от Нижнего Гнезда, в Малом Саду Роз учеников жило меньше всего. В основном здесь обитали семьи важных вассалов, особые представители клана, а также слуги или родственники некоторых учеников. Они же и занимались взращиванием духовных трав.

Большой Сад Роз, находящийся в центре клановых земель, являлся в действительности улучшенной версией "младшего брата". В этом городе также выращивали растения для алхимии, однако уже на порядок ценнее. Помимо духовных трав, тут также имелись и духовные фрукты, а на всё это требовалось куда больше энергии, чтобы подпитывать их рост. Более сложные массивы для сбора силы тут встречались на каждом шагу.

В Большом Саду Роз основной частью населения являлись сами ученики, в особенности те, кто ладил с законами Воды, Земли и Жизни, а также ученики-алхимики. Именно из-за них город и считался центром алхимической промышленности. Здесь создавались и продавались самые редкие и драгоценные препараты, способствующие развитию на пути боевых искусств.

Севернее Большого Сада находилась Долина Боли. А получил этот город подобное название, поскольку являлся центром практических тренировок. В целом, каждый город имел тренировочные массивы, но именно этот отличался их количеством и качеством. Если кто-то воистину хотел отточить свои навыки или испытать себя, то лучше места было не сыскать.

Чуть западнее расположился Храм Громового Змея. Как и с тренировочными массивами, копии свитков техник можно было арендовать в каждом городе, но лишь в Храме Громового Змея хранилась практически вся коллекция техник, коими владел клан. А кроме самих техник, часть из которых находилась только здесь, в Храме обитало множество учителей-Заклинателей, которые за плату давали ценные советы или даже помогали в обучении.

Ну и в самом центре клановых земель расположилось Верхнее Гнездо Громового Змея – столица. Именно здесь жили все личные ученики, важные представители клана, старейшины и правящая элита. Здесь имелось всё самое лучшее, что позволяло жителям покидать пределы Верхнего Гнезда только в особых случаях. Практически каждый ученик клана мечтал попасть туда…

В любом из этих городов ученики и прочие представители клана могли арендовать жильё, покупать и продавать предметы, заниматься ремеслом, тренироваться и просто жить. По сути, клан являлся миниатюрной, хоть и невероятно могущественной, страной, гражданами которой становились лишь лучшие из лучших.

Ознакомившись с картой, Кай решил пока никуда не спешить. Да и Лилия ещё не очнулась. Сейчас он намеревался пройтись по городу. Посмотреть на местные товары, цены, а также узнать о возможности заработать. Всё-таки вряд ли ему хватит тех остатков закалённого золота, чтобы приобрести хоть что-то дельное.

Покинув лечебницу, юноша ещё в течение часа прогуливался по главной улице. Местные товары действительно поражали, но поражали и их цены. Доспехов, оружия и алхимических препаратов Золотого ранга любого качества хватало сполна. Техник имелось ещё больше. Атакующие, защитные, целебные, вспомогательные, техники передвижения, сокрытия и многие другие…

К сожалению, в большинстве своём их ранги были ниже, так как, чтобы изучать техники низкого или среднего качества Золотого ранга, требовалось знание всех законов уровня Слышащего. А для высокого или пикового уровня качества нужно было владеть законом следующего уровня – Законом Формы.

Таким образом, полноправные ученики в большинстве своём обходились техниками Серебряного ранга. Золотой ранг оставался доступен лишь личным ученикам и небольшой части внутренних.

Что же касалось цен… Если предметы Серебряного ранга Кай ещё мог себе позволить, то вот стоимость Золотого начиналась от пары сотен и росла до тысяч. Поэтому, осознав, что ныне ничего полезного купить не может, юноша решил узнать о возможности заработка. Для этого он направился к особой каменной стеле, которая являлась специальным массивом.

Продравшись сквозь непонятно что тут делающую толпу и приложив к массиву руку, Кай ощутил, как небольшая капелька энергии вторглась в его тело, дабы соединиться с татуировкой. Перед взглядом парня появился целый список различных заданий и вакансий, который к тому же можно было сортировать и фильтровать по различным критериям.

«Однако! – изумился Кай. – Технологично…»

Увы, поизучать появившийся список ему так и не удалось. Неожиданно взорвавшаяся криками толпа заставила его резко обернуться.


Глава 8. Торговец информацией.


Шум не утихал, скорее даже наоборот – становился всё громче. Отчего-то радостные возгласы сотен людей проносились над центром города. Сначала Кай не понял, в чём причина всеобщего замешательства, а затем всю площадь накрыло тенью.

Задрав голову, юноша увидел небольшой летающий корабль, только-только прибывший в Нижнее Гнездо. На носу судна стоял улыбающийся молодой человек, продолжавший махать толпе. Судя по его одежде, высокомерному взгляду и могущественной ауре – не кто иной, как личный ученик.

Парню было на вид лет четырнадцать-пятнадцать, но его сила уже достигла уровня Закалки Головного Мозга. Подобный талант выглядел невероятно даже для Плато Поднебесья.

Сделав шаг, парень сиганул с высоты метров в тридцать, чтобы, словно пушинка, приземлиться на площадь. Толпа освободила место, а многочисленные представительницы прекрасного пола завизжали, будто сумасшедшие. Хотя стоило отдать должное: помимо силы парень также обладал потрясающей, ангельской внешностью, которая казалась нереальной.

– И кто это такой? – поморщившись от визга, вслух подумал Кай. – Да и зачем это представление?

Он не ожидал, что при подобном шуме его не только услышат, но и решат ответить.

– Его зовут Лэй Мин. Он из главной семьи, но только недавно его талант заметили, когда в двенадцать лет он прорвался на ступень Закалки Разума, а теперь, в четырнадцать, достиг уровня Закалки Головного Мозга. А став личным учеником, начал быстро набирать популярность в клане. Говорят, ещё полтора-два года, и он закончит подготовку своей души, чтобы прорваться на уровень Открытия Акупунктурных Точек. А сейчас, похоже, он только вернулся с миссии, которую ему назначили старейшины, – отчеканил стоящий рядом светловолосый парень. По лицу этого внутреннего ученика Кай понял, что ему тоже не по душе подобная театральщина. – А ты, я так погляжу, небось только сегодня присоединился к клану?

– Как ты понял? – приподняв бровь, спокойно спросил Кай.

– Ну… – улыбнулся незнакомец, чьего имени мечник не мог узнать через татуировку, поскольку такое могли позволить себе лишь старейшины. – О том, что появилось новое месторождение духовного источника в Низинных землях, известно уже давно, и только новички, которые как раз сегодня вступали в клан, могли не знать об этом. Ведь именно для того, чтобы договориться со страной, на территории которой обнаружили источник, и был послан Лэй Мин. Говорят, это задание – своеобразная проверка для парня, чтобы решить его дальнейшую судьбу в иерархии правящей верхушки. И, судя по его лицу, вероятнее всего, он справился с этим.

– Э-м… А что такое духовный источник?

Незнакомец удивился, но всё же ответил:

– Так обычно называют место, в котором можно добыть Камни Энергии.

Кай кивнул. Теперь ему становилось понятно, откуда берутся подобные драгоценности. Ведь, когда он впервые увидел Камень Энергии во время испытания на вступление в клан, парню сложно было понять, где добыли такую вещь. Вряд ли даже в монстрах выше ступени Закалки Души имелся настолько мощный кристалл. Значит, они добывались из земли…

– Кстати, а почему ты мне всё это рассказываешь? – поинтересовался Кай.

Блондин улыбнулся.

– Я люблю информацию. Передавать и собирать её. А ещё мне нравится заводить полезные знакомства. Всё-таки пройти испытание и стать аж внутренним учеником, будучи на уровне Закалки Сенсорных Органов, не многим дано. Очень не многим… – парень протянул руку. – Позволь представиться: Ди. Просто Ди. Торговец информацией.

– Хм… Кай Арнхард, – пожал юноша крепкую ладонь, отметив про себя необычность имени собеседника. – Интересно, и что же мне может предложить торговец информацией?

Казалось, улыбка Ди стала ещё шире.

– Вот, – протянул он маленькую фиолетовую дощечку, исписанную различными символами. – Взгляни. Это мой базовый набор с наиболее обширной и важной информацией про клан, само Плато Поднебесья и, конечно же, про боевые искусства. За всё это я прошу обычно десять монет.

В руке Кая появилась заявленная сумма, что тут же заметил блондин.

– Нет, погоди, – произнёс он. – Для начала проверь информацию. Так сказать, оцени товар. Не подумай, что я хвастаюсь, но, честно говоря, ты бы и сам мог со временем узнать это всё… Лет эдак через пять. Думаю, десять монет стоят того, чтобы сэкономить это время.

Взяв дощечку, являющую собой сложный массив для хранения информации и не только, Кай позволил ему соединиться с татуировкой, после чего Система отобразила все хранящиеся в предмете данные. Список оказался огромным. Тут имелась информация о структуре и истории клана, о личных учениках и их фракциях, о различных алхимических препаратах, о сильных и слабых сторонах многих техник, о Частицах Мудрости, о неких духах, о других кланах, о важных личностях, о географии Плато Поднебесья и о многом другом. Собранные Ди данные действительно внушали. И это Кай только поверхностно ознакомился с ними.

Наблюдая за изменившимся лицом покупателя, Ди кивнул, а затем внаглую сгрёб монеты с ладони Кая, который, в свою очередь, никак не воспротивился.

Отправив дощечку в кольцо, Кай посмотрел на хитро улыбающегося блондина. Мгновение спустя парень спохватился, вспомнив о чём-то очень важном.

– Скажи, а тебе что-то известно о духовных фруктах, которые содержат энергию и законы души?

Вопрос парня заставил Ди замереть. Торговец информацией сильно удивился интересу собеседника.

– Дай-ка подумать, – нахмурился блондин, поглаживая подбородок. – Нет, про подобные фрукты я не слышал… – огорчил он Кая, но тут же продолжил: – Но у меня есть некоторые мысли по этому поводу. Поэтому, если хочешь, я могу заняться этим и что-то разузнать, но нужна предоплата.

– Сколько? – спросил Кай. Ради этой информации он готов был потратиться.

– Смотри… это может занять у меня некоторое время. Возможно, даже несколько месяцев. И, исходя из этого… пятьдесят золотых монет сейчас. Конечная же цена рассчитывается, исходя из количества и качества информации. Ну и – да, если мне всё-таки не удастся разузнать ничего стоящего, то я ничего не возьму, не считая предоплаты, – объяснил Ди. – Согласен?

Кай долго не колебался, вскоре передав блондину нужную сумму, после чего тот принёс определённую системную клятву, что не обманет. Но на этом их общение не закончилось. Кай поинтересовался, можно ли как-нибудь привести в земли клана обычного смертного. Улию нельзя было оставлять так далеко, когда где-то бродит неизвестный враг. К счастью, подобное оказалось возможным. Ди бесплатно рассказал, что в Небесном порту Нижнего Гнезда можно договориться о перевозке с нужными людьми. Этим Кай и собрался сейчас заняться.

Уже попрощавшись с торговцем информацией, юноша почему-то никак не мог отделаться от ощущения, что их встреча не случайна…


***

Покинув крупнейший воздушный причал, Кай вздохнул. Он наконец-таки договорился о том, чтобы сестру привезли на плато. Как сказал ему местный работник, следующий вылет через три недели, после чего они смогут взять Улию на борт и доставить сюда, чтобы затем её отправили в Малый Сад Роз (где как минимум в несколько раз безопасней, чем у Вейтил). Там парень с ней и встретится.

Увы, но для всего этого юноше пришлось отдать практически все оставшиеся деньги. Четыре монеты закалённого золота ушли на оплату перелёта, а ещё две – чтобы передать через специальный массив послание в Намеш, которое затем доставят девушке.

Теперь у Кая осталось лишь две монеты…

Ступая по изрядно опустевшей главной улице Нижнего Гнезда (видимо, Лэй Мин уже покинул город, отправившись в столицу клана), юноша направлялся в сторону лечебницы, как вдруг появилось системное сообщение.


Получено послание через [Гербовая Метка Клана Громового Змея].

"Внутренний ученик Кай Арнхард, уведомляем вас, что через шесть суток с этого момента наступит день выдачи положенных внутренним ученикам ресурсов. Выдача состоится в Лиловом Дворце Храма Громового Змея. Ваш номер в очереди: 9174. Если по какой-либо причине вы будете отсутствовать во время выдачи ресурсов и не сможете их получить, то их передадут обратно на склад. Повторная выдача невозможна!"


– Вот оно как… – протянул Кай. – Тогда нужно пораньше попасть в тот город.

Кивнув, парень ускорил шаг, вскоре добравшись до места, где теперь находилась Лилия. И, как оказалось, девушка уже успела прийти в себя.

Лилия безразлично смотрела в окно, сидя на кровати. Даже когда Кай вошёл в палату, она так и не отреагировала. Меж пальцами её левой руки он увидел зажатое Пространственное кольцо Стефана – аристократка всё поняла.

Спустя какое-то время девушка медленно повернула голову. Изумрудные глаза казались холодными, словно зимняя ночь.

– Как он умер?

В голосе красавицы сквозил лёд.

– В конце он улыбался… – стало ей ответом.

На этом их короткий разговор закончился, а девушка отвернулась обратно к окну, за которым виднелись парящие в небесах боевые корабли.

А уже на следующий день, когда Лилия окончательно пришла в норму и даже пыталась подавлять свои чувства, связанные с гибелью Стефана, дабы выглядеть, как обычно, Кай рассказал ей о недавних событиях и об их общем враге, который стоял за нападением на них обоих. После этого разговора они решили, что не стоит разделяться, когда противник может находиться поблизости. Поэтому девушка решила отправиться в Храм Громового Змея вместе с Каем. И, конечно же, там они не могли вновь не встретиться с Ивсимом и тем странным человеком в доспехах. Эти двое также собирались получить обещанные ресурсы.


Глава 9. Храм Громового Змея.


На последние монеты закалённого золота Каю удалось купить места для себя и Лилии в крупном дилижансе. Данный вид транспорта являлся основным в клане и ходил по расписанию меж городов, будто автобус. Укреплённая энергией и законами, крупная повозка была укомплектована четырьмя мощными скакунами уровня Закалки Головного Мозга. Чёрные, двухметровые, бугрящиеся мышцами – эти лошади действительно источали неподдельную мощь. Должно быть, и скорость они могли развить по-настоящему огромную. И вскоре это подтвердилось, когда Кай и Лилия выехали в сторону Храма Громового Змея.

Обычно ученики могли выбирать из двух вариантов передвижения по землям клана: вот такой транспорт или же собственные ноги. И, как ни странно, большинство выбирало именно второй. Не у всех были лишние монеты закалённого золота, чтобы тратиться на дилижанс. Однако те, кто всё же мог позволить себе такое, получали возможность сэкономить время на переезде, а также провести его с пользой.

И именно этим Кай сейчас и занимался – изучал купленную у Ди информацию. Перво-наперво он обратил внимание на данные о самом Клане Громового Змея: его иерархии, истории, структуре, мастерах и учениках.

Как и у большинства других, история этого клана началась около двадцати тысячелетий назад. Тогда попавшие из Низинных земель на Плато Поднебесья люди освоились здесь и заполучили часть наследия сгинувшей империи Бельтейз, город которой стоял именно тут. В те времена на плато обитало куда больше могущественных монстров, от одного из которых и ведёт свой род Клан Громового Змея, унаследовавший кровь этого чудовища, которое, по легенде, было разумно и могло превращаться в человека. Его потомки основали семью Лэй.

Затем, приблизительно через пять тысячелетий, в мире произошла глобальная катастрофа – уровень внешней энергии значительно упал. Это привело к вымиранию многих могущественных монстров, наподобие Громового Змея и Пламенной Саламандры, которым просто не хватило силы, чтобы продолжить жить. Те времена назывались тёмными, так как падение энергии повлияло и на людей – развиваться стало сложнее. Началась борьба за ресурсы, и войны за них длились долгие века. Сильнейшие семьи выживали, накапливая могущество, слабые же погибали, теряясь средь песков времени. В итоге Лэй и подобные им оказались настолько сильными, что начали формироваться кланы – удержать всё в рамках одного рода становилось сложно. После чего шаткий мир установился на Плато Поднебесья…

Сейчас, если верить информации Ди, Клан Грозового Змея насчитывал аж тридцать семь Элементалистов. Восемнадцать начальной стадии, одиннадцать срединной, шесть конечной и двух пиковой. Отнюдь не все из семьи Лэй, но, чтобы достигнуть этой ступени, они согласились принести полную клятву верности и стать частью рода.

Именно Элементалисты и являлись правящей верхушкой. Однако, по сути, большинство подобных мастеров мало заботилось правлением – они занимались лишь собственным развитием. Таким образом, главную управленческую функцию исполняли только семь человек: шесть высших старейшин, которые составляли высший совет клана, и патриарх – он же нынешний глава семьи Лэй, пиковый Элементалист. Вторым человеком, достигшим пика этой ступени, являлся верховный старейшина – бывший патриарх, который сейчас приглядывал за кланом, отойдя от дел. Подобная практика (передачи главенства ещё при жизни) оказалась широко распространена на Плато Поднебесья.

На уровень ниже стояли старейшины: младшие и старшие. Ими становились все Заклинатели клана, которых сейчас насчитывалось порядка двух тысяч. Подобного количества мастеров этой ступени не знали даже в Алькее.

Что же касалось учеников, то прямого главенства среди них не существовало, однако более талантливые, а значит, и привилегированные, могли оказывать определённое влияние на других посредством силы, богатства, популярности. В основном это относилось к личным ученикам, коих насчитывалось аж триста семь! Для сравнения: в Секте Упавшей Звезды их было только тринадцать.

Так или иначе, но эти триста семь человек являлись лучшими самородками, коих только смог отыскать Клан Громового Змея. Талантливейших обучали лично Элементалисты, а остальных пиковые Заклинатели. Однозначно все, получившие статус личного ученика, обязательно достигнут первой ступени истинного мастерства, а небольшая горстка сможет подняться ещё выше.

Кстати, что касалось ученических фракций, то они были. Правда, исключительно среди личных учеников, к которым могла примкнуть только небольшая часть внутренних. Остальными же лучшие из лучших интересовались меньше всего. Полноправных учеников, которые годились лишь для того, чтобы добывать ресурсы, насчитывалось свыше тридцати тысяч, а внутренних – почти десять. И в большинстве своём ни те, ни другие не волновали молодую элиту клана, борющуюся друг с другом за ценнейшие ресурсы.

Суммарно на территории клана проживало свыше шестидесяти тысяч человек, практически каждый из которых являлся мощной боевой единицей. И это ещё не учитывая боевые летающие корабли, древние артефакты, защитные и атакующие массивы…

Каю, прибывшему из такой глуши, как Алькея, подобное могущество казалось невероятным, а ведь Клан Громового Змея был далеко не самым сильным. На сегодняшний день существовало семь могущественных кланов: Клан Семи Клинков, Клан Лесных Дев, Клан Благословенных Солнцем, Клан Яркой Луны, Клан Пламенной Саламандры, Клан Громового Змея и Клан Дерева Жизни – именно в таком порядке, согласно силе.

Клан Громового Змея был всего лишь шестым по силе!

Для сравнения: сильнейший на Плато Поднебесья, Клан Семи Клинков, имел аж сто двадцать девять Элементалистов: шестьдесят два на начальной стадии, тридцать один на срединной, двадцать пять на конечной, а одиннадцать на пиковой. И среди последних особняком стояли три монстра в человеческих обличиях, чья сила выходила за все мыслимые грани: Цзян Дао, патриарх клана, и Старик Седой Горы (бывший патриарх и нынешний верховный старейшина).

Затем Кая заинтересовала информация о неких духах. Как было указано, духами называли особых существ, которые формировались из скоплений определённых законов и энергии. Они не люди или монстры. Духи относились к совершенно иной форме жизни.

Для того чтобы дух родился, требовалась удача и очень большое количество времени. Только в таких местах, как Плато Поднебесья, возникал шанс зарождения подобных существ. Ведь чтобы законы природы проявлялись сами по себе, нужно очень много внешней энергии. А так как без хозяина призванные законы существуют очень мало времени, то шанс скопления их большого количества в одном месте мизерный. Однако всё же подобное имело место быть, и подтверждением тому являлся Клан Семи Клинков.

В самом их названии крылась суть – этот клан владел семью могущественными духами элемента Клинка, что и позволило клану достигнуть нынешнего могущества. Даже кланы Громового Змея и Пламенной Саламандры со своими невероятными линиями крови уступали Семи Клинкам.

Как и люди, духи разнились по силе. Но даже самый слабый из них не уступал воину Заклинателю. Кроме того, духи также могли развиваться, и когда они достигали следующей ступени, то перерождались в элементаля – существо, без сердца которого воины не могли прорваться на ступень Элементалиста.

Помимо этого, люди также могли подчинить духовных существ особыми массивами, чтобы использовать их силу. Подобное делало воина на порядок сильнее, особенно если его путь развития совпадал с элементом духа. Главная проблема заключалась в том, что не каждый мог выдержать такое – сломить волю духа. Тем не менее гениев на плато хватало…

Существовало два вида духов: природные и искусственные. Природные формировались в течение тысячелетий силами законов мира и рождались спонтанно. Именно они могли развиваться и даже обрести разум. Искусственные же создавались людьми из тел умерших Элементалистов особой техникой. Такие духи имели статичную силу, которая зависела от стадии погибшего Мастера, и не могли развиваться. Их было проще подчинить, однако они были и слабее природных.

Точно никто не знал, сколько сейчас "настоящих" духов находилось в руках кланов, однако не подлежало сомнению, что ими владели лишь Элементалисты. Что же касалось искусственных духов, то, хоть их насчитывалось не так уж и много, но всё же хватало. Даже некоторые личные ученики имели таких.

Закончив с духами, Кай решил под конец разузнать про само Плато Поднебесья. Как оказалось, практически все кланы расположились вдоль его западного края, на который и поднимались участники недавнего испытания.

А вот на востоке от клановых земель раскинулись огромные Пустоши – крайне опасные места, где царили могущественные монстры. Однако люди всё равно превосходили их силой, и имелась лишь одна причина, почему те земли до сих пор оставались незахваченными: ресурсы. Только там, где протекала буйная и незамутнённая людьми энергия, могли появляться редчайшие духовные фрукты.

Пустоши делились на две части: относительно небольшая полоска Ближних и огромные просторы Дальних, достигающие аж океана. Именно в Ближние и отправлялись полноправные, а также внутренние ученики для выполнения миссий. В Дальние же отваживались ходить только Элементалисты, Заклинатели и группы сильнейших личных учеников…

Пока Кай изучал купленную у Ди информацию, отнюдь не добравшись до конца, их дилижанс успел прибыть к Храму Громового Змея. Покинув повозку, четвёрка воинов узрела Лиловый Дворец – место, где трое из них вскоре должны получить некие ресурсы. Увы, сейчас в его двери стучаться не стоило, так как день выдачи ещё не наступил.

Путешествие сюда из Нижнего Гнезда заняло около одного дня. За это время Каю удалось ознакомиться лишь с одной третью информации из массива, которую он изучал в состоянии медитации. И пока он этим занимался, Лилия успела познакомиться с Ивсимом и тем человеком в доспехах. Ну, как познакомиться?.. Незнакомец ничего не ответил ей, когда аристократка представилась и поблагодарила за спасение. Никто из друзей Кая до сих пор не знал имени этого человека…

До выдачи ресурсов оставалось ещё пять дней, поэтому Ивсим предложил направиться в центр, где находился храм с самой богатой коллекцией техник. Пусть пока даже не арендовать, но хотя бы ознакомиться с тем, что может предложить Клан Громового Змея, стоило. Таким образом, трое отправились туда, незнакомец в доспехах с ними же идти не захотел.

Сам Храм Громового Змея, в честь которого и назвали этот город, выглядел впечатляюще. Высотой метров в пятьдесят, он представлял собой круглое ступенчатое здание, каждый из четырёх этажей которого и являлся ступенью. Тёмно-синие стены храма покрывали удивительные картины, изображавшие события далёкого прошлого, когда предок клана Громовой Змей ещё парил в небесах этого мира. Разглядывать их можно было днями напролёт, и каждый раз отыскивать для себя что-то новое.

У входа в храм, сквозь который постоянно тек неисчерпаемый ручей учеников, стояли две причудливые статуи. Пятиметровые воины, кои, склонив колено, взирали на входящих людей, держа длинные копья. Никакой энергии от них не исходило, однако Кай не спешил обманываться. Благодаря энергетическому зрению он прекрасно мог видеть таинственные, светящиеся силой сферы, спрятанные внутри статуй. И мощь законов, которую мог увидеть лишь Кай, поражала. Ох, и не повезёт тому, кто осмелится вторгнуться в храм, не имея метки клана…

Пройдя под застывшим в вечности взглядом каменных стражей, троица попала внутрь.

Храм оказался поделен на несколько секторов доступа, в зависимости от рангов техник и статуса учеников. Так, например, на верхний этаж могли попасть только внутренние ученики, чтобы найти там высококачественные и пиковые техники Золотого ранга. Значит, как подозревал Кай, техник, которые предназначались бы личным ученикам, в этом городе не было. От слова «совсем». Видимо, главное наследие, оберегаемое, словно зеница ока, хранили в бастионах Верхнего Гнезда. Тем не менее, даже то, что предлагалось ученикам здесь, уже являлось огромной ценностью.

Сначала Кай решил изучить подходящие техники, доступные ему сейчас – низкого и среднего уровня качества Золотого ранга. Но никак не ожидал, что, попав в нужный сектор, застрянет там аж на несколько часов. Ведь, в отличие от Нижнего Гнезда, здесь техник этого уровня насчитывались сотни.

От подобного богатства глаза разбегались. Но всё же, взяв себя в руки, юноша решил осмотреть каждую. Первой, к которой он подошёл, оказалась боевая техника меча.


[Свиток: Техника Исчезающего Взмаха]

Ранг: Золотой

Качество: Низкое

Описание: Освоив эту технику, мечник сможет совершать взмахи столь быстрые, что противники ниже ступени Заклинателя не смогут увидеть их.

Цена: 400 монет закалённого золота.

Доступен просмотр. Дотроньтесь.


«Что? – удивился Кай последней строчке. – В смысле, "дотроньтесь"? И что ещё за просмотр?»

Не найдя ответа, парень решил поступить, как было предложено, и его ладонь прикоснулась к металлической оболочке. В ту же секунду разум юноши пронзила вспышка. Перед глазами появилась картина зелёного сада, посреди которого стоял широкоплечий воин. Он сжимал простой на вид клинок, а сам замер в стойке, словно готовясь атаковать. Вот он двинулся вперёд, делая резкий взмах, который… исчез. Только когда руки воина завершили свое движение, Кай смог увидеть их и сам меч. Человек повторил технику ещё несколько раз. Единственному зрителю так и не удалось уследить за взмахами. Ни разу. Вот человек собирается совершить атаку, а вот он уже её закончил, будто время между началом и концом кто-то вырезал. Через секунду наваждение пропало, а взгляду Кая вновь предстало убранство Храма Громового Змея.

Системная строчка в конце изменилась:


Просмотр недоступен.


Кай был ошарашен. Только что он реально посмотрел, как некий мастер применяет технику, описанную в этом свитке. Жаль, что это лишь видение, в котором энергетическое зрение не могло ничем помочь. Ибо подобное сродни воспоминанию – невозможно увидеть то, чего не помнишь.

Успокоившись, парень улыбнулся.

«Неужели это то, о чём говорилось в записях Ди?»

Не так давно Кай читал, что достигнувшие ступени истинного мастерства воины могли спроецировать определённую часть своих воспоминаний на специальную энергетическую структуру, заточив их там при помощи собственной воли и Ки. Именно так и создавались свитки техник Золотого ранга.

Делалось так, поскольку, начиная именно с этого ранга, техники становились настолько сложными, что просто описать их на бумаге оказывалось нереально. Поэтому Мастера через специальные свитки передавали своё понимание того, как выполнять технику. Сейчас Каю показали лишь кусочек, но, если бы он арендовал свиток, то благодаря Системе его клановая метка могла бы транслировать в разум парня полную картину того, как создаётся Техника Исчезающего Взмаха. Таким образом, ученики будто сами становились теми Мастерами и могли тренировать технику, раз за разом возвращаясь к видению, пока не освоили бы её. Ключевым являлось лишь время, за которое это делалось – всё-таки это была аренда, а не покупка.

Подобным образом клан сохранял свитки под защитой массивов, но при этом позволял ученикам изучать их благодаря татуировке, которая предоставляла удалённый доступ к технике.

Впечатлившись, Кай стал просматривать все свитки подряд, дабы получить представление о как можно большем количестве техник. Увы, уже на тридцатом видении голова парня начала гудеть и побаливать – наблюдение даже за кусочком чужих запечатанных воспоминаний давало большую нагрузку на разум. Требовалось делать перерывы.

Решив, что, раз он перенапрягся и всё равно не может ничего здесь себе позволить, юноша направился в сектор, где хранились высококачественные и пиковые техники Золотого ранга. Изучить парень их не мог – требовалось владеть Законом Формы, – вот только и интересовали его отнюдь не они.

Прошагав мимо стеллажей с сорока двумя свитками, Кай остановился перед небольшой группой постаментов. Взор его упал на один из товаров – металлическую шкатулку, сделанную из особого изолирующего материала. Появившееся системное описание корректировал защитный массив.


[Частица Мудрости: Путь Меча]

Уровень: Изучающий

Описание: Частица Мудрости, созданная Элементалистом конечной стадии. Мастер призвал и запечатал в ней законы Пути Меча уровня Изучающего. При открытии шкатулки излучает законы, которые может созерцать ученик.

Цена: 7500 монет закалённого золота.


Глаза Кая засверкали. Шкатулка сдерживала излучение законов, но энергетическим зрением он видел их сияние внутри. Юноша уже знал, как назывались следующие два уровня после Слышащего. Те, кто смог познать Закон Формы, получали титул Видящего, а если воину всё-таки удавалось освоить мистический и едва уловимый Закон Слияния, выводящий бойца на новый уровень сил (его законы становились на порядок мощнее), то такие гении назывались Изучающими.

Последний раз взглянув на Частицу Мудрости, а особенно на её ценник, Кай наметил себе цель на будущее. Сильной нужды в техниках у него сейчас не было. Законы же, являющиеся важной частью развития воина, требовались всем.

Решив отыскать Лилию и Ивсима, юноша направился к выходу из Храма Громового Змея. Спустившись на третий этаж и повернув в коридоре налево, он вдруг налетел на какого-то парня, который чуть не упал. Кай ощутил его заранее, но из-за гудящей головы, а также витания в облаках не обратил на это внимания.

Непонимание и удивление внутреннего ученика, на лбу которого красовались три красных точки, резко сменилось гневом.

– Ах ты мусор! – выругался незнакомец, вперив злобный и высокомерный взгляд в Кая. – Какого хрена ты прёшь на меня? Ты должен был обойти! Паскуда, я жду извинений! Ты хоть знаешь, кто я такой?!


Глава 10. Соревнование.


Прежде чем Кай успел ответить хоть что-то, грубый незнакомец продолжил:

– Я Лэй Вань. В моих жилах течёт кровь Громового Змея, – ткнул он себя пальцем на грудь. – А ещё я кандидат в личные ученики! Так что опусти взгляд в пол, мусор, и быстро принеси мне извинения!

«Переигрывает…» – подумал слегка опешивший Кай.

– Может, мне ещё сплясать для тебя? Мог бы и сам обойти…

– Что-о-о?! – искренне возмутился выходец из семьи Лэй. – Да как ты смеешь?! Разве ты не услышал, кто я есть? Именно ты должен обходить меня! Я же достоин того, чтобы просто идти вперёд, пока такие, как ты, освобождают мне путь!

«Погодите-ка… Это что, действительно его манера речи? В каких условиях этот одуванчик рос, раз стал таким? Какой-то он слишком странный…»

Улыбка невольно появилась на лице Кая, и, конечно же, Лэй Вань заметил это.

– Над чем это ты смеешься? – насупился он, сжав кулаки. – Надо мной?! Я кандидат в личные ученики, и ты уже должен быть рад, что я говорю с тобой! А теперь ты либо извинишься, либо…

– Либо что? – усмехнулся Кай. – Да и за что мне извиняться? За то, что ты заметил меня, но сам захотел врезаться? А кроме того, разве вообще существует такой статус, как "кандидат в личные ученики"? Ты же обычный внутренний ученик; вон, у тебя даже одежда похожа на мою. Признайся, ты просто выдумал это, так ведь?

– А… – глаза Лэй Ваня расширились, он собирался что-то сказать, но ничего не смог придумать. Его рот забавно открывался и закрывался, будто у выброшенной на сушу рыбы. – Ах ты… Тогда… тогда… тогда я вызываю тебя на поединок! Ты заплатишь за свои слова!

Кай вздёрнул бровь и скрестил руки на груди. В его голове вдруг промелькнула одна заманчивая идея.

– Ты это серьёзно? Разве так поступают благородные представители могущественной семьи Лэй? Бросают вызов тому, кто на целую ступень ниже? – нарочито строго спросил Кай. Всё-таки Лэй Вань находился на уровне Открытия Акупунктурных Точек.

– Хм! Мне всего лишь семнадцать. А ты старше, так что сам виноват в том, что медленно развиваешься!

– Вообще-то, мне тоже семнадцать, – ошарашил Кай парня, – но я-то прибыл из глуши, что дальше Низинных земель, а ты родился в невероятно сильном клане. Я в детстве голодал, а ты питался разными редкими ресурсами. Так есть ли честь в том, чтобы бросать мне вызов? Что сказал бы на это твой достопочтенный и, несомненно, мудрый предок, Громовой Змей?

Что ж, на чужом поле Каю самому пришлось прибегнуть к театральщине и пафосу. И это его дико забавляло.

– Но, но… но я же… – вдруг растерялся Лэй Вань.

– Хотя, если ты действительно хочешь бросить мне вызов, то это можно сделать честным способом.

– Каким? – тут же проглотил наживку парень. Всё шло, как Кай и предполагал.

– Соревнование, – вновь улыбнулся юноша. – Мы можем устроить соревнование в тренировочных массивах. Например, в трёх самых популярных. И если ты победишь, то будешь прав и я принесу тебе извинения.

– Что ж, можно и так… – махнул тот ладошкой, приняв невозмутимый вид. На самом же деле загоревшиеся глаза Лэй Ваня выдавали его с потрохами. Ему понравилась эта идея, а главное – он не опозорит своего имени.

– Но, знаешь… – вздохнул Кай. – Какой мне смысл тогда в этом участвовать? Что я с этого получу?.. Поэтому предлагаю сделать ставки.

– Ставки?

– Да. К примеру, мы можем поспорить на ресурсы, которые должны через несколько дней получить. Кто выиграет, тот и заберёт чужие. Согласен?

Лэй Вань нахмурился. На его лице отразился нелёгкий мыслительный процесс. Но, в конце концов, посмотрев на Кая, вспомнив о его ступени и об "обиде", парень всё-таки кивнул.

– Хорошо, – сказал он, а затем улыбнулся, словно уже победил. – Можешь забыть про свои ресурсы!


***

«Надо же было такому случиться… – осмотрелся Кай. Сейчас он и Лэй Вань находились в северной части города, где и находились массивы для тренировок. – И как они только прознали?»

Вокруг двух парней скопилось немало народу. Всё-таки в это время в Храм Громового Змея прибывало множество внутренних учеников за ресурсами. И пока они ждали дня выдачи, им хотелось хоть как-то скоротать время. Поэтому забавное соревнование меж парой воинов привлекло достаточно много внимания.

– Какой же я популярный, – улыбаясь, Лэй Вань аж лучился радостью, почему-то не понимая, что лично на него всем плевать. Люди просто хотели посмотреть на шоу. Ведь не каждый день кто-то спорит на ресурсы, получаемые раз в год. – Ладно… этот первый. Начнём с массива, проверяющего ловкость и скорость. Кто продержится дольше, тот и победил.

Парень указал на широкую квадратную платформу, которую по всему периметру обнесли множеством черных двухметровых столбов. Рядом с платформой расположилась небольшая колонна с вырезанными цифрами, от одного до десяти. Подобных механизмов здесь было несколько, так что Кай и Лэй Вань могли начать соревноваться одновременно.

– Хорошо, – кивнул Кай. – Тогда следующий массив выберу я.

Лэй Вань ничего не ответил, направившись вперёд. Воины поднялись на платформы, после чего Система высветила перед ними предложение активировать их. Парни согласились.

В следующее мгновение энергия хлынула в механизмы. Столбы, расположенные вокруг платформ, вспыхнули силой, и каждый разделился на несколько кубов. Более сотни черных объектов – каждый размером с мужской кулак – зависли в воздухе вокруг юношей. На обеих колоннах засветилась цифра один.

Спокойно стоя в центре квадратной платформы, Кай осматривался. Он ещё не знал принципов работы этого массива, но надеялся, что быстро разберётся. Внезапно предчувствие забило набатом, а секунду спустя один из парящих кубов на огромной скорости выстрелил в голову парня. К счастью, юноша успел увернуться.

– Теперь ясно… – пробормотал Кай, сосредоточившись на левитирующих фигурах.

Не прошло и пары секунд, как ещё два куба рванули к нему с разных сторон. От обоих он с лёгкостью увернулся. Подобное повторялось несколько раз. Не напрягаясь, Кай избежал всех атак.

А уже через полторы минуты на колонне засветилась цифра два, и в тот же миг сразу пять кубов выстрелили. На этот раз юноше пришлось приложить больше усилий, чтобы извернуться и избежать попадания. Сложность массива однозначно повысилась.

Кинув беглый взгляд на Лэй Ваня, Кай отметил, что тот также пока справляется без каких бы то ни было проблем.

Вскоре оба массива перешли на третий уровень, и Каю всё-таки пришлось применить Шаг Скорости, дабы продолжать уворачиваться. Что же касалось его соперника, то Лэй Вань ещё не применял каких-либо техник ускорения, держась на голых параметрах.

Четвёртый уровень сложности, активировавшийся спустя десять минут после начала, стал переломным. Теперь вокруг парней постоянно кружил десяток кубов, скорость которых снова возросла. Каю пришлось сильнее сконцентрироваться на Технике Пяти Невесомых Шагов, а также вспомнить о возможности предугадывать движение благодаря энергетическому зрению.

После прорыва на уровень Закалки Сенсорных Органов его глаза стали куда лучше воспринимать движущиеся объекты, следовательно, улучшилась и реакция. Уровень владения собственным телом тоже вырос, давая возможность двигаться так, как он не мог раньше. Энергетическое зрение также изменилось – оно слилось с обычным. Парень одновременно видел всё в обоих спектрах, и прямо сейчас ему удалось уловить некую закономерность в потоках энергии массива и движениях фигур. Оставалось лишь разгадать ее, после чего уворачиваться станет ещё проще.

Тем временем с активацией четвёртого уровня Лэй Ваню всё-таки пришлось воспользоваться техникой. Вокруг его ног замелькали редкие всполохи электричества: скорость парня возросла. Кай более не мог отвлекаться на оппонента, зато окружившие их зеваки подметили это изменение.

– Разве это не наследная техника линии крови Громового Змея? Как её там… А! Техника Шести Вспышек Бури.

– Да, это она. Кажется, эта техника Золотого ранга и её могут использовать только члены семьи Лэй благодаря своей крови. Им вроде как даже всех законов Пути Молнии знать не нужно для этого. Аж завидно…

– Вот только их техника делится на шесть слоёв, и чем он выше, тем больше скорость. Судя по всему, этот Лэй Вань сейчас только первый слой использует.

– Ха! Интересно, он только его смог достичь, или же хоть чего-то большего? Я слышал, что настоящие таланты, а не этот… – поморщился говорящий, – так вот, настоящие таланты среди личных учеников смогли добраться аж до четвёртого слоя!

Отчего-то их отношение к Лэй Ваню заведомо оказалось негативным…

На пятнадцатой минуте на колоннах, связанных с массивами, засветилось число пять. И когда количество атакующих кубов возросло, а их скорость вновь увеличилась, Каю наконец удалось раскрыть закономерности потоков энергии. Теперь у него появилась возможность предугадывать траектории объектов, и на основе этого корректировать свои движения. Подобное давало ему возможность экономить время на уклонение, а значит, в конечном счёте двигаться быстрее.

Что же касалось Лэй Ваня, то всполохи молний покрыли теперь всё его тело, а не только ноги. Перейдя на второй слой семейной техники, он ещё раз повысил собственную скорость.

Продолжая уклоняться, Кай чувствовал нарастающую усталость. Ки заканчивалась, а если начать восстанавливать её прямо сейчас, как обычно поглощая всем телом, то можно утратить концентрацию на предугадывании ударов массива.

Момент перехода на шестой уровень сложности для парня оказался роковым. Не успев не то что среагировать, а даже уловить пришедшие в движение новые кубы, Кай ощутил всю опасность столкновения с ними. К счастью, перенасытив мышцы энергией, чтобы ещё ускориться, он смог увернуться практически от всех… Лишь один по касательной зацепил бедро парня.

Кровь окропила поверхность платформы. Из ноги юноши вырвало кусок мяса толщиною в палец и размером с ладонь. На пределе возможностей сдержавшись, Кай даже не пикнул. Не нарушая спокойствия, он продолжил движение, как ни в чём не бывало. Отправив лишь частичку энергии, чтобы кровь остановилась, Кай более не дал и капли Ки собственному телу для самоисцеления – это подождёт, сейчас все силы нужны для продолжения соревнования.

Тем не менее с каждой последующей секундой уворачиваться становилось всё сложнее. Всё больше ранений появлялось на теле. Изворачиваясь из последних сил, парень уже не обращал внимания на сбившееся дыхание. Лишь когда энергии в теле практически не осталось, а зрение стало терять чёткость, он понял – это конец.

Отчётливо ощущая связь между меткой клана на своем теле и массивом, Кай отдал мысленный приказ отключиться. В то же мгновение все кубы моментально остановились, словно кто-то заморозил время. Сантиметрах в десяти, прямо перед лицом парня, завис один из кубов. Продолжи он своё движение, и не сносить бы Каю головы…

Кубы не спешили возвращаться в начальное положение – массив ещё работал. Система высветила перед юношей предложение: закончить тренировку или же продолжить, но конкретно на этом уровне, без повышения. Кай выбрал первое.

Повернув голову к сопернику, он понял, что проиграл этот раунд: Лэй Вань ещё держался. На этот раз всполохи молний, покрывшие тело чудаковатого парня, были куда мощнее, ярче и появлялись с увеличенной частотой. Это был третий слой Техники Шести Вспышек Бури.

Однако несколько мгновений спустя активировался седьмой уровень сложности, который, как и четвёртый, являлся переломным. Скорость летящих в Лэй Ваня кубов выросла на порядок, а также в испытание вступили они все – сто двадцать снарядов. После этого парень смог продержаться всего пару секунд, пока не остановил массив. Видимо, четвёртым слоем родовой техники он не владел.

К слову, всего уровней у данного массива было десять. Кай смог продержаться практически весь шестой, ему не хватило лишь нескольких мгновений до седьмого, и это был хороший результат ученика для уровня Закалки Сенсорных Органов. Однако далеко не рекорд. После переломного седьмого уровня шли наисложнейшие восьмой, девятый и десятый. Если верить слухам, то почти все личные ученики могли добраться до восьмого, а самые лучшие аж до девятого. Десятый же уровень поддавался только тем, кто достигал конечной точки на ступени Закалки Души и уже собирался стать Заклинателем.

Тем временем, пока кубы на платформе Лэй Ваня вновь выстраивались вокруг неё в виде столбов, сам парень, сильно удивляя Кая, прыгал от радости.

– Да, да, да! Видел? – выкрикивая, указал он пальцем на соперника. – Я победил!

– Вижу, – отрешённо кивнул Кай. – Но это только первый раунд. Теперь я выбираю массив.

«М-да… Не ожидал от него такой скорости. Я совсем ничего не знаю о родовых техниках семьи Лэй. Нужно будет прочитать этот раздел в информации Ди. Но, в принципе, ничего страшного. Всё-таки техника передвижений, которую я использую, до сих пор находится всего лишь на Земном ранге. В скорости я пока проигрываю… А раз так, тогда…»

– Дальше мы будем соревноваться в физической силе, вон в том массиве, – указал Кай в сторону огромной площадки, на которой уже тренировались другие ученики. – Условия похожие: кто выдержит больше и дольше, станет победителем.

Выбранная Каем тренировочная зона работала по простому принципу: имелось несколько десятков секторов размерами три на три метра, и на этих участках ученики могли регулировать поле давления. Само это поле использовало вплетённый в массив Закон Притяжения из Пути Пространства, и увеличивало вес в пределах сектора. Таким образом, даже просто находясь там, ученик начинал ощущать возрастание своего веса, и приходилось напрягаться, дабы не распластаться по земле. Такая тренировка была сродни физическим упражнениям, направленным на увеличение силы мышц.

Прежде чем начать, ученики провели час в медитации, чтобы восстановить силы и настроиться. Лэй Вань даже воспользовался средним кристаллом энергии, а вот Кай смог восстановить практически всю Ки благодаря своей уникальной способности. Кроме того, рана на его ноге тоже успела исцелиться, что немало удивило наблюдающих за соревнованием зевак…

Выбрав свободные сектора, оба соперника одновременно активировали массив. Рядом с каждым тут же загорелась одна из десяти выемок. Однако возросшая всего лишь на тридцать процентов сила показалась обоим лёгким дуновением ветра. Лэй Вань и Кай стали самостоятельно повышать силу давления. С каждым новым процентом огонёк становился всё ярче, а после преодоления определённых значений загорались новые.

50%… 75%… 100%… 120%… … 250%… 500%… 1000%… 3500%…

На отметке в десять тысяч процентов Лэй Вань остановился. Собственные восемьдесят килограммов веса теперь казались восемью тоннами. Слегка согнув колени, дабы ноги не сломались, парень замер в этом положении, боясь нарушить его и упасть из-за возросшего веса. Кожа парня покраснела от натуги, а по телу пробегали яркие всполохи молний. Это был третий слой Техники Шести Вспышек Бури, который не только увеличивал скорость бойца, но и стимулировал его мышцы, повышая силу.

Из десяти выемок в секторе Лэй Ваня горело семь. Мало кто мог добиться этого, даже будучи на аналогичном уровне. Повернув полный превосходства и самоуверенности взгляд вправо, парень чуть не уронил челюсть: на секторе Кая горело восемь огоньков! А судя по тому, как интенсивно горел последний, можно было сказать, что поле давления там достигло как минимум пятнадцати тысяч процентов. Любой предмет в том месте весил в сто пятьдесят раз больше!

Но не это поразило Лэй Ваня в самое сердце, а то, что Кай стоял ровно, будто вышел на прогулку. Казалось, словно он даже не ощущает столь огромного давления!

Что же касалось самого Кая, то для него было всё не так просто, как выглядело внешне. Хоть он и обладал огромной физической силой благодаря линии крови, её не хватало. Поэтому приходилось без остановки перенасыщать тело энергией, дабы повысить параметры. Благо его сверхрегенерация могла справиться с подобным. Однако даже стоять было тяжело. Юноша лишь делал расслабленный вид, дабы пошатнуть дух соперника. Увы, у Кая это не вышло – Лэй Вань не собирался сдаваться, став вливать больше энергии в родовую технику и медленно повышать силу давления.

Вот только на двенадцати тысячах процентов каждый, находящийся поблизости, услышал отчётливый хруст. Нога Лэй Ваня приняла неестественное положение, а сам он начал заваливаться. Однако, закусив губу до крови, каким-то чудом парень смог остаться стоять, терпя при этом дикую боль. Желая победить, даже несмотря на перелом, юноша боролся. Уперев преисполненный решимостью взгляд в Кая, он дрожал от напряжения, но вскоре понял, что больше не выдержит. Массив тут же отключился, и будто гора свалилась с его плеч.

Кай ещё постоял несколько секунд, после чего тоже отключил поле. Победа лежала у него в кармане. Но то, что случилось потом, стало для юноши полной неожиданностью.

– Я… я… я ещё не проиграл! – на высоких тонах промямлил Лэй Вань, утирая вдруг полившиеся слёзы. – У… у нас остался ещё один раунд! Проведём его в Массиве Бесконечной Битвы.

«Да что с этим парнем не так?! – поразился Кай. – Говорит странно, радуется победе, будто ребёнок, а теперь, после проигрыша, ещё и плачет…»

И пока Лэй Вань успокаивался, из толпы зрителей раздавалось множество смешков.

– Ладно, – сдержанно кивнул Кай, повернувшись к последнему массиву.

Называясь Массивом Бесконечной Битвы, он выглядел как сцена с постаментом, на котором лежала необычная сфера, а чуть в стороне стояла огромная доска. Кай сразу же направился туда, решив дождаться соперника там. Лэй Вань в это время, используя почему-то недорогие пилюли, занимался восстановлением сломанной лодыжки.

Последний раунд начался через сорок минут, когда слегка прихрамывающий Лэй Вань наконец добрался до полностью восстановившегося оппонента.

– Что нужно делать? – спросил Кай.

– Приложи руку к сфере, активируй массив и сражайся. Чем больше ты убьёшь врагов, тем больше получишь баллов. Если умрёшь, то проиграешь. Я первый, – коротко ответил Лэй Вань, приложив ладонь к шару. В следующий миг его глаза потускнели, а сфера засветилась. На огромной доске высветилось: «Лей Вань. 0 баллов». А уже через секунду это число увеличилось на единицу.

До конца так и не поняв суть работы массива, Кай решил поискать о нём в информации Ди. К счастью, там о Массиве Бесконечной Битвы нашлось несколько строчек. Как оказалось, данный артефакт погружал разум воина в некое подобие виртуального пространства, где появлялись более сильные противники, управляемые массивом. Их-то и требовалось убивать, чтобы зарабатывать очки. Если виртуальные соперники убивали ученика, его сознание тут же возвращалось в тело, после чего тренировка заканчивалась.

Кай кивнул, а затем сел в позу для медитации. Только осознав, что Лэй Вань от него не отстанет, парень придумал, как можно получить из этого выгоду. Всё основывалось на том, что после перехода на ступень Закалки Разума чувствительность Кая возросла, а благодаря энергетическому зрению ему всё лучше удавалось определять силу других людей. И Лэй Вань был слабее. Вот только Кай не учёл наличие у соперника родовой техники, благодаря которой тот и смог его обойти в первом раунде. Теперь же всё должно решиться в ближайшее время…

Погрузившись в неглубокую медитацию, Кай собирался уже мысленно подготовиться к финальному соревнованию, как вдруг услышал голоса находящихся неподалёку зрителей.

– М-да, этот чудик Лэй Вань проиграл какому-то парню, который на целую ступень ниже. Во слабак…

– Ага… Невероятно, он даже расплакался! И что с ним не так?

– Говорят, когда его мать была беременна, во время путешествия на неё напали убийцы из Низинных земель. Она в итоге выжила, но получила травму и плод повредили. И когда этот Лэй Вань родился, у него обнаружились проблемы с головой. Дурачок, что с него взять.

– Вот же мусор. Так ещё и кичится своей фамилией! Лучше бы я родился в семье Лэй вместо этого отребья. С головой не дружит, зато всё равно получает редкие ресурсы и родился с наследственным талантом.

– Точно. Бесит аж… И почему от него родители не отказались? Сколько лет, а ведёт себя как глупый ребёнок. Позор…

– Не отказались. Но вроде как его изгнали. Посмотрите на три красных точки у него на лбу. Эта метка значит, что он только позорит семью Лэй и ему больше нельзя входить в Верхнее Гнездо.

– Всё равно он мерзкий везунчик. Даже изгнанный, имеет доступ к техникам, которые практически нереально получить внутренним ученикам! Аж злит! Его должны были прибить, чтобы зря не тратил ресурсы!

Кай нахмурился. Если история про мать его соперника правдива, это очень многое объясняло…

Вскоре Лэй Вань достиг своего пика, получив смертельную рану и покинув Массив Бесконечной Битвы. Ему удалось набрать аж пятьдесят два балла. Кай не знал, много ли это или мало, но в любом случае собирался превзойти этот результат.

Поднявшись, парень по-другому посмотрел на широко улыбающегося оппонента. От слёз после поражения не осталось и следа. Немного задержав взгляд на трёх точках на лбу Лэй Ваня, Кай всё-таки активировал массив.

Декорации резко сменились. Кай очутился посреди бескрайнего поля, а затем вдруг осознал, что он здесь не один – рядом стоял не менее шокированный Рун’Тан.

– Что это значит? – удивился парень.

– А-ха-ха, – вдруг рассмеялся красноволосый узник души. – А я сразу и не догадался, что так будет.

– В смысле? Можешь объяснить?

Древний мастер присел на траву и улыбнулся.

– Понимаешь ли, этот так называемый Массив Бесконечной Битвы работает благодаря некоторым законам души. А нужны они потому, что используемое для битвы пространство является частью мира души учеников! И обычно открыть для себя внутренний мир души могут попробовать только воины минимум ступени Заклинателя. Но вот появилось исключение из правил – ты.

Объяснение Рун’Тана заставило Кая вспомнить об информации, купленной у Ди. Там говорилось, что Массив Бесконечной Битвы доступен только ученикам – то есть тем, кто ещё не достиг истинного мастерства. Теперь-то становился понятен смысл этого ограничения. Ведь если воин открывал внутренний мир души, он получал абсолютную власть в нем.

– А почему же тогда не начинается испытание? – огляделся Кай. Предполагаемые враги, коих требовалось убивать, так и не появлялись.

– Ну так ты же полностью контролируешь свой мир души, вот и не может массив так просто вторгнуться к тебе, чтобы начать битву. Если хочешь, можешь сам его впустить. Ты ведь чувствуешь что-то постороннее и непонятное?

И правда. Попытки энергии и законов массива попасть во внутренний мир ощущались Каем словно лёгкое покалывание в ладонях. Сконцентрировавшись на них, он в итоге позволил чужим силам попасть сюда.

На поляне тут же сформировалось трое обезличенных мужчин уровня Закалки Сенсорных Органов. Не раздумывая они бросились к Каю. Мгновение спустя головы троицы лопнули, будто шарики с водой…

Всё-таки, в отличие от других учеников, чьё подсознание делало их параметры, знание законов, уровень энергии и многое другое внутри массива идентичными реальным, Кай становился всемогущ в мире своей души. Ни один соперник не мог заставить его здесь даже заволноваться.

Вскоре появилось ещё трое, один из которых на этот раз находился на уровне Закалки Спинного Мозга. Фигуры попытались двинуться, но власть Кая попросту сковала их.

– Что ж, подожду немного. Кажется, я понял, как начисляются баллы, – улыбнулся Кай, намереваясь закончить этот раунд победой.


***

Тем временем в реальном мире Лэй Вань, а также несколько десятков других учеников наблюдали за количеством баллов на доске. Обычно, как только боец активировал массив, уже буквально через несколько секунд у него появлялись первые очки – начальные противники оказывались довольно слабыми. Однако сейчас всё шло вразрез с ожиданиями. Прошла минута, а количество баллов Кая так и не изменилось.

Лэй Вань нахмурился – ему такое не нравилось. Конечно, он хотел победить, но не у столь же слабого противника! Да и не был тот слабым, как показали первые два испытания.

«Что же там происходит?» – подумал парень.

С другой стороны, многие зрители не придавали этому значения и говорили, что думали.

– А-ха-ха-ха… Соперник дурачка Лэй Ваня такой же недотёпа. Он что, бегает там от своих врагов?

– Вот умора! Эти двое стоят друг друга.

Наконец количество баллов Кая всё-таки изменилось, а потом вновь начался застой. Порядка трёх минут на доске горела цифра один, пока в одно мгновение значение не изменилось на шестьдесят. В тот же миг Кай покинул мир души, закончив испытание. Сильно перебарщивать парень не желал, так как не знал, как могут отреагировать другие, завысь он слишком свой результат. Лэй Вань дошёл до пятидесяти двух, поэтому Кай решил округлить до наибольшего.

Окинув взглядом других учеников, юноша улыбнулся, заметив их вытянувшиеся лица. Оно того стоило…

– Но… но… но как? – едва сдерживался Лэй Вань, вновь выдавая чрезмерную эмоциональность. – Почему твои баллы сначала не изменялись, а затем резко подскочили?! Не понимаю! – схватился он за голову.

– Я просто дождался, пока появится много противников, и убил их одной атакой, – пояснил Кай, ни разу не соврав.

Единственное – он умолчал о способе убийства. Но не стоит же рассказывать о козыре, нарушающем правила, так ведь?

– А… но… я… это… – не нашёлся, что ответить, Лэй Вань, после чего резко замолчал, развернулся и быстрым прихрамывающим шагом покинул зону тренировочных массивов.


***

Через пять дней наступил срок выдачи ресурсов. В это время в городе находились все внутренние ученики клана, временно делая Храм Громового Змея очень шумным местом. К счастью, огромных скоплений народу удалось избежать, поскольку очерёдность получения расписали заранее, а также осуществлялась связь между учениками и старейшинами при помощи метки. И, что удивительно, представителям клана удалось раздать все ресурсы лишь за сутки. Подобная отлаженность поражала.

Получив желаемое, Кай вышел из Лилового Дворца. Погрузившись сознанием в Пространственное кольцо, парень осматривал полученное.

Первой и наиболее заметной, конечно же, была коробочка с Камнем Энергии, о котором говорили ещё в Намеше перед началом испытания. Камень Энергии превосходил даже наилучшие пилюли или духовные фрукты. Силы в нём заключалось так много, что хватило бы на десяток прорывов, подобных тому, что совершил Кай возле Тени в подземелье.

Камень Энергии однозначно оказался самым дорогим из полученных ресурсов, однако были и другие ценные вещи. Например, как и остальным, Каю выдали набор из двадцати пилюль: десять целебных и десять временно повышающих силу. Имелись у Кая теперь и зелья, восстанавливающие энергию, которые в разы полезнее, а значит, и дороже аналогичных пилюль, поскольку действовали моментально при попадании в организм и не имели взрывного эффекта. Пилюлям же требовалось время на разбитие стенок, а ещё их сила пыталась вырваться во время поглощения, что значительно усложняло их применение в бою.

Кроме всего этого Кай получил редкий духовный фрукт, способный навсегда повысить физические параметры на несколько процентов. У него имелось лишь одно ограничение – такой фрукт можно было съедать только раз в год.

Последнее, что проверил юноша – пилюли, способствующие развитию на ступени Закалки Души. Их он решил сохранить на потом.

Ценность ресурсов впечатляла. В том же Ривеертуне всего за пару пилюль из этого набора можно было купить роскошный особняк неподалёку от императорского замка или территории Секты Упавшей Звезды. А если прикинуть общую стоимость… Столь огромная сумма позволила бы купить целиком какую-нибудь столичную аристократическую семью Алькеи, исключая, наверное, лишь первые четыре – так, по крайней мере, подумал Кай.

Вот только, какой бы ни казалась радостной реальность, всё это – лишь крохи с барского стола. Ведь девяносто процентов ресурсов клана уходили исключительно на личных учеников, Заклинателей и Элементалистов. То, что получали внутренние ученики, можно было назвать лишь жалкими объедками, которым те всё равно радовались.

Ощутив на себе чей-то взгляд, Кай поднял голову. Неподалёку стоял Лэй Вань. Осунувшийся, бледный, с красными глазами и растрёпанными волосами – юноша походил на побитого пса. Осознал, что потерял крайне ценные ресурсы, доступные только раз в год? Кай не знал, но подозревал, что это главная причина. Ибо с утратой таких ресурсов скорость развития юноши в этом году сильно упадёт. Таким образом, Лэй Вань отстанет от других, даже менее талантливых внутренних учеников, опустившись ещё ниже в социальной иерархии клана.

– Значит, ты не убежал.

– Я никогда не убегаю и не сдаюсь! – гневно взмахнул Лэй Вань руками. – Но я… я про… – следующие слова стали даваться ему с трудом, – я проиграл… Ты оказался сильнее. Вот.

Парень протянул низкокачественное Пространственное кольцо Серебряного ранга, которое в рамках клана считалось не более чем дорогой сумкой. Однако…

– Только верни кольцо, по… пожалуйста… – добавил Лэй Вань.

Кай взглянул на недавнего соперника, на лице которого от напускного высокомерия не осталось и следа. Почему-то сразу вспомнились гадкие комментарии учеников о Лэй Ване.

Они видели в нём уродца, дурачка, посмешище; кого-то, кому повезло родиться в семье Лэй, но считали его недостойным этого… Однако Кай видел хоть и наглого, грубого, странного и высокомерного, но всё же очень упорного и, главное, честного воина, который лишь желал доказать свою силу и значимость.

Кая грызла совесть. В прошлом он пересекался со многими настоящими ублюдками, поэтому какие-то детские оскорбления даже не воспринял всерьёз. Отчего-то победа над подобным соперником не доставляла удовольствия. Ведь он заранее знал, что выиграет.

Приняв чужое кольцо, Кай при помощи энергии сразу перенёс ресурсы к себе, вслед за чем вернул колечко Лэй Ваню.

– Попробуй в следующий раз, что ли, не налетать на людей. Ты же не гора, чтобы тебя всем обходить… – бросил напоследок Кай, покидая площадь Лилового Дворца.

И лишь через некоторое время, заглянув в кольцо, Лэй Вань понял, что из всех ресурсов Кай забрал только Камень Энергии. Остальное, включая столь важные для него пилюли, способствующие развитию на ступени Закалки Души, осталось нетронутым…

Получив ресурсы, Кай отыскал Лилию и Ивсима. Их трио договорилось заняться зарабатыванием так нужного им всем закалённого золота. А для этого предстояло отправиться в Ближние Пустоши, дабы выполнить несколько выбранных недавно заданий.

Тем не менее Ивсим оставался единственным в их компании, кто не знал, что эта вылазка предпринималась не только ради денег, но и чтобы выманить неизвестного врага Кая и Лилии…


Глава 11. Сбор духовных трав.


На востоке земли Клана Громового Змея граничили с Ближними Пустошами. Единственное, что разделяло эти две территории – огромная стена, тянущаяся от самого юга, где начиналось Плато Поднебесья, и до севера, заканчиваясь у земель Клана Пламенной Саламандры, ближайших соседей.

Огромная стена высотою в пятьдесят метров и шириною в десять являлась не единственной защитой от опасностей Пустошей. Вдоль границы постоянно работал крупнейший в клане защитный массив, отпугивающий монстров.

Этим ранним утром, как всегда, у центральных врат собралась немалая вереница людей, желающих отправиться в Ближние Пустоши. Кай, Лилия и Ивсим также оказались среди них. И когда настала очередь их трио, они продемонстрировали свои клановые метки такому же ученику, который работал стражем. Охранник, используя особый монокль, позволяющий считывать информацию с чужих татуировок, кивнул, сделал некую запись в журнале и уточнил, на какое время они собираются уходить. Получив ответ, он махнул другому стражнику, после чего троицу пропустили.

Кай, Лилия и Ивсим прошли метров десять, а затем каждый ощутил странную силу, на мгновенье коснувшуюся их. Это и был защитный массив, который, обнаружив метки, не стал воздействовать на учеников. Троица выбралась в Пустоши.

Среди купленной Каем у Ди информации оказалась также и детальная карта Плато Поднебесья, которая открывалась в удобном и регулируемом окне Системы. Поэтому, сверившись с намеченным маршрутом, Кай и остальные направились на юго-восток…


***

Из-за того, что владения всех семи кланов протянулись вдоль западного края плато, словно некая лента, выход к Ближним Пустошам имелся у всех. Однако земли эти не были однородными, и обладали множеством различий. Где-то обитало больше монстров, где-то чаще вырастали духовные растения, а где-то таились редкие материалы…

Ближайшие к границе Клана Громового Змея Пустоши делились на три условные зоны, одна из которых называлась Полем Скрытого Цветения. Именно к ней сейчас и шла группа Кая. Назвали же это место так потому, что здесь произрастало множество драгоценных духовных трав, а иногда и духовных фруктов. К сожалению, второе слово в названии данного места было не случайным. Давным-давно по какой-то неведомой причине на Поле Скрытого Цветения сформировался естественный массив, который сбивал людей и монстров с толку, в разы усложняя поиск полезных растений. Из-за этого можно было пройти в шаге от очень редкого духовного фрукта и даже не заметить его.

Таким образом, чтобы заниматься здесь поиском духовных трав, следовало быть либо очень опытным сборщиком, которого сложно ввести в заблуждение, либо обладать дорогим амулетом, защищающим от влияния массива. Или же просто являться невероятным везунчиком. Вот только ни первое, ни второе и даже ни третье не относилось ни к Каю, ни к Лилии с Ивсимом. Однако отчего-то выбор всех троих пал именно на работу, связанную со сбором трав.

И если рассуждения Кая и Лилии отчасти были понятны: девушка обладала невероятным чутьём, которое росло по мере её развития, а парень имел уникальную способность видеть энергию, – то причина подобного выбора Ивсима оставалась загадкой. Так или иначе, но уже буквально за пять часов троица практически добралась до места назначения. И, как всегда, подобное путешествие легко не прошло…

Их маленькая группа шла аккуратно, стараясь не задерживаться и избегать встреч с монстрами. Увы, но одно из чудовищ сумело обнаружить троицу, и битва стала неизбежна. На Кая, Лилию и Ивсима напала огромная Драконья Черепаха ступени Закалки Души.

Высотой в шесть метров и с громадным панцирем, покрывавшим почти всё её тело, Драконья Черепаха обладала огромной физической силой. А кроме этого монстр был способен изрыгать крупные сферы энергии и законов Огня, что соответствовало низкокачественной технике Серебряного ранга. Подобное умение делало это существо в разы опасней.

К сожалению, никто не успел заметить монстра вовремя, поскольку Драконьи Черепахи любили зарываться под землю, где могли поджидать жертв месяцами и даже годами. Так что вырвавшийся из-под земли монстр стал полной неожиданностью не только для Лилии, но и для Кая, который просто не концентрировался на поиске энергии у себя под ногами.

Рассредоточившись, троица некоторое время играла в гляделки с Черепахой, пока та не взревела, выпустив аж три огненных шара. По какой-то причине её первой целью оказалась Лилия.

Девушка не оплошала, тут же уйдя с траектории атаки и посылая в ответ одну из своих воздушных техник. Чудовище резво повернулось, подставив под удар Лилии свой панцирь. Прочнейшая природная защита легко сдержала высококачественную технику Серебряного ранга – на броне не осталось даже царапины.

Кай рванулся к голове монстра. Обвив клинок энергией меча, он намеревался рассечь шею чудовища, однако оно, к сожалению, успело втянуть под панцирь эту свою уязвимую часть тела.

А мгновенье спустя всё оказалось закончено…

Получив время на подготовку, Ивсим молниеносно обрушился на прочнейший панцирь Драконьей Черепахи, с лёгкостью пронзив его одним из своих мечей, словно броня монстра ничего не значила. Секунду спустя раздался резкий гул, и внутри чудовища что-то взорвалось. Из панцирного отверстия для головы брызнула кровь, а монстр осел на землю. Панцирь стал крошиться.

– Жаль, – вдруг прокомментировал Кай, – если б остался целым, могли бы продать.

– Это да, – кивнул Ивсим. – Но тогда пришлось бы сильно повозиться. Да и на уровне Создания Источника у неё обязательно должна была быть защитная способность. Нам просто повезло, что Черепаха недооценила нас.

Уровень, про который говорил сереброволосый парень, являлся последним, третьим этапом развития души. Первый, как уже известно – Открытие Акупунктурных Точек, далее – этап Формирования Меридиан, и последний – Создание Источника. Эти этапы и называются уровнями ступени Закалки Души. Для прохождения каждого из них требовалось подготовить и укрепить душу (так как после получения нового уровня нельзя переходить сразу на следующий, ведь можно и душу повредить), а затем совершить рискованный прорыв, по итогу которого воин либо продвигался дальше, либо становился инвалидом на всю жизнь, а иной раз даже умирал. И всё это делалось согласно применяемой технике медитации.

Что же касалось монстров, то хоть они и не знали о техниках медитации и даже не понимали, как нужно развиваться (ведь на ступенях Закалки Тела и Разума всё происходило само собой, по мере поглощения ими других монстров или трав), но их Кристалл Энергии, который они взращивали в себе, компенсировал это неким неведомым образом. Поэтому можно сказать, что в некоторой степени монстры более везучи, чем люди, так как техника медитации изначально «вшита» в них, из-за чего каждый зверь может перейти на аналогичную Заклинателю ступень…

– А там у неё что, слабое место? – указала Лилия туда, куда ударил Ивсим. А затем, вспомнив, что парень слепой, добавила: – Я имею в виду – там, куда ты ударил.

– Нет, там такой же панцирь, – как ни в чём не бывало, ответил юноша, пожимая плечами.

Дальше несколько часов ученики занимались тем, что разбирали убитую Драконью Черепаху на полезные материалы. Особенно пришлось повозиться со снятием крупных частей панциря и извлечением Кристалла Энергии. К счастью, на троицу больше никто не нападал, поэтому, закончив, они продолжили путь к Полю Скрытого Цветения, до которого добрались через полтора часа.

Название «Поле» было условным. На самом деле эта область представляла собой разнообразную местность, начиная от густых джунглей и заканчивая крупными озёрами, в которых также можно было найти духовные растения, скрывающиеся под водой. Поле Скрытого Цветения занимало огромные пространства.

К тому моменту, как Кай, Лилия и Ивсим отыскали здесь удобное место, чтобы разбить лагерь, солнце ещё не успело зайти, поэтому они ещё успевали немного поизучать местность. У них оставалось порядка трёх часов до наступления темноты. Впрочем, даже ночью воины ступени Закалки Разума видели прекрасно…

Троица разделилась. Каждый выбрал своё направление, чтобы не мешать другим во время поиска духовных трав. Кай направился на восток. Если верить информации Ди, то в среднем опытный сборщик, имеющий амулет частичного игнорирования местного массива, за неделю собирал где-то сорок-пятьдесят трав и, если повезёт, даже один духовный фрукт. И сейчас Кай хотел проверить, сможет ли превзойти этот результат при помощи видения в энергетическом спектре, из-за чего все объекты, обладающие силой, выглядели для него, словно светлячки…

Уже через шесть минут он нашёл свою первую духовную траву, спрятавшуюся под корнями какого-то дерева. И, вероятно, кто-то другой мог бы пройти мимо, однако для Кая это растение словно само подсвечивало себя.


[Трава Вэй-Кан]

Ранг: Серебряный

Качество: Низкое


Как и большинство духовных трав, она не имела описания, как такового. Чтобы узнать её свойства, следовало изучать медицину, травничество и алхимию. Ведь от способа использования ингредиентов и зависел эффект приготовленных препаратов.

На самом деле Кай только недавно узнал о причине такой ценности трав. Например, раньше он не понимал, почему алхимики не могли использовать собственную энергию для создания пилюль и зелий. Ведь духовная трава полезна именно наличием в ней силы.

Как оказалось, духовные растения важны по двум причинам.

Во-первых, виды энергии – в мире существует огромное их количество, и, дабы освоить трансформацию хоть одной, нужно потратить немало времени. Например, Каю понадобился почти год, чтобы научиться превращать обычную Ки в энергию меча. Так же и алхимики не могут открыть для себя много видов силы. Однако любая духовная трава с лёгкостью превращает и накапливает в себе энергию самых разных элементов.

Во-вторых, растения – это очень удобный носитель. В мире боевых искусств не существует универсального накопителя энергии. Сила разлита в воздухе, но взять её голыми руками и вложить в зелье не выйдет. Поэтому и нужны различные ингредиенты при изготовлении алхимических препаратов. Даже будучи раздробленными на мелкие частицы, они могут сохранять в себе накопленную энергию. Вот поэтому и используются духовные растения – как наиболее распространённые носители силы. Конечно, изредка для приготовления пилюль или зелий используют части монстров, но их не так много, как духовных трав, да и охотиться на них сложнее. Что же касается человеческого тела, то обычно это табу, однако всё же существуют очень редкие и запретные препараты, для создания которых тёмные алхимики не чураются использовать части тел воинов…


***

В лагерь Кай вернулся последним, сильно задержавшись.

– Как-то ты поздновато… Нашёл что-то? – поинтересовалась Лилия, уплетая какую-то кашу.

– Есть немного, – слегка улыбнулся парень, решив тоже отведать приготовленную товарищами пищу. В отличие от обычных людей, не достигших ступени Заклинателя, ему, благодаря линии крови, не требовалась еда. Однако и отказываться от подобного удовольствия он не желал, учитывая, что непонятная каша действительно оказалась вкусной.

За те несколько часов, пока Кай, совсем позабыв о времени и сильно увлёкшись, занимался поиском духовных трав, светило уже успело зайти, а на небе появились мириады ярких звёзд. Хотя парень и уклончиво ответил на вопрос Лилии, на самом деле ему удалось отыскать почти двадцать различных духовных трав, что в данный момент находились в его Пространственном кольце.

Для сравнения: Лилия за это время смогла найти пять, а Ивсим – три. И хотя они сильно отставали по эффективности от Кая, на самом деле их результаты также были впечатляющими. Ведь очень часто, впервые прибыв на Поле Скрытого Цветения, многие ученики днями не могли отыскать даже одно духовное растение. Так что, судя по всему, подобный способ заработка оказался для друзей верным выбором.

Проснувшись рано утром благодаря внутреннему будильнику, Кай обнаружил, что остальные просыпаются тоже. После недолгих сборов ученики разошлись по своим направлениям, дабы посвятить весь день сбору трав. В лагере же, где не было ничего ценного, они оставили маленький артефакт, купленный Ивсимом, который работал по схожему с Полем Искаженного Восприятия принципу. Поэтому, если не знать, что и где искать, случайно наткнуться на их стоянку было трудновато.

Так и началась трёхнедельная вылазка Кая, Лилии и Ивсима. И если все пойдет хорошо, то в дальнейшем троица точно будет знать, каким способом можно заработать.


Глава 12. Туманное Дерево.


Кай, Лилия и Ивсим возвращались в земли клана спустя почти три недели, о которых изначально уведомили стражу пограничной стены. Это время пролетело незаметно, а они смогли наполнить свои Пространственные кольца духовными растениями. И, конечно же, тем, кто добыл больше всех, оказался Кай. Сейчас в его кольце хранилось порядка шестисот разнообразных духовных трав и аж девятнадцать духовных фруктов, четыре из которых он решил оставить себе.

Поле Скрытого Цветения оказалось воистину кладезем драгоценностей.

К сожалению, ожидавшие выманить неизвестного врага Кай и Лилия потерпели неудачу. За всю вылазку они так ни разу и не смогли заметить слежки. Никто не спешил на них нападать. Возможно, человек в маске демона был слишком осторожным или же обладал очень необычными и крайне эффективными способностями…

Выстояв очередь, чтобы вернуться в клан, троица отправилась в Большой Сад Роз. Именно там, в городе алхимиков, они собирались продать добытые ресурсы. У Лилии получилось отыскать почти три сотни духовных трав и десять фруктов. Что же касалось Ивсима, то результат парня оказался на уровне опытных сборщиков: сто шестьдесят духовных трав. А вот с духовными фруктами ему повезло чуть больше – пять штук вместо ожидаемых трёх.

Прибыв к концу дня в город, все трое сразу же отправились в крупнейший торговый дом. Пройдя через роскошный зал, они остановились у стойки, рядом с одним из сотрудников.

– Здравствуйте, мы бы хотели продать духовные травы и фрукты, – обратился к нему Ивсим.

Лениво подняв взгляд на очередных поставщиков, которых раньше он тут не видел, работник вздохнул.

– Много? – спросил он. – Если меньше сотни, то лучше обратиться в обычную алхимическую лавку.

Троица переглянулась.

– Больше ста пятидесяти, – произнёс Ивсим.

Снисходительно хмыкнув, работник торгового дома подумал: «Интересно, и сколько они это собирали? Новички, небось…»

– Почти три сотни, – следом добавила Лилия.

– В смысле? – встрепенулся парень, повернув к ней изумлённое лицо. – Так больше ста пятидесяти или же почти триста?

– Эм… и то, и другое, – улыбнулась девушка. – Это у меня почти триста духовных трав и ещё десять фруктов. А у него своё.

«Что? – удивился работник. – Я никогда раньше не видел эту группу добытчиков. Они точно новички. Тогда как они смогли на троих найти чуть меньше пятисот трав, да ещё и столько духовных фруктов? Невероятно!»

– А… и у меня ещё есть, – вдруг вклинился Кай, но затем решил не пугать работника ещё сильнее, – не меньше…

После нескольких секунд молчания парень за стойкой резко подскочил. Его тон и выражение лица моментально изменились.

– Ох, ну в таком случае позвольте, я проведу вас к нашим оценщикам. Они проверят ваши травы и фрукты, после чего определят их стоимость.

Так и случилось. Кая, Лилию и Ивсима отвели в отдельные комнаты, где они встретились с оценщиками торгового дома. По прошествии получаса Лилия и Ивсим наконец освободились, получив заслуженные деньги. Кай же задержался аж на час.

Получив ни много ни мало полторы тысячи монет закалённого золота, Кай не сразу покинул это место. Он отыскал одного из множества работающих тут алхимиков. За полторы сотни монет парень договорился о приготовлении двух флаконов Зелья Спокойной Закалки, каждый – как минимум впятеро больше, чем тот, который использовался Каем в первый раз. Для этого алхимику понадобится не меньше двух месяцев.

Всё-таки прошло уже достаточно времени после прорыва на уровень Закалки Сенсорных Органов. Организм Кая полностью окреп и свыкся с новыми закалёнными областями, так что теперь вновь мог продолжить развитие.

Закончив с делами в Большом Саду Роз, парень отправился в путь к Малому Саду, где его ждала недавно прибывшая на плато Улия. Прощание с Лилей и Ивсимом не заняло много времени, и, договорившись о следующей встрече, они разошлись. Помимо заработка, каждый имел и другие дела…

Спустя сутки Кай наконец встретился с сестрой. Как выяснилось, поселили её на окраине, однако так девушке оказалось даже удобней добираться до травяного поля, где она работала. Конечно, внучка Джонго могла и отказаться от труда, но в таком случае Каю как её попечителю в клане пришлось бы оплачивать проживание Улии на плато. И хотя сейчас он уже располагал относительно большой суммой, красавица всё равно отказалась сидеть на шее брата. Как бы там ни было, некоторое количество денег он ей всё-таки оставил…

Проведя более двух дней с сестрой, Кай узнал, что вместо клановой метки Улии выдали специальный браслет, на котором помимо её имени значилось также и имя брата. Ещё девушка рассказала, что за те дни, пока она ждала парня, ей удалось познакомиться и даже подружиться с одной очень доброй беременной женщиной, муж которой – полноправный ученик – работал стражником в Небесном порту Нижнего Гнезда. Ему очень повезло когда-то попасть в клан, и теперь, если его ребёнок родится в столь насыщенном энергией месте, то обязательно превзойдёт отца в боевых искусствах…

Время, проведённое с сестрой, пролетело незаметно, после чего Каю всё же пришлось уйти. Его ждала очередная вылазка в Ближние Пустоши за травами. Денег, заработанных им, хватило бы, чтобы безбедно жить в какой-нибудь стране Низинных земель больше сотни лет, однако в пределах Плато Поднебесья эта сумма была не такой уж и значительной. Юноша хотел купить Частицу Мудрости, увиденную в Храме Громового Змея, так что ему предстояло хорошенько поработать.

Встретившись с Лилией и Ивсимом неподалёку от пограничных врат в назначенное время, троица выдвинулась на прежнее место. На этот раз они пробудут на Поле Скрытого Цветения аж три месяца.


***

Продвигаясь сквозь туман, Кай искал. На обычное зрение он сейчас практически не полагался – только на энергетическое. Совсем недавно, менее двух недель назад, юноше удалось уловить некую связь между духовными травами и гигантским маскирующим массивом, раскинувшемся над огромными просторами Поля Скрытого Цветения. Тогда Кай потратил целый день, наблюдая за этими связями. И к его удаче, вскоре это принесло свои плоды: юноша начал лучше понимать, как работает природный массив, как скрывает растения, где берёт энергию и многое другое. С каждым днём понимание росло, и в конечном счёте открывшаяся правда изумила парня.

Местный природный массив – это способность какого-то духовного растения!

Вывод шокировал, однако, сколько бы Кай ни сомневался, ему так и не удалось опровергнуть эту информацию. Именно поэтому юноша сейчас рыскал в самых глубинах Поля Скрытого Цветения, медленно приближаясь к таинственному растению.

И чем ближе Кай подбирался, тем сильнее на его сознание давил царивший тут туман. В какой-то момент верх и низ поменялись местами, парень даже упал. В ушах стоял странный, путающий мысли гул, а каждый раз, когда появлялся выход, то становилось понятно, что это путь назад. Добраться до цели казалось невозможным, и дело было даже не в энергии, от которой Кай успешно защищался, а в неведомых законах, сбивающих с дороги.

Однако почему-то они не действовали на энергетическое зрение парня, хотя ему пришлось окончательно отказаться от обычного. Таким образом, едва продвигаясь вперёд, Кай, пошатываясь, в какой-то момент забрёл на свободную от тумана поляну. Юноше вмиг стало лучше – внешнее воздействие начало отступать.

Отдышавшись и подняв голову, мечник замер. В десяти шагах от него расположилась его цель. Словно скрученное из корней, впереди стояло мрачное серое дерево без намёка на листья. На жутких ветвях висело как минимум по одному духовному фрукту, каждый из которых выглядел будто полностью сгнившее яблоко. Сотни, а может быть, даже тысячи корней дерева уходили под землю, дабы оплести всё Поле Скрытого Цветения, соединяясь с каждым духовным растением в этой области. Это был симбиоз: дерево давало возможность прятаться, а другие растения взамен отдавали ему часть своей силы.

Через секунду Система вывела сообщение.


[Туманное Дерево]

Ранг: Золотой

Качество: Пиковое


– Невероятно… – прошептал Кай.

Парень знал, что духовные растения делятся на травы, а также более ценные – фрукты. Но чтобы сразу целое дерево оказалось духовным растением?! Даже в информации Ди ничего не упоминалось про такое.

Кроме того, пиковое качество было очень редким и в основном встречалось в Дальних Пустошах, а не здесь. Сложно представить, как это дерево смогло тут вырасти и достигнуть такого уровня. А вдобавок юноша понял, что ему сегодня дико повезло. Ведь если это растение обладало влияющими на сознание способностями, то что же было бы, встреть он нечто похожее, но с боевыми умениями?..

Завороженный открывшимся видом, Кай сделал шаг и потянулся к дереву. Интуиция тут же завопила об опасности, и юноша резко отдёрнул руку. Увы, слишком поздно. Ощутив боль, ученик посмотрел на правую ладонь – трёх пальцев не хватало.

– Чёрт! – процедил он.

Только сейчас Кай заметил, что вокруг Туманного Дерева расположился странный кубический массив. И, судя по тому, что показывало мечнику энергетическое зрение, массив не относился к растению – это было творение рук человека!

Столь могущественный массив, что вмиг испарил его закалённую плоть, при этом расположенный в настолько труднодоступном месте… У Кая была лишь одна догадка, кто мог его поставить здесь – некий Элементалист из их клана!

"Понятно, – вдруг откликнулся Рун’Тан, пока Кай терпел боль от регенерации пальцев. – Думается мне, что когда-то очень давно это дерево нашёл сильный мастер, который понял, что оно медленно растёт, вступая в симбиоз с другими духовными растениями в этих землях. Поэтому захотел завладеть им, но перед этим следовало дать дереву дорасти до нужно ранга, из-за чего этот некто и оставил здесь защитный массив – на всякий случай".

– Согласен, – кивнул Кай. – И что же теперь делать?

"Не знаю, – пожал плечами старик в мире души парня, – ничего, наверное. Думаю, можешь возвращаться обратно. Вряд ли тебе удастся хоть что-то сделать с массивом, созданным Элементалистом. Я чувствую в нём частицу воли этого мастера, а значит, даже твоё умение подчинять любую энергию тут не сработает – у неё есть владелец. Эх, жаль, конечно…"

Выслушав Рун’Тана, Кай ещё некоторое время постоял на месте, молчаливо глядя на дерево, чья судьба уже предрешена. Наконец, встряхнув головой, юноша развернулся, собираясь уходить.

А в следующее мгновенье ученика будто пронзило импульсом, пришедшим откуда-то сзади. Резко обернувшись, он уставился на Туманное Дерево. В разуме парня вдруг всплыли обрывки неких расплывчатых образов.

– Что это такое? – невольно спросил мечник.

"Ого! Оказывается, у этого духовного растения есть потенциал!" – восторженно объявил красноволосый.

«Что ещё за потенциал?» – не понял Кай.

"Приглядись, посмотри, сколько внутри него кроется накопленных законов. Видишь же, да? Так вот, кажется, у этого дерева есть все шансы в будущем стать настоящим духом! Небыстро, конечно, но, может, через пять, десять или даже через двадцать тысяч лет он всё равно им станет. Ну, при условии, что выживет, конечно".

И пока Рун’Тан разъяснял причину всплеска, Кай старался разобраться в обретённых образах. Вскоре у него это получилось.

Повернув налево, ученик зашагал вдоль защитного массива.

"Что ты делаешь? – удивился узник мира души. – Ты же с другой стороны пришел".

Кай ответил не сразу. Каким-то мистическим образом он смог расшифровать короткое, но очень ёмкое послание духовного растения. Хотя то, что оно вообще проявило некое подобие разума, уже представлялось невероятным.

Что же касалось самих образов, то не существовало в людском языке слов, чтобы описать послание, однако имелось одно очень близкое по смыслу – Свобода.

– Скажи, а может ли духовное растение… передвигаться? – задал вдруг Кай абсурдный, на первый взгляд, вопрос.

"Хм. Ну-у… если превзойдёт Золотой ранг, то да, сможет, – подтвердил Рун’Тан догадку парня. – Даже не спрашивай, как, но потенциально это возможно. Но почему ты интересуешься? Что ты задумал?"

– Гляди, – Кай указал на небольшую область массива прямо у самой земли, которую он уже несколько секунд разглядывал. Именно это место послало ему Туманное Дерево в образах.

Имея возможность видеть то же, что и парень, Рун’Тан пригляделся. В том месте, куда указывал Кай, проходил тоненький, но сильно выделяющийся на фоне остальных корень. Как и другие, он без проблем пронзал защитный массив, однако затем никуда не тянулся. Обычным зрением нельзя было заметить, но благодаря виденью энергии юноша понимал, что этот маленький корешок ведёт одинокую и неумолимую борьбу против установленного Элементалистом массива. И, к удивлению Кая, небольших успехов в этом деле Туманное Дерево действительно достигло.

"Ясно-о… – протянул не менее удивлённый Рун’Тан. – Значит, это растение ещё более уникальное, чем я думал. Сколько же времени у него заняло, чтобы осушить этот маленький клочок массива? Увы, вряд ли оно успеет разрушить его весь, а затем достигнуть следующего ранга, чтобы сбежать".

– Ты кое-чего не заметил, – улыбнулся Кай. – Воля. Я не чувствую воли Элементалиста в этом месте. А это значит, что хоть чуть-чуть, но я могу подчинить часть энергии массива!

Раскрыв древней душе истину, ученик клана сразу занялся делом. Маленький клочок массива, повреждённый деревом, не превышал размеров кредитной карты, что на общем фоне походило на маленькую дырочку. Что можно сделать с таким? Даже если Кай разрушит этот кусочек своим умением подчинять энергию, это практически никак не повредит массиву. Ситуация не изменится…

Однако у Кая имелась другая идея. Если не разрушить, то что тогда? Правильно – переделать!

Он никогда не изучал искусство создания массивов, однако за недолгое время пребывания в клане и в Секте Упавшей Звезды в разуме Кая успело отпечататься множество различных конструкций массивов. Маленьких и больших, защитных и атакующих, работающих через Систему и вспомогательных…

Воспользовавшись некоторыми подсказками Рун’Тана, который за тысячелетия жизни успел немного познакомиться с этим ремеслом, Кай заменил уже имеющуюся конструкцию (в том месте, где нет чужой воли), на совсем иную. Отныне этот новый маленький кусочек начнёт работать со всем остальным массивом, медленно воздействуя на него. Будто компьютерный вирус, созданный юношей участок начнет делать всю остальную конструкцию более слабой и хрупкой. Неправильная работа одной «шестерёнки» станет постепенно влиять на другие, со временем выведя и сам «механизм» из работы. Пройдут годы, возможно, даже десятилетие, но, так или иначе, от защитного механизма не останется и следа. Но самое главное – энергия массива будет поглощена именно Туманным Деревом, что, вероятно, позволит растению перейти на следующий ранг.

Поднявшись с земли, Кай отряхнулся. На его лице играла улыбка.

– Хотелось бы посмотреть на лицо того Элементалиста, который придёт сюда через пару сотен лет и ничего не обнаружит. А-ха-ха… – рассмеялся ученик, а затем перевёл взгляд на восстановившуюся правую ладонь. – Это тебе за три моих пальца, гад!

Напоследок, уже собираясь покинуть поляну с Туманным Деревом, чтобы пройти через мерзопакостный туман и вернуться в лагерь, Кай обернулся. Очередной импульс вновь пронзил его разум. Но на этот раз парень был готов. Послание растения легко расшифровывалось – благодарность.

Зачем-то помахав рукой на прощанье, мечник пошел прочь. Однако, достигнув тумана, вдруг осознал, что тот стал обтекать его и даже сформировал коридор, ведущий наружу. Туманное Дерево более не атаковало юношу…

Кай решил вернуться в лагерь до захода солнца, что заняло у него порядка четырёх часов, в течение которых он, конечно же, собирал духовные травы. Ещё две недели назад, благодаря пониманию некоторых способностей Туманного Дерева, парню стало проще находить духовные растения, так что сейчас он сильно не заморачивался.

Вот только, добравшись в конце концов до лагеря, Кай совсем не ожидал увидеть там погром, а также несколько десятков внутренних учеников, не очень вежливо беседующих с Лилией и Ивсимом.


Глава 13. Нашествие монстров.


– Что происходит? – неожиданно спросил Кай.

Лилия и Ивсим тут же обернулись, а следом и непрошеные гости обратили внимание на парня. Троица переглянулась и едва заметно кивнула друг другу.

– А вот и третий, – усмехнулся один из тех, кто походил на предводителя группы незнакомцев. – Вы должны нам, – с ходу предъявил он.

Ворвавшиеся к ним в лагерь внутренние ученики, среди которых в большинстве своём оказались лишь бойцы ступени Закалки Разума – и несколько, включая главаря, уровня Открытия Акупунктурных Точек, – заулыбались, ожидая реакции новенького, который казался им самым слабым из троицы. Как он их потешит? Растеряется, начнёт поспешно задавать вопросы или испугается? А может, всё вместе?..

– Я подожду, пока вы здесь приберёте, а потом, возможно, мы поговорим… – снисходительно изрёк Кай, окинув учеников нарочито уничижительным взглядом.

Теперь пришёл черёд Лилии и Ивсима улыбаться. Кай в своём репертуаре…

Лица незнакомцев вытянулись – не такого они ожидали.

– Что это значит? Ты идиот? – возмутился главарь

– Отнюдь, – лениво кинул Кай. – По-моему, идиоты – это те, кто заваливается в чужой лагерь, громит всё, а затем ещё что-то требует.

В следующее мгновенье в руках незнакомых учеников появилось оружие. Их ауры, слившиеся в единый поток, обрушились на троицу.

– Слушай сюда, – подошёл главарь вплотную к Каю, впившись взглядом в глаза. – Мы члены фракции господина Лэй Мина, а это наш участок Поля Скрытого Цветения. Мы были добрыми поначалу, но теперь из-за вас нам практически не удаётся найти духовные растения! Я думал затребовать с каждого из вас треть от добытого, но только что передумал. Сейчас вы отдадите нам восемьдесят процентов, или мы заберём все сто, но уже сами!

Кай слегка наклонил голову, а затем посмотрел на товарищей. Они всё понимали…

– Нужно было лучше искать! – улыбнулся он, а затем вся их троица взорвалась скоростью, мигом покинув поляну.

Недоумевающие приверженцы Лэй Мина остались стоять на месте, глядя вслед сбежавшим ученикам.

– Ах вы!.. – хотел выругаться, а затем броситься в погоню главарь шайки, как вдруг словно из ниоткуда на них выскочили несколько огромных монстров уровня Формирования Меридиан. Вступив в бой с чудищами, воины очень быстро поняли, что вскоре противников станет ещё больше. Нужно было бежать.


***

– А ты неплох! – выпалил Ивсим. – Из-за своей злости и направленных на нас аур они даже не обратили внимания на приближающихся монстров. Однако… Сколько же их? С каждой новой секундой я слышу всё больше зверей. Такое чувство, что все твари Ближних Пустошей бегут куда-то. Их слишком много!

– Я тоже их чувствую… – пробормотала Лилия. – Кажется… кажется, они движутся на запад. Прямо к границе клана!

– Дрянь! – выругался Кай. – Нас догоняют! Нужно поскорее добраться до земель клана.

Что происходит с монстрами? Если бы не энергетическое зрение, показавшее десятки приближающихся к лагерю точек, то он бы также оставался в неведении, пока звери не оказались бы слишком близко. Что же касается той пары десятков гадов, требовавших духовные травы, то они сами виноваты. Не стоило угрожать. В этом мире действует закон силы, так что теперь их жизни в их собственных руках.

Продолжая бежать, троица никак не ожидала, что в следующее мгновенье на них рухнет пара огромных птиц-монстров, пробитых гигантскими иглами. Едва увернувшись, ученики увидели, как из зарослей справа выбегают несколько крупных существ вроде дикобразов, что при виде друзей тут же наметили себе новые цели.

Уворачиваясь от игл, каждая из которых достигала в длину не меньше метра и могла с лёгкостью прошить толстое дерево, Кай и остальные рванули влево… Чтобы чуть не нарваться на ещё одну группу монстров, которые тут же сконцентрировались на людях.

Так, стараясь избегать атак и продолжая бежать под ускорением своих техник, троица уже не могла точно держать направление на запад, к стене. Десятки, а то и сотни монстров уже перерезали им дорогу, не прочь полакомиться двуногими. Каю, Лилии и Ивсиму приходилось искать обходные пути, дабы продвигаться к землям клана.

Ощутив дыхание смерти прямо у себя за спиной, Кай достал меч, бросившись в сторону. Туда, где он только что был, ударила крупная сфера сжатого пламени – очередная Драконья Черепаха преследовала его наравне с другими монстрами. Странно, но друг на друга они практически не нападали – лишь на людей.

Лавируя между атаками чудовищ и продолжая бежать, Кай более не мог двигаться рядом с Лилией или Ивсимом. Беспрестанно возрастающее число монстров заставило троицу рассредоточиться. Вот только каждую минуту разрыв между ними увеличивался, а это грозило разделить товарищей. Поэтому Кай, выиграв секунду, принял стойку, а затем взмахнул мечами.

– Высвобождение Клинков! – выпалил он название собственной техники.

Конкретной цели не было, поэтому алый крест появился рядом с Каем, двинувшись в направлении, совпадавшем с намереньем парня. Мечник желал прорубить себе дорогу, дабы приблизиться хоть к кому-то из друзей!

Однако, ринувшись в импровизированный коридор, парень никак не ожидал того, что произойдёт…

Могущественный удар обрушился на обширную площадь. Всю троицу, рассредоточившуюся более чем на три сотни метров, зацепило – хоть и косвенно, но всё равно крайне сильно. Бегущего за собственной техникой Кая сначала резко подкинуло метров на десять, а затем отбросило далеко вперёд. Сознание тут же затуманилось, да и вообще Кай получил несколько переломов и ушибов внутренних органов. Что же касалось монстров, которые находились ближе всего к центру неизвестной атаки – часть из них буквально разорвало, а остальные получили смертельные увечья.

А потом всё близлежащее пространство накрыло аурой начальной стадии Титанической ступени. Это был монстр, равный по силе человеческому Заклинателю!

Падающий и всё ещё не полностью пришедший в себя Кай рефлекторно взмахнул клинком, видя приближающееся пятно…

Крупный монстр, отчасти походящий на носорога, резко взвыл, когда наглый двуногий вонзил меч ему в спину. Продолжая мчаться на запад, будто убегая от чего-то незримого, существо попыталось сбросить зацепившегося за него человечишку, однако тот на удивление крепко держал застрявший в спине клинок…

Лицо Кая заливала кровь, хлещущая из ушей, носа, рта и глаз после невероятной атаки монстра-Титана. Сделав резкий глубокий вдох, словно только всплыл на поверхность, парень наконец очнулся. Рука, которая всё никак не отпускала торчащий из спины монстра клинок, нещадно болела. Однако именно благодаря этому юноше удалось выжить, не погибнув под ногами других существ.

Вдруг монстр ускорил бег. Взглянув вперёд, Кай понял, почему: прямо по курсу лежал крупный валун. Эта тварь хотела сбить с себя мерзкого двуногого, пробежав вплотную к камню!

– Вот черт! – ругнулся мечник, а затем, преодолевая боль в запястье, рывком забрался на спину монстра, буквально в последний момент избежав столкновения с валуном.

– Гра-а-агх! – взревело чудище, осознав, что человек выжил.

– Ничего-ничего, ты довезёшь меня куда нужно, – осматриваясь, произнёс Кай.

Ни Лилии, ни Ивсима. Места совсем незнакомые, и, кажется, этот монстр бежит не точно на запад, а чуть-чуть забирая к югу. Вероятно, оттого вокруг не так уж и много других существ. Видимо, Кай покинул главный звериный «поток».

А секунду спустя их оторвало от земли…

Увернувшись от чуть не пробивших его когтей, Кай вновь едва не свалился под ноги других монстров, в последний момент сумев удержаться за рукоять клинка.

– Да ты шутишь? – задрал он голову, взглянув на огромную птицу-монстра, которая с лёгкостью подняла в воздух многотонного «носорога», на котором ехал Кай. – Значит, друг друга не трогаете, а вот между летающими и наземными – война?.. Надеюсь, я смогу удрать из твоего гнезда, – пробормотал юноша, наблюдая, как стремительно удаляется земля и как продолжает брыкаться пойманный монстр.

Тем не менее, нагло разрушая его планы, мгновенье спустя птица отпустила добычу. Кая пробрали мурашки – вместе с чувством падения.

– Ах ты ж су… – гневный выкрик парня оказался заглушён громогласным воем испуганного чудовища, падающего рядом.

Вырвав клинок из многострадальной спины монстра, неистово крутящегося в воздухе, Кай оттолкнулся от зверя.

«Твою мать, что делать?! – паниковал мечник, пытаясь отыскать способ спасения. – Зацепиться не за что. Высота огромная, упаду – точно умру. А если попробовать усилить тело? Рядом монстров немного, даже если переломаю ноги, главное – чтобы остались целы сердце и голова! Остальное сможет восстановиться!»

Мысли неслись со скоростью молнии. Закинув несколько целебных пилюль в рот и запив это парочкой зелий энергии, Кай оставил лишь Кровавый Меч Угнетения, которому как мог быстро стал отдавать собственные силы. Практически у самой земли парень совершил взмах.

– Взрыв Силы! – призвал он способность клинка, и бушующая волна рухнула вниз. В тот же момент, управляя Ки меча, юноша создал вокруг себя алый кокон, укрепляя тело энергией.

Столкнувшись с земной твердью, посланная атака взорвалась, обдав Кая ударной волной, что немного замедлила его падение. Через секунду раздался хруст, показавшийся оглушающим.

Кай упал. Тело нещадно болело, несмотря на повышенный уровнем Закалки Сенсорных Органов болевой порог. Ноги сломаны, как, впрочем, и рёбра с правой рукой. Несколько участков позвоночника и некоторые органы – повреждены. Лицо разбито до крови, а часть зубов пришлось откашлять.

Однако Кай улыбался: он выжил!

«В будущем обязательно надо выучить какую-нибудь охренительную защитную технику!» – гневно пронеслось в голове мечника.

Чувствуя себя откровенно паршиво, он ощущал, как энергия пилюль и зелий, которой ещё мгновение назад было некуда деться, сейчас буквально всасывается его телом. Медленно, но парень исцелялся.

Вот только никто не собирался ждать момента его выздоровления! Послышались тяжелые шаги, а следом и рёв какого-то монстра, что мчался к упавшей добыче.

«Твою ж мать!»

Изнывая от боли, Кай зашевелился, чтобы хоть чуть-чуть приподняться. Вскоре он увидел бегущую прямо к нему пятиметровую пантеру уровня Открытия Акупунктурных Точек.

«И надо же было тебе отбиться от остальных, сволочь!» – мысленно прорычал парень. Всё же кроме этого зверя других рядом не наблюдалось.

Пытаясь сидеть, Кай поднял левую руку, которую тут же прострелила боль. Кажется, он повредил и её при падении.

В ладони появился Меч Водной Глади.

Рука дрожала, было сложно сконцентрироваться. Голова продолжала гудеть – возможно, травма черепа, а может, отголоски удара монстра Титанической ступени.

«Давай же!» – сам на себя крикнул Кай.

– Высвобождение Клинков!

Не оставалось времени что-либо придумывать. Рука двинулась, после чего мечнику каким-то образом удалось сплести энергию и законы, дабы создать технику лишь с одним клинком. Алая полоса должна была появиться как можно ближе к голове монстра, однако в следующий миг чудище отскочило, а лезвие энергии моментально ушло в землю.

Кай поразился. Сложно было поверить, что неразумное чудище сможет предсказать и увернуться от Закона Намерения.

Поспешно пытаясь сделать ещё хоть что-то для спасения, юноша старался поднять клинок, однако сил не хватало – оружие выскальзывало из пальцев. Тело Кая ослабло, а нескольких минут, чтобы восстановиться, у него попросту не имелось.

Дёргаясь из последних сил и учащённо дыша, парень смотрел смерти в глаза. Зверь приблизился. Между ним и его добычей оставались жалкие несколько метров…

В мгновение ока вспыхнул яркий луч, моментально уничтоживший полмонстра. Кая окатило кровью, будто из ведра.

Медленно повернув голову влево, он увидел того, кого совсем не ожидал здесь встретить.

– Кажется, теперь ты должен мне дважды, – раздался неестественный голос из-под тёмно-синих доспехов.

Человек, с которым Кай уже пару раз встречался, но так и не узнал его имени, выглядел неважно. Доспехи помяты, в левом плече сквозная дыра размером с палец. Кроме того, оба клинка незнакомца, от коих веяло эхом недавней атаки в виде луча, были полностью в крови. Значит, этому воину также не повезло встретиться с монстрами.

– Мне казалось, ты сильнее, – хмыкнул человек в доспехах.

– Не повезло встретиться со зверем-Титаном, – как ни в чём не бывало, парировал Кай. – Помоги мне, и…

– Разве ты жилец? С такими травмами долго не живут, – перебил незнакомец. – Даже моя техника исцеления тут не поможет.

– Не волнуйся, – улыбнулся парень, чьи зубы вновь оказались на месте. – Минут тридцать, а лучше несколько часов – и я смогу сражаться сам. Главное – не встретиться с монстрами.

Незнакомец удивился, но шлем скрывал его эмоции. Через несколько секунд человек сказал:

– Вот как… Но даже если ты каким-то чудом выживешь, то зачем мне тебе помогать?

– Ну, как минимум для того, чтобы я всё-таки мог вернуть тебе долг.

Смерив парня странным взглядом, воин повернулся, а затем пошёл прочь. Однако не успел Кай что-либо сказать, как через десяток шагов незнакомец остановился, положил на землю некую вещицу, а затем зашагал в другую сторону.

Мечник молча наблюдал за тем, как человек в доспехах делает подобное ещё трижды, а потом вокруг них резко образовался скрывающий массив.

– Поклянись через Систему, что никому не раскроешь мою личность, а также что вернёшь мне долг за спасение твоей жизни и той девушки, когда я этого потребую, – велел воин.

– Насчёт первого – хорошо, но вот по поводу долга… Слишком расплывчатые рамки. Жизнь за жизнь. Я спасу две жизни: твою или того, кого ты попросишь, но в том случае, если смогу.

Незнакомец задумался. Через пару минут он кивнул.

– Ладно, приноси клятву.

Кай поклялся, и Система приняла его обязательства.

– Так что теперь? – поинтересовался парень.

– Этот массив куплен в клане. Он может скрыть нас от любых монстров, которые не достигли Титанической ступени. Они просто будут оббегать это место. Мы можем здесь восстановиться… Умф! – прикоснулся воин к ране на плече. – Нужно залечить…

Отправив оба клинка, которые, как и доспех, были низкого качества Золотого ранга, в Пространственное кольцо, незнакомец присел возле дерева. Глубоко вздохнув, воин отправил туда же доспехи, кои тут же исчезли.

Кай наконец-то смог увидеть… её?!

Незнакомцем оказалась высокая и стройная брюнетка, которую никак нельзя было заподозрить в широкоплечем воине в доспехах. Как работала её броня?..

Девушка извлекла из кольца небольшую разноцветную пилюлю, после чего, сжав зубы и поморщившись, всунула лекарство прямо в рану на плече. Приложив к отверстию ладонь, она произнесла:

– Цветение Жизни, – голос девушки оказался мелодичным. Он совсем не походил на тот, который Кай слышал, когда она говорила в доспехах.

Вложенная в рану пилюля распалась, а следом полился нежный лиловый свет. Целительная техника начала действовать. Только после этого незнакомка расслабилась…

Впрочем, заметив пристальный взгляд Кая, девушка нахмурилась. Но первым всё же заговорил сам парень.

– Моё имя ты уже давно знаешь, а что же насчёт твоего?

Красавица несколько секунд молчала, однако, вспомнив о данной парнем клятве, вздохнула.

– Элизия Алькея. Я дочь императора Сигурда Алькея.


Глава 14. Безопасность сестры.


На поляне ненадолго повисло молчание…

– Так вот почему ты решила помочь Лилии. Стеншеты, аристократия… Ты же знаешь её, так ведь? – наконец спросил Кай.

Нехотя Элизия кивнула.

– А мне ты представилась, потому что поняла, что я тоже из империи?

На этот раз девушка не ответила, однако истина и так была ясна.

– Но погоди! Разве все в замке не погибли в тот день? – изумился Кай.

– Я опаздывала и должна была приехать к отцу только вечером… Мне повезло… – опустила она голову.

– Но… но почему тогда ты прилетела сюда? Раз наследница Алькеи жива, то… зачем?

Злобная гримаса мигом исказила лицо Элизии, как только девушка услышала этот вопрос. Впившись взглядом в Кая, она сказала:

– Я должна отомстить! Я любой ценой убью этого ублюдка Цзян Дао! – чуть ли не выкрикнула она. В глазах девушки читался фанатизм. – Ради мести я вступила в этот клан! Я стану сильнее и уничтожу Цзян Дао!

Кай помнил это имя. Имя человека, стоящего на вершине как Плато Поднебесья, так наверняка и всей Саахи. Имя одного из сильнейших Элементалистов Клана Семи Клинков.

Элизия была гениальна – достигнуть уровня Открытия Акупунктурных Точек в таком возрасте, будучи родом из Алькеи – это показатель немалого таланта. Однако какова разница между нею и Цзян Дао? Удастся ей вообще когда-либо пересечь подобную пропасть?

После гневного ответа девушки на несколько минут воцарилась тишина. Тем не менее через какое-то время Кай всё же задал новый вопрос:

– Этот Цзян Дао… Зачем он вообще напал на замок, а также на квартал Стеншет?

Девушка до хруста сжала кулаки.

– Дай клятву, что никому не передашь эту информацию!

Кай немного опешил, но выполнил требование. Немного подождав, девушка всё-таки начала:

– Ты же слышал о Нерушимой Башне, которая стоит в центре плато? – спросила бывшая принцесса. Кай кивнул. Он действительно читал об этой древней постройке, предназначение которой никто не знал. – Так вот, мой прадед изучал особую мистическую технику, и шестьсот лет назад из-за неё его посетило видение. Это предсказание касалось именно башни, а точнее, ключа к ней. Всего существует три фрагмента ключа, объединив которые, можно открыть Нерушимую Башню. И вот мой прадед увидел, что в будущем Клан Семи Клинков соберёт все три части, откроет башню, после чего нашему миру придёт конец. Вот почему он украл одну часть, а затем позволил нашей семье сбежать с ней в Алькею, пока сам задерживал врагов.

Кай тут же вспомнил способность Рун'Тана, показавшую ему будущее, благодаря чему он когда-то избежал смерти в особняке Гринроу. Но неужели существовали техники, позволяющие предсказать будущее даже через сотни лет?

– К сожалению, – продолжила Элизия, став ещё мрачнее, – двенадцать лет назад род Келай украл эту часть ключа, а когда её вернули Стеншеты почти год назад, Клан Семи Клинков, видимо, каким-то образом смог определить, куда мы сбежали. Ну и затем Цзян Дао пришёл за фрагментом… Теперь же, как я поняла, у его клана есть все три части. Похоже, последняя всегда хранилась прямо у нас под носом, у Стеншет…

Парень вдруг встрепенулся. Перед глазами вновь предстала картина той бойни, которую устроил Север в бою с изменниками. Юноша сразу вспомнил, что Келай изгнали и преследовали именно из-за того, что они украли что-то у императора. В таком случае может ли быть, что именно Кай поспособствовал приходу Цзян Дао в Алькею?

«Да нет. Бред какой-то, вряд ли…» – помотал Кай головой.

– А ты сама-то веришь в предсказание прадеда? – поинтересовался он.

– Не сильно… – ответила девушка, а затем вновь распалилась. – Но я всё равно убью этого ублюдка Цзян Дао, чего бы мне это ни стоило!

В глазах Элизии засверкали огоньки безумной ненависти…


***

Спустя три часа, шокировав Элизию, Кай поднялся на ноги, словно и не случилось никакого падения с высоты нескольких километров. Хотя некоторые внутренние повреждения ещё не успели восстановиться, парень практически не чувствовал боли. Так или иначе, но к концу дня, если не приключится ничего неожиданного, он окончательно исцелится. Действительно, его линия крови творила чудеса.

После этого девушка, чьё плечо тоже частично успело восстановиться, надела доспехи и убрала скрывающий массив, который за всё время сумел обмануть порядка десяти пробегающих мимо монстров. Земляки двинулись на запад. Пришла пора вернуться в клан.

К счастью, к этому времени им уже не встречались монстры в подобных количествах. Так что четырёхдневное путешествие выдалось относительно спокойным. Чего не скажешь о прибытии. Ведь когда Кай и Элизия оказались недалеко от пограничной стены, стали всё чаще попадаться спешившие сюда чудища. Точнее – их сотни и тысячи изувеченных трупов. Лишь редкие единицы были ещё живы, однако их вид оставлял желать лучшего. Вряд ли они протянут хотя бы ещё день. Чувствовалось, что здесь поработали Элементалисты…

На многие километры стоял невыносимый смрад. Бесчисленные туши начинали быстро разлагаться под воздействием палящего солнца и местной энергии. Приблизившись на достаточное расстояние, Элизия и Кай заметили несколько сотен полноправных учеников, которые шастали вокруг побоища, собирая ценные части тел монстров. И как только терпели этот запах?..

Наконец, добравшись до ворот, парочка увидала несколько учеников, возвращавшихся в земли клана. У многих оказались серьёзные травмы, а у некоторых даже отсутствовали конечности. Увы, как бы ни были развиты боевые искусства на Плато Поднебесья, но даже они не могли позволить вернуть потерянную часть тела. Пришить – да, но вот отрастить новую руку или ногу… Этих людей ждала инвалидность, которая повлияет на успехи в воинском искусстве.

Вот только им всё равно повезло – они выжили. Ведь сложно представить, сколько учеников, находившихся в это время в Ближних Пустошах, погибло во время нашествия монстров…

Выстояв очередь, Кай и Элизия в конце концов попали внутрь. Тут их пути разошлись. Девушка отправилась в Храм Громового Змея, а парень поспешил в Малый Сад Роз.

Ещё дожидаясь очереди на вход, Каю довелось узнать о ситуации в целом. И услышанное его не порадовало. Как оказалось, четыре дня назад, когда наплыв монстров только начался, у стены всё было спокойно – всё же Ближние Пустоши немаленькие. Однако уже через сутки к границе стекалось всё больше и больше монстров. Но настоящий ад начался на третий день. Именно тогда сюда нахлынула основная волна чудищ.

Чтобы отбиться, пришлось активировать защитный массив на полную мощность, закрыть все входы и призвать учеников из ближайших городов. Расположившись на стене, они поливали тварей дальними атаками, пока внизу с ними расправлялись группы Заклинателей. Впрочем, когда сюда прибыли монстры Титанической ступени, в дело пришлось вмешаться аж двоим Элементалистам начальной стадии. Как итог – лишь сегодня на рассвете закончилось затяжное сражение со звериными ордами.

Что же касалось причины всего этого, то никто ничего не знал. Подобного раньше никогда не случалось, так что оно стало для всех полной неожиданностью. Но ходил слух, что нашествие произошло не только рядом с Кланом Громового Змея, но и у границ остальных кланов.

Естественно, узнав всё это, Кай был шокирован, однако, как только ему стало известно, что почти двум десяткам летающих монстров удалось прорваться через массив и полететь в сторону Малого Сада Роз (ближайшего города), он немедля направился туда. Ускоренный до предела, охваченный беспокойством за сестру парень очень быстро добрался до города. На главной улице мечник оказался в толпе.

– Что здесь происходит? – спросил он у случайного прохожего.

Тот взглянул на Кая, будто увидел дурачка, но всё же ответил:

– Скоро он покажется! – возбуждённо ответил незнакомец.

– Кто он? – недоумевал Кай. – Где монстры? Город защитили старейшины? Много пострадавших?

Полноправный ученик, с которым разговаривал мечник, изумился, словно увидел редкую диковинку.

– Вчера сюда почему-то прилетели аж двадцать монстров. Но в Малом Саду практически нет старейшин, а те, что были, ушли сражаться на границе. И нам не избежать бы жертв и разрушений, но, на счастье, рядом с городом находился Лэй Шэнь, который заметил тварей ещё в воздухе. Он-то их всех один и убил! Ох, вот… – внезапно всполошился ученик, – кажется, он выходит!

В следующий миг огромная толпа взорвалась радостными криками, когда из местной лечебницы вышел он – главный гений Клана Громового Змея – Лэй Шэнь. Высокий, сдержанный, с холодным взглядом – он казался полной противоположностью другому гению, Лэй Мину. Но больше всего поражала его мощь: уровень Формирования Меридиан. А ведь ему, как и Каю, также было всего лишь семнадцать лет!

– Черт, – тихо выругался мечник.

Теперь из-за толпы ему придётся обходить центральную улицу, по которой быстрее всего добраться до дома Улии. В итоге путь к сестре занял не более пятнадцати минут, так как Кай постоянно использовал Технику Пяти Невесомых Шагов, а также повышал параметры до предела перенасыщением организма энергией.

Наконец достигнув цели, юноша встретил целую и невредимую Улию. Единственное – на лице девушки читался легкий испуг, однако это было связано лишь с внезапным появлением парня, а не с недавними событиями в городе.

– Что? Что происходит? – растерялась смущенная Улия, когда внезапно очутившийся рядом Кай крепко обнял её.

Простояв так с минуту, Кай в конце концов отпустил покрасневшую сестру.

– Ты в порядке? – обеспокоенно спросил он, продолжая осматривать девушку.

– Д-да, – ответила она. – Что на тебя нашло?

– Как что? – удивился мечник. – На город же монстры напали!

– Ну так это же вчера, – улыбнулась Улия. – Да и не было меня в тот момент в городе, я тогда работала на травяном поле.

Кай облегченно вздохнул, но тут же подобрался и спросил:

– Скажи, а когда ты работаешь, у вас есть охрана?

– Ну-у… – призадумалась девушка, присев на кровать, – есть несколько человек. Говорят, даже на уровне Открытия Акупунктурных Точек. Но в основном они смотрят, чтобы никто ничего с поля не украл. Нам здесь мало что угрожает.

Кай нахмурился. Возможно, обстановка в городах клана и вправду мирная, из-за чего многочисленная стража и не требовалась. Однако, вспомнив о прорвавшихся сюда монстрах, которые, если бы не Лэй Шэнь, могли разрушить большую часть города, а также о неизвестном враге в маске, который может ударить по беззащитной Улии, парень принял решение. Ранее он полагал, что, перевезя сестру поближе к себе, он обезопасит её. Увы, этого оказалось недостаточно.

Но, чтобы не шокировать Улию внезапным заявлением о переезде, Кай решил всё объяснить. Он начал свой рассказ с момента встречи с разбойниками во время испытания. Поведал также и о смерти Стефана, и о Лилии, которая тогда находилась при смерти. В итоге брат подвёл ее к тому, что в рядах Клана Громового Змея находится враг, желающий во что бы то ни стало убить Кая, а также близких ему людей.

Улия выслушала спокойно. И хотя ей не хотелось прощаться с людьми, с которыми она уже успела завести хорошие знакомства, девушка всё же понимала опасения брата. Она не воспротивилась его решению…

Только подумать! Ещё каких-то три года назад Улия жила размеренной жизнью помощницы лекаря в относительно небольшом городке на краю мира, оплакивая потерявшегося в горах брата. И кто мог представить, что с тех пор всё так круто изменится? Что она повидает десятки невероятных земель, что преодолеет бесчисленное количество километров, что побывает на настоящем летающем корабле, а в конце концов окажется на Плато Поднебесья – в центре этого мира. А ведь стоило ей в тот день пойти в Торговый Дом Кальтии привычным путём, и умирающего в канаве Кая она могла и не увидеть…

Сообщив девушке, что какое-то время он останется с ней, Кай вышел на улицу. Он размышлял.

«И как мне поступить? Где будет безопаснее всего? В Храме Громового Змея? Там, конечно, город покрупнее и побогаче, но действительно гарантирует ли это Улии безопасность?..»

Внезапно всплыло системное сообщение, заставившее парня отвлечься.


Получено послание через [Гербовая Метка Клана Громового Змея].

"Привет, это Ди! Хочу сообщить, что через пять дней буду в Верхнем Гнезде. Сразу скажу: да, туда можно попасть, но лишь во внешнюю часть города. Пишу же я это к тому, что у меня появилась некоторая информация по твоему запросу. Так что, если хочешь поскорее узнать, то приезжай вовремя! Я буду в гостинице «Хрусталь»".


После того как Кай прочитал сообщение, мысли в его голове потекли с удвоенной скоростью. Идея молнией пронеслась в разуме парня.

«Вот оно что! Точно, Ди! Думаю, этот парень определённо сможет подсказать, как лучше обезопасить Улию, – подумал юноша. – Значит, пора выезжать!»

Вернувшись в комнату сестры (жила она в некоем подобии общежития), Кай сказал, что им нужно как можно скорее отправляться в Верхнее Гнездо Громового Змея, так что пускай заканчивает все свои дела и начинает собираться. Парень намеревался взять Улию с собой.

Таким образом, ближе к вечеру девушка была готова, и, оплатив места в дилижансе, они покинули город. Вот только первой их остановкой должен был стать Большой Сад Роз. Всё-таки уже прошло почти три месяца, как Кай и остальные отправились в новую вылазку за духовными травами. Пришла пора продать их…

Добравшись до нужного места почти за полдня – всё же эти два города находились относительно рядом – мечник вместе с сестрой отправился в торговый дом. Подойдя к уже знакомому работнику, Кай сообщил, что желает продать духовные травы и фрукты. На этот раз уже не спрашивая про количество, парень за стойкой ответил:

– Отлично. Тогда можете проходить в оценочную комнату номер четырнадцать… Ах да! Чуть не забыл. Я видел ваших товарищей. Они просили передать, если встречу вас, что с ними всё в порядке.

«Вот же ж! А я как-то и забыл о них после всей этой череды событий, – промелькнуло в голове Кая. – Хорошо, что они выжили».

– Спасибо, – кивнул парень, направившись к нужной двери.

Впрочем, продать добытые за три месяца духовные растения у него так и не вышло. Лишь завидев количество, которое Каю удалось собрать, оценщик обомлел. Вскоре к ним пришли ещё несколько работников, а через некоторое время в комнату пожаловал аж сам глава торгового дома, который также не смог вымолвить ни слова, лишь узрев ту гору трав и фруктов, что заняла значительную часть помещения.

В итоге, как оказалось, в данный момент они не могли позволить себе купить все эти ресурсы – лишь часть. Юноше сообщили, что лучше ему продать остальные в Алхимическом Торговом Доме Верхнего Гнезда, в который они сейчас же направят послание.

Посему пришлось Каю продолжить путь к столице вместе с Улией, забрав два готовых флакона с Зельем Спокойной Закалки, которые уже были готовы к этому времени. Что же до итоговой оценки всех найденных им духовных трав, то это число равнялось как минимум пятидесяти тысячам монет закалённого золота, и только десятую часть парню удалось выручить в Большом Саду Роз.


***

Несколькими днями ранее, когда кланы Плато Поднебесья ещё даже не ведали о предстоящем наплыве монстров, в тысяче километров на востоке, как всегда, царило спокойствие.

Все знали, что Пустоши делились на две части: Ближние и Дальние. А проходило это разделение практически по центру Плато Поднебесья. Широкая река, начинающаяся у гор на самом севере, уходила далеко на юг, неровной линией расчерчивая границу двух территорий.

Неподалёку от Нерушимой Башни, стоящей четко меж Дальними и Ближними Пустошами, расположилось небольшое, скрытое от остального мира могущественным массивом, поселение. Вот только подобная мера в первую очередь защищала от других людей, а не от монстров. Ведь с давних пор рядом с башней практически никогда не появлялось каких-либо чудищ. Сила древней постройки пугала их.

В этот день в поселении оставалось всего несколько человек, один из которых находился в центральном здании. Это был Старик Седой Горы, рядом с которым сейчас лежали все три части ключа.

– Хм, – нахмурился он. Своей аурой старик мог почувствовать, что пришедшие с ним в поселение люди ныне мертвы. – Как же тебя тогда сложить? – посмотрел он на фрагменты ключа.

Буквально минуту назад, когда мужчина попытался объединить их, у него ничего не вышло. Зато из-за этой попытки сформировалась невероятно мощная невидимая волна пугающей силы, которая убила его помощников. Сам же верховный старейшина Клана Семи Клинков ни капли не пострадал.

– Ладно… Кажется, стоит предупредить клан, что скоро к ним прибегут испугавшиеся монстры… – пробормотал старик, а затем вновь погрузился в медитацию, пытаясь разгадать секрет создания ключа.


Глава 15. Беглец.


Прежде чем добраться до Верхнего Гнезда, Кай и Улия заглянули в Храм Громового Змея. Парень сразу направился туда, где почти три месяца назад заприметил один очень желанный товар.

Покидал здание храма Кай с улыбкой на лице. Теперь у него в Пространственном кольце покоилась шкатулка с Частицей Мудрости, хранящей законы меча, к изучению которых он приступит, как только разберётся с безопасностью сестры.

Что же касалось других частиц, то, увы, относящиеся к элементам природы стоили от двадцати пяти тысяч золотых. А, например, "Частица Мудрости: Пространство" вообще имела ценник почти в сорок тысяч. Пока что Кай не мог позволить себе что-то подобное…

На оставшиеся деньги из имевшихся десяти тысяч Кай арендовал несколько десятков свитков стилей фехтования как для одного клинка, так и для пары. Все – ровно на сутки. А поступил юноша так, потому что был уверен: за это время сможет просмотреть все свитки и идеально запомнить их, дабы в дальнейшем не нуждаться в аренде, сэкономив золото.

Была у парня также идея арендовать техники, однако к этому стоило подойти более серьёзно. Требовалось четко определить, в чем Кай нуждался, что мог изучать, что было лучше именно для него, и так далее. Ну и, конечно же, требовалось продать оставшиеся травы…

Таким образом, идеально запоминая один стиль фехтования за другим, к концу поездки Кай знал их все. Конечно, это не значило, что он теперь ими владел. Ведь требовалось отточить каждое из сотен движений до идеала – заставить тело запомнить каждый взмах и даже крохотный шажочек, чтобы быть способным повторить их даже во сне!

Прибыв к Верхнему Гнезду, дилижанс, на котором ехал Кай, остановился у врат, а не в городе, как это бывало раньше. Выбравшись наружу, парень понял, что потребуется пересечься с охраной, в роли которой здесь выступали ученики уровня Создания Источника.

Выстояв очередь, Кай показал метку – пройти могли только внутренние ученики и их сопровождение (личные же ученики и старейшины проезжали в город без проверки). Подтвердив статус парня, стражники также проверили браслет Улии, сверив имя попечителя, после чего впустили брата и сестру во внешнюю часть Верхнего Гнезда.

Город был богат. Нет. Даже роскошен! Это становилось видно сразу за воротами. Дорогие особняки, вымощенные редким камнем дороги, ухоженные улочки, скамейки, статуи, фонтаны, деревья – всё это тут же бросалось в глаза. Позволить себе жить здесь могли только очень богатые внутренние ученики (со своими слугами и родственниками), а также младшие и старшие старейшины.

Сложно было даже представить, как же выглядела внутренняя часть города, в которую могли попасть лишь члены семьи Лэй, личные ученики клана и некоторые старшие старейшины.

Первым делом Кай направился в Алхимический Торговый Дом, где наконец-таки смог продать практически все собранные им за три месяца духовные растения, оставив себе лишь самые редкие. Ещё около сорока тысяч монет закалённого золота отправилось в его Пространственное кольцо.

Закончив с этим делом, парень узнал местонахождение гостиницы "Хрусталь", а затем направился туда. Хоть и оставались ещё сутки до прибытия Ди, юноша собирался заранее подготовиться к встрече. Да и требовалось же где-то переждать эту ночь!

И вот, наконец, нужный день наступил. Прибывший в Верхнее Гнездо Ди воспользовался особой услугой клана, отправив Каю сообщение с точным временем и местом встречи. Как оказалось, торговец информацией имел персональный номер в этой гостинице, который находился на два этажа выше комнат мечника и его сестры.

Оставив Улию, юноша поднялся наверх, коротко постучал и вошел. Двери оказались открыты.

Попав внутрь, Кай осмотрелся. Впечатлившись роскошью и простором номера, парень отметил, что Ди нигде не видно.

– Привет! – как всегда, с хитрой улыбкой на лице и бокалами чего-то крепкого в руках, из спальни вышел расслабленный торговец информацией. Следом оттуда выбралась некая молоденькая полноправная ученица и, опустив смущённый взгляд в пол, засеменила к выходу, быстро покинув номер. – Ох… Не обращай внимания. Не хочешь выпить?

Окинув наряженного в дорогой халат Ди изучающим взглядом, Кай слегка ухмыльнулся.

– Ну, раз ты предлагаешь, не буду отказываться, – взял он протянутый бокал. Бордовый напиток оказался довольно-таки вкусным, несмотря на наличие алкоголя. Видимо, здесь не обошлось без каких-то духовных растений.

Присев следом за Ди на диван, мечник заговорил первым.

– Итак, ты писал, что есть какая-то информация про духовный фрукт с энергией души, правильно?

Ушлый делец кивнул.

– Правильно. Но для начала скажу: хотя информация и не сильно конкретизирована, но, чтобы её добыть, мне пришлось сильно попотеть. Я раньше и не догадывался, насколько это серьёзный запрос. Оказывается, энергия души – тайная тема. Поэтому… – Ди взял короткую паузу, вглядевшись в глаза Кая, – оплата составит восемь тысяч. Если у тебя столько нет, то ты можешь выкупить её позже…

– Я оплачу сейчас, – перебил Кай. Видимо, Ди считал, что у новичка в клане вряд ли могут оказаться подобные деньги – превышающие даже стоимость Частиц Мудрости для законов Оружия.

В подтверждение своих слов Кай на мгновенье погрузился сознанием в Пространственное кольцо. На столе тут же появилась означенная сумма. Торговец информацией удивился, а затем расплылся в улыбке.

– Отлично! Тогда… – нагнувшись к столу, он забрал деньги. Вместо них появился маленький артефакт с массивом: Пространственные кольца Золотого ранга позволяли работать и на таком расстоянии от тела. – Это так, в целях безопасности. Теперь нас никто не сможет услышать.

Сделав последний глоток из бокала, Ди поставил его на стол и откинулся на спинку кресла.

– А теперь слушай, – начал он. – За последние пять тысяч лет на плато было найдено всего два таких фрукта. Первый раз повезло Клану Семи Клинков, а второй – Клану Благословенных Солнцем. Оба фрукта нашли в северо-восточной части Дальних Пустошей с разрывом где-то в два – два с половиной тысячелетия. По этой периодичности можно предположить, что новый фрукт появится ещё нескоро, однако… Однако есть очень интересная информация. Тридцать лет назад в Клане Яркой Луны случилась беда – группа более чем из двадцати Заклинателей погибла в Дальних Пустошах. Выжил только один, и то получив травмы души. Клан быстро понял, что они наткнулись на фрукт с энергией души, но, как позже выяснилось, это духовное растение развилось куда сильнее, чем они ожидали, поэтому могло менять своё местонахождение. Через некоторое время верхушки других кланов также прознали про фрукт, вот только и им не удалось его выловить. Даже Элементалистам. Так что не знаю, что ты с этим будешь делать, но в последний раз, пять лет назад, его видели вот тут, – Ди передал Каю листок с координатами, которые мечник сразу же проверил на карте.

Указанное место находилось в районе юго-востока Пустошей, недалеко от океана.

– Это всё, – вздохнул Ди. – Если что, я рассказал секретную информацию, поэтому будь аккуратнее. Время от времени кланы всё ещё делают безуспешные вылазки за этим духовным фруктом, поэтому мне повезло разговорить одного из Заклинателей нашего клана, который принимал участие в одной из таких вылазок пять лет назад.

– Ясно, – скупо кивнул Кай.

Приблизительное местоположение есть, слишком далеко за эти пять лет фрукт вряд ли мог переместиться. Так что, если очутиться хотя бы в тысяче километров от растения, Рун’Тан сможет его учуять. Другое дело, как Каю заполучить этот ресурс? Справится ли с этим Рун’Тан, или же мечник также окажется в числе тех, от кого сбежало растение? Гадать бессмысленно…

Всё-таки вряд ли его собственных сил тут хватит, если даже Элементалисты не справились. Можно надеяться только на узника его души.

– Тогда… – взгляд парня вновь приобрёл ясность. Юноша вернулся из пучины размышлений. – У меня к тебе ещё одно дело.

– Я слушаю, – налил себе вина Ди. А вот Кай дал понять, что больше не будет.

– У меня есть сестра; она обычная смертная без таланта к боевым искусствам. Я хочу обезопасить её как можно лучше. Что подскажешь?

– А… – Ди хотел было задать вопрос, однако вспомнил о недавнем событии в Малом Саду Роз. – Вряд ли монстрам вновь когда-либо удастся попасть за стену. Подобных нашествий никогда раньше не случалось, но теперь верхушка клана будет готова и к такому.

– Это не единственная причина, – помотал головой Кай.

– Ну… в таком случае можно поселить её здесь, в Верхнем Гнезде, хотя это и дороговато.

– Это наилучший вариант? Деньги не проблема.

– Хм. Дай-ка подумать… – облокотившись о ручку кресла, Ди подпёр подбородок. И только через полминуты размышлений ответил: – Есть одно местечко. Наверное, одно из самых безопасных на плато.

– И какое же? – подался Кай вперёд.

– Нейван, он же Город Вершин Мира. Я думаю, ты видел на карте горы на самом севере Пустошей. Это и есть Вершины Мира. Там размещены несколько крупных шахт Камней Энергии, из-за чего там и построили город.

– Кто построил? – Кай задал самый важный вопрос. – Чей это город?

– Клана Семи Клинков, – ошарашил мечника Ди. – Но не волнуйся, в Нейван могут попасть и жить там все, даже простые смертные. Можно сказать, это нейтральный город. Ну и, конечно же, охрана там на уровне. Сигнальные и защитные массивы Золотого ранга на каждой улице и в каждом доме, а среди стражи, говорят, часто можно встретить даже Заклинателей. Безопаснее, наверно, только во внутренней части Верхнего Гнезда и других подобных городах, но туда ни твоей сестре, ни тебе, и даже мне не попасть.

Кай призадумался. Город вне клановых земель – посреди Пустошей. Однако он принадлежит сильнейшему клану на плато. К тому же и Ди описывает его как самое безопасное место из возможных.

Немного поколебавшись, парень всё-таки принял решение.

– Хорошо. Ты можешь этим заняться? Желательно как можно скорее. Сколько будет стоить её проживание там и твои услуги?

Торговец информацией прикинул в уме, после чего дал ответ.

– Где-то тысячу монет закалённого золота в месяц. Столько у меня уходило, когда я там некоторое время жил. Также, если хочешь, я могу заняться этим уже сегодня. Всё равно у меня сейчас особых дел нет. Однако за срочность придётся заплатить больше.

– Не вопрос. Сколько? – без промедления спросил юноша.

– Четыре тысячи.

Кай принял предложение, понимая, что собеседник торговаться точно не намерен. Вскоре Ди принёс развёрнутую клятву, относящуюся ко всем важным пунктам их сделки, и сразу получил обещанную сумму. Торговец информацией сообщил, что, раз Улия уже в Верхнем Гнезде, то можно уже сегодня выехать в Небесный порт Нижнего Гнезда. Там они купят билеты на курсирующий к Нейвану летающий корабль небольших размеров, и в итоге вся поездка займёт до семи дней, а ещё где-то дня три понадобится, чтобы разместить Улию в самом Городе Вершин Мира. Естественно, все расходы на проезд оплатил тоже Кай.

Парень решил не мелочиться, поэтому передал сестре огромную сумму по меркам смертных и даже полноправных учеников. Этого ей хватит где-то на два года там, в течение которых мечник определённо успеет заработать ещё больше. Всего Кай потратил аж тридцать тысяч монет, оставив себе только две тысячи из всего недавно заработанного.

Таким образом, познакомив Улию с Ди, парень уже через несколько часов провожал их до дилижанса, направляющегося к Нижнему Гнезду.

День близился к концу. Блуждая по переулкам города, Кай направлялся к местному аналогу храма с техниками и размышлял. Он вновь задумался о том, стоило ли отпускать сестру одну, или нужно было поехать с ними? Однако за безопасность Улии полностью отвечал Ди, на плечах которого лежал груз системной клятвы. Так что беспокойство было пустым. А кроме того, если бы мечник тоже поехал, то потерял бы не только деньги, но и время.

Поэтому, откинув подобные мысли и убедив себя, что всё будет хорошо, Кай продолжил путь. И тут из-за угла впереди резко выбежала некая фигура, но, запнувшись, упала в паре метров перед парнем.

Юноша сильно удивился. Можно сказать, даже поразился. Ведь кого-кого, а Джавейл Алкис, жгучую красотку с экзотической внешностью, он вряд ли мог не узнать. Даже всю побитую, изнеможенную, растрёпанную и без капли внутренней энергии.

Поспешно подымаясь, девушка заметила стоящего рядом парня. Конечно же, она сразу его узнала.

– Кай… – некогда бархатный голос теперь стал слабым и хриплым. На лице Джавейл виднелись слёзы. – Прошу, помоги.

Юноша замер. Величественная и гордая прежде девушка сама на себя не походила. Но не это заставило парня застыть. На тонкой шее красавицы ныне был надет толстый черный ошейник, являющийся крайне сложным массивом. Именно он и шокировал Кая. Ведь, глядя на девушку сквозь призму энергетического зрения, мечник видел, как сила ошейника пронизывает нитями её тело, влияя на само энергетическое пространство. Именно поэтому у Джавейл сейчас нет ни капли Ки в теле. Кроме того, каким-то образом её умение контролировать свою силу подавлялось, из-за чего каждый вдох девушки не содержал даже частички праны.

Сейчас Джавейл, по сути, мало чем отличалась от обычного смертного человека. Даже её закалённое тело подвержено влиянию ошейника.

Из того же переулка выбежало несколько воинов уровня Закалки Головного Мозга – все в ярко-оранжевых одеждах Клана Пламенной Саламандры. Незнакомцы собирались атаковать, а затем схватить Джавейл, вот только никто из них не ожидал появления нового действующего лица.

Кай действовал молниеносно. Спустя мгновение не ожидавшие такого бойцы оказались вырублены резким ударом по голове. Ещё из книг Джонго парень помнил, как, куда и с каким количеством энергии нужно наносить удар, чтобы вывести противника из строя, но не убить. Конечно же, подобное было возможно, только если у воина имелся шанс нанести такой удар – например, застав врага врасплох, либо просто имея подавляющую силу.

Придержав ослабленную Джавейл, Кай сказал:

– Уходим.

Его умение контролировать любую энергию, что не имела владельца, активировалось, импульсом направившись к ошейнику-массиву. Спустя пару секунд занятная вещица очутилась уже в руках парня, а Джавейл, с удивлением наблюдающая за этим, внезапно ощутила прилив сил. Каждый вдох начинал наполнять тело девушки энергией.

Вскоре они уже бежали сквозь переулки города. Держа всё ещё слабую девушку за руку, Кай вёл её в известном лишь ему направлении. До гостиницы "Хрусталь" оставалось недалеко, а уже потом следовало разобраться в ситуации. В своё время Джавейл сильно помогла мечнику, отчего оставить её в беде он не мог.

– Что произошло? Разве ты не должна быть в Клане Пламенной Саламандры? Почему на тебя напали соклановцы? – спросил Кай на бегу.

– Эти твари не дали никому из моей семьи вступить в их клан! – со слезами на глазах стала отвечать Джавейл. – Они пленили наш род, заковали в ошейники и использовали, как скот!

– Почему? – поразился юноша.

– Потому что наша кровь… Наша линия крови каким-то образом влияет на линию крови правящей семьи этого сраного клана Саламандр. Они, по сути, используют нас как ресурс, чтобы самим стать сильнее!

Кай опешил, решив пока больше ничего не спрашивать. Было видно, как тяжело даются слова девушке.

Заворачивая в очередной пустынный переулок, парень уже видел выход на одну из основных улиц города, как вдруг их обоих накрыло подавляющей мощью. Джавейл и Кай оказались обездвижены.

Рядом с беглецами неожиданно очутился Заклинатель срединной стадии в тёмно-синих одеяниях – младший старейшина Клана Громового Змея.

– Попались, – произнёс он, сразу же вспомнив Кая. Всё-таки сложно забыть необычного и наглого парня, который остался цел после того, как его ауру разбил настоящий Мастер.

Конечно же, и сам Кай узнал старейшину, который встречал участников испытания на вступление в клан у финиша.

Вскоре к ним прибыла группа представителей Клана Пламенной Саламандры, отчего в глазах неподвижной Джавейл заплескался целый океан отчаяния.

– О, а вот и мой питомец нашелся, – произнёс напыщенный красавец, лишь завидев девушку.

В окружении охраны к Каю и Джавейл приближался юноша лет семнадцати, аура которого отдавала уровнем Формирования Меридиан. Парень имел крайне привлекательные, но строгие и брутальные черты лица, а его длинные волнистые волосы отливали насыщенным светло-красным оттенком. По одежде можно было понять, что это один из личных учеников Клана Пламенной Саламандры, а судя по силе – незнакомец являлся кем-то на уровне Лэй Шэня, а значит, он один из сильнейших молодых учеников своего клана.

– Собачка моя, – улыбнулся юноша, резко схватив Джавейл за волосы, – убегать нехорошо. Придётся тебя наказать… А это кто? – указал он на Кая.

– Это один из новых внутренних учеников нашего клана. Именно он напал на ваших людей, – ответил знакомый мечнику Заклинатель, чья сила до сих пор удерживала его.

– Вот оно как. И что же будет тому, кто напал на слуг важных гостей вашего клана, а также поломал их имущество? – указал юноша на нерабочий ошейник, который вырвал из пальцев Кая.

– Суд старейшин однозначно вынесет ему очень строгий приговор.

– Да? Ну ладно. Но могу я с ним немного поговорить перед этим?

Заклинатель на мгновение задумался, кивнул, а следом убрал давление собственной ауры.

Ощутив вернувшуюся способность двигаться, Кай, увы, ничего так и не успел сделать. Сокрушающий удар кулака незнакомого юноши пришелся в живот мечника.

Отлетев на метр, парень, из которого одним мощным ударом выбили дух, врезался спиной в стену здания. Дома в клане, а особенно в Верхнем Гнезде, строились из наилучших материалов и вдобавок укреплялись массивами, из-за чего повредить их было не так просто. Однако силы удара личного ученика Клана Пламенной Саламандры хватило, чтобы заставить камень пойти трещинами. Из-за рта Кая хлынула кровь.

С лёгким прищуром и легкой улыбкой, незнакомец буквально за один шаг очутился рядом с Каем. Резко схватив того за изрядно отросшие волосы и приподняв, юноша тут же молниеносно ударил коленом в голову мечника. Из разбитого носа заструилась алая жидкость.

Всё произошло столь стремительно, что Кай даже не успел среагировать. Противник был подавляюще силён. И лишь после второго удара мечник всё осознал, улучил момент и воспользовался небольшой заминкой напавшего. Взмахнув рукой, внутренний ученик послал во врага плотную полоску алой энергии.

Почти достигнув лица незнакомца, который, в свою очередь, даже не собирался уклоняться, продолжая высокомерно и с презрением смотреть на Кая, Ки меча попросту растворилась в сантиметрах от головы красноволосого. Атаку буквально смело чужой силой. Однако даже лучший гений ступени Закалки Души не мог совершить подобное. За такое был ответственен другой человек, стоящий сейчас прямо за спиной личного ученика.

Рывком поднимавшийся в этот момент Кай ощутил навалившуюся на него мощь, которая мигом повергла его на землю, попросту вминая в уличное покрытие. Кости затрещали, брызнула кровь.

– Ублюдок! Да как ты только посмел?! – разъярился сгорбленный старик с тростью, достигший пиковой стадии Заклинателя. Именно он подавил атаку Кая. – Юный господин Шин Си, вы в порядке? Этот смерд не задел вас? – резко переменившись, старый воин волновался о юноше.

– Гин, твоё беспокойство излишне, – невозмутимо и надменно ответил Шин Си – главный гений Клана Пламенной Саламандры. – Если бы я захотел, то подобное отребье и пальцем не смогло бы меня коснуться… А теперь давай-ка подумаем, как он может возместить нанесённый нам ущерб? Напал на моих людей, способствовал побегу моей собачки, каким-то образом повредил подавляющий ошейник, а теперь ещё и на меня посмел что-то тявкать. Какая невоспитанная грязь под ногами. Что она нам может предложить для извинений?

Кай молчал. Да и не мог он в принципе говорить, так как Заклинатель чужого клана давил не сдерживаясь. Спасала лишь линия крови. В другом случае, подозревал парень, многочисленные повреждения могли бы сделать его навечно инвалидом.

– Молчишь? – усмехнулся Шин Си, а затем наступил на локоть Кая со всей силы.

Раздался хруст. Мечник не издал ни звука.

– Упорный какой… Хорошо, давай-ка поглядим, что у тебя есть в кольце, – сказал личный ученик, после чего стянул Пространственное кольцо Кая с пальца.

Мечник вздрогнул. На первый взгляд, в кольце не было чего-то сверхценного. Почти все деньги он отдал Улии, а имеющиеся там ресурсы, в том числе и Частица Мудрости, вряд ли вызовут большой интерес у лучшего молодого личного ученика. А даже если и вызовут, то потеря не критична. Вот только не об этом парень подумал в первую очередь.

Ведь в кольце также лежал свиток Техники Медитации Холода Пустоты, о котором Джонго просил никогда, никому и ни при каких условиях не сообщать, иначе это может стоить Каю жизни. А учитывая, что старик был именно из этих земель, то к его словам стоило прислушаться.

К сожалению, сейчас парень даже пошевелиться не мог.

Получив кольцо, Шин Си, естественно, понимал, что сразу ему не удастся открыть его. Всё-таки на предмете стояла метка владельца, которая позволяла пользоваться артефактом лишь Каю. Но находясь более чем на ступень выше в развитии, а также являясь несравненным гением своего клана, юноша считал, что с лёгкостью сотрёт чужую метку.

Он ошибся. Сколько бы Шин Си ни пытался, его воли не хватало даже чтобы повредить метку. Попыхтев с минуту, парень разозлился. Секунду спустя удар ноги обрушился на лицо нагло ухмыляющегося Кая.

– Ублюдок! – юноша повторил удар. – Гин, почему он ещё в сознании? Это мешает стиранию метки! Ты можешь вырубить его своей аурой, наконец?

– Юный господин, прошу меня простить, – всполошился старый Заклинатель, – но, по правде говоря, я уже использую всё давление, на какое способна моя аура! Я тоже не могу понять, как он ещё держится!

– Пф! – нахмурился Шин Си. – Ладно, тогда сам сотри метку. Надеюсь, с этим-то ты справишься?

– Да, юный господин! – кивнул старик, получив кольцо.

В тот же миг Заклинатель Гин внезапно ощутил резкий всплеск необъяснимой силы, которая вспыхнула внутри кольца мечника, словно отвечая на зов одного необычного предмета, уже очень давно хранящегося в Пространственном кольце самого старика. Естественно, странную волну мистических законов ощутил и владелец метки – Кай. Как он сразу понял, источником всплеска был свиток медитации!

Все остальные в переулке оставались в неведении.

– Это же… – шокированно прошептал Ги.

– Что там? – нетерпеливо спросил Шин Си.

– О… ничего. Я уже начинаю, юный господин.

Чтобы сломать чужую метку, которая по своей сути являлась техникой, требовалась энергия. Однако нельзя было просто взять и смести её силой. Ведь в таком случае существовала высокая вероятность повреждения структуры самого кольца. Сжатое в нём пространство могло попросту схлопнуться, а находящиеся там предметы отправились бы в небытие.

Требовалось действовать более деликатно. Сначала Заклинатель окружил метку своей Ки – благо его высокий уровень контроля позволял это, – а затем, чтобы растворить чужую энергию в своей, использовал волю. Воля – она же сила духа – являлась одним из ключевых параметров, определяющих мощь человеческой ауры (впрочем, как и ступень развития). Обычно даже Заклинатель начальной стадии, как настоящий Мастер, мог с лёгкостью стереть метку даже гениального воина уровня Создания Источника, словно это ничего не стоило. Так что…

У старика с тростью ничего не получилось, и он растерянно замер.

«Как такое возможно?!» – пронеслось у него в голове.

– Долго ещё ты будешь возиться? – возмущённо спросил Шин Си.

– Прошу прощения, юный господин. Я сейчас, возникла небольшая заминка…

Больше не говоря ни слова, Заклинатель перестал вдавливать Кая в землю, решив использовать эти силы для уничтожения метки. Вся мощь воина, достигшего первой ступени истинного мастерства, низверглась на маленькую энергетическую печать.

Раненого Кая выгнуло дугой под напором пикового Заклинателя. Неистовая боль пронзила даже не тело – душу. Ибо метка связана с волей, а значит, душой владельца.

Парень терпел. Не издал ни звука. В сравнении с той болью, что он вынес, когда Рун’Тан брал часть энергии его души, чтобы спасти Улию, эта боль – ничто. Он сможет. Он выдержит. Другой бы сломался уже после первой попытки старика, но не Кай. После испытания Врат Секты Упавшей Звезды его сила духа значительно возросла. Не так просто теперь сломить его. Кроме того, метка держалась ещё и за счет умения контролировать энергию. А так как эта способность мечника исходила от некой неведомой силы, что когда-то спасла Кая от захвата его тела Рун’Таном, то она принимала часть давления Гина на себя.

Спустя две минуты вспотевший и покрасневший Заклинатель резко вздохнул и остановился. Ничего не выходило – метка оставалась целой.

– Что ты делаешь?! – уже гневно спросил Шин Си.

– Господин… – устало ответил старик, даже не добавив «юный». – Я не знаю… Это какая-то аномалия. Метка не поддаётся уничтожению!

– Что?! Ты не можешь сломать метку какого-то ничтожества с уровнем Закалки Сенсорных Органов?!

– Пока да… – раздосадованно выдохнул Гин. Однако Заклинатель не собирался сдаваться. И вовсе не из-за желания своего господина, а из-за недавнего таинственного всплеска. – Но у меня есть идея, как это сделать.

Старик подошёл к Каю, а в его руке появился ошейник-подавитель, который в следующую секунду оказался на парне. Требовалось погасить сознание юноши, чтобы подавить его волю и тем самым упростить уничтожение метки. Именно поэтому вариант вырубить физически отпадал сразу. Ошейник же при первом надевании пронзал человека сотнями энергетических нитей, которые опустошали и подавляли воина. Сам этот процесс сопровождался резким шоком для человека.

Это и произошло. Как только холодное железо сомкнулась на его шее, энергия внутри парня забурлила, будто разбушевавшийся океан. Подобное должно было вырубить его сразу – так происходило со всеми. Однако, вновь шокируя Гина, а также Шин Си, Кай в последний момент смог выкарабкаться и остаться в сознании. Для этого ему пришлось полностью сконцентрироваться на возврате контроля над собственной энергией, отчего разрушить ошейник парень попросту не мог – нельзя было отвлекаться.

Старик помрачнел.

– Ты, помоги мне! – обратился Гин к Заклинателю Клана Громового Змея, их сопровождающему.

Теперь уже два Заклинателя собирались разрушить метку Кая, который и так держался на пределе своих сил. Если они сейчас уничтожат её, это не только даст им доступ к свитку техники медитации, но однозначно ударит по душе мечника отдачей.

К счастью для Кая, в этот момент вмешалась третья сторона.

– Шин Си, ублюдок, – вдруг раздался голос Джавейл, которую перестал подавлять отвлёкшийся Заклинатель. – Ты допустил ошибку!

– Собачка моя, тебе кто говорить разрешал? – удивился Шин Си, снисходительно глянув на побитую девушку. – Вот когда твоё тело подготовят, чтобы сделать из тебя пилюлю, тогда, возможно, я дам тебе выговориться. А пока лучше помалкивай и послушно впитывай мою энергию Ян, когда мы уединяемся по вечерам, – мерзко улыбнулся он.

Но девушка не разозлилась, удивив личного ученика.

– Как всегда, никого не слушаешь, – бесстрашно усмехнулась она, повторив вновь: – Ты допустил ошибку, позволил восстановить мне немного энергии…

Кай заметил, как вокруг него свились призванные Джавейл законы Огня. Вот только они не вредили, а наоборот – защищали.

– Спасибо, Кай; и… – она оскалилась, – сдохни ты, тварь Шин Си!

Кожа девушки моментально покрылась многочисленными трещинами, из которых шел невероятный жар. Прежде чем кто-либо успел спохватиться, вся сила Джавейл сжалась в крохотную точку, способную легко поместиться в ушке самой маленькой иголки…

В следующее мгновение гигантский огненный взрыв накрыл несколько ближайших кварталов. Мощь редкой способности семьи Алкис, передающаяся по линии крови, превзошла даже силу пиковых Заклинателей. Одна седьмая внешней части Верхнего Гнезда оказалась стёрта в мгновение ока…

Выбежав из бушующего пламени, слегка обгоревший Кай, которого защитил созданный Джавейл кокон, бросился наутёк. Уже успело стемнеть, так что людей на улицах и без того малонаселенного города почти не осталось. Увы, юноше все еще приходилось концентрироваться на ошейнике, поэтому активировать технику передвижений он не мог – оставалось полагаться лишь на собственную скорость.

Парень никак не мог прийти в себя. Лишь выбравшись из локального филиала ада, он осознал, что его знакомая применила самоубийственную способность.

«Черт! – скривился юноша от злости на собственную слабость. – Если бы я только был сильнее!..»

Однако именно благодаря самопожертвованию Джавейл, посреди полной неразберихи, парню удалось выхватить свое кольцо из ладони растерявшегося Заклинателя.

Продолжая бежать, Кай спиной ощутил опасность. Резко шарахнувшись в сторону, он в последний момент успел увернуться от атаки. Мечника нагонял Шин Си. Покрытый ожогами, потерявший волосы и часть одежды в огне – он тем не менее выжил.

– Думаешь, у лучшего личного ученика нет мощных защитных артефактов?! – разъярённо кричал он, быстро сокращая дистанцию. – Это ты во всём виноват! Я скормлю тебя собакам!

Кай ни на мгновение не сбавил шаг. Однако его скорость без техник и перенасыщения тела энергией не могла сравниться со скоростью сильнейшего личного ученика другого клана. Парня догоняли, а проклятый ошейник не давал возможности отвлечься, чтобы использовать Ки.

Через десять секунд Шин Си уже буквально дышал Каю в затылок. Мечник резко развернулся. Ему едва удалось призвать оба клинка из кольца. Казалось, всё кончено – но сдаваться без боя он не собирался. Если получится, он хотя бы неизлечимо искалечит противника перед смертью. В глазах юноши блеснула несгибаемая решимость.

Шин Си рванулся, Кай приготовился, а в следующий момент ученик Клана Пламенной Саламандры резко затормозил. Вокруг него внезапно сформировался десятиметровый полупрозрачный купол.

– Барьер Тысячи Гроз! – донеслись чьи-то слова.

Повернув голову на смутно знакомый голос, Кай увидел на крыше двухэтажного дома внутреннего ученика своего клана. Лицо парня скрывал шарф и капюшон – виднелись лишь глаза.

– Быстрее, беги на запад! – крикнул незнакомец. – Там массив переноса, прямиком к вратам пограничной стены!

Кай взглянул на спасшего его ученика. Их взгляды встретились – и юноша узнал своего спасителя. Видимо, один чудаковатый парень решил вернуть долг…

Благодарно кивнув, мечник сорвался в указанном направлении.

– Ах ты ж сволочь! – взбешённо заорал Шин Си. – Я и тебя уничтожу! Немедленно убери барьер!

Личный ученик неистово атаковал преграду, однако, ослабев после взрыва, никак не мог уничтожить купол. Однако и Лэй Ваню приходилось несладко. С каждым ударом Шин Си парень всё больше бледнел. Барьер Тысячи Гроз был способностью его оружия, но, чтобы сдержать столь сильного личного ученика, в технику требовалось постоянно вливать энергию.

Через три минуты Лэй Вань понял, что больше не выдержит. Надеясь, что Кай уже добрался до нужного места, он разорвал связь с техникой и покинул место стычки под выкрики разгневанного Шин Си. Купол должен был простоять ещё где-то с минуту…

К тому моменту, как взбешённый Шин Си добрался до массива переноса, Кай уже покинул город. И, к счастью, воспользоваться массивом могли лишь люди, имеющие метку Клана Громового Змея.


***

Миновав очередь с помощью закалённого золота, Кай поспешно покинул территорию клана. Выбравшись в Ближние Пустоши, он не остановился. В глазах его пылала злость.

Злость на себя за собственную слабость, злость на Шин Си, злость на бесчеловечный Клан Пламенной Саламандры, злость на ублюдочного Заклинателя своего клана, который позволил сотворить подобное…

Не останавливаясь ни на миг, уходя всё дальше на запад к Дальним Пустошам, Кай наконец вспомнил. Вспомнил забытую за последние годы цель, поставленную в самом начале его пути в этом мире.

Он желал стать сильнее! Отдать всего себя, дабы никто и никогда не смел решать его судьбу! Чтобы никто и никогда не мог угрожать дорогим ему людям! Его путь залит кровью, но он пройдёт его до конца! Станет настолько сильным, что даже сами небеса содрогнутся!

Он шел всё дальше…

Он поклялся, что обязательно вернётся. Что обязательно отомстит…


Глава 16. Начало Великого Турнира.


В центре Пустошей, на границе между Дальними и Ближними, рядом с рекой расположилась огромная рукотворная поляна. В этот солнечный день здесь собралось практически пятьдесят тысяч человек. Все – талантливейшие молодые ученики семи кланов Плато Поднебесья. Ведь сегодня, спустя почти два года после нашествия монстров, начиналось важнейшее мероприятие за последние пятьдесят лет – Великий Турнир.

Это событие проводилось всеми кланами раз в полвека, дабы подтвердить иерархию силы меж ними. Прошли времена бесконечных войн. Но, чтобы не рушить и без того шаткий мир, придумали этот турнир. Молодое поколение гениев (до 20 лет включительно) каждого клана должно было показать, чего оно стоит. Ибо именно им в будущем предстояло стать главной силой и опорой своих кланов.

Многотысячная толпа появилась здесь не сразу. Ученики прибывали в течение недели, и только сегодня наконец все собрались. За эти семь дней на гигантской поляне, созданной силами нескольких Элементалистов, успел вырасти настоящий городок. Логично, что никто не желал ждать других, живя посреди пустого пространства. Так что ныне тут находилось бесчисленное количество палаток, а в самом центре поднялись даже простенькие дома, сотворённые силами молодых воинов или редкими артефактами.

Всю территорию безымянного города поделили на семь равных секторов, что походили на треугольные лепестки гигантского распустившегося цветка. Учеников от каждого клана было по семь тысяч. Поэтому никто не мог притеснять других, занимая больше места. Организаторы лично следили за порядком.

Великий Турнир проводился уже более двух тысячелетий, и каждый раз право организовать его, а также придумать первый этап, переходило к одному из семи кланов. В это пятидесятилетие очередь выпала Клану Семи Клинков.

Задумчиво шагая по сектору Клана Громового Змея, Лилия вдруг услышала незнакомый голос.

– Стой! – преградил ей путь ученик в золотистых одеяниях Клана Благословенных Солнцем.

На шее незнакомца висел круглый жетон с пометкой «2405». Это был его номер участника от клана, а также показатель силы. У Лилии имелся такой же жетон, но с цифрой «1112», что значило – её сила оценена выше. Хотя, конечно же, всё относительно. Каждый клан проводил отбор семи тысяч из своих лучших учеников, никак не взаимодействуя с конкурентами, поэтому средний показатель силы участников от других кланов оставался неизвестным. А учитывая, что Клан Благословенных Солнцем занимал третье место последние несколько турниров, то, возможно, силой Лилия в действительности уступала этому незнакомцу.

– Ой, простите, – улыбнувшись, отступила девушка. Задумчиво глядя на звёзды, она совсем не заметила, как добралась до границы между секторами, где ей и преградил путь этот ученик. Видимо, его поставили охранять этот участок. Всё-таки много кто хотел бы разузнать о силе соперников, поэтому без стражи было никак.

Развернувшись, Лилия зашагала обратно. За двадцать один месяц она сильно выросла в боевых искусствах, что позволило ей подняться по иерархической лестнице Клана Громового Змея. Недавно девушке исполнилось восемнадцать, но к этому моменту она уже достигла второго уровня закалки души – Формирования Меридиан.

Первый уровень – Открытие Акупунктурных Точек – Лилия получила ещё полтора года назад, из-за чего сразу стала внутренней ученицей. А благодаря купленным лично и полученным от клана ресурсам, девушке удалось прорваться на второй уровень два месяца назад.

Теперь же, пройдя жесткий отбор среди тысяч желающих, она стала тысяча сто двенадцатой участницей от клана. Это считалось высоким показателем, хотя и безмерно далеким от показателей тех, кто оказался в первой сотне. Вероятно, именно им предстояло побороться между собой в финале.

Ну, так считали очень многие. Но не Лилия. Красавицу злило, что распределение между личными учениками шло отдельно, а после их сразу же определили в первые три сотни. По сути, внутренним ученикам, которым пришлось бороться за места от триста восьмого до семитысячного, даже не дали шанса сразиться с личными. Многим казалось это несправедливым. Мало ли, вдруг сила главных гениев не такая уж и грозная, как рассказывают.

Лилия разделяла точку зрения таких людей. Конечно, она понимала, что клан не сделает кого попало личным учеником, не будет тратить без толку огромные ресурсы. Вот только имелось одно «но». Личными учениками в большинстве своём являлись выходцы из семьи Лэй, что уже намекало на предвзятое отношение. Вдобавок, среди них оказались и очень молодые воины, которым только исполнилось по пятнадцать-шестнадцать лет. Может быть, они и гении, но могут ли они соперничать с девятнадцати-двадцатилетними парнями и девушками? Это многие и хотели проверить в первом этапе турнира. Большинство внутренних учеников опасалось лишь тех, кто находился в первой сотне. На остальных личных учеников они смотрели с вызовом.

Девушка ещё некоторое время побродила по сектору, а затем вернулась в созданный её артефактом домик. Со своим чутьём Лилии удавалось много зарабатывать на продаже духовных растений, что и позволило ей иметь подобные дорогие предметы.

В это время мало кто занимался тренировками – перед началом Великого Турнира требовалось успокоить разум и душу, так что участники отдыхали либо медитировали…

На рассвете следующего дня Лилию разбудил шум. Безымянный городок, появившийся здесь семь дней назад, медленно пропадал. Постройки, появившиеся благодаря артефактам, исчезали, палатки складывались и возвращались в кольца, а построенные вручную домики попросту разрушались. Причина подобного поведения участников заключалась лишь в одном – сегодня их здесь уже не будет.

Начинался первый этап Великого Турнира!

Спустя час разбившаяся на группы толпа из сорока девяти тысяч воинов уже ждала. Команды, образовавшиеся ещё за многие месяцы до начала, обсуждали предстоящий этап. Группа Лилии и Ивсима – из шести человек – не являлась исключением. Ивсим также участвовал в турнире, получив жетон с меткой «1094». В массовом отборе в тренировочных массивах ему удалось немного обойти Лилию.

Как и девушку, юношу мучало желание померяться силами с личными учениками, однако больше всего Ивсима интересовали, конечно же, награды. Всего предстояло три этапа, и по итогам последнего определялись победители. Издавна участники, занявшие с одиннадцатого по сотое места, получали внушительную сумму монет закалённого золота, а также набор редчайших ресурсов. И чем выше окажется позиция ученика, тем больше золота и лучше ресурсов ему дадут.

Ученики, достигшие мест с пятого по десятое, получат возможность выбрать и изучить, если дадут клятву о нераспространении, одну из нескольких крайне редких и могущественных техник. Эти техники имели аж по три тома, последний из которых даже превосходил Золотой ранг.

Занявший четвёртое место также получал возможность выучить одну из этих техник, а вдобавок ему ещё выдавали Пилюлю Красной Звезды. Поглотив подобное средство при прорыве на ступень Заклинателя, воин повышал свои шансы на успех до ста процентов, а также увеличивал максимальный объём энергии в теле аж наполовину. Об этом препарате мечтали многие личные ученики, так что совсем не странно, что некоторые за него готовились даже убивать. Лишь лучшие из лучших, да и то не в каждом поколении, получали эту пилюлю.

Третье место тоже стоило того, чтобы бороться за него изо всех сил. Ведь на кону стоял полноценный доспех и оружие ранга, что превосходил Золотой. Из-за особых ограничений использовать предметы такого ранга могли минимум Заклинатели. Однако, как было известно, на плато лишь Элементалисты обладали подобными доспехами и оружием, Заклинателям же практически никогда их не выдавали. Так что, хотя такая награда и являлась вложением в будущее, но при этом она считалась одной из наиболее ценных.

Что же касалось второго и первого мест, то, к сожалению, никто, кроме организаторов и глав кланов, не знал о полагавшихся за них наградах. Однако, учитывая, насколько ценными оказались призы за третью и четвёртую позиции, то от первых двух ожидали чего-то совсем уж фантастического.

Участники продолжали стоять. Уже вот-вот должны были появиться организаторы, дабы сообщить о начале первого этапа. Все с нетерпением ждали этого момента. И, конечно же, многие задавались логичным вопросом: кто же покажет лучший результат?

Будут ли это вновь ученики Клана Семи Клинков, который уже не одно столетие держит первенство в своих руках, занимая наилучшие места? Или же на этот раз придёт очередь второго или третьего клана бороться за победу? Клан Лесных Дев – в рядах которого царит нерушимый матриархат – покажет ли это поколение его учениц лучший результат, чем их предшественницы? А может, воины Клана Благословенных Солнцем, чьи ученики вечно дышат в затылок Лесным Девам, наконец смогут вырваться вперёд?

Никто не знал, но споры велись безостановочно. Эти три клана обсуждали более всех других.

Конечно же, вспоминали и о Клане Яркой Луны с Кланом Пламенной Саламандры.

Клан Яркой Луны последние турниры постоянно показывал себя крепким середнячком, но поговаривали, будто в нынешнем поколении у них появилось несколько гениев, способных удивить даже первую тройку. А вот про Клан Пламенной Саламандры думали другое: вернули ли они былую силу? Больше сотни лет назад Саламандры не сильно отставали от того же Клана Благословенных Солнцем, однако после кровавой войны их сила значительно уменьшилась.

Увы, Клан Громового Змея и Клан Дерева Жизни практически не обсуждали, а если и делали это, то не без насмешек. Эти два клана с очень давних пор закрепили за собой позиции аутсайдеров. Даже их лучшие гении редко когда могли сравниться с гениями первой тройки, а про остальных учеников клана и говорить не стоило…

Наконец, спустя почти сорок минут, к участникам прибыли организаторы, ответственные за первый этап. Не считая многочисленных Заклинателей, которые здесь присутствовали лишь для поддержания порядка, на поляне теперь находились четверо Элементалистов начальной стадии. Точнее, над поляной. Трое мужчин и одна женщина – каждый в одежде высшего старейшины Клана Семи Клинков – левитировали в нескольких десятках метров над землёй, стоя на специальных платформах –редких артефактах, в структуре которых имелись законы Пространства. Лишь обладая колоссальным количеством энергии, которую могли позволить себе только Элементалисты и редкие пиковые Заклинатели, воин мог их использовать.

Расположившись во главе прилетевшей процессии, в ладоши резко хлопнула молодящаяся женщина. В то же мгновение на многие километры вокруг разнесся пробирающий до мурашек звон. Воительница вмиг обратила внимание почти пятидесятитысячной толпы на себя.

– Приветствую всех на первом этапе сто четвёртого Великого Турнира, – раздался усиленный энергией голос улыбающейся женщины. – Сейчас я объясню вам правила испытания, после чего вы сразу же начнёте. Итак… Во-первых, первый этап будет проходить на всей территории Дальних Пустошей в течение двух недель. Во-вторых, любые убийства учеников запрещены и строго наказуемы! Через жетоны мы можем зафиксировать, убили ли вы кого-то. Но даже если ни на убийце, ни на жертве не окажется жетонов в момент боя, смерть одного ученика от рук другого всё равно зафиксируется! Все сорок девять тысяч жетонов формируют огромный массив, который охватывает всю область Дальних Пустошей, так что не стоит рисковать, пытаясь "незаметно" расправиться с кем-то. В-третьих, помимо всего прочего, жетоны – это ещё и специальное хранилище, потому как главной целью первого этапа является набор очков на жетонах. Получать баллы можно двумя способами. Первый: помещать в пространство хранилища Кристаллы Энергии монстров ступени Закалки Души или выше. Уверена, все вы знаете, что кристаллы, вырванные из тел подобных чудищ, имеют отпечаток воли зверя в течение нескольких часов. Только такие и могут быть помещены в пространство жетонов. Так что схитрить не выйдет. Если у вас уже есть заготовленные кристаллы, они не подойдут. Даже не старайтесь. А второй способ получать очки – забирать жетоны у учеников других кланов. Таким образом вы сможете получить заработанные уже кем-то баллы себе.

Женщина не надрывалась, спокойно рассказывая. Всё же она знала, что практически все участники давно знакомы с правилами трёх этапов. Получив свои жетоны, ученики также получили и особые брошюры, где подробно расписывались все правила Великого Турнира. Сейчас она просто коротко повторила основную информацию, напоминая ее ученикам.

– Ну а теперь, раз все готовы, успокойтесь и старайтесь не использовать энергию. Вокруг вас уже установлен крупный массив переноса. Буквально через несколько минут все, находящиеся на поляне и имеющие жетон участника, будут телепортированы в случайное место Дальних Пустошей. Если вы коснетесь другого участника, вас может перенести целой группой, но не более десяти человек. На этом всё.

Договорив, женщина кивнула левитирующим рядом Элементалистам, после чего они направились к большой группе Заклинателей. Там четвёрка заняла специальные места, после чего сконцентрировалась на активации массива.

– Как думаешь, он ещё жив? – вдруг спросил Ивсим, обратившись к Лилии. Он, как и другие члены их команды из шести человек, уже успел взяться за руки с ними.

– А ты сомневаешься? – удивилась блондинка.

– Дальние Пустоши очень опасное место. Уверен, нас туда посылают только потому, что почти пятьдесят тысяч учеников, даже разрозненных и недружелюбных друг другу – это всё равно сила. Так что да – сомневаюсь.

– А я нет! – хитро улыбнулась девушка. – Я с ним знакома подольше, и уже не раз успела удивиться его живучести. А ещё мне почему-то кажется, что очень скоро мы встретимся вновь.

– Хм… Будет интересно… Хотя мне даже сложно представить, что он думает делать с Саламандрами. Даже нас допрашивали. Хорошо хоть, наш клан не дал им слишком своевольничать после того происшествия в Верхнем Гнезде.

– Ага… – вздохнула Лилия.

В следующий момент огромную поляну озарило ярким светом, и сорок девять тысяч учеников исчезли.

Начался первый этап Великого Турнира…


***

Пока талантливейшая молодёжь Плато Поднебесья осваивалась в Дальних Пустошах, в столице в главном дворце Клана Пламенной Саламандры шёл разговор.

– Думаешь, это правда? – попивая дорогой чай из редких трав, задал вопрос относительно молодой патриарх клана. Он выглядел лет на тридцать, однако на самом деле ему уже давно перевалило за полторы тысячи лет. Две сотни лет назад мужчина смог достичь пиковой стадии Элементалиста. Именно он и был отцом Шин Си.

– Если бы не думал, мы столько бы не работали, сын, – ответил ему старик, который также являлся пиковым Элементалистом и доживал свое третье тысячелетие. Этот человек почти век назад передал пост главы клана единственному сыну и теперь являлся верховным старейшиной.

– Ты прав, – вздохнул патриарх. – Просто я никак не могу поверить, что мы действительно кого-то упустили в той войне.

– Я тоже с трудом поверил, когда мне сообщили о том происшествии в столице Клана Громового Змея, почти два года назад, – кивнул старик. – Но, если говорить честно, так даже лучше. Я уже и не надеялся, что свиток найдется при моей жизни…

На какое-то время в комнате повисло молчание. Элементалисты жили долго. Настолько, что простые смертные вряд ли бы смогли понять. Достигнув пиковой стадии, они могли жить сорок – сорок пять веков с момента перехода на ступень Заклинателя. Однако, увы, даже столь могущественные мастера были обречены на смерть. Время не щадило никого.

Нынешний патриарх понимал – его отец очень стар. И хотя существовало два способа отсрочить приход старухи с косой: прорваться на следующую ступень или найти фрукт с энергией души, ни один из них не был доступен Клану Пламенной Саламандры. В принципе, как и остальным. На Плато Поднебесья после великого катаклизма, произошедшего почти пятнадцать тысяч лет назад, когда резко упал уровень внешней энергии, никто не мог перешагнуть ступень Элементалиста. А духовные фрукты с энергией души встречались так редко, что про них даже и не думали.

Через некоторое время сын верховного старейшины вновь вздохнул.

– Хорошо хоть, старик Гин так и носил тот флакон, который помог ощутить свиток.

– Согласен, – хмурая мина сменилась лёгкой улыбкой. – Вот только потрепало бедолагу знатно. Левую руку оторвало и сожгло до углей. Впрочем, как и половину лица.

– Это да. Хорошо, что ты тогда подарил Шин Си защитный артефакт. А то даже второй Заклинатель, который из Клана Громового Змея, никак не смог защититься от взрыва… Безумная сила… я даже не подозревал, что у их линии крови есть такое умение.

– Есть, но только лишь у одного процента. После того происшествия мы быстро вычислили тех, кто потенциально мог обладать похожей способностью, поэтому больше нечего опасаться. Хотя этих Алкис, в принципе, уже и не существует, так что плевать… Но кто мог подумать, что нам повезёт наткнуться на потомков Великой Огненной Бабочки, чья кровь является идеальным усилителем для нашей крови! Это прямо небесная благодать какая-то.

– Надеюсь, что так. А ещё я надеюсь, что пилюли из тел Алкис действительно позволят нам вырвать победу в этом Великом Турнире!

Верховный старейшина вновь пригубил душистый напиток, немного помолчал, а затем ответил:

– О Яркой Луне беспокоиться не стоит. С большинством гениев Лесных Дев и Благословенных Солнцем, думаю, наша молодёжь тоже справится, а вот насчёт Клана Семи Клинков я даже не знаю. Их сила действительно пугает…

Патриарх помрачнел, вспомнив об отношениях с этим кланом.

– Последнее время Клинки слишком много мнят о себе. Сестру парня, который сбежал со свитком, нам так и не удалось допросить! Эти ублюдки просто не пустили наших людей в Город Вершин Мира! А от остальных знакомых беглеца толку нет. Ничего они не знают. Да и после взрыва наши отношения с Громовым Змеем ухудшились. Урезали они наши возможности на своей территории. Проклятье!

– Плевать на Змей. А вот с Клинками у нас действительно плохие отношения. Точнее, были когда-то, а теперь Клинки нас в открытую ненавидят из-за той войны. Хорошо хоть, грань не переступают… Однако вся верхушка нашего клана тогда считала, что война того стоила. Кто же знал, что свитка мы так и не получим? Но зато он появился сейчас. И мы обязательно должны отыскать его!

– Да, отец, – покорно кивнул патриарх. – Всем нашим ученикам на турнире уже передали информацию об этом Кае. В Ближних Пустошах мы его не нашли, а судя по клановой метке, долго он там и не задерживался. Так что, выходит, подался в Дальние. Потому что только на таком расстоянии его метка потеряет связь с центральным массивом Громового Змея.

– Вот только я сомневаюсь, что он ещё жив. Слабаку вряд ли там удастся прожить почти два года. Даже большинство наших личных учеников не сможет продержаться в Дальних Пустошах так долго.

– Согласен. Значит, придётся искать труп или даже просто кольцо. Оно Золотого ранга, так что маловероятно, чтобы какой-то зверь уничтожил его. Жаль, конечно, что мы раньше его не нашли. Дальние Пустоши чересчур велики. Но турнир подвернулся удачно. Организовать вылазку стольких учеников самим было бы слишком тяжело, но теперь за нас поработали клятые Клинки. Это хорошо.

Верховный старейшина на мгновенье задумался. Он вспомнил причину той войны, победа в которой стоила им слишком многого, а приз в итоге ускользнул.

– Поисковые артефакты всем ученикам выдали? – спросил он.

– Конечно. Наши мастера уже настроили их на ауру того парня. И даже если он мёртв, отпечаток его силы ещё должен держаться на кольце, – твёрдо ответил патриарх. – Не стоит волноваться, отец. Вскоре Техника Медитации Холода Пустоты станет нашей!


Глава 17. Охота за цветком.


Первый этап турнира начался. Совет старейшин Клана Семи Клинков в полном составе расположился на просторной открытой террасе, увитой сотнями цветов. Разместившись вокруг огромной левитирующей в метре над полом платформы, Элементалисты чего-то ждали. Предмет представлял из себя сложнейший массив, который прямо соединялся с жетоном каждого из участников. Подобным образом высшие старейшины могли наблюдать за передвижением почти пятидесяти тысяч учеников в Дальних Пустошах в режиме реального времени.

– Отлично, всё работает, – с облегчением выдохнул седобородый старец. Всё же мало кто верил, что всё пойдет правильно с первого раза при таком количестве участников. Но артефакт – а точнее, создавшие его мастера, – не подвели.

– Согласен, – кивнул другой старейшина. – Как думаете, много ли им удастся добыть кристаллов?

– За последние столетия в Пустошах развелось слишком много монстров, и недавнее нашествие тому подтверждение. Так что, думаю, да – соберут немало.

– Надеюсь, после этого у нас, наконец, появится достаточно энергии, чтобы провести ритуал соединения фрагментов.

– Вот только Верховный Старейшина всё равно слишком торопится, – отметил относительно молодой Элементалист, вслед за чем другие, близящиеся к закату своих жизней старейшины, резко уставились на него. Заметив гневные взгляды стариков, мужчина поёжился, поспешив оправдаться: – Это я к тому, что вдруг что-то пойдёт не так? Вдруг мы попробуем соединить ключи, но сделаем это неправильно и повредим их?

– Ха! – усмехнулся один из наиболее авторитетных высших старейшин. – Цзян Лю, тебе не стоит об этом волноваться! Мы не знаем, из чего сделаны эти три фрагмента, но они ничем не уступают в прочности самой Нерушимой Башне. Даже сотня Элементалистов не сможет не то что повредить, а даже поцарапать ключ! Так что я поддерживаю решение бывшего патриарха. Мы должны открыть Башню как можно скорее!

– Эм… – немного смущаясь, подала голос симпатичная девушка, которая на самом деле насчитывала почти пять сотен лет. И, конечно же, среди находящихся рядом стариков она была не более чем ребёнком. Вот только не стоило её недооценивать. В своё время именно эта девушка заняла первое место на Великом Турнире, а когда ей исполнилось сто двадцать лет, она смогла взобраться на ступень Элементалиста, что было невероятным достижением. – А я только недавно в совете, и мне ещё ничего не рассказывали… Можете, пожалуйста, объяснить, чем сейчас занимается патриарх и Верховный Старейшина? Что мы будем делать с этим ключом, и зачем клан сейчас накапливает кристаллы и Камни Энергии?

– Ох, юная Юй, а мы ведь действительно забыли проинформировать нашего нового коллегу! – заботливо произнёс старейший из присутствующих, а остальные посветлели, лишь услышав чудный голосок девушки. Цзян Юй в клане любили очень многие. – При помощи ключа, все фрагменты которого наконец собраны, мы собираемся открыть Нерушимую Башню, которая стоит на Плато со времён прошлой цивилизации. По нашим предположениям, именно башня связана со случившимся пятнадцать тысяч лет назад катаклизмом. Так что, если мы откроем её, это позволит нам продолжить развитие за пределами ступени Элементалиста. Думаю, ты уже и сама могла заметить, что после прорыва на пиковую стадию тебе словно нечто стало мешать идти дальше, так ведь?

Девушка кивнула.

– Поэтому нам и нужны кристаллы энергии, чтобы объединить три части ключа. Так что Великий Турнир подвернулся крайне удачно. Теперь кроме наших учеников кристаллы начнут добывать ещё и ученики других кланов! И патриарх вместе с Верховным Старейшиной сейчас занимаются подготовкой к ритуалу.

На некоторое время все замолчали. Старики предвкушали момент открытия башни, после чего они смогут попытаться взойти на следующую ступень, что значительно увеличит их жизнь. А более молодые размышляли о том, какие ещё секреты хранит в себе Нерушимая Башня.

– Что ж, думаю, раз артефакт нормально работает и никакой взрыв нам останавливать не нужно, мы можем расходиться. Пускай теперь ответственные следят за всем.

Элементалисты закивали, а затем стали один за другим покидать террасу. А вскоре вместо них к левитирующей платформе прибыли несколько Заклинателей, которых назначили наблюдать за участниками турнира, а также отслеживать убийства, которые фиксировались массивом.


***

Шел четвёртый день первого этапа Великого Турнира. Сквозь густой лес пробиралась группа из десяти человек. По их зелёным одеяниям каждый мог понять, что это ученики Клана Дерева Жизни. Как и многие другие, они объединились в команду задолго до начала турнира. Их группе повезло – все десять товарищей смогли пройти отборочную стадию, войдя в число тех, кого клан решил отправить в качестве участников.

Никто бы не назвал эту команду слабой. Но и претендующими на победу в турнире – тоже. Получив жетоны с номерами в районе четырёх тысяч, подобные группы не надеялись на многое – как минимум, на прохождение первого этапа, за что им полагались поощрительные награды, от собственного клана.

Однако главной задачей подобных команд, которые вряд ли могли посоперничать с сильнейшими внутренними учениками и тем более личными, был поиск ресурсов. Дальние Пустоши крайне опасное место, и даже Заклинатель, потеряв бдительность, может погибнуть здесь. Ведь помимо могущественных монстров, главной опасностью в этих землях являлись природные массивы, в которых запросто могли погибнуть даже сильнейшие ученики. Так что вылазки на восток Плато Поднебесья могли позволить себе очень немногие. Даже личные ученики редко выбирались за пределы Ближних Пустошей, лишь иногда пересекая условную границу, да и то ненадолго. Для большинства же Дальние Пустоши так и оставались недостижимой мечтой, местом, полным несметных сокровищ, но опасным до крайности.

Вот только в этом году всё обстояло иначе. Ещё полгода назад сильнейшие таланты, как обычно, готовились к предстоящему событию, а остальные особо об этом и не задумывались. Однако когда наконец стали известны правила первого этапа Великого Турнира, организацией которого занимался Клан Семи Клинков, верхушки других шести кланов забили в набат. Переполох стоял такой, что даже полноправные ученики, которые обычно выступали в роли слуг для кланов и оставались далеки от подобных событий, также стали интересоваться происходящим.

Беспокойство глав и старейшин было понятно. Кто пожелает отпускать своих сильнейших учеников, своё будущее – тех, кто некогда встанет во главе клана, – в настолько опасное место? Упрёки, отказы и требования разъяснений сразу же посыпались на Клан Семи Клинков. Никто не понимал, зачем те придумали этап, во время которого можно потерять даже главных гениев поколения, в коих с пелёнок вкладывалось огромное количество ресурсов? И как только поток претензий превысил некий предел, многие стали ожидать, что Клинки пойдут на попятную, станут извиняться и начнут поспешно переподготавливать первый этап. Большинство ждало этого, будто подарок на день рождения. Люди хотели увидеть, как гордый и сильный клан унижается, пытаясь оправдаться…Что ж, ничего подобного не произошло.

Спокойно выйдя на публику во время сбора практически всех Элементалистов Плато Поднебесья, Клинки с высоко поднятой головой сообщили, что ничего менять не будут. В тот момент практически всех будто холодной водой из ведра окатило. Внезапная тишина длилась не более нескольких секунд, и ее вот-вот могли взорвать крики разгневанных людей, как вдруг Клан Семи Клинков вновь подтвердил, почему именно они – сильнейшие.

В течение какой-то жалкой минуты злобные и хмурые лица сотен людей сменились на заинтересованные и даже радостные. Клинки объяснили, что слишком опасаться за учеников не стоит. Ведь перед тем, как объявлять о первом этапе, они провели массовую зачистку Дальних Пустошей, используя силы практически всех своих Элементалистов и сильнейших Заклинателей. Буквально за неделю мастерам удалось отыскать все природные массивы-ловушки, а вдобавок найти монстров Тиранической ступени и расправиться с ними. Таким образом, в нынешнее время опасность Дальних Пустошей снижена в разы. Конечно, всё ещё не чета Ближним, но уже не смертельная зона для учеников.

Что это значило? Во-первых, теперь не стоило сильно беспокоиться за своих воспитанников. Объединившись в небольшие команды, они смогут в течение долгого времени выживать в тех краях. А личные ученики справятся даже в одиночку. Во-вторых, раз чрезмерной опасности больше нет, то бесчисленные духовные растения теперь остались без естественной охраны в виде монстров и массивов-ловушек, которые часто действовали в симбиозе. Ну и, в-третьих, это всё ещё оставалось серьёзным испытанием.

Воина – настоящего воина – не получится вырастить в тепличных условиях, сколькими бы ресурсами его ни пичкали. Ибо истинное понимание пути боевых искусств можно получить, только побывав на границе жизни и смерти. И не раз. Лишь переживая смертельную опасность, переживая моменты, когда находишься на грани, когда ты либо сдохнешь, либо перешагнёшь через себя и справишься с ситуацией, можно прикоснуться к тайнам пути развития. Только так можно стимулировать собственное тело и душу, а это позволит достигнуть гораздо большего, чем если бы боец просто мирно тренировался, изучал техники и поглощал ресурсы. Конечно, подобным образом можно дойти даже до ступени Заклинателя. Вот только затем окажется, что фундамент воина слишком шаткий. Не закалённый битвами, он не позволит двигаться дальше.

Все старейшины это понимали, поэтому гнев сменили на милость. Теперь кланы, наоборот, хотели отправить как можно больше учеников в качестве участников. И пускай те не пройдут даже первый этап, зато приобретут бесценный опыт, а также, в кои-то веки, смогут добыть наиболее редкие ресурсы, за которыми раньше приходилось отправляться Элементалистам. А много ли может найти один, хоть и очень могущественный, воин в Дальних Пустошах, которые воистину огромны? Совсем другое дело, если искателей тысячи!

На прошлых турнирах к первому этапу обычно допускались по две, изредка по три тысячи учеников. На этот же раз кланы хотели выставить больше претендентов, и Клинки позволили это. Максимальное количество для каждого клана увеличили до семи тысяч человек. Это, конечно, было много, но всё равно нашлись главы, которые вообще желали послать буквально всех своих внутренних учеников. К сожалению, подобную нагрузку – в виде дополнительных жетонов, которые необходимо изготовить – Клинки позволить себе уже не могли.

И вот сейчас одна из таких команд продвигалась вперед, четко придерживаясь курса на северо-северо-восток. За эти четыре дня они, конечно, повстречали нескольких монстров и даже смогли заработать немного очков, но основной их целью всё же являлся поиск духовных растений. А так как Клан Дерева Жизни больше специализировался на законах и энергии Жизни, Зверей и Растений, для них учуять духовною траву или фрукт было на порядок проще, чем участникам из других кланов.

Вот и эта команда уже успела отыскать парочку редких трав, а прямо сейчас двигалась к месту, где, предположительно, могло находиться пиковое духовное растение Золотого ранга. Ведь именно такой результат показала особая техника их капитана. Обычно подобный поиск давал результат лишь один раз из десяти, при этом сама техника требовала прорву энергии. Однако так было в Ближних Пустошах, где ученики уже тысячелетиями промышляли сбором ресурсов. Здесь же, за границей, у реки в центре плато, люди оказывались крайне редко. Оттого, можно сказать, местные духовные растения непуганые, а значит, вряд ли владеют умениями прятаться от техник. Замаскироваться от чутья зверей – да. А вот люди – кто это? Таким образом, охота на духовные растения обещала быть успешной…

Ступая прямо за широкоплечим лидером, который всегда был душой их компании и сильнейшим в команде, Ян Лин опасливо озирался. После телепортации они оказались почти у самого океана на востоке. Рядом – практически никаких других участников, так что первые дни выдались спокойными и плодовитыми. Всё шло хорошо, пока очередная проверка местности не показала присутствие пикового растения Золотого ранга. Тогда-то неведомый страх и проник в душу парня.

Поначалу Ян Лин проигнорировал это, а когда предчувствие опасности стало расти, словно они шли в логово страшного хищника, юноша просто списал всё это на влияние здешних земель. Молодому ученику не хотелось выглядеть трусом в глазах старших, поэтому он скрыл своё беспокойство.

Ян Лин понимал, что ему очень повезло. Поэтому он должен быть сильным воином с непоколебимым духом, дабы не опозорить семью, которая так старалась ради него. Так он считал.

Когда-то давно прадеду Ян Лина повезло попасть в Низинные земли откуда-то с дальнего севера, а затем уже его сын смог пройти экзамен и стал полноправным учеником Клана Дерева Жизни. К сожалению, в одной из вылазок в Ближние Пустоши дедушка парня получил смертельную рану и вскоре скончался. После этого в клане остались бабушка и отец Ян Лина, которому на тот момент исполнилось не больше года. Чтобы прокормиться и не быть изгнанными, овдовевшая женщина работала на износ, едва сводя концы с концами. А когда сыну исполнилось восемь, умерла от перенапряжения. Только начавший постигать азы боевого искусства мальчик остался совсем один.

К сожалению, у отца Ян Лина не оказалось таланта. Зато вместе с молоком матери впиталось немалое упорство и стойкость. Мальчишка смог доказать свою пользу клану, что позволило ему остаться на Плато. Он вырос, сумев, как и отец, стать полноправным учеником, а затем завести семью. Мужчина всей душой желал исполнить мечту родителей – даровать своим потомкам славное будущее.

Увы, первые три его ребёнка также не отличались талантом, однако, когда родился Ян Лин, в семье наконец наступил праздник. Длительное проживание в среде со столь плотной энергией в конце концов дало свои плоды. С первого взгляда становилось понятно – мальчик точно добьётся успехов на пути боевых искусств! Все средства семьи сразу стали вкладываться в развитие сына. И уже в пятнадцать юноша смог оправдать надежды родителей и братьев, достигнув уровня Закалки Сенсорных Органов. После этого, будучи подходящим по возрасту, парень смог сдать тяжелейший экзамен на внутреннего ученика.

Вскоре Ян Лину исполнится семнадцать, но он уже находится на полпути к уровню Закалки Головного Мозга. А к восемнадцати парень надеялся всё-таки взобраться на гору под названием Закалка Души, которая в прошлом не покорилась ни его отцу, ни деду, ни прадеду. Так что, достигнув этого, юноша жаждал вернуть своей семье долг за то, что они поверили в его талант. Поэтому как он может сейчас из-за какого-то лёгкого страха повернуть назад, когда, вероятно, впереди лежит немыслимое сокровище? Как он может называться воином, если боится рисковать?

Так что, подавив непонятное чувство тревоги, Ян Лин взял себя в руки и продолжил путь.


***

Они шли ещё несколько часов, пока наконец не выбрались к одинокой скале. Теперь, приблизившись к ней, каждый смог ощутить веяние отголосков силы некоего духовного растения.

– Удача! – приглушённо воскликнул лидер группы. – Похоже, это Иллюзорный Цветок! Не могу разобрать, какой у него атрибут, но это точно растение пикового качества!

Улыбки тут же появились на лицах его товарищей, в том числе и у Ян Лина. Услышав про столь редкую духовную траву, он мигом забыл про все опасения. Желание поскорее заполучить сокровище охватило парня.

Группа стала огибать скалу, руководствуясь развитым чутьём на духовные травы. Всё же их клан неспроста назывался Кланом Дерева Жизни.

Как вскоре оказалось, за густым покровом зарослей скрывалась небольшая поляна с зевом пещеры. Из её глубин и веяло силой цветка.

Выбравшись на открытое пространство, ученики тут же направились к пещере, как вдруг ощутили опасность. Десятеро парней замерли, резко выхватив оружие, призвав законы и приготовив энергию для высвобождения. И причина тому – конкуренты.

С противоположной стороны поляны из зарослей выбралась такая же группа из десяти участников турнира. Судя по одежде – ученики Клана Яркой Луны.

Для обеих команд эта встреча оказалась полной неожиданностью. По непонятной причине никто из них до самого последнего момента не смог ощутить друг друга. Сердце Ян Лина бешено заколотилось. А ведь он предчувствовал! Вот только всё равно решил проигнорировать интуицию…

Две группы замерли, готовые вот-вот ринуться в бой. Их сдерживало лишь одно – незнание сил противника. Однако буквально через десяток секунд воины поняли, что практически равны, потому и не спешили начинать сражение. Становилось понятно, что команда из Клана Яркой Луны тоже не является претендентом на победу, а просто занимается сбором ресурсов в Дальних Пустошах, пока это возможно.

– Предлагаю поделить цветок, – вдруг произнёс лидер группы Клана Дерева Жизни, нарушив давящую тишину.

Глава команды другого клана усмехнулся.

– Испугались и хотите избежать боя? И зачем нам вообще делиться с вами?

В ответ на это старший Ян Лина оскалился.

– Ничуть. Вот только если завяжется бой, это потревожит цветок и он точно сбежит! А делиться зачем? Ну, не знаю… Может, потому, что я уверен: никто из вас и не догадывается, как правильно ловить Иллюзорный Цветок, чтобы уцелеть самим и не повредить растение. А вот мы знаем!

Ученики Клана Яркой Луны нахмурились – лидер группы Ян Лина попал в яблочко. Молча взглянув друг на друга, члены их команды пришли к решению без слов.

– Хорошо. Но чтобы вы нас не кинули, принесёте системную клятву.

– Тогда вы тоже.

Ян Лин расслабился. Похоже, стычки удалось избежать. Хотя из-за чего он вообще нервничал? Даже проиграй они, просто бы расстались с жетонами, кольцами и цветком. Невелика потеря, в Дальних Пустошах-то. Вот только почему чувство тревоги не отступило?

– М-да… А я думал, вы сами всё сделаете. Изобьёте друг друга, а мы придём на готовое. А тут ишь какие. Объединиться решили. Придётся теперь самим всё делать. Эх… – раздался откуда-то слева незнакомый голос.

В пятнадцати метрах от двух групп появился человек в ярко-оранжевой форме – член Клана Пламенной Саламандры. На вид ему было лет шестнадцать, вот только одеяния личного ученика говорили сами за себя.

Ян Лин наконец понял, почему ощущение тревоги не ушло. Засада! А чужие ауры они могли ощутить только в радиусе нескольких метров – видимо, из-за какого-то артефакта Саламандр.

– Ладно, ребята, можете выходить, – надменно махнул личный ученик, и маскирующий ауры массив перестал действовать.

В тот же миг ученики Клана Дерева Жизни и Клана Яркой Луны ощутили отголоски энергии ещё девятнадцати человек вокруг. Выходило, Саламандр здесь аж две группы – по десять воинов!

Бой завязался без предупреждения. Просто в какой-то момент из зарослей вырвались другие ученики Пламенной Саламандры, сразу же направив оружие на попавших в засаду участников турнира.

Отразив мощный удар, Ян Лин невольно сделал пару шагов назад. Доставшийся ему враг оказался на целый уровень выше, и хватало лишь одной его силы, чтобы юноша почувствовал, как дрожат руки после парирования. Вот только парень не собирался сдаваться.

Усилившись законами и энергией, Ян Лин яростно отбивался от противника, в какой-то момент даже на мгновение того испугав. Однако в следующую секунду раздался пронзительный крик. Бросив быстрый взгляд в сторону, парень опешил: одному из команды Клана Яркой Луны отсекли руку.

– Отвлёкся! – зло выплюнул противник Ян Лина, воспользовавшись моментом.

Увернуться от смертельного выпада он сумел, а вот последовавший за этим удар в грудь выбил из парня весь дух и откинул назад. Но вовремя восстановив дыхание и спохватившись, юноша закричал:

– Вы что творите?! Вас за убийство вышвырнут с турнира и могут даже казнить!

– Идиот! – оскалился враг, и в следующий миг Ян Лин лишился нескольких пальцев на правой руке.

Зарычав от боли, парень попытался разорвать дистанцию. Но не успевал…

Вражеский клинок стремительно летел на него, как вдруг перед парнем очутился уже раненый капитан, оттолкнув в сторону. Повалившись спиной на дерево, юноша смотрел, как чужой меч медленно протыкает живот его друга.

Картина боя застыла.

Как и ученики из Яркой Луны, так и члены команды Ян Лина проигрывали. Саламандры оказались гораздо сильнее, о чём говорило одно лишь наличие среди них личного ученика, который ещё даже не вступил в бой.

Менее чем за минуту девятнадцать бойцов Клана Пламенной Саламандры повергли своих противников, ранив каждого.

Так и застыв у дерева, Ян Лин не мог поверить своим глазам.

– Ублюдки! Вас всех накажут! Вы сами подписали себе смертный приговор! – вдруг вырвалось у него.

– Ошибаешься, – ответил личный ученик. – Разве мы кого-то убили?

Честно говоря, пока что все присутствующие оставались живы. Вот только, учитывая ранения некоторых, в ближайшее время часть учеников точно отправится в мир иной.

– Конечно, если мы оставим вас умирать, массив отметит нас как убийц. Но что, если всё будет по-другому? Что, например, если вас съедят звери? – полубезумно оскалился главарь Саламандр. – Начинайте!

Услышав приказ, победившие воины растерянно посмотрели на личного ученика.

– Может, всё-таки не стоит? – попытался образумить господина один из них.

– Я сказал – начинайте! – злобно процедил личный ученик.

«Ах, после той пилюли моя кровь словно кипит! – пронеслось у него в голове. – Меня аж распирает от силы… Не могу больше. Пускай эти ублюдки развлекут меня!»

Ученики Клана Пламенной Саламандры помрачнели, но отказаться выполнять приказ никто не решился. Достав из колец мощные стимулирующие и целительные зелья, воины насильно влили их в рот ещё живым, но раненым жертвам. А через несколько секунд поляну перед пещерой заполнили крики боли и страданий.

Застывший и побледневший от ужаса Ян Лин мигом позабыл о потерянных пальцах. Парня затрясло от ненависти, а через мгновение вырвало. Неподготовленной психике неопытного юноши было сложно вынести то, что он видел. С методичностью профессиональных мясников девятнадцать учеников Клана Пламенной Саламандры отрубали конечности как его товарищам, так и членам Клана Яркой Луны. И, едва обрубив очередную руку или ногу, Саламандры тут же прижигали рану огненными техниками.

– А-а-а-а-а-а-а!!!

– Прошу! ОСТАНОВИСЬ!!!

– Нет-нет… НЕ НАДО!!!

– СТОЙ!!! Умоляю!!!

– Всё что угодно! А-А-А-А-А!!!

Хмурые и заляпанные в крови, Саламандры продолжали этот бесчеловечный процесс, невзирая на мольбы своих жертв.

Ян Лин дрожал, полностью утратив волю к сопротивлению. Казалось, слушая эти крики, он сам ощущал боль друзей каждой клеточкой тела. Из глаз парня текли слёзы, но не от страха, а от невыносимого зрелища.

– Да-да! Рубите их! Давайте! Но смотрите, чтобы никто не умер! – безумно скалился личный ученик, словно в пьяном экстазе. Ведь именно так действовала пилюля, созданная из крови Алкис, на многих представителей рода Шин.

Голос главаря Саламандр отрезвил Ян Лина. А затем, кинув взгляд на капитана своей группы, парень неожиданно понял, что тот так и не проронил ни слова, даже потеряв руку и обе ноги. Их взгляды встретились, и юноша прочёл по губам:

«Беги».

Ян Лин вспомнил о семье… Ненависть заполонила его вновь, но на этот раз направилась в нужное русло. Взяв себя в руки, парень резко вскинул оружие.

– Сдохни ты, ТВАРЬ!!! – заорал он, активируя и направляя технику прямо на личного ученика.

Зелёная вспышка, а следом взрыв. Техника, напоминающая поток листьев, вмиг преодолела расстояние между участниками турнира, дабы разбиться о кокон из пламени.

Развеяв защиту, личный ученик посмотрел на дерево. Ян Лина там уже не было. Однако удалявшаяся аура всё объясняла.

– Чего расселись?! Быстро догоните его и притащите обратно! – выкрикнул главарь, а затем мерзко улыбнулся. – Я порублю его лично…

Вслед за пареньком сорвалось аж пятеро бойцов. Хватит с лихвой. Остальные наблюдали за изувеченными учениками Клана Яркой Луны и Клана Дерева Жизни. Вот только это было излишним. Хотя жертвы засады и оставались в сознании из-за стимулирующих зелий, вряд ли боль позволяла им воспользоваться энергией или законами…

Ян Лин бежал, не разбирая дороги. В глазах темнело, а дыхание сбивалось. В недавнюю атаку он вложил почти всю энергию, но даже не смог поцарапать личного ученика! Он надеялся хоть немного ранить главаря, но в итоге смог выиграть лишь десяток секунд. Сил оставалось мало, а Саламандры уже дышали ему в затылок. Пытаясь придумать хоть что-то, парень никак не мог выбросить из головы застывшую перед глазами сцену безумия и душераздирающие крики.

Внезапно запнувшись о незамеченный корень, разогнавшийся Ян Лин полетел вперёд, кубарём покатившись с небольшого склона. Врезавшись спиной в дерево, парень остановился и попытался вскочить, как вдруг понял, что это было совсем не дерево…

Дёрнув головой, юноша застыл, на секунду даже позабыв, как дышать. Перед ним стоял человек в старых и совсем обычных серых одеждах для тренировок. В плаще, капюшон которого отбрасывал тень, и лицо человека разглядеть не удавалось. Единственное, что Ян Лин видел – глаза.

Два ярких, словно фонари посреди ночного леса, фиолетовых глаза промораживали до самых костей. Ученик Клана Дерева Жизни задрожал. Почему-то сейчас его пробрал страх, который вытеснил даже тот ужас перед пещерой. И, как ни старался, Ян Лин не мог унять этой неестественной дрожи. Ему казалось, что он лишь добыча, на которую смотрит зверь. Смотрит столь естественно, будто так заложено самим миром.

И в этом холодном взгляде читалось лишь одно – недоумение.

Кто-то посмел потревожить хищника прямо на пороге его дома…


Глава 18. Аура зверя.


Бежавшие за Ян Лином ученики быстро нагнали парня по следу ауры и благодаря своим улучшенным сенсорным органам. Однако, спрыгнув со склона, Саламандры замерли.

Перед ними стоял незнакомец, у ног которого находился так и не поднявшийся Ян Лин. Ледяной взгляд человека в серых одеждах заставил преследователей поёжиться и ощутить укол страха. Но, имея более стойкий дух, чем их цель, эти пятеро быстро взяли себя в руки, подавив необъяснимое чувство тревоги. Хотя странное психологическое давление и некий дискомфорт всё равно остались, лишь отойдя на задний план.

А ещё помогло успокоиться понимание того, что незнакомец находится лишь на уровне Закалки Головного Мозга, когда они достигли уже ступени Закалки Души. Вероятно, просто какой-то трюк. С чего бы им опасаться какого-то слабака, одиночку?..

– Ты кто? – нагло спросил один из преследователей. – Из какого клана?!

Всё же по одежде Кая нельзя было понять, откуда он.

– Чегой ты вообще его спрашиваешь? Вон, погляди на руку. Видно же, что он из Змеев Громовых! – указал другой Саламандр на клановую метку.

– Ясно. Не наш, значит. Ну и хорошо. Тогда он тоже пойдёт на корм зверям.

– Эй-эй, парни! – вдруг всполошился один из пятёрки, держа в руках продолговатый светящийся кристалл. – Смотрите! Это же он! Он! Это его нам приказали старейшины отыскать в Дальних Пустошах!

Другие Саламандры тоже достали свои артефакты поиска, настроенные на ауру лишь одного человека – Кая. Вот только в следующий миг все пятеро растерялись. Кристалл должен был засветиться, если цель находилась хотя бы в радиусе нескольких километров от него, и ученики сразу бы ощутили. Тогда почему же предмет заработал, только когда они приблизились на десяток метров? Что не так с аурой этого парня?

Саламандры переглянулась.

– Плевать, главное – мы нашли его. Только вспомните, какую награду обещали тем, кто доставит его кольцо? А если мы ещё и живым его принесём, то, может, нас даже личными учениками сделают!

Парни заулыбались, а затем вновь перевели взгляд на Кая.

– Странно. Почему он даже не пытается убегать?

– Может, так испугался, что забыл, как ногами двигать? – выпалил один из них, заставив других засмеяться.

– Эй-эй, смотри, только штанишки не обмочи, паренёк. Нам тебя ещё в Клан тащить.

– Ладно, его вырубаем, а беглеца тут порубим.

– Не-е. Господин сказал, что сам этим займётся.

– Дерьмо… Ладно, тащим обоих.

Кай, который впервые почти за два года увидел людей, недоумевающе слушал этих идиотов. Как же давно он не слышал человеческой речи… Рун’Тан не в счёт. Там больше ретрансляция мыслей, чем общение вслух. Да и спит старик очень много, на самом деле. Так что с ним особо не побеседуешь.

Кай понимал, что Саламандры нашли его по частоте ауры, которая у каждого уникальна. Вероятно, старик Гин запомнил её и, являясь Мастером, передал фрагмент своей памяти, как обычно это делается со свитками техник. Таким образом, ориентируясь по ауре, можно отыскать человека, даже если он сменит внешность. Например, те бандиты, посланные врагом в маске демона ещё во время вступления в Клан, должно быть, вышли на Кая благодаря похожей технике.

«М-да… Языки за зубами не держат. Значит, меня наконец-то принялись искать. Хорошо, что Рун’Тан научил сжимать свою ауру, чтобы её можно было почувствовать только вблизи. Но, раз меня ищут артефактами, этот способ не всегда будет помогать, – размышлял парень. – А что, если…»

Кай усмехнулся, и Саламандры ощутили, как артефакты перестали указывать на парня. Его аура резко изменилась…


***

– Ну и где там эти идиоты? – возмущался личный ученик. – Почему так долго?

Отправившихся за Ян Лином воинов не было уже порядка семи минут, что странно, ведь догнать и победить сбежавшего парнишку заняло бы раза в два меньше времени.

– Неужели они так долго не могут справиться с тем слабаком?

– Ублюдок, – тихо прохрипел лидер команды Клана Дерева Жизни. – Ян Лин сбежит, а затем за нас отомстят!

Личный ученик, которого звали Шин Коу, лишь усмехнулся этим словам и подошёл к изувеченному парню. В следующий миг его ступня резко опустилась и надавила на обожжённый обрубок ноги.

– М-м-м-м!.. – замычал от боли ученик.

– Это вряд ли. От пяти воинов Открытия Акупунктурных Точек ему не уйти. И не победить их, – произнёс Шин Коу, продолжая давить на остаток конечности. – Вот увидишь, его сейчас сюда притащат, затем я порежу его, после чего мы рассыплем тут приманивающий монстров порошок. И вот когда вас уже сожрут, мы…

Парень прервался. Начиная со ступени Закалки Души, воин мог ощутить чью-либо ауру с расстояния почти в пятьдесят шагов. И только что Шин Коу, как и его подчинённые, заметили возникшую рядом ауру монстра.

– Что? Наше сражение приманило сюда какую-то тварь? Как не вовремя! Хотя… если он сейчас сожрёт вас, будет даже лучше, – оскалился личный ученик. – Отойдём, – приказал он.

Шин Коу вместе с остальными отошел ближе к пещере, оставив свои беспомощные жертвы лежать на земле и ждать смерти. Сначала Саламандры хотели увидеть монстра, а потом отступить подальше, чтобы не мешать зверю обедать…

Заросли раздвинулись, и в тот же миг все на поляне замерли в растерянности. Ведь из леса вышел не монстр, а человек. Вот только от незнакомца в серых одеждах по какой-то необъяснимой причине исходила не людская аура, а звериная.

Никто не понимал, что происходит. Это некий невероятный монстр, который может прикидываться человеком? Или, может, действие какого-то неведанного артефакта? Кто такой этот парень?

В следующий момент незнакомец заговорил, и участники турнира наконец обратили внимание на что-то непонятное в его руке.

– Ваши дружки? – махнул Кай рукой, разжав пальцы.

Через мгновенье на землю упали пять оторванных голов, которые парень держал. На застывших навечно лицах читался истинный ужас. И, конечно же, Саламандры узнали своих товарищей.

– Убейте его… – процедил Шин Коу, доставая мечи из кольца.

Шокированные бойцы разозлились, а затем резко кинулись вперёд. Им было плевать, что противник один и находится на уровне Закалки Головного Мозга. Они изрежут его, а затем будут мучать, пока не закончатся обе недели первого этапа турнира…

Видя приближающуюся группу из четырнадцати воинов, среди которых все были либо на последнем уровне Закалки Разума, либо на первом Закалки Души, Кай усмехнулся…

– Пора бы размяться…

…и сделал шаг. Прозвучал громкий раскатистый хлопок.

Перед первым из бегущих внезапно возник Кай, заставив бойца опешить и потерять инициативу. Мгновенье спустя его труп изломанной куклой уже летел прочь…

Увернувшись от взмаха меча, юноша открытой ладонью пробил грудь второго Саламандра, потом совершил резкий и мощный прыжок. Перепрыгнув окружение и увернувшись от парочки выпадов прямо в воздухе, Кай оказался за спинами противников, тут же воспользовавшись этим. Ещё два тела осели на землю.

Не прошло и мига, а Саламандр стало на четырёх меньше. Конечно же, это не могло не поразить остальных врагов, которые резко отпрыгнули от Кая. Молниеносная расправа над товарищами сразу охладила их пыл.

Стоящий поодаль Шин Коу не верил глазам. В принципе, как и все остальные. И причина тому – даже не скорость и простота, с которыми убили его людей, а то, что неизвестный противник даже не использовал энергию или законы! Чтобы оборвать жизни четверых внутренних учеников Клана Пламенной Саламандры, Кай не применял даже оружия. Для всего этого ему понадобилась только обычная физическая сила.

Вот только как параметры кого-то на уровне Закалки Головного Мозга могли позволить перемещаться наравне с техниками передвижения, а также с лёгкостью пробивать закалённую плоть простой ладонью?!

– Сволочь! – вдруг выкрикнул личный ученик. – Ты хоть понимаешь, что натворил?! Ты убил девятерых моих людей! Тварь, теперь массив запомнит твою ауру, пометив как убийцу, даже если у тебя нет жетона! После чего я лично потребую для тебя медленной и мучительной казни, которая может растянуться на месяцы! Ты будешь страдать, ублюдок!

Услышав гневные крики, Кай повернул голову, посмотрев себе за спину. Парня совсем не беспокоило, что перед ним стоят ещё десять человек, которые готовы в любой момент атаковать.

– Хочешь сказать, – начал Кай, окинув Шин Коу презрительным взглядом, – что этот ваш массив запоминает даже ауры монстров, чтобы потом кто-то мстил зверям? Какая идиотская шутка!

В этот момент Саламандр кинуло в холодный пот, а сам Шин Коу мелко затрясся от закипающей злости. Как смеет этот червь смотреть на него свысока?! Как смеет издеваться над ним?!

Вот только Кай попал в яблочко – раз от него сейчас исходит звериная аура, массив Клана Семи Клинков действительно расценит его как монстра, а не как человека-убийцу. И это понял каждый на поляне.

– Используйте техники, не сдерживайтесь! Убейте эту тварь! Раз он зверь, то и нас не отметят как убийц! – сразу смекнул личный ученик, также собравшийся вступить в бой.

Прежде, когда Саламандры сражались против команд других кланов, все участники турнира сдерживались, дабы ненароком не убить врагов. Так они действовали и в начале боя с Каем. Сейчас же этого больше не требовалось.

Саламандры призвали законы, высвободили энергию, после чего десять преимущественно огненных техник полетели в Кая.

– Хех! – вырвался у парня смешок, а потом юноша совершил безумный рывок прямо к одному из Саламандр.

Появившаяся на лице противника улыбка быстро исчезла. Кай, который, по сути, прыгнул прямо на его атаку, моментально приблизился к граду пылающих стрел. Однако в самый последний момент произошло немыслимое. Совершив невероятный акробатический трюк, юноша увернулся от атаки, пройдя буквально в миллиметре от неё!

И не успел боец опомниться, как Кай оказался перед ним, а его кулак летел ученику в голову. Мгновение, и деформированная голова отлетела в сторону. Закончив, Кай двинулся к следующему противнику…

Саламандры сходили с ума. Используя технику за техникой, они безостановочно атаковали, но никак не могли задеть парня. В последние мгновения Кай каким-то фантастическим образом избегал атак. И, подбираясь к целям вплотную, обрывал их жизни за несколько ударов сердца. Это было невероятное мастерство.

Как бы ни старались ученики в оранжевых одеждах, защититься у них не получалось. Даже используя техники передвижения, они не успевали уйти от ударов юноши, который так ни разу и не воспользовался Ки. А пытаясь защититься, Саламандры понимали, что кулаки Кая попросту проламывали их защиту. На поляне происходила настоящая, односторонняя бойня.

Моментально приблизившись и ударив ногой предпоследнего противника, Кай впервые не достиг цели. Появившаяся вокруг врага полупрозрачная огненная плёнка покрылась трещинами, но всё же выдержала удар. С другой стороны, кусок штанины мечника мигом сгорел, а участок кожи на ноге обуглился. Похоже, качество этой защитной техники было выше, чем у остальных. В такой момент очень многие могли бы растеряться и потерять несколько драгоценных секунд, но не Кай. Это и спасло его.

Ещё не успев поставить пострадавшую от огня ногу, ведомый довольно развитой интуицией Кай со всех сил оттолкнулся от земли, резко взмыв вверх. Совершив заднее сальто, он опустился на толстую ветвь ближайшего дерева. Именно это позволило ему избежать перекрёстной атаки двух пылающих мечей. В бой наконец вступил главарь Саламандр.

Осознав, что Кай увернулся от его атаки в спину, Шин Коу зло взмахнул клинками, посылая две громадные волны пламени во врага. Шестнадцатилетний личный ученик был гораздо сильнее своих подчинённых, многие из которых также достигли уровня Открытия Акупунктурных Точек. А несколько месяцев назад, после поглощения пилюли из крови потомков Огненной Бабочки, он вообще вышел на новый уровень силы.

Поспешно покинув дерево, в мгновение ока пожранное пламенем, Кай направился прямо к Шин Коу.

– Давай, тварь! Я выжгу твои внутренности! – скалился личный ученик, посылая очередную атаку во врага.

Огонь залил всё пространство перед ним. Шин Коу разразился победоносным смехом, когда увидел, как его противника почти накрыло ударом. Невероятно мощное пламя, усиленное древней кровью, плавило камень и выжигало воздух. Такова была сила техники среднего качества Золотого ранга.

Однако внезапно личный ученик услышал странное бульканье. Повернув голову вправо, Шин Коу увидел, как на землю заваливается последний его подчинённый, горло которого оказалось буквально разорвано. В тот же миг предчувствие смертельной опасности охватило личного ученика. Он понял – его обхитрили!

Разворачиваясь со всей возможной скоростью, Шин Коу рефлекторно отмахнулся клинками, даже не видя противника. Приблизившийся Кай увернулся от обоих мечей. А в следующую секунду личный ученик ощутил, как обе его кисти оказались в титановой хватке. Резкий хруст, и два меча падают на землю, выпав из смятых в кашу ладоней.

– А-а-а-а-а!.. – завопил личный ученик, однако злость позволила ему перебороть шок.

У открытого рта парня начала быстро формироваться небольшая огненная сфера, от которой веяло смертельной опасностью. Естественно, Кай не собирался дожидаться завершения создания техники. Поэтому, не отпуская рук Шин Коу, юноша мгновенно обрушил стопу на грудь противника. Не имея возможности формировать две техники одновременно, личный ученик не мог создать защиту, однако от грозящего пробить грудную клетку удара его спас вовремя сработавший артефакт. Нога Кая упёрлась в прочный одноразовый щит. Вот только парень не остановился, и, оскалившись, дернул на себя руки главаря Саламандр, отталкивая того ногой.

Когда сформировалась техника Карающего Луча, руки Шин Коу оказались безжалостно вырваны из плеч, и парень стал заваливаться назад. Благодаря этому невероятно плотный луч огня отклонился, пройдя на десяток сантиметров выше правого плеча Кая. Атака опалила рубаху, оставила ожог, и уйдя дальше в лес, прожгла и разрубила там несколько деревьев.

Кричащий от боли личный ученик повалился на землю, его глаза безумно вращались во все стороны, а изо рта хлестала пена. Потеряв обе руки и испытывая невероятные страдания вместе с безумным гневом и неверием, он больше не мог управлять своей энергией, а значит, более не представлял угрозы.

Сражение закончилось. До самого конца Кай так ни разу и не воспользовался ничем, кроме физической силы и навыков безоружного боя.


Глава 19. Скопление законов.


Добив вконец обезумевшего Шин Коу, Кай осмотрелся. Посреди поляны, где местами прослеживались следы недавнего боя в виде расплавленных участков земли, лежало пятнадцать трупов и ещё пять голов, которые сюда принёс он сам. В другой стороне, рядом со входом в пещеру, лежали девятнадцать стонущих, но ещё живых участников турнира, руки и ноги каждого из которых лежали отдельно от тела. Ужасная участь, ужасное зрелище…

Первым делом Кай занялся сбором трофеев. К счастью, это заняло немного времени, так как все ценные вещи у учеников, само собой, хранились в Пространственных кольцах. Закончив с этим занятием, парень ощутил приближающуюся к поляне ауру. Вскоре стало понятно, что это был тот самый паренёк, за которым гнались пятеро Саламандр.

Вернувшись к пещере, Ян Лин обомлел. По сути, с того момента, как он встретил пугающего незнакомца, прошло не более шести минут. За это время юноша только и успел, что немного восстановиться, после чего сразу же побежал обратно, дабы, если что, помочь в бою. Вот только…

Конечно, он видел невероятную силу Кая, когда тот вмиг разделался с пятёркой преследователей. Однако Ян Лин и представить не мог, что, пока он будет возвращаться, незнакомец уже расправится с остальными Саламандрами и даже с личным учеником их клана. Как вообще можно обладать настолько чудовищной силой, будучи лишь на последнем уровне Закалки Разума? Парень не понимал.

Выяснив, что это не враг, Кай направился прямо ко входу в пещеру, где лежали ученики кланов Яркой Луны и Дерева Жизни. К этому же месту подбежал и Ян Лин, который не мог подобрать слов и выглядел подавленно. Произошедшее с его товарищами терзало парня.

– Помоги им, пускай сложат конечности в кольца, – внезапно произнёс Кай. – Как не совсем живые объекты, они смогут там находиться, и, как ты должен знать, время в искусственном пространстве отсутствует.

Мрачный парнишка посмотрел на своего спасителя. Затуманенный взгляд на мгновенье задержался на фигуре мечника, но через секунду Ян Лин наконец-таки понял, что ему сказали. Юноша тут же побежал к своим товарищам, подтаскивая к ним их конечности и приводя друзей в себя, дабы те использовали Пространственные кольца. Сам он не мог сделать это из-за меток, а собирать все чужие конечности в своё кольцо было глупо – так и перепутать можно.

– Но куда ты? – вдруг отвлёкся Ян Лин, заметив, что незнакомец не останавливается.

– Я пришёл за своим цветком, – коротко бросил Кай, даже не посмотрев на парня.

– Своим? – изумился тот.

– Да. Своим, – твёрдо произнёс мечник, после чего зашёл в пещеру. Ему было абсолютно плевать на незнакомых учеников. Да и не мог он, если честно, помочь им ничем.

Попав в тёмный зал пещеры, Кай ничуть не замедлил шаг. Улучшенные глаза видели всё без проблем, позволив сразу двинуться в нужном направлении.

Сама пещера была небольшой, со средний двухэтажный домик. Но, чем глубже Кай заходил, тем уже и ниже становилась она. Тем не менее впереди был тоннель, ведущий вниз. К нему-то мечник и направился.

Шагая по закрученному в спираль подземному коридору, юноша спускался всё глубже. Однако долго его путешествие не продлилось, и уже через сотню шагов Кай добрался до второй пещеры. Было не понятно, как появилось такое странное подземелье. Возможно, здесь поработал кто-то разумный. Впрочем, в этом удивительном мире подобное могло появиться и естественным образом. Хотя, наверное, тут просто когда-то обитал монстр, сотворивший тоннель, соединяющий обе пещеры.

Во второй и рос Иллюзорный Цветок. Вот только на этом мечник не остановился. Добравшись до противоположного края пещеры, он подошёл к скрытой расщелине в стене. Забравшись в неё, через несколько шагов парень оказался в подземном кармане.

Стало светлее. Остановившись, Кай посмотрел перед собой. Там, прямо в воздухе, крутилось бесформенное нечто, напоминающее светящийся туман. Оказавшись ближе пяти метров, парень наконец смог ощутить отголоски собравшихся тут законов, которые и сформировали сияющее марево. Законы самого Пространства!

Обычно в землях с высокой плотностью энергии, как, например, на Плато Поднебесья, изредка сами по себе могли появиться разные законы. Особенно в местах, где сила не взбаламучена, а находится в состоянии относительного покоя. То есть там, где нет людей.

Итак, обладая повышенной вероятностью появления законов, такие места, как Дальние Пустоши, становились райскими уголочками для развития редчайших духовных растений и монстров. Именно поэтому кланы и не захватили всё Плато. Всё же не все ресурсы могли появиться в обжитых землях.

Так вот, хотя частицы законов и появлялись изредка в этих землях, но происходило это буквально на доли секунды, гораздо реже – на минуты. Поэтому сложно было поверить, что вообще могло сформироваться целое скопление законов. Вот только каким-то образом такое всё-таки случалось, хоть и не чаще нескольких раз в тысячелетие.

Объединившиеся частицы законов одного элемента начинали кружиться рядом друг с другом, словно планеты вокруг звезды. После такого они больше не исчезали, а наоборот – начинали притягивать другие похожие законы, из-за чего скопление постоянно разрасталось. Именно в подобных местах и могли сформироваться в течение нескольких тысячелетий те самые духи.

Как раз такое скопление и находилось в этой пещере.

Впервые Кай обнаружил его ещё год назад, когда проходил неподалёку от этой скалы и заметил яркое свечение под ней. И, как парень вскоре понял – ему сильно повезло. Ведь далеко не каждый смог бы ощутить здесь скопление законов, а также практически никто не смог бы подобраться к нему достаточно близко. Так как, сформировавшись в достаточно крупное марево, законы Пространства имели несколько очень неприятных эффектов, которые были практически незаметны.

Первым являлось поле, которое искривляло пространство вокруг скопления, из-за чего ощутить его издалека представляло собой большую трудность. Каю повезло, что он обладал виденьем энергии. Второй же особенностью были, как их назвал сам парень, Осколки Пространства. Абсолютно невидимые обычным зрением кусочки, словно осколки разбитого стекла, плавали по третьей пещере.

Энергетическое зрение выручило и в этот раз. Ведь, если бы не оно, вероятно, Кай тут бы и умер ещё в первый раз. Кружась в пространстве вокруг скопления, острые, плоские и треугольные (реже других форм) осколки могли разрезать практически что угодно. Если бы мечник просто попытался приблизиться к скоплению, он мигом стал бы похожим на решето, даже не успев заметить это.

По факту, найти и присвоить себе будущего духа могли только Элементалисты. Потому, как объяснил Рун’Тан, тысяч Осколков Пространства можно избежать, разогнав их плотным напором Ки, что под силу, например, Элементалистам. Возможно, также гениальным пиковым Заклинателям. Казалось бы, у Кая нет шансов приблизиться, однако и тут помогли его уникальные способности.

Не используя техник, которые могут повредить скопление, Кай не мог на своей ступени выплеснуть внутреннюю энергию далеко от тела, при этом придав ей достаточной силы. Подобных способностей воины достигали, лишь дойдя, как минимум, до ступени Заклинателя. Ибо только истинный мастер мог успешно выпускать свою Ки за пределы тела, продолжая при этом контролировать её. Например, таким образом некогда Гелиос откинул Шайзана, попросту создав волну из энергии.

Кстати, именно из-за этой особенности первая ступень истинного мастерства называлась так. Потому что подобное походило на заклинание воином самой энергии, а не просто на её контроль. А те, кто находился ниже в развитии, по большей части могли управлять силой только внутри себя. Техники формировались в собственном энергетическом пространстве, в предметах или, очень редко, в максимальной близости от тела.

Вот только всё это не относилось к Каю, который владел способностью контролировать практически любую энергию. Благодаря этому ему удалось отогнать от себя осколки, подобравшись вплотную к скоплению целым и невредимым. Пройдя сквозь ограждающее поле, парень наконец-таки смог ощутить полное излучения собравшихся здесь за века частиц законов Пространства.

Зачем же нужно было подбираться столь близко? Конечно же, ради изучения! Ведь кто откажется от возможности бесплатно созерцать настоящие законы Пространства? Парень уже немного знал Путь Меча, однако что мешало ему попытаться освоиться и с другим элементом? Кроме того, лучшего варианта не сыскать. Ибо кто может показать истинные законы мироздания, если не оно само? Нет лучше учителя, чем природа!

В итоге именно этим Кай и занимался практически весь последний год, в течение которого ему удалось сильно продвинуться, освоив все четыре закона элемента Пространства уровня Слышащего. Честно говоря, мечник сорвал настоящий джекпот, когда обнаружил это место…

Сейчас, пробравшись в пещерку со скоплением, Кай не собирался приближаться к нему. Слегка поклонившись, юноша искренне поблагодарил будущего духа, которого, вероятно, найдут раньше, чем он окончательно сформируется, после чего пленят…

Развернувшись, парень вернулся в предыдущую подземную комнату через расщелину и подошёл к Иллюзорному Цветку. Неизвестно, сколько он здесь рос, но, судя по пиковому качеству Золотого ранга – очень долго.

Цветок выглядел прекрасно. Серебристый и чуть сияющий, он рос прямо из камня пещеры. Тоненький стебелёк был не длинней человеческой кисти, а на его вершине красовались пять удивительных лепестков. Каждый из них переливался загадочными и прекрасными символами, которые без остановки менялись, а любая попытка запомнить хоть одну форму по какой-то мистической причине всегда проваливалась. Собственно, так и выглядели частицы законов Пространства (как и любых других), кои впитало это растение за века нахождения рядом со скоплением.

Когда Кай впервые спустился сюда, то, конечно же, сразу заметил цветок. Точнее – целый десяток. Именно такой защитной способностью он обладал – иллюзией. Настоящий же находился в совсем неприметном месте, и к тому же был скрыт особым покровом, делающим его невидимым. А найти растение помогло пресловутое энергетическое зрение парня, которое уже не в первый раз выручало его.

Однако обнаруженный цветок год назад имел лишь высокое качество вместо пикового. Тогда-то Кай и решил помочь ему вырасти. Разузнав подробности у Рун’Тана, парень сделал две вещи.

Во-первых, сформировал миниатюрный массив сбора и удержания энергии вокруг цветка. Всё-таки за последние годы ему не раз доводилось видеть разные вариации данного массива, которые парень, конечно же, просто не мог не запомнить. Вдобавок немногие, но очень полезные сведения о массивах юноша почерпнул из информации Ди, где рассказывалось, как их строить. Обычно проблема заключалась в трудности и знаниях, для чего отдельные ученики клана годами изучали это искусство. У Кая же сложностей с контролем энергии никогда не было, а структура нужного массива уже давно запечатлелась в его разуме. Воссоздать его оказалось легко.

Во-вторых, время от времени Кай приносил к Иллюзорному Цветку кристаллы энергии и другие духовные растения, которые были не нужны или не подходили парню. Этот способ также дал толчок росту цветка, впитывавшего силу мёртвых «собратьев» и кристаллов.

Таким образом почти за год Каю удалось довести качество растения до пикового. Хотя, вероятно, цветок и так уже приближался к этому, а парень просто помог ему сократить прорыв на несколько лет. Так или иначе, своего он добился.

Присев перед растением, Кай замер. Иллюзорный Цветок хоть и попадался довольно-таки редко, но про него нашлась информация в обширном архиве Ди. Вспомнив, как правильно срывать это растение, парень сам себе кивнул. Для начала требовалось отыскать особые энергетические нити, которыми цветок крепился к данному месту, а затем обрезать их. Найти их для мечника не составляло труда, и, как только первая нить оказалась разрублена, растение вдруг колыхнулось, засветилось, но в итоге ничего так и не произошло.

Конечно, Кай понимал, что, отличаясь атрибутом Пространства, пиковый цветок уже должен иметь возможность перемещаться. И обычно в таких случаях нужно использовать особую технику, дабы предотвратить побег растения, вот только сейчас этого не требовалось. Ведь из-за нахождения столь близко от скопления аналогичных законов Иллюзорный Цветок попадал под влияние искажённого пространства, которое порождал формирующийся дух. Собственно, из-за этого перенос ему и не удался.

Спустя минуту растение уже находилось в Пространственном кольце Кая.

Теперь пришла пора наконец подняться наверх и разобраться во всей этой очень странной ситуации.


Глава 20. Выманивая саламандр.


Кай выбрался на поверхность. Пока он находился в пещере, Ян Лин уже успел помочь всем, включая учеников Клана Яркой Луны. Отрубленные Саламандрами конечности теперь покоились в кольцах пострадавших воинов. Таким образом у них сохранялся шанс исцелиться благодаря медицине. Хотя подобные увечья всё равно скажутся на их таланте и силе. Вот только это в любом случае лучше, чем остаться полным инвалидом.

Заметив вышедшего из пещеры Кая, Ян Лин поднялся. Его правую руку, на которой недоставало нескольких пальцев, ныне обматывал особый целебный бинт. К сожалению, своих пальцев юноше найти так и не удалось. Вероятно, во время боя Саламандр с Каем их уничтожила чья-то техника. Однако это казалось небольшой ценой по сравнению с тем, что потеряли его товарищи.

– Что здесь произошло? С какого перепугу слабые ученики пришли в Дальние Пустоши? – с ходу стал задавать вопросы Кай.

Удивившись, Ян Лин на несколько секунд застыл. Поначалу он даже не понял, почему кто-то вообще задаёт такие вопросы. Но всё же парень ответил.

– Великий Турнир… – коротко изрёк Ян Лин.

«Что? – задумался Кай, а затем вспомнил. – Неужели уже прошло столько времени?..»

– Ладно… – вздохнул он. – Расскажи мне всё и с подробностями.

Удивление не покидало Ян Лина, однако вскоре до него стало доходить, что, возможно, незнакомец, спасший их, жил в Пустошах. Поэтому юноша начал рассказывать о турнире. Он поведал о самом событии, о наградах, о первом туре и его правилах, о жетонах, о поиске духовных растений слабыми участниками, о встрече с учениками Клана Яркой Луны, а затем и с Саламандрами, которые организовали здесь ловушку. В конце парень сообщил, что также есть брошюры с полным описанием Великого Турнира пятидесятилетия, из которых Кай может почерпнуть куда больше информации.

Выслушав Ян Лина, мечник кивнул и проверил Пространственное кольцо личного ученика Клана Пламенной Саламандры. Там действительно оказалась брошюра. Жетоны же Саламандры держали отдельно, так что Кай обшарил тела.

На оранжевом кругляше размером с фалангу мизинца оказалась выгравирована цифра четыреста, что говорило о силе Шин Коу в Клане. Видимо, один из слабейших личных учеников. То-то с ним оказалось так легко справиться…

Внимательно посмотрев на жетон, Кай увидел высветившееся сообщение Системы:


[Жетон-хранилище Великого Турнира]

Ранг: Серебряный

Качество: Пиковое

Особенности: [Смотреть]

Информация (Запас Очков): 1740


«Ясно. Значит, это те баллы, про которые мне сказали…»

Проверив жетоны других Саламандр, Кай отметил, что у сподвижников Шин Коу гораздо меньше очков, чем у их лидера. В среднем по двести. Также на телах обнаружились жетоны участников от Яркой Луны и Дерева Жизни, у которых более не осталось очков – Саламандры забрали всё себе.

Конечно же, первым делом Кай попытался перенести очки со всех жетонов на один-единственный. Однако его сразу постигла неудача – забирать баллы у членов собственного клана не разрешалось. Оставалось задуматься, зачем Саламандры оставили себе опустевшие жетоны своих жертв?

Разгадка нашлась быстро. Очки соклановцев можно было перенести на жетон участника из другого клана, а потом через него передать обратно союзнику. Собственно, таким образом побеждённые Каем Саламандры делились частью своих баллов с Шин Коу.

Разобравшись, Кай в итоге оставил себе лишь один жетон, с пятью тысячами пятьюстами двадцатью очками. Что же касалось кристаллов энергии, которые, по сути, и давали эти баллы, то, к несчастью, вытащить их из хранилища оказалось невозможно. Для этого требовался особый ключ, которым владели только старейшины Клана Семи Клинков. Любая же попытка силой вскрыть жетон грозила его уничтожением и, соответственно, потерей кристаллов.

Следующим делом парень собирался изучить брошюру, как вдруг его отвлекли.

– Эм… извини, но можешь вернуть наши жетоны? – неожиданно попросил лидер команды Клана Дерева Жизни, который единственный, не считая Ян Лина, оставался в ясном сознании.

– М-м? – удивился Кай. – Вы хотите продолжать турнир без рук и ног?

– Нет… – улыбнувшись сквозь боль, ответил товарищ Ян Лина. – В жетоны встроен массив переноса. Если мы насытим их энергией, нас телепортирует назад, хотя и дисквалифицирует при этом… Иначе, боюсь, мы никак не сможем вернуться и просто останемся тут умирать…

Выслушав парня, Кай всё же проверил свойства жетонов, убедившись в наличии у них такой возможности. Маленький участок энергетического пространства артефакта действительно имел очертания, сильно напоминающие компактную структуру массива переноса, в которую вплетались два закона Пространства.

На первый взгляд, схема казалась несложной, но Кай, который за последний год постиг все четыре закона Пространства уровня Слышащего, всё равно не смог бы воссоздать подобный массив. И причин тому было две. Во-первых, хоть там и использовались лишь два закона из четырёх, но их явно призвал тот, кто достиг уровня Видящего. Ну а, во-вторых, у всех жетонов имелся якорь. Энергетическое зрение показывало, как жетоны связываются друг с другом, образуя массив гораздо большего уровня, соединенный с артефактами за пределами Дальних Пустошей. Именно это и позволяло жетону понять, куда перемещать ученика.

Вернув пустые жетоны, Кай наблюдал, как ученики вливают в них силу, а следом активируют перенос, для которого требовалось некоторое время. Теперь становилось понятно, почему они не ушли во время боя. В течение следующих минут поляну двадцать раз осветило ярким сиянием. Последними исчезли капитан команды и Ян Лин, которые перед переносом поблагодарили Кая за спасение.

Оставшись один, парень вскоре покинул поляну. Изучение брошюры заняло немного времени, после чего в голове юноши сложился окончательный план. Почти два года он прятался, как крыса. Кажется, наконец пришла пора вернуться.

Великий Турнир для этого идеален. И особенно Каю понравилось следующее его правило:

«Любой действующий участник на время Великого Турнира находится под защитой организаторов от любых претензий других кланов».

Ну а кроме того, данное мероприятие интересовало парня ещё по трём причинам: награды, возможность проверить свои силы после почти двух лет тренировок на пределе, а также – Саламандры. Последних он яростно ненавидел всем своим существом. И раз уж они решили поохотиться за ним, то должны быть готовы, что охота откроется и на них!


***

Присев у ручья, Кай смывал кровь с рук и лица. Какая группа Саламандр это была? Он уже сбился со счёта…

Шёл седьмой день первого этапа. Всё это время мечник двигался строго на юг, постоянно используя одну и ту же тактику – он заманивал учеников Клана Пламенной Саламандры. Для этого парень просто переставал сдерживать свою ауру, что позволяло поисковым артефактам Саламандр замечать Кая, вынуждая сразу идти к нему.

Едва попав в Дальние Пустоши, юноша осознал, что это крайне опасное место. Невозможно сосчитать, сколько раз он оказывался на волосок от смерти. И поэтому, чтобы увеличить шансы на выживание, Рун’Тан научил парня нескольким полезным манипуляциям с аурой.

Одной из них было сдерживание ауры, что позволяло ощутить Кая даже с помощью артефактов только вблизи, из-за чего монстры стали значительно реже замечать его. Второй способностью оказалось подражание ауре, благодаря которой мечник мог притвориться монстром или кем-то ещё. Однако, как объяснил старик, такой трюк вряд ли сработает на ком-то с чутьём воина на пике ступени Элементалиста или выше. Третьим же навыком стало умение расширять зону восприятия, благодаря чему Кай мог ощутить кого-то значительно раньше, чем тот обнаружит его.

Собственно, с помощью последней способности парень и замечал приближающихся Саламандр заранее, а потом вновь сжимал свою ауру, дабы сбить врагов с толку. Действуя таким образом, парень смог уничтожить уже более двух сотен учеников ненавистного ему клана.

Кая не терзала совесть или жалость. Эти люди сами решили следовать за поисковыми артефактами, надеясь найти его и забрать свиток. И, раз они шли, значит, должны были быть готовы к сопротивлению. Он не щадил никого.

Кроме того, подобная охота позволяла Каю зарабатывать очки с невероятной эффективностью, а также получать все найденные Саламандрами ресурсы, поскольку взломать метку для Кая было проще простого. Что не могло не радовать.

Наконец смыв с себя кровь, парень собирался продолжить движение дальше на юг, как вдруг в отслеживаемую им область, которая достигала нескольких километров в радиусе, с запада ворвались две чужих ауры. Обе точки двигались невероятно быстро и направлялись точно к тому месту, где Кай недавно разобрался с очередным десятком Саламандр.

«Вот чёрт! – нахмурился парень. – Две крайне мощные ауры. Должно быть, личные ученики из первой сотни! Я же сдержал ауру, как они… Вот же гадство! Вероятно, у последней группы имелось какое-то средство связи!»

Кай развернулся и бросился на юг. Вряд ли его отследят – расстояние всё ещё оставалось приличным – но и встречаться с этой парочкой он пока не хотел. Преимущество было не на его стороне – другие Саламандры также могли прийти к месту боя, а вдобавок парень не располагал временем на серьёзные сражения. Далеко на юге ждала цель, к которой он должен как можно скорее добраться.

Оставив ручей более чем в паре десятков километров за спиной, Кай успокоился, хотя и не остановился. Сегодня он решил более не выманивать саламандр, а сконцентрироваться на продвижении.

Вспомнив события месячной давности, парень невольно улыбнулся. В то время он как раз завершил глубокую и очень длительную медитацию перед скоплением законов, наконец освоив уровень Слышащего на Пути Пространства. И решил выбраться на поверхность, чтобы потренироваться и проверить новую силу.

Вот только его ждало неожиданное и неприятное открытие – серьёзных монстров в округе не нашлось. Только сейчас он узнал, что это дело рук Клана Семи Клинков, которые частично обезопасили Дальние Пустоши для предстоящего турнира. Кстати, самому парню повезло: Элементалисты его не нашли – потому что он лично зачистил природные массивы-ловушки и монстров вокруг пещеры. Видимо, старейшины просто проигнорировали безопасный участок, отчего и не заметили скопления законов.

Так вот, отойдя в тот день на приличное расстояние от скалы, Кай всё равно не нашел достаточно сильных монстров, которые не прятались бы глубоко в своих норах от страха перед Элементалистами. Поэтому, разозлившись, парень упрямо двинулся дальше, что заставило Рун’Тана проснуться.

Внезапное пробуждение духа удивило юношу, но сказанные им слова повысили удивление до небес.

"Кай, кажется, я только что почувствовал отголосок духовного фрукта с энергией души!" – сообщил Рун’Тан.

Шокированный мечник быстро взял себя в руки и, узнав, откуда пришёл отголосок, немедля двинулся туда. Увы, к тому моменту, как Кай добрался до места, растения там уже не оказалось. Но парень не собирался сдаваться. Поэтому, используя освоенные им недавно законы, смог определить, куда переместился фрукт, после чего вновь направился за ним.

Целых три недели мечник блуждал по Дальним Пустошам, будто угорелый гоняясь за перемещающимся духовным фруктом. Каждый раз парню казалось, что вот-вот – и желанный ресурс наконец будет у него, однако – увы. И когда фрукт переместился в последний раз, Кай понял, что теперь ему предстоит куда более долгий путь.

Духовный фрукт с энергией души отправился далеко на юг, аж к самому океану.

В тот момент Кай гневно и грязно выругался, после чего решил, что заполучит это растение любой ценой! Но прежде чем отправиться в столь далёкое путешествие, придётся забрать Иллюзорный Цветок. Парень смирился.

Изначально, увидев, с какой скоростью прогрессирует подпитываемое им растение, мечник возжелал взрастить его ещё больше, чтобы цветок превзошёл Золотой ранг. Однако теперь становилось понятно, что если юноша не заберёт Иллюзорный Цветок сейчас, то за время охоты на фрукт с атрибутом души может произойти что угодно.

В конце концов Кай понял, что оказался прав, когда наткнулся на Ян Лина и Саламандр, на которых он выместил весь гнев, скопившийся во время беготни за фруктом.

Честно говоря, уровня Закалки Головного Мозга мечник достиг уже через девять месяцев после ухода из клана. Конечно, можно было бы и раньше, но между прорывами требовался перерыв для адаптации организма. Спешить не стоило.

К сожалению, достигнув конца ступени Закалки Разума, Кай больше не мог двигаться дальше. Нанесённые Гелиосом увечья сковывали его рост, не позволяя начать закалку души.

Таким образом, осознавая, что он сейчас в тупике, Кай решил отточить уже имеющуюся силу до идеального состояния. Вслед за техниками фехтования и трюками с аурой, освоенными в период между прорывами, пришли бесчисленные бои с монстрами и созерцание законов Пространства и Меча (из купленной Частицы Мудрости). Также юноша значительно улучшил навыки ближнего боя, почерпнув много полезного из уроков Рун’Тана. Всё-таки в далёком прошлом старик в сражениях использовал не только законы души, но и физическую силу. Поэтому в кулачных боях знал толк.

На самом деле за этот двадцать один месяц Кай, наверное, более сотни раз находился на грани. Когда он сражался с монстрами, на целую ступень превышающими его, юноше то и дело казалось, что конец близок. Однако каждый раз он преодолевал себя, буквально из последних сил вырывая собственную жизнь из цепких лап смерти. Спасала неумолимая воля, безграничное стремление стать сильнее и, конечно же, невероятная регенерация.

Вот почему, даже не имея возможности подниматься дальше, парень становился сильнее. Крупица за крупицей…


***

Кай прикрыл глаза. Затаившись на высоком дереве, он "наблюдал" за несколькими аурами при помощи расширенной зоны восприятия. Буквально минуту назад парень ощутил впереди две группы людей, ни одна из которых не среагировала на его раскрытую ауру, а значит, Саламандр среди них нет. Решив понаблюдать, юноша притаился и сконцентрировался на аурах.

Вскоре стало понятно, что это группы учеников из разных кланов. Они быстро обнаружили друг друга, после чего завязался бой. Тем не менее, силы оказались неравны. С одной стороны – пять человек, а с другой – семь. Практически все на уровне Открытия Акупунктурных Точек.

К удивлению Кая, бой закончился совсем не так, как он предполагал. Сначала семеро действительно подавляли пятерых. Затем несколько аур ослабли, что говорило о потере сознания. Осталось трое против одного. В итоге одиночка попытался сбежать, но за ним погнались… и победили.

А потом появилась третья сторона. Мощная аура уровня Формирования Меридиан. Буквально за несколько секунд её обладатель вырубил троицу победителей, после чего стал ходить между бессознательными учениками, вероятно, собирая их жетоны. Собственно, в этот момент Кай и решил выйти вперёд.

Не слезая на землю, парень, ловко прыгая с ветки на ветку, быстро добрался до места сражения. Заметили его ещё на подходе, так что, уклонившись от вспышки молнии, которая, естественно, не достигала скорости настоящей, Кай спрыгнул на землю.

Неизвестный, победивший оставшуюся троицу и только что атаковавший наотмашь Кая, уже не спешил нападать. Мечник удивлённо рассматривал высокого парня, а тот его.

– Это ты! – шокированно выпалил не кто иной, как Лэй Вань.

– Ага… – вздохнул Кай. – Вот мы и опять почему-то встретились.


Глава 21. Подбираясь к цели.


Встреча Кая и Лэй Ваня стала неожиданностью для обоих. Выдвигаясь к недавнему месту сражения учеников, мечник никак не рассчитывал увидеть здесь этого странного парня, который за прошедшее время однозначно стал сильнее.

– Привет! – улыбаясь во весь рот, произнёс Лэй Вань.

– Я так понимаю, это ты закончил бой? – спросил Кай вместо приветствия, осматривая место сражения. Как оказалось, сошлись здесь группы учеников из Громового Змея и Дерева Жизни. Собственно, последние и побеждали, пока не пришёл Лэй Вань.

– Агась! Кстати, а я не видел тебя во время отбора в клане… – удивлённо и задумчиво произнёс парень.

– Бывает… – бросил Кай, полностью перестав обращать внимание на старого соперника.

Приблизившись к одному из побеждённых учеников Клана Громового Змея, мечник бесцеремонно стал обшаривать его одежду. Отыскав первый жетон, он направился за следующим, пока не проверил всех пятерых из этой группы.

Хорошо, что жетоны запрещалось помещать в кольца, поскольку они могли перестать работать. Подобное правило было введено для того, чтобы участники имели шанс получить чьи-то очки. Ведь, в отличие от Кая, далеко не каждый мог позволить себе взлом метки владельца, дабы открыть чужое кольцо.

– Эй! Ты чего делаешь? – недоумевал Лэй Вань.

– А? Извини, ты тоже хотел забрать их жетоны?

– Зачем? Мы же из одного клана.

Кай вздохнул. Значит, Лэй Вань даже не пробовал найти лазейку. Но, судя по всему, он на турнире как одиночка, так что это логично. Намеренно грабить своих соклановцев попросту глупо – тебе это точно припомнят после турнира. Вот только не воспользоваться ситуацией, в которой они сейчас очутились, когда "союзники" без сознания, тоже странно.

– Их очки можно забрать себе через жетон другого клана, – пояснил Кай, показывая это на практике.

Небольшое количество баллов, собранное группой, теперь перекочевало на жетон Шин Коу. Но на этом Кай не остановился, а перенёс все очки на тёмно-синий жетон ученика Клана Громового Змея, оставив его себе. Мечнику нужен был медальон именно своего клана.

– Всё равно они проиграли, так что уже неважно, кому в итоге достанутся их очки, – добавил Кай. – И ещё… – пристально взглянул он на Лэй Ваня. – Вот, лови! Это моя благодарность за спасение два года назад.

Опешивший парень только в последний момент поймал странный продолговатый предмет. После осмотра подарка сердце Лэй Ваня забилось чаще. В его руках находился духовный фрукт пикового качества Золотого ранга, который имел атрибут грома. Уже лишь то, что по поверхности ингредиента пробегали мелкие всполохи электричества, а его кожуру испещряли мистические символы, говорило о его высокой ценности.

Жадность вспыхнула во взгляде парня, но, словно противостоя ей, пробудилось такое чувство, как гордость.

– О чём ты? – делая непонимающий вид, спросил Лэй Вань.

– Не прикидывайся, – усмехнулся Кай. – Может, ты тогда и закрыл лицо, а также скрыл ауру каким-то артефактом, но твой взгляд я сразу узнал.

Лэй Вань странно вздохнул. Он очень не хотел, чтобы кто-то узнал, что это именно он помог Каю сбежать от сильнейшего личного ученика Клана Пламенной Саламандры. В тот день он, как обычно, прогуливался по вечернему городу, а точнее, по его внешней части, когда внезапно ощутил вспышку силы, вслед за которой над всем Верхним Гнездом прогремел колоссальной мощи взрыв. Парню отчего-то стало очень интересно, что же там происходит.

Однако, подобравшись достаточно близко, Лэй Вань неожиданно для себя ощутил знакомую ауру, почему-то сильно подавленную, а её владелец пытался убежать. Изгнанный потомок семьи Лэй сразу решил посмотреть, что там такое. Но, как только он увидел раненого Кая, за которым гнался разъярённый Шин Си, внутри парня всё похолодело.

Лэй Вань знал, кто такой этот Саламандр, знал его мощь не по слухам. Сын патриарха "дружественного" клана время от времени появлялся в Верхнем Гнезде как посланник и даже часто скрещивал клинки с лучшими гениями Клана Громового Змея. Его сила и талант были известны очень многим.

И вот недавний соперник, который по какой-то причине оказался добр к нему, теперь убегал от грозного Шин Си. В тот момент Лэй Вань испуганно замер, не зная, как поступить. Тем не менее, воинское сердце прошептало ему ответ, и, совершив безумие, парень таки помог Каю сбежать.

Увы, после этого он ещё долго опасался, что его раскроют. Вот почему благодарность Кая стала неожиданностью для Лэй Ваня. Но, смирившись, он облегчённо вздохнул, вновь переведя взгляд на дивный фрукт.

– Ты уверен? Это же очень дорогое духовное растение.

– Хм, – усмехнулся Кай. – Уверен. Я всегда помню тех, кто помог мне. К тому же этот духовный фрукт я нашёл случайно, его атрибут мне совсем не подходит. Поэтому в любом случае я бы просто продал его, если бы ты отказался… Ладно, мне пора.

С этими словами Кай направился дальше на юг. Совсем недавно он опять вошёл в ту область, в пределах которой Рун’Тан смог ощутить духовный фрукт с энергией души.

Оставалось сделать последний рывок – в тысячу километров.

– Эй, погоди! – встрепенулся Лэй Вань. – Я с тобой!

Кай поморщился.

– Как хочешь. Но ждать я не буду. Отстанешь – пеняй на себя.

И парень перешёл на скоростной бег.


***

К концу десятого дня с начала этапа Каю и Лэй Ваню удалось преодолеть большую часть маршрута. И с каждым днём мечник всё больше предвкушал поимку фрукта. А больше всего его радовало то, что, по словам Рун’Тана, растение всё ещё оставалось на месте. И чем дольше оно будет там, тем сложнее ему окажется переместиться с насиженного места вновь.

За это время Кай ещё несколько раз выходил на охоту за Саламандрами, заманивая их. Для этого парню пришлось предупредить Лэй Ваня, чтобы тот не вступал в бой и ненароком не получил статус убийцы, а также сообщить о том, что врагов он жалеть не будет.

К удивлению мечника, его спутник оказался достаточно понятлив и не стал задавать лишних вопросов. Даже чудаковатый Лэй Вань понимал всю жестокость их мира.

Также Каю приходилось задерживаться и из-за многочисленных монстров, встреченных ими по пути, и духовных растений, большую часть из которых парень, скрепя сердце, проигнорировал, но наиболее ценные всё-таки забрал. Впрочем, даже это уже поражало Лэй Ваня, который видел, как мечник время от времени неожиданно поворачивал, дабы вскоре добыть ценное духовное растение. Казалось, Кай знает, где находятся редкие фрукты и травы, что, по сути, было правдой.

Кроме того, Лэй Ваня поражала и сила Кая, который находился лишь на уровне Закалки Головного Мозга. То, как он расправлялся с целыми группами Саламандр в одиночку, без оружия, использования энергии или законов, вызывало шок. Сложно было поверить, что на ступени Закалки Разума вообще можно обладать такой силой, не являясь при этом каким-нибудь сильнейшим личным учеником. Но ещё страшнее становилось, когда Лэй Вань осознавал, что Кай использует далеко не все свои силы. Какую же мощь он скрывал?..

На рассвете одиннадцатого дня парням пришлось остановиться. Прямо перед ними протянулся громадный каньон, между краями которого зияла пропасть не меньше пары-тройки километров. Такой обычно не пересечь даже Заклинателю. Быстрее обойти.

Так думал Лэй Вань.

Однако, взглянув на Кая, он понял, что тот думает совсем о другом.

– Что ж, – задумчиво произнёс мечник, – кажется, пришла пора нам разойтись.

– Но почему? – опешил Лэй Вань, глядя, как Кай зачем-то собирает крупные камни.

– Как и говорил, я спешу, – отвечая, он продолжал подбирать подходящие булыжники. – И я не собираюсь тратить время на обход каньона.

Его спутник растерялся, совсем перестав что-либо понимать. Кай тем временем собрал почти десяток широких камешков, которые сейчас лежали в его ладонях. Подойдя к краю, он посмотрел вниз и присвистнул. До дна не менее пары сотен метров.

Отступив на пять широких шагов от края пропасти, мечник обернулся.

– Ещё раз скажу спасибо, Лэй Вань. Желаю тебе удачи, – произнёс он, а затем повернулся к каньону.

– Э-э-э… стой! Ты что задумал? – внезапно всполошился парень.

Но Кай его уже не слышал. Глубоко вдохнув, он прикрыл веки и сконцентрировался, а в следующий миг его руки резко дёрнулись. Рядом с ними моментально почувствовались призванные парнем законы Пространства. Облепленные силой камни взмыли над пропастью. Каждый из них обладал своей скоростью и траекторией, и так они образовали некую тропу над каньоном.

– Бывай… – напоследок кинул Кай, прежде чем активировать Технику Пяти Невесомых Шагов. И на этот раз уже далеко не Земного ранга.

Силуэт парня размылся и исчез.

Прежде он двигался с обычной скоростью, не прибегая к энергии. Хотя тому же Лэй Ваню приходилось использовать технику, дабы поспевать. А сегодня Кай впервые за долгое время решил использовать Ки.

Взорвавшись скоростью, мечник не разрушил землю под собой, как это бывало обычно. Нет. Ведь теперь его Шаг Невесомости имел совсем другой уровень качества.

В мгновение ока добравшись до края пропасти, Кай совершил мощный рывок вперёд. Все свои движения он рассчитал заранее, поэтому ни капли лишней энергии не покинуло парня. Идеально выбрав силу и момент, мечник за тысячную долю секунды достиг ближайшего из брошенных им булыжников. И прежде чем камешек утратил вложенную в него энергию броска, юноша…

… наступил на него!

Улыбающийся Кай, чей вес в данный момент ничего не значил, моментально оттолкнулся от камня, продолжив движение над пропастью. Таким образом юноша миновал каждый брошенный им булыжник словно молния, проносясь буквально по воздуху. Почти три километра, разделяющие края каньона, он преодолел за считаные секунды.

В конце концов мечник оказался на другой стороне. Взглянув назад, он на прощание махнул рукой шокированному Лэй Ваню, а затем двинулся дальше к фрукту. Он не мог тратить время на обход каньона. Непозволительная роскошь.

Дальнейший путь Кай продолжил вновь без техник. Однако уже очень скоро ему всё-таки пришлось снова применить Пять Невесомых Шагов. Ибо, оказавшись менее чем в десятке километров от духовного фрукта с атрибутом души, парень внезапно почувствовал отголоски двух могущественных аур. Порождённые ими волны силы обрушились на душу парня, заставляя того сбиваться с шага. У мечника перехватило дыхание.

Его расширенная зона восприятия, которой Кая обучил Рун’Тан, позволяла засечь чью-либо ауру в радиусе до пяти километров. И чем сильнее была сама аура, тем с большего расстояния он мог её заметить. Конечно же, если её обладатель не скрывался. Вот почему парень никак не мог поверить, что ему вновь доведётся встретиться с кем-то, чью силу можно обнаружить с настолько большой дистанции.

В памяти юноши сразу всплыло воспоминание о подобном случае, произошедшем почти восемь месяцев назад. Ведь именно тогда он едва сумел избежать встречи со зверем, достигшем Титанической ступени.

Сейчас же таких оказалось аж два…

Казалось, пора бежать. Однако следующие слова узника его души заставили Кая грязно выругаться, а затем на всех парах рвануть на юго-юго-восток.

"Два монстра, оба на срединной стадии ступени Титана. Судя по всему, они дерутся как раз за нужный нам фрукт, – серьёзным тоном поведал Рун’Тан. – Но почему-то он ещё не переместился. Возможно, его что-то держит ".

У Кая не оставалось выбора. Духовные растения с атрибутом души были столь редки, что ему вообще повезло, что один такой возник при его жизни. Ведь иначе, учитывая, насколько краток срок смертного в сравнении с подобными растениями, парень мог и не дожить до появления нужного ему ресурса. Поэтому у него просто не оставалось иного варианта, кроме как рвануть к месту сражения двух монстров.

Развив чудовищную скорость, Кай преодолел почти десять километров менее чем за минуту. Представшая перед ним картина совсем не радовала.

Посреди пустынного леса боролись два громадных монстра.

Первый – сверкающий молниями серебристый тигр, чью шкуру покрывали тёмно-синие полоски. Бугрящаяся мышцами, словно толстыми стальными канатами, тварь была огромной. Как минимум, метров десять. И это если не учитывать длиннющий хвост, больше похожий на хлыст, которым запросто зверь мог убить даже личного ученика. От тигра за версту несло силой и ужасом. Этому монстру хватило бы даже одного меткого удара лапой, чтобы оборвать жизнь Кая. Не спасла бы никакая регенерация или защита. Настоящая машина убийства.

На самом деле достигнуть ступени Титана зверю в разы сложнее, чем человеку. Ведь животные не знали, как нужно культивировать, поэтому росли только благодаря поеданию других монстров, людей, практикующих боевые искусства, а также поглощая духовные растения. Путь развития был буквально вшит в тела и души зверей. Однако именно из-за этого в большинстве случаев среднестатистический монстр-Титан оказывался сильнее человека-Заклинателя.

Вторым монстром оказалась гигантская, чёрная, словно бездонная пропасть, змея, тело которой достигало трёх десятков метров в длину. Однако, несмотря на столь крупные размеры, существо легко развивало огромную скорость. А учитывая выдыхаемые ею ядовитые пары и кислоту, содержавшие смесь смертельных законов, она ничем не уступала грозному тигру.

Но взгляд Кая на монстрах не задержался. Изо всех сил сдерживая ауру и стараясь не отсвечивать, парень завороженно глядел на желанную цель. Духовный фрукт с атрибутом души выглядел абсолютно не так, как его представлял себе юноша. Ведь он и подумать не мог, что, называясь растением, оно будет похоже скорее на какой-нибудь драгоценный камень, чем на что-то ещё.

Имея форму восьмигранника, фрукт, внутри которого без остановки кружились мириады нитей, излучал нежный темно-розовый, почти фиолетовый свет. Сей удивительной формы плод, чьи размеры не превышали кулака, покоился внутри золотистой чаши, которая находилась на вершине маленького, но прочного стебелька.


[Пурпурный Кристалл Душ]

Ранг: Королевский

Качество: Низкое


Растение колыхалось и вздрагивало, словно пытаясь сбежать, но не могло ничего поделать. Окружившая его клетка из молний полностью блокировала любые потуги духовного фрукта.

Исходя из этого, сразу становилось понятно, кто из двух чудищ раньше обнаружил драгоценный ресурс. Однако, хоть Грозовой Серебристый Тигр и был первым, но в сражении ему это ничем помочь не могло. Тёмный змей медленно подавлял четырёхлапого. И виделось Каю, что если сейчас он ничего не предпримет, то его единственный способ исцелиться навсегда канет в Лету.

Уйдёт к чертовой змеюке…


Глава 22. Меж двух Титанов.


Битва монстров продолжалась. И чем дольше она шла, тем выше становились шансы, что фрукт Королевского ранга получит кто-то из двух чудищ. Этого Кай допустить никак не мог. Поэтому, пока парня не заметили, он решил сделать всё возможное, дабы раздобыть желанное растение. Мечник не мог просто сидеть и наблюдать, как единственное лекарство, способное исцелить повреждения его души, ускользает из рук.

"Ты уверен?" – повторил вопрос Рун’Тан.

«Абсолютно!» – твёрдо кивнул Кай, в глазах которого пылали огоньки решимости.

"Хорошо… – вздохнул старик. – Я могу тебе помочь, но после этого я впаду в очень глубокий сон, который вряд ли удастся чем-либо нарушить. Поэтому, когда фрукт окажется у тебя, надеюсь, ты не забудешь обо мне и направишь хоть какую-то часть его энергии ко мне".

Кай улыбнулся. Парень отметил, что Рун’Тан сказал "когда", а не "если", словно он не сомневался в успехе предстоящей авантюры. Это придало юноше ещё больше уверенности.

«Не забуду. Обещаю, – коротко отчеканил Кай. – А теперь объясни, в чём именно будет заключаться твоя помощь?»

"Техника Душевной Бури. Я использую её, после чего энергия души у всех, попавших под атаку, временно придет в хаос, что дезориентирует монстров и значительно ослабит их. В этот момент ты как раз и должен достать фрукт".

«Они меня точно не заметят? Что будет, когда я приближусь?» – с некоторым скепсисом спросил парень, в очередной раз бросив взгляд на двух сражающихся чудищ. Сила каждого из них всё ещё вызывала целые табуны мурашек, пробегающих по спине Кая.

"У меня осталось мало сил, так что я не могу точно сказать, насколько сильно техника повлияет на монстров, – начал Рун’Тан. – Но я уверен, что если ты не приблизишься к ним вплотную и продолжишь сжимать ауру, то шанс обнаружения останется крайне малым… Что ж, готов?"

Кай сразу кивнул, а затем передал контроль над телом Рун’Тану. В тот же миг рядом появились призванные стариком мистические законы души, мощь и сложность которых сильно превосходили даже уровень Изучающего, для которого требовалось освоение Закона Слияния. Узник души парня действительно обладал невероятным могуществом, и только сейчас мечник начинал понимать это.

Явившиеся законы моментально сформировали сложнейшую форму, начав объединяться друг с другом. И менее чем за секунду руками Кая, который оказался лишь наблюдателем, была создана могущественная техника Душевной Бури, ранг которой парень даже осознать не мог. Шедший за Золотым – Королевский ранг – точно не последний…

Образовав широкий и невидимый для обычного зрения круг, который, однако, сиял в энергетическом спектре, Рун’Тан активировал технику. Хлынувшая вперёд сила мигом накрыла площадь в несколько километров, обрушившись лавиной на всех живых существ. Все, чья душа ещё не прошла полную закалку, моментально погибли.

Невидимая мощь с лёгкостью пронзила тела Тёмного Змея и Грозового Серебристого Тигра, а затем вторглась в их души, заставив задрожать и утратить баланс Инь и Ян. Монстры замерли на пару секунд, а потом, разразившись оглушительным рёвом и шипением, сильно резанувшим по слуху Кая, забесновались и заметались из стороны в сторону. Существа не могли понять, что произошло, а главное – почему им так больно?

Грозовой Серебристый Тигр повалился на землю, а стараясь подняться, никак не мог удержать равновесия. Удар, полученный его душой, также отразился и на теле с разумом. Зрение, слух и нюх работали с жуткими перебоями, а мышцы монстра отказывались подчиняться ему как следует. Если забыть, что это существо способно разрушать целые города и даже страны обычных смертных, то со стороны могло показаться, будто это забавный кот, перепивший валерьянки.

В свою очередь, Тёмному Змею тоже досталось неслабо. Неистово извиваясь, так, что земля страшно дрожала, он издавал сильные, но едва слышимые звуки, от которых в голове Кая мгновенно зазвенело. Ноги парня чуть не подкосились, и его едва не вырвало. В глазах всё расплывалось.

Кай, вовсю спешивший к Пурпурному Кристаллу Душ, сбился с шага, но не остановился. Он упрямо глядел на духовный фрукт. Цель была в нескольких сотнях метров. Оставалось сделать последний рывок…

Отчасти перенасытив тело внутренней энергией, Кай улучшил своё состояние и вновь бросился к растению. Оставалось совсем немного. Он должен добыть лекарство любой ценой!

Как всегда, без сложностей не обошлось…

Преодолев почти половину расстояния, мечник внезапно ощутил смертельную опасность. При помощи Шага Смещения парню в последний момент удалось увернуться от вырвавшегося из пасти Грозового Серебристого Тигра потока энергии и законов молнии. Бесцельная атака безумно мотающего головой монстра, случайно задевшая то место, где мгновением раньше находился Кай, моментально уничтожила десятки деревьев, оставив длинную и глубокую борозду оплавленной земли.

«Твою мать! – пронеслось в голове едва спасшегося парня, волосы которого встали дыбом. Вокруг разливался запах озона. – Да какого хрена он может использовать силу?! Черт! Черт! Черт!..»

Каю повезло. Усиленная за эти два года интуиция помогла ему выжить. Вот только нельзя полагаться на неё постоянно. В другой раз она могла и не сработать, а тогда конец. Даже дезориентированному монстру Титанической ступени легко оборвать жизнь какого-то хрупкого двуногого.

Дабы спастись, Каю пришлось совершить большой рывок назад, отчего дистанция между ним и фруктом снова увеличилась. Но парень не собирался сдаваться, так что вновь кинулся к Пурпурному Кристаллу Душ. На этот раз он двигался не так быстро, уделяя больше внимания беснующимся зверям. Мечник совершил ошибку, поэтому теперь ему требовалось внимательно наблюдать и приготовиться уклоняться в любой момент. Однако и медлить нельзя – техника Рун’Тана не будет действовать вечно. Очень скоро Тёмный Змей и Грозовой Серебристый Тигр придут в себя. Поэтому скорость Кай сильно не снизил.

Десятки метров незаметно пролетали под ногами ученика, а духовный фрукт становился всё ближе.

Вот только в какой-то момент Грозовому Серебристому Тигру надоело атаковать неизвестного противника, не имея возможности увидеть или учуять его. Замутнённый душевной болью разум всё-таки смог придумать другой план, и монстр перестал изрыгать смертельно опасный поток энергии и законов наугад. На этот раз из его тела хлынули десятки, а то и сотни молний, которые случайным образом били вокруг зверя по большому радиусу. Любая такая атака равнялась низкокачественной технике Золотого ранга. Кай вновь оказался в опасности.

К счастью, на этот раз парень смог заметить перемену в потоках Ки в теле тигра и подготовился к атаке по площади. Продвижение его опять замедлилось, но не прекратилось. Благодаря виденью энергии он понимал, куда ударит каждая следующая молния. И хотя они были быстрыми, но до скорости настоящих не дотягивали.

Юноша продолжал двигаться к цели. Кидался из стороны в сторону, словно исполняя причудливый танец. И каждый раз, когда он резко менял своё положение, туда, где он только что находился, ударяла мощная и ослепительная молния. Раскатистый грохот заполонял лес, разносясь на километры в глубь Дальних Пустошей.

«Почти!» – радостно пронеслось в голове Кая, как вдруг извивающийся Тёмный Змей оказался в области поражения Грозового Серебристого Тигра. И, конечно же, несколько молний сразу угодили в громадное тело пресмыкающегося.

Атаки не нанесли значительного вреда монстру, но слегка прояснили его разум. Чудище тут же решило ответить. Из раскрывшийся пасти хлынул тёмный и смертельно ядовитый туман, который в мгновение ока накрыл область в пару сотен метров.

Перенасыщая тело энергией и вливая больше Ки в технику движений, Каю вновь пришлось поспешно удаляться. Создав импровизированную защиту при помощи одного из законов Пути Пространства – Закона Отталкивания, – мечник едва успел выбраться из накрывшего поляну облака яда. Внутри остались лишь сам змей, тигр и Пурпурный Кристалл Душ.

За духовный фрукт Кай не переживал. Всё-таки атака (особенно такого типа) зверя-Титана вряд ли могла повредить растение Королевского ранга. Чего никак не скажешь о самом парне, на теле которого ещё заживали ужасные ожоги, появившиеся лишь от небольшой частицы тёмного тумана, который пробил его защиту, будто весил сотни килограмм. А из-за вложенных змеем законов разогнать этот "газ" юноша попросту не мог.

Конечно, линия крови мечника справлялась и исцеляла организм, но не так быстро, как при обычных ранениях, что говорило о силе яда. Парень даже боялся представить, что с ним случилось бы, останься он внутри. А ведь молнии Грозового Серебристого Тигра так и продолжали разить всё пространство, пока Кай бегал от атаки…

Отдалившись от медленно растущего облака, Кай сцепил зубы. Время шло, эффект Душевной Бури слабел, а он все еще не раздобыл Пурпурный Кристалл Душ. А теперь ещё и ядовитая занавеса мешала. Требовалось как можно скорее что-то предпринять, вот только слепо броситься в газовое облако мечник не мог. Он не обладал достаточной защитой, а полагаться только на стойкость собственного тела было пределом глупости. Неизвестно, сколько времени понадобится, чтобы забрать фрукт. Невероятная регенерация могла не справиться – требовался другой план. И, взглянув вверх, Кай, кажется, его придумал…


***

Прошло не более минуты с того момента, как Тёмный Змей выдохнул облако яда. Для кого-то это могло показаться небольшим промежутком времени, однако для столь мощных зверей и просто сильных воинов шестьдесят секунд – не пустяк.

Смертоносный туман так и остался висеть над поляной, словно завеса, скрывая идущий внутри бой. Два невероятных чудища уже смогли достаточно оправиться от техники Рун’Тана, чтобы отыскать друг друга и продолжить сражение. Хотя, конечно же, хаос в их душах ещё продолжал бушевать, отчего чувства и силы монстров оставались ограничены.

Град молний прекратился, но вместо этого время от времени из глубин ядовитого облака вылетали мощные лучи электричества. А в какой-то момент и они пропали. Затих неистовый рёв Грозового Серебристого Тигра. Поляну накрыла тишина. Казалось, время остановилось.

Но через несколько секунд мнимый покой нарушился. Из тумана вылетела небольшая фигура, после чего, столкнувшись с деревом, пробороздила несколько метров земли. Это был Кай.

Голый, весь в крови, без волос и многих участков кожи, он тем не менее радостно улыбался. Его организм впитал огромную дозу яда, тело покрылось ужасными ожогами, а разум разрывало от боли, но парень игнорировал всё это. Лучась от счастья, он поглаживал невредимое Пространственное кольцо, внутри которого наконец покоился Пурпурный Кристалл Душ.

Кай не двигался. Худо-бедно регенерация справлялась. Тело медленно восстанавливалось, избавляясь от яда. В целом план парня удался. Идея взобраться на дерево, а уже затем сигануть с него прямо туда, где находился духовный фрукт (как мечник это делал при пересечении каньона), позволила сэкономить прорву времени по меркам развитых воинов. Благодаря этому Кай смог заполучить желанное растение, сохранив при этом жизнь. Иначе, продолжи он двигаться к фрукту в момент выдыхания змеем тумана, вряд ли его линия крови справилась бы.

Также юноше повезло, что монстры оказались слишком заняты друг другом, а из-за тумана и Техники Душевной Бури даже не заметили, что их приз кто-то нагло крадёт. Основной проблемой для Кая оказалось лишь преодоление Грозовой Клетки, с помощью которой гигантский тигр заблокировал духовный фрукт. Благо из-за атаки Рун’Тана воля зверя ослабла вместе с душой, что позволило парню развеять технику монстра…

Жадно вдыхая чистый воздух и морщась от дошедшей наконец до сознания боли, Кай повернул голову в сторону тёмной завесы. Больше он не шевелился, дожидаясь, когда тело восстановится. Поглощая как можно больше энергии из воздуха, мечник направлял всю её на исцеление, дожидаясь итога битвы двух Титанов. Ранее, выбегая из ядовитого облака, Кай совершил максимально мощный рывок вперёд, поэтому сейчас не опасался, что его заметят. Кроме того, благодаря энергетическому зрению, мечник приблизительно мог видеть ситуацию внутри тумана.

И когда всё затихло, когда пропали концентрированные лучи молний и стихли звуки боя, оба силуэта монстров замерли. И казалось, Кай уже знал, кто станет победителем, как вдруг энергия в теле затихшего Грозового Серебристого Тигра взбушевалась.

В следующий момент из монстра вырвалась спрессованная волна электричества, которая, образовав полусферу, мигом развеяла облако яда и испепелила многочисленные деревья, стоявшие за границей тёмной завесы. К счастью, до Кая эта атака не достала. Вновь стало видно всё поле боя.

Стоявший по центру недавнего газового облака тигр не двигался. Выплеснув силу в таком количестве и так быстро, он серьёзно перенапряг тело и душу. Обвивший его Тёмный Змей дёргался в конвульсиях. Волна молний прошла сквозь его тело, ударив по внутренним органам и нервной системе. Вот только пресмыкающееся всё ещё оставалось живо, и сжимающиеся кольца лишь подтверждали это. А уже очень скоро оба монстра наконец пришли в себя…

Встрепенувшийся тигр сдавленно зарычал. Зверь выглядел совсем плохо. Впитав в себя колоссальное количество яда, часть которого всё же нейтрализовала энергия молнии, он едва мог стоять. Прекрасной серебристой шерсти больше не было, а кожа животного буквально сварилась от яда. Огромная лужа крови образовалась под монстром. Однако даже так он оставался живым. Вот только огромная змеюка, медленно сжимающая тело противника, желала обратного. Ломались кости, рвались внутренние ткани, повреждались органы…

Осознавая, что прошлой атакой Тёмного Змея ему сбросить с себя не удалось, Грозовой Серебристый Тигр пошёл на крайность. Кровь его врага была ещё более ядовитой, чем туман, но другого выбора не оставалось. Используя последние силы, зверь дернулся в сторону, а затем его огромные челюсти сомкнулись на шее противника.

Тёмный Змей ощутил смертельную опасность. Он шипел, извивался, бил хвостом землю, сдавливал тигра сильнее, но ничто не могло ему помочь. Спустя секунду гигантские клыки оторвали его голову. Бой закончился.

Отбросив голову змея, Грозовой Серебристый Тигр задрожал. Его пасть вся была изранена. Ядовитая кровь Тёмного Змея уничтожила язык и десны, многие клыки выпали. Зверь пытался взвыть от дикой боли, но не мог. Яд попал глубже, разрушив горло. А кроме того, монстр с ужасом обнаружил, что даже после смерти тело его врага продолжало сдавливать свою жертву.

Преодолевая душераздирающую боль, зверь начал двигаться. Ведь он ещё мог выжить, мог избавиться от яда в теле и сбросить сжимающиеся останки Тёмного Змея. Нужно только начать прорыв на следующую стадию, в чём однозначно должен помочь духовный фрукт с атрибутом души, за который он столь рьяно сражался. Вот только, осмотревшись, зверь с ужасом обнаружил, что его приза нигде нет. Растение пропало! Однако Грозовая Клетка всё ещё действовала, а значит, Пурпурный Кристалл Душ не мог переместиться сам. Монстр сразу понял, что здесь был кто-то ещё!

И в этот момент Кай осознал, что рисковал не зря. Ведь если бы он решил просто дождаться окончания боя, он не смог бы забрать фрукт. Даже при смерти Грозовой Серебристый Тигр представлял для парня невероятную угрозу. Монстр срединной стадии Титанической ступени даже в таком состоянии был быстрее и сильнее любого ученика кланов Плато Поднебесья. Слишком большая разница между первыми тремя ступенями – закалки тела, разума и души – и следующими, которые определяли истинное мастерство, и это касалось даже зверей.

Сейчас же фрукт уже у Кая, который смог уже достаточно восстановиться, чтобы суметь спрятаться ещё дальше. Теперь он наблюдал, как Грозовой Серебристый Тигр несколько минут метался по растерзанной поляне, но так и не мог найти ни следов воришки, ни остатков ауры духовного растения. Мечник отлично скрыл себя и свою ауру, так что израненный зверь даже со всей своей силой не мог отыскать юношу. А через четыре минуты четырёхлапый всё-таки осел на землю. Его сердце перестало биться, а энергия, хранившаяся не в кристалле, а в самом теле, стала покидать оболочку, как только душа монстра исчезла.

Кай вздохнул с облегчением. Наконец-то всё закончилось…

Ещё через несколько минут парень снова поднялся. Его кожа полностью восстановилась, а на голове даже слегка отросли потерянные волосы. Линия крови позволяла и такое. Одевшись в гербовые вещи ученика Клана Громового Змея взамен утерянных, Кай медленно заковылял к месту гибели двух чудищ. В теле юноши ещё оставался яд, с которым сейчас усиленно боролся его организм. Собственно, по этой причине мечник был ослаблен и не мог использовать всю свою силу, отчего шел медленно.

Кай хотел собрать ценные ресурсы с тел умерших Титанов, а в первую очередь – их звериные кристаллы энергии, которые, предположительно, Системой обозначались как «средние». Ведь с монстров более низких ступеней можно добыть только крохотные и, изредка, в зверях конца ступени Закалки Разума – малые. Кроме того, помимо кристаллов в телах Грозового Серебристого Тигра и Тёмного Змея должны оказаться и другие очень ценные ингредиенты. Например: кости, клыки, кожа и чешуя, змеиный яд, а также внутренние органы. Всё это ценилось алхимиками, которые могли использовать эти материалы для создания редких препаратов.

Вот почему Кай не желал упускать открывшейся возможности заработать.

Наконец подобравшись к трупу Грозового Серебристого Тигра, вокруг туловища которого обвилось обезглавленное тело Тёмного Змея, парень вдруг ощутил, как в его зону восприятия вторглось несколько мощных аур. Их обладатели двигались с невероятной скоростью.

Кай резко рванул к телам, дабы побыстрее забрать хотя бы кристаллы энергии, как внезапно его руки и ноги пронзило несколько стрел. Атаки совершились так быстро, что ослабленный мечник даже не успел их отследить. В итоге парня пригвоздило к земле, словно он был бабочкой, крылья которой проткнули булавками.

Вот только неизвестный стрелок никак не мог ожидать, что обычный внутренний ученик уровня Закалки Головного Мозга сможет не то что подняться, но и перебороть усыпляющий яд, которым напитали стрелы. Всё-таки после недавнего взаимодействия со смертоносным ядом Тёмного Змея, устойчивость к ним у Кая возросла. Да и не стоило забывать о линии крови, которая тут же начинала бороться с любым ядом.

Парень поднялся и быстро вырвал стрелы. Напавший лучник уже попал в поле его зрения. Это был один из сильнейших личных учеников Клана Яркой Луны, который с удивлением глядел на свою цель, готовясь сделать ещё один выстрел. Не ожидал он, что не сможет сразу победить какого-то слабака.

Кай тем временем бросился к трупам Титанов, собираясь забрать как минимум кристаллы, после чего сбежать. В его теле ещё оставалось какое-то количество яда Тёмного Змея, поэтому сейчас он находился далеко не в лучшей форме. Завязывать бой с личным учеником было глупой затеей.

К несчастью, мнение парня никого не беспокоило. Новая стрела сорвалась в его сторону, а затем, прямо в полёте, разделилась на целый десяток. Каю пришлось поспешно отступать: стрелы блокировали доступ к убитым монстрам.

Но не успел юноша отступить, чтобы попробовать прорваться снова, как вдруг чувство опасности пришло из-за спины. Резко обернувшись, он в последний момент едва увернулся от перекрёстного взмаха двух кинжалов. Прямо из воздуха возникла невидимая ранее фигура ученика. И как Кай сразу понял, это был тот же самый лучник. Внешность и аура идеально совпадали, а энергетическая линия, что соединяла их обоих, говорила о том, что перед мечником двойник.

Попытка ответить не увенчалась успехом. Только Кай замахнулся для удара, как сразу пришлось поспешно уходить от очередной стрелы. И так несколько раз. Парень едва уворачивался, а все попытки атаковать в ответ или броситься к трупам монстров на корню пресекались слаженными действиями оригинала и двойника. Они двигались как единый механизм, и любые слабые стороны одного прикрывал второй.

С каждым мгновением Кай злился всё сильнее. Мало того, что его заслуженную добычу, ради которой он рисковал жизнью, хотели отобрать, так ещё ему попросту ничего не позволяли сделать. Его медленно подавляли и даже оттесняли от тел Титанов. Но долго так продолжаться не могло. Ведь ранее он ощутил гораздо больше, чем две ауры…

Яркая вспышка ударила неподалёку, после чего огромный огненный взрыв накрыл поляну. Ударная волна откинула Кая, а пламя обожгло кожу. К счастью, парень оказался на периферии взрыва и пострадал лишь слегка. Одежда Серебряного качества пикового ранга выдержала большую часть атаки.

Кай твёрдо приземлился на ноги, сразу окинув округу взглядом. Двойник с кинжалами теперь стоял рядом с лучником, медленно с ним сливаясь. Сила личного ученика возросла вдвое. Кроме того, к нему успела подойти целая группа из двадцати сильных учеников Клана Яркой Луны.

С другой стороны, на противоположном краю поляны, появилась похожая команда, во главе которой стоял тот, чьё лицо Кай отлично помнил. Злость сильнее забурлила в сердце парня. Он вновь встретился с ублюдком Шин Си.

– Ты! – выпалил удивлённый Саламандр, который и создал недавнюю атаку. Личный ученик поначалу не смог даже поверить, что "этот слабак" сумел выжить в Дальних Пустошах, однако сразу же переключился. – Отличная находка! Фрукт, тела двоих Титанов и кольцо одним махом!

Шин Си оскалился. Как и многие другие, он ощутил отголоски чудовищного сражения двух монстров, поэтому сразу понял, что те дерутся за какой-то редкий ресурс. Достигая Титанической ступени, звери обретали немалый интеллект, поэтому знали цену жизни. Просто так они бы не стали бороться с равным противником, а значит, на то должна быть весомая причина. И, конечно же, ученики догадывались, что это какое-то очень редкое духовное растение, вероятно – фрукт. Вот почему они поспешили к месту сражения сразу, как только ауры монстров стали слабеть. Но даже если бы кто-то из чудищ выжил, не проверить ученики не могли. Слишком велико было искушение.

– Эй, номер два из Яркой Луны! – высокомерно выкрикнул Шин Си, глядя на лучника. – Это наша добыча, и, пока я добрый, лучше уходите отсюда поскорее!

Личный ученик говорил без всякой опаски. Ведь правда заключалась в том, что сила на его стороне. Кроме личной мощи, у него и много подчинённых, которые превосходили учеников Яркой Луны как числом, так и силой.

Все три стороны замерли. И если команда лучника раздумывала над тем, стоит ли вступать в противостояние за столь ценную добычу, то Кай думал о том, как ему приблизиться к тушам Титанов, но при этом не попасть под техники десятков участников турнира, которые сейчас пристально за ним следили. Он ни за что не желал отдавать этим стервятникам тела монстров, но понимал, что не сможет справиться с врагами. Поэтому требовалось забрать хотя бы кристаллы.

И, прежде чем лучник из Яркой Луны ответил Шин Си, Кай всё-таки смог улучить нужный момент. Ведь на поляне объявилась новая сторона, которая решила громко о себе заявить. И, конечно же, мечник обнаружил это раньше всех.

Несколько ярких сфер молниеносно ворвались как в группу Саламандр, так и в группу учеников Клана Яркой Луны. Миг спустя ослепительный свет залил поляну, дезориентируя всех присутствующих. Кроме Кая. Для энергетического виденья парня подобное не имело значения. Собственно, в этот момент он и бросился к телу Грозового Серебристого Тигра.

Усилив руку всеми известными ему законами, а также энергией Клинка, юноша с трудом пробил грудную клетку мертвого тигра, и без того сильно разрушенную ядом Тёмного Змея. Нащупав толстый кристалл энергии, который светился даже через плоть, Кай тут же отправил его в Пространственное кольцо. А в следующий момент на его грудь обрушился мощный удар ноги. Парня отбросило на пару десятков метров в сторону.

Как раз в этот момент ослепительно-яркий свет пропал. Ученики наконец смогли увидеть виновника произошедшего.

На окровавленной туше Грозового Серебристого Тигра стоял прекрасный голубоглазый блондин, сжимавший второй кристалл, вырванный из тела Тёмного Змея. Спокойно разглядывая переливающуюся фиолетовым светом вещицу, парень в золотых одеждах совсем не обращал внимания на остальных, словно никого здесь и не было. Этим человеком был Янь Лианг – сильнейший личный ученик Клана Благословенных Солнцем.

– Пожалуй, кристаллы я оставлю себе. Как и духовный фрукт, – надменно произнёс он. – С трупами можете сами возиться.

Окружающие опешили от такого нахальства, но долго это не продлилось.

– Урод! Что ты о себе возомнил?! – выпалил разгневанный Шин Си. – Пойдёшь против нас в одиночку?!

– Кто сказал, что я один? – усмехнулся Янь Лианг.

Сразу после этого, выходя из техник передвижения, рядом с блондином появилось ещё четверо. И хотя их было гораздо меньше, чем людей Шин Си или того же лучника, но каждый был выдающимся личным учеником. Все – высшая элита своего клана, способная соперничать в силе с целым десятком обычных личных учеников.

Шин Си скривился. Если в одиночку Янь Лианг не представлял большой угрозы для его группы, то пятеро сильнейших личных учеников Клана Благословенных Солнцем уже сила, с которой стоило считаться.

Помрачневший Саламандр глянул в сторону, грязно выругался, а затем, оставив часть людей возле туш Титанов, бросился в погоню. Пятеро в золотистых одеждах поступили так же.

Ведь, пока они бранились, Кай, который забрал не только духовный фрукт, но и один из кристаллов энергии, воспользовался ситуацией и сбежал. Каким-то непонятным для остальных образом ему удалось скрыть свою ауру и незаметно улизнуть. Точнее, отчасти незаметно. Всё же ученики Клана Яркой Луны смогли заметить побег парня, отчего первыми и бросились в погоню.

Намечалась серьёзная борьба за редкий фрукт…


Глава 23. Подводный храм.


Кай злился. Гнев буквально распирал его изнутри. Ещё недавно он рисковал жизнью, практически ходил по краю лезвия, чтобы заполучить Пурпурный Кристалл Душ, а также добиться наилучшего для себя исхода боя между Титанами, а теперь ему приходилось сбегать. Заявившиеся на всё готовое ученики кланов Яркой Луны, Пламенной Саламандры и Благословенных Солнцем не только вынудили юношу бросить два драгоценных трупа, но и собирались отобрать у него духовный фрукт, ради которого он был готов пойти хоть на край света, хоть в бездну. И теперь парню приходилось убегать, словно крысе.

Увернувшись от очередной стрелы, Кай попытался ускориться. Увы, энергии для этого ему не хватило. В организме мечника ещё бушевал яд Тёмного Змея, поэтому вся Ки уходила на восстановление. Прервать этот процесс – значило собственными руками укоротить свою жизнь.

По прикидкам Кая, понадобится ещё как минимум пара часов, дабы окончательно избавиться от яда. И пока этот момент не наступил, парень никак не мог использовать свою полную силу. Впрочем, даже примени он её, вряд ли юноше удалось бы оторваться.

Ауру Кай уже сжал и изменил на звериную, однако по какой-то причине ученики Клана Яркой Луны всё равно его выслеживали и каждый раз верно определяли направление. Вероятно, благодаря банальным навыкам охотничьего ремесла, в коих члены этого клана преуспели.

Но больше всего Кая злило то, что по его следу шли не только лучник, способный создавать двойника, и его приспешники, но и гении Клана Благословенных Солнцем, и ненавистные Саламандры во главе с ублюдком Шин Си.

Однако, понимая, что гнев ни к чему хорошему не приведёт, Кай успокоился и глубоко вздохнул. В подобной ситуации следовало иметь максимально трезвый разум, чтобы не наделать ошибок. Слишком часто он их совершал. И если раньше парню каким-то образом удавалось выбираться живым из подобных передряг, это не значило, что так будет всегда. Он должен стать сильнее. Не только физически и духовно, но и ментально.

Подсознательно синхронизировав дыхание, мысли и ток энергии в теле, Кай всё же слегка ускорился. На этот раз его движения стали более собранными и максимально точными. Парень старался совершать минимум ошибок при беге и идеально прорабатывать каждый дальнейший шаг, чтобы оторваться хотя бы на доли секунд. Ведь не зря же он, как проклятый, тренировался в Дальних Пустошах все прошедшие месяцы? Это не могло не отразиться на его мастерстве владения собственным телом.

Настроившись, Кай решительно повернул на юго-восток – прямо к океану. Раздумывая, как бы ему уйти от преследователей, парень неожиданно вспомнил об одном важном месте, которое давно хотел посетить. Возможно, там юноша и сможет укрыться…

Двадцать один месяц назад, когда Кай покинул земли Клана Громового Змея, он не мог не заинтересоваться тем, что так возжелал старый Заклинатель Гин. А именно – свитком Техники Медитации Холода Пустоты. Естественно, мечник и раньше контактировал со свитком, осматривал и изучал его, но никаких странностей не обнаружил.

Но когда в тот судьбоносный день свиток неожиданно высвободил волну загадочной силы, которая не походила ни на энергию, ни на законы, Кай понял, что всё не так просто. Вот почему, как только он пересёк границу между Ближними и Дальними Пустошами, парень устроил привал, решив во всём разобраться.

На первый взгляд, свиток показался таким, как всегда – обычный предмет, без капли энергии или законов. Энергетическое зрение ничего не показывало, и Кай уже успел усомниться, что именно он являлся причиной странного всплеска. Однако выручил Рун’Тан, который сразу почувствовал наложенный на свиток духовный отпечаток.

Как старик объяснил Каю, духовным отпечатком называли особую метку души – след владельца предмета, который тот оставлял на желанном объекте. Хотя на такое и были способны лишь истинные мастера, начиная с пиковой стадии Элементалиста, умение оставлять духовный отпечаток являлось очень полезным. По сути, оно заменяло примитивные метки владельца из энергии и воли, позволяя ограничивать возможность использования предмета более качественно. Кроме того, оставляя след своей души на чем-либо, человек получал способность ощутить эту вещь где угодно, даже если та в миллионах километров от владельца. Стереть же чей-то отпечаток можно, только если сила души другого человека превышала таковую у владельца духовного следа.

Также помимо этих особенностей у духовного отпечатка был и небольшой минус: метка могла выдать себя, если рядом с ней появлялась обработанная особым образом кровь её владельца. Этим обычно пользовались недоброжелатели, мечтающие отыскать ценные вещи какого-то мастера. И именно это и произошло, когда Гин взял кольцо Кая в руки.

И вот тогда Рун’Тан задумался… Ибо, если метка ещё находится на свитке, значит, и её владелец жив. Ведь после смерти все духовные следы человека исчезают из этого мира. Таким образом, старик сильно заинтересовался этой техникой медитации и решил детальнее исследовать отпечаток души неизвестного мастера, чья сила должна превосходить ступень Элементалиста, что не свойственно Саахе.

Рун’Тан собирался через метку отыскать её владельца. И каково же оказалось удивление красноволосого старика, когда он обнаружил, что духовная связь ведёт куда-то в глубь Дальних Пустошей, на самый их край – юго-восток.

Естественно, узнав про это, Кай заинтересовался тем местом, где мог пролиться свет на таинственное прошлое старика Джонго. К сожалению, всё время парень проводил в тренировках, поэтому, не находя даже лишней минуты, решил отправиться к океану, только когда подготовится к прорыву на ступень Закалки Души. Поскольку месторасположение неизвестного мастера напрямую связано с техникой медитации, столь нужной для правильного прорыва, было бы глупостью проигнорировать её возможного создателя.

И раз духовный фрукт с атрибутом души наконец оказался у Кая, а сейчас ему требовалось где-то укрыться от преследователей, другого варианта просто быть не могло. По удачному стечению обстоятельств парень как раз находился рядом с краем Дальних Пустошей.


***

Кай оторвался. Ему удалось выиграть несколько минут, но парень всё ещё ощущал, что его преследуют. Противники не сбились с пути.

Мечник наконец достиг нужного места и резко остановился. Перед ним тянулся огромный обрыв, восточный край Плато Поднебесья. Далеко-далеко внизу, под полотном редких облаков, шумели воды гигантского океана. Где-то там, за этими опасными водами, находилась далёкая страна, ныне раздираемая междоусобицами правящих семей.

Рядом с обрывом раскинулась поляна, посреди которой находился огромный каменный круг. На его поверхности угадывались незнакомые Каю таинственные символы. Сам же камень пропитывало просто гигантское количество энергии, которая сплелась в сложнейший массив. Здесь господствовали высокоуровневые законы Пути Пространства.

Ступив на каменную площадку, Кай замер. До того момента, как преследователи наконец догонят парня, оставалось совсем немного времени, однако мечник не знал, что делать дальше. Впереди обрыв, а путь назад закрыт. Если он сейчас не разберётся, как активировать этот, несомненно, массив переноса, ему конец. Как бы Кай ни был уверен в своих силах, но даже он не сумеет справиться со столькими противниками, среди которых преимущественно гениальнейшие личные ученики.

Выпустив волну энергии Меча, Кай очистил платформу от наросшей на неё за долгое время травы, после чего принялся тщательно осматривать символы. Где-то точно должна быть подсказка. Это место связано с таинственной техникой медитации, а на самом свитке остался отпечаток души могущественного мастера, поднявшегося за пределы ступени Элементалиста. Вот почему Кай верил, что здесь должен таиться какой-то секрет.

Внезапно парень ощутил, как в область наблюдения его ауры ворвалось более десятка аур, которые на огромной скорости приближались. Ученики Клана Яркой Луны, за которыми по пятам следовали Саламандры и молодые гении Клана Благословенных Солнцем. Внутри Кая всё похолодело. Ещё максимум минута, и враги будут здесь!

– Твою мать! – выругался парень. – Ну где же?!

Напряжение нарастало. Кай старался сохранять спокойствие, однако удавалось с трудом. И тут взгляд парня упал на знакомый символ, почти в самом центре каменного круга. Тут же достав свиток из Пространственного кольца, мечник сравнил знаки. Оба совпадали.

«Да!» – мысленно воскликнул Кай, после чего приложил твёрдый край свитка к выпуклому символу на платформе, который сел, как влитой.

В следующий миг знаки на платформе вспыхнули ярким светом. Мечник ещё секунду наблюдал, как к нему спешат противники, а затем свет окончательно поглотил его. Кай исчез.


***

Увидев яркую вспышку, Шин Си ускорился. Ученики всех трёх кланов приблизились к каменной платформе, которая ещё продолжала светиться – перенос действовал. Однако пока никто не рисковал заходить. Участники турнира замерли у самого круга.

Шин Си тоже растерянно застыл. Но совсем по иной причине, нежели другие. В отличие от остальных, сын нынешнего главы Клана Пламенной Саламандры знал об этом массиве. Парень отлично изучил историю своего рода, а в частности – события ужасной войны столетие назад. Об этом странном массиве посреди Дальних Пустошей Элементалисты его клана знали не понаслышке. Но даже им не удалось выяснить, куда он переносит и как можно активировать платформу. На самом деле высшие старейшины, патриарх и даже верховный старейшина их клана не смогли ее даже повредить. Поскольку мастер, создавший её, обладал гораздо большей силой, чем простой Элементалист.

Таким образом, Шин Си знал, что никому после той войны так и не удалось активировать этот массив. Но сегодня что-то пошло не так. Этот парень… Кай оказался живым…

И, раз уж это случилось, Шин Си не мог не воспользоваться таким шансом. Возможно, именно ему предстоит поставить финальную точку в той войне…

Достигнуть того, чего желала его семья…

– Мы идём туда! – приказал Шин Си и направился вперёд.

– Но, господин, мы же не знаем, куда ведёт этот массив! Стоит ли так рисковать? – поспешил спросить кто-то из его приближённых.

Опасения подчинённых были понятны. Ведь если с ними там что-то случится, и придётся спасаться телепортацией через жетоны участников турнира, их всех дисквалифицируют. Кроме того, оставалась неизвестной конечная точка переноса. Потому как, если их отправит слишком далеко, то даже жетоны не помогут. А сколько массив еще проработает и есть ли перенос обратно – они не знали.

Вот только никто из учеников и не догадывался, что их господин уже давно всё решил и взвесил. Даже если им грозил вылет с турнира, это небольшая потеря по сравнению с тем, что Клан Пламенной Саламандры может получить.

– Стоит… – оскалившись, едва слышимо прошептал Шин Си, а затем ступил на платформу. Фигура парня тут же исчезла. Следом и остальные Саламандры, из тех, кто последовал за Каем, а не остался разделывать туши Титанов, поспешили за господином.

Молча наблюдая за конкурентами, ученики Клана Яркой Луны и Клана Благословенных Солнцем им не мешали. Они сами колебались, нужно ли идти дальше. Нападать же друг на друга никто не собирался, так как команды были относительно равны по силе, что делало потенциальную битву между главными гениями слишком рискованной и невыгодной.

А в следующий момент находящиеся у каменной платформы воины ощутили, что массив слегка ослаб, а значит, скоро отключится. Времени на размышления оставалось мало.

Поначалу Янь Лианг и лучник из Яркой Луны, которого звали Нокс, думали отправить часть подопечных, а сами остаться. Но, видя с какой уверенностью в массив зашёл Шин Си, засомневались. Саламандры точно что-то знают…

Скрепя сердце, остальные тоже решились войти. Для начала стоило добраться до парня с фруктом и лишь затем бороться за него друг с другом.


***

Перенёсшись, первое, что ощутил Кай – давление. Огромное, чудовищное давление обрушилось сразу, как только декорации сменились. Лишь благодаря мощной силе воли, а также чему-то неизвестному, что даровало возможность управлять почти любой энергией, мечник не потерял сознания. Однако даже так ему было тяжело не то что стоять, но и дышать. Могущественная сила почти сковала парня. А ведь будь здесь обычный ученик, даже ступени Закалки Души, ему вряд ли удалось бы выдержать давление чьей-то ауры.

Оглядевшись, Кай так и не смог понять, откуда исходит сила: казалось, отовсюду. Но парень сразу определил, что это аура монстра Тиранической ступени пиковой стадии, из-за чего липкое и мерзкое чувство страха растеклось по венам юноши.

Монстр, равный по силе пиковому Элементалисту, не мог не вызывать подсознательный страх. Не сразу Кай понял, что давление ауры не направлено на него. Это просто побочный эффект от нахождения рядом с подобным чудовищем, которого парень даже не видел.

Но Кай поразился не только пугающему давлению. Само место, куда он попал, оказалось крайне удивительным. Ведь, по сути, сейчас он находился очень глубоко под водой. Но вместо того, чтобы тонуть, Кай спокойно стоял на дне и дышал. Невидимый купол сдерживал тонны воды над головой парня, образуя пространство, в центре которого расположился необычный храм.

Большой, со стенами, отливающими мягким, тёмно-зелёным цветом. Казалось, именно от них исходил тот странный тёплый свет, заливающий всё окружающее. Ведь уже буквально в нескольких метрах за барьером начиналась абсолютная темнота. Окружающие воды оказались очень странными…

Потратив всего несколько секунд, чтобы осмотреться и привыкнуть к местному давлению, юноша направился прямиком к храму. Быстро преодолев почти километр, Кай замер перед огромными вратами, рядом с которыми стояли две пятиметровые статуи могучих воинов. И что-то подсказывало парню, что крупные камни энергии, запрятанные в телах великанов, находятся там не просто так.

Заворожённо осмотрев величественные статуи и не менее прекрасные врата, Кай неожиданно услышал громкий звон. Через мгновение глаза статуй вспыхнули, а створки ворот начали бесшумно раскрываться. Спустя несколько секунд всё кончилось. Слегка приоткрывшийся вход – теперь туда смогла бы проехать целая повозка – словно приглашал Кая войти. И, конечно же, парень принял приглашение. Странное предчувствие подсказывало ему, что он поступает верно.

И, как только фигура парня скрылась во тьме прохода, в километре от храма вновь вспыхнул массив переноса. Очутившись в этом странном месте, Шин Си пошатнулся, но устоял. Парень уже достиг уровня Создания Источника и готовился в ближайшие десятилетия прорваться на ступень Заклинателя. Кроме того, его воля была необычайно крепка, поэтому давление не смогло сломить юношу.

В отличие от многих его прислужников. Почти треть пошедших за Шин Си Саламандр мгновенно потеряла сознание, едва прошла сквозь массив. Приблизительно то же ожидало и учеников Яркой Луны. А вот пятёрку сильнейших учеников Клана Благословенных Солнцем подводная атмосфера никак не задела. Всё они были лучшими личными учениками молодого поколения, отчего с лёгкостью выдержали силу неведомого монстра.

Ощетинившись оружием и готовясь в любой момент сформировать атакующие техники, ученики быстро осознали, что никто на них нападать не спешит. Обрушившаяся аура, как оказалось, на самом деле находится в состоянии спокойствия и ни на кого не направлена. Многие воины вздохнули с облегчением.

Однако тут же образовалась проблема. Потеряв часть товарищей, которые в этот момент находились без сознания, Саламандры и ученики из Яркой Луны стали слабее пятёрки из Клана Благословенных Солнцем. Шин Си и Нокс тут же переглянулись и легонько кивнули друг другу. Янь Лианг надменно ухмыльнулся.

– Не стоит трястись от страха. Пока что я не намерен на вас нападать, – высокомерно произнёс он. – Как и говорил, нас интересует только духовный фрукт и кристалл из тела тигра. Хотя… если нам что-то понравится, то, я надеюсь, вы не будете против поделиться? – саркастично добавил Янь Лианг.

Шин Си помрачнел. Он не думал, что ученики других кланов тоже решатся отправиться через неизвестный массив. Теперь у предводителя Саламандр появилось два сильных конкурента. Парню это совсем не нравилось. Он ни в коем случае не желал делить с ними то, что ожидал отыскать в этом месте. А уж тем более редкий духовный фрукт, за который до смерти боролись даже монстры Титанической ступени.

Но пока Шин Си ничего поделать не мог. Если он сам нападёт на пятёрку из Клана Благословенных Солнцем, то ученики из Яркой Луны ему точно не помогут. Они лучше посмотрят на бой, а затем добьют победителя. Так же получится и в противоположной ситуации. По факту, наличие третьей силы сдерживало каждую из сторон. А кроме того, победить личных учеников было сложно.

Сложнее, чем убить…

Но о последнем Шин Си как раз и размышлял.

«Ладно… Если здесь всё-таки обнаружится наше наследство, то придётся воспользоваться тем артефактом. Жаль, конечно, терять возможность участия в турнире из-за убийств, но ничего не поделаешь. Впрочем… если оно там действительно есть, то нашему клану в ближайшее время вообще станет плевать на всех остальных».

Быстро все обдумав, он скомандовал направляться к храму. Подобрав потерявших сознание, ученики двинулись вперёд. Точно так же поступили и люди Нокса. А вот члены Клана Благословенных Солнцем просто бросились к подводной постройке.

Первым к храму прибыл надменный голубоглазый блондин и его товарищи, один из которых рванул в сторону приоткрытых врат. Лишь в последний момент Янь Лианг ощутил опасность, но, прежде чем он успел предупредить союзника, из светящихся глаз каменных воинов вырвались две молнии, которые мигом превратили четвёртого по силе ученика их клана в кровавое месиво.

Моментальную и ужасную казнь увидели все. Ученики замерли. Прогремел холодный, неживой голос:

– Ожидайте! Войдёт лишь один!


***

Храм был огромен. Попав внутрь, Кай даже чуть не запутался в собственных ногах, когда стал всё осматривать. Казалось, внутри строение больше, чем снаружи. Хотя, возможно, именно так оно и было.

Но больше всего парня поразило отсутствие потолка. Точнее – Кай его просто не видел. Он помнил, что храм не превышал сотни метров в высоту и заканчивался гладким куполом. Внутри же, сколько бы юноша ни старался, обнаружить крышу ему так и не удалось. Складывалось пугающее впечатление, что её попросту нет, а пространство храма уходит куда-то в бесконечность.

Но не успел Кай насмотреться, как внезапно вновь дала о себе знать духовная метка на свитке, после чего далеко впереди вспыхнуло несколько голубых огоньков, осветивших огромную статую человека. Однако, подойдя ближе, парень понял, что это не совсем человек. Высеченный из камня статный воин имел небольшие, отогнутые назад рога, а также хвост. Кроме того, длинные когти на кончиках пальцев и жабры на шее явно указывали на его нечеловеческую природу.

Как только Кай приблизился, глаза статуи на мгновение вспыхнули, подобно глазам великанов у врат, но тут же потухли. Парень замер. Только что он отчётливо ощутил, как вместе со вспышкой из глаз каменного воина вырвался некий сгусток. Но теперь юноша ничего не видел. Необычное скопление энергии, законов и чего-то ещё пропало.

Парень собирался подойти ближе, чтобы тщательней изучить статую, как вдруг услышал голос:

– Для чего ты пришёл?

Кай застыл. Казалось, даже его сердце остановилось. Медленно повернув голову влево, парень увидел мерцающую фигуру того самого воина с хвостом, рогами, когтями и жабрами.

– Ты Тень? – невольно спросил Кай.

Полупрозрачная фигура усмехнулась.

– Лишь отчасти. Я дух, я массив, я воспоминания и воля своего создателя, я хранитель, я страж… – загадочно пояснила сущность. – Но ты не ответил, зачем ты здесь?

Зачем он здесь? Для чего пришёл? Мысли зароились в голове Кая. Почему он оказался в этом месте? Чтобы спрятаться от преследователей? Или чтобы переждать, пока яд исчезнет из тела, и совершить прорыв? Но этого ли он желал изначально, ещё когда планировал пойти по следу духовного отпечатка? Нет! Была другая, более важная цель. Он жаждал продолжить своё развитие на пути боевых искусств! И для этого Кай готов был рискнуть посетить подобное мистическое место!

– Я хочу… я должен стать сильнее! – ответил парень.

Улыбка на лице мерцающей фигуры стала ещё шире.

– Достойный ответ… Как тебя зовут?

– Кай Арнхард.

– А знаешь ли ты, Кай, куда пришёл?

– Нет, – вздохнул парень.

– Я так и думал. Я не чувствую в тебе крови своего создателя, ты не его потомок. А судя по одежде и метке на руке, ты даже не член его клана… Но у тебя есть свиток. Ты смог найти это место, а големы пропустили тебя. Сочли достойным… – Дух ненадолго умолк – и продолжил: – Сейчас ты находишься в Храме Морского Дракона, и как его хранитель я могу дать тебе шанс. Ты можешь пройти испытание.

– Испытание? – удивился парень.

– Да, – кивнула сущность. – Но перед этим честно ответь: откуда у тебя свиток Техники Медитации Холода Пустоты?

– Дедушка. Он не был мне родным, но, даже зная это, отдал свою жизнь, чтобы спасти меня. Он оставил мне свиток.

Дух наклонил голову. Он не обнаружил лжи в словах парня, поэтому кивнул.

– Как его звали?

– Джонго.

Как только мерцающий воин услышал имя, его лицо помрачнело.

– Так вот, значит, как… Выходит, никого больше не осталось… Война всех забрала, как я и думал…

– Вы знали его? – встрепенувшись, быстро задал вопрос Кай. – Пожалуйста, расскажите о прошлом старика Джонго! Кто он?

Полупрозрачная сущность долго молчала. Парню было неведомо, о чём она думала, но в итоге дух ответил…

В этот день горизонты Кая вновь расширились. Хранитель храма поведал ему историю, которая началась более ста тысяч лет назад. В те времена на Саахе правили монстры. Людей на планете тогда не было совсем, а те, что живут сейчас, являются потомками переселенцев из других миров.

И вот, когда везде господствовали звери, одному из них повезло наткнуться на крайне ценное наследие, оставшееся от прошлой цивилизации. Благодаря этому обычный водный монстр смог эволюционировать в Морского Дракона, который спустя тысячелетия достиг невиданного уровня развития, став сильнейшим существом на Саахе.

Превзойдя Тираническую ступень, Морской Дракон обрёл разум, а также научился принимать людской облик, который Кай и видел перед собой. После этого монстр, которому Система дала личное имя, У’Шор, продолжил свое развитие. И больше всего его интересовали законы.

Зверям, в отличие от людей, хуже даются любые Пути, так как их интеллект изначально ниже. Только после завершения ступени Элементалиста монстры могут понять всю ценность и пользу знания законов.

Но У’Шор был другим. Ещё до нахождения наследия божественной империи Бельтейз он обладал невероятно чутким для зверя умом. Из-за этого уже на ступени Закалки Души будущий Морской Дракон начал проявлять интерес к скоплениям законов, которых в те времена хватало из-за более высокого уровня энергии.

Вот почему к тому моменту, когда на Сааху вновь прибыли люди, У’Шор стал истинным правителем планеты. Все другие развитые звери склонялись и служили ему, поэтому двуногих и не уничтожили сразу. Так приказал Морской Дракон, которого заинтересовали эти странные существа, отчего очень скоро он взял людей под свое покровительство. Так образовался Клан Морского Дракона – древнейший на Саахе клан, который основали более сорока тысяч лет назад.

А вскоре у У’Шора появилось два сына: Громовой Змей и Пламенный Саламандр, которые через несколько тысячелетий отделились от клана отца, образовав свои собственные. В это время как раз формировались кланы на Плато Поднебесья.

( Прим. автора: межвидовые союзы возможны на высоких ступенях, иначе не было людей с линией крови. Это обусловлено тем, что монстры принимают человеческую форму).

Так проходили столетия, пока У’Шору вдруг не открылось нечто, что Система назвала Холодом Пустоты. В тот момент древний зверь так заинтересовался этим открытием, что погрузился в медитацию на долгие десятилетия, после которой очнулся совсем иным.

Морской Дракон создал особую технику медитации на основе Холода Пустоты, сотворил Подводный Храм, его Хранителя и некоторое другое наследие, а потом передал всё это последователям своего клана. А после, незадолго до глобального понижения уровня внешней энергии на планете, попросту покинул Сааху.

У’Шор отправился в другой мир.

Его дети и многочисленные последователи просили Морского Дракона не уходить, но зверь остался непреклонен. Он объяснил всем, что в медитации ему открылась малая частица истинной структуры мироздания, и он понял, что засиделся на одном месте.

Развитие У’Шора десятки тысяч лет не сдвигалось с мертвой точки, пока он исследовал различные законы. Но в конце концов Морской Дракон осознал, что упёрся в потолок, что на Саахе больше ничего достичь не сможет. Требовалось идти дальше. В конечном счёте, У’Шор так и поступил.

Клан Морского Дракона остался один. Он отдалился от остальных кланов, закрепившись на востоке Плато Поднебесья, у самого океана. Главным желанием потомков У’Шора стало идеальное освоение элемента Холода Пустоты, чтобы приблизиться к основателю, а затем последовать за ним.

Поэтому Клан Морского Дракона уединился, развиваясь обособленно и практически никак не взаимодействуя с остальным миром. Они превратились в отшельников, которые стремились не к силе, а к мудрости. Желали познать мир через законы, хотя бы его крохотную частицу. Это и сыграло с потомками У’Шора злую шутку.

Более ста лет назад, тщательно подготовившись, Клан Пламенной Саламандры объявил войну Клану Морского Дракона, желая получить наследие древнего правителя Саахи. Ведь часть крови У’Шора всё-таки текла и в их жилах, передавшись через Пламенного Саламандра, поэтому они считали, что имеют полное право требовать наследство.

Клан Морского Дракона совсем не готовился к войне, отчего быстро оказался в очень печальном положении. Но даже когда они согласились сдаться, Саламандры отказались прекращать войну. Началось банальное истребление. Кровь Морского Дракона была слишком сильна, поэтому никто не желал оставлять недобитых врагов, которые обязательно отомстят.

Тут Хранитель, наконец, впервые упомянул Джонго. Как оказалось, в те времена старик был ещё ребёнком – юным учеником Клана Морского Дракона. Он только-только встал на путь боевых искусств, когда началась внезапная война. Всего лишь несколько месяцев понадобилось Саламандрам, дабы убить практически всех немногочисленных Элементалистов и сломить оборону противников.

Тогда часть выживших решила сбежать с Плато Поднебесья, переместившись за океан через древний массив телепортации. Увы, практически ни у кого это не вышло…

Кроме юного Джонго, которому вместе с раненым учителем удалось скрыться и добраться до тайного массива. Наставник передал мальчику последнюю копию свитка техники медитации (единственное, что он успел сохранить), после чего активировал врата переноса. Вот только, чтобы ученика не вычислили, старейшина решил остаться. Его и так сильно ранили, поэтому он собирался перед смертью уничтожить массив переноса, чтобы никто и никогда не узнал, куда отправился его ученик.

Так закончилась история Клана Морского Дракона и начался путь одинокого мальчишки в далёких землях за океаном. Что же до Клана Пламенной Саламандры, то война им ничего и не принесла, кроме потерь. Ведь, кроме одного-единственного свитка, всё остальное наследие либо уничтожили сами потомки У’Шора, либо оно осталось в подводном храме, куда Саламандры так и не смогли попасть.


Глава 24. Испытание.


Дослушав рассказ Хранителя храма, Кай не мог не спросить:

– А как вы узнали про побег старика и вообще про войну?

– Мой сосуд – эта статуя, поэтому я не мог покинуть пределов храма и помочь Клану Морского Дракона. Но благодаря духовному отпечатку на свитках и других предметах хозяина я могу наблюдать за окружающим миром. Если, конечно, они не слишком далеко.

– Ясно, – тяжело вздохнул Кай, сжав кулаки. Его ненависть к Клану Пламенной Саламандры лишь возросла.

– Что ж, а теперь я спрошу, желаешь ли ты освоить Холод Пустоты, Кай? – серьёзно произнёс дух.

Парень кивнул.

– Хорошо. Но знай, это будет трудно. Возможно, у тебя ничего не выйдет. Лишь один из пятидесяти учеников Клана Морского Дракона справлялся с этим. И я сейчас говорю о потомках У’Шора. Остальных же людей даже не упоминаю. Не обладая линией крови Морского Дракона, даже притронуться к Холоду Пустоты в десятки раз сложнее. Но мой господин и создатель очень щедр и всё-таки оставил возможность для обычных людей освоить этот элемент. И для этого нужно пройти испытание.

– Я понимаю.

– Вот, посмотри, – Хранитель раскрыл полупрозрачную ладонь, на которой вдруг появился маленький, не больше ногтя, алый кристаллик, который распространял вокруг сильный мороз. Помимо мощной энергии и законов, в нём находилась ещё и чья-то могущественная воля. – Это одна из тысяч капель крови моего создателя. Перед уходом он оставил потомкам эти замерзшие бусинки, в которых запечатал собственное понимание Холода Пустоты. Проглотив один такой кристаллик, ты на некоторое время сможешь созерцать эти законы. Однако успех зависит лишь от твоего таланта.

Дух на некоторое время замолчал, а замёрзшая капля крови буквально испарилась с его ладони. Холод, который задевал даже Кая, стоящего в нескольких метрах от Хранителя, мигом исчез.

– Вот только, как я и говорил, ты не его потомок, а поэтому употребить кровь господина У’Шора тебе будет гораздо сложнее. Может быть, ты даже умрёшь, – продолжила сущность. – Поэтому и требуется испытание, которое сперва проверит: выдержишь ли ты? Ведь даже одного кристаллика хватит, чтобы заморозить не только все твои внутренности, но даже душу. Если ты не сладишь с запечатанной силой, однозначно погибнешь. Шанс на успех один из ста… Вот почему я вновь спрошу: ты уверен, что хочешь освоить Холод Пустоты?

Слова Хранителя громко разнеслись по всему храму, отчего, казалось, даже стены затряслись. Вместе с этим дух выпустил устрашающую силу, которая пробрала бы даже пикового Заклинателя.

На самом деле, Хранителю было приятно поболтать с Каем. Ведь за прошедшую сотню лет он и словом ни с кем не мог перекинуться, изнывая от скуки. Собственно, поэтому ему и не хотелось, чтобы парень подвергался такому риску. Поглощение крови У’Шора действительно крайне опасное дело. Дух хотел сломить стремление юноши.

Услышав вопрос и ощутив силу Хранителя, Кай ответил не сразу. И именно поэтому его собеседник улыбнулся. Духовная сущность уже считала, что добилась своего, что парень отступит, что не станет рисковать, как вдруг…

– Конечно же, я уверен, черт возьми! – оскалился Кай, показывая, что его ничуть не испугала сила Хранителя.

Хранитель растерялся. Он никак не ожидал такой реакции от простого на вид паренька, лишь на уровне Закалки Головного Мозга. Но, быстро взяв себя в руки, древняя сущность лишь сдержанно кивнула.

– Хорошо, раз таков твой выбор… – произнёс Хранитель, а затем взмахнул рукой. Один из огоньков, что прежде освещал статую, мгновенно вспыхнул огромным костром, быстро принявшим форму двери. – Проходи вперёд. Там тебя ждёт комната с ледяной пустошью. Там властвуют законы обычного холода, которые, однако, способны убить даже неосторожного Заклинателя начальной стадии. Сила законов там будет повышаться с каждым часом, а тебе нужно продержаться как минимум двенадцать часов. Если выдержишь, я дам тебе кристаллик крови господина. Также запомни, что я могу спасти тебя, только если ты сам позовёшь меня. В любом другом случае правила запрещают мне вмешиваться. На этом всё, можешь начинать.

Взглянув на Хранителя, Кай молча кивнул, а затем направился к левитирующему над полом порталу. Через минуту парень исчез, и дух закрыл проход. Юноша оказался заперт в просторном светлом помещении, по колено набитом снегом.

Кай осмотрелся. Впереди маячили громадные песочные часы, которые сейчас перевернулись. Пошёл двенадцатичасовой отсчёт.

Расчистив небольшой участок от снега, юноша принял позу лотоса. Пока в помещении температура держалась чуть ниже нуля, что практически никак не ощущалось закалённым телом Кая. Однако уже скоро должны появиться законы и энергия холода, поэтому следовало приготовиться.

Мечник удобно, по мере возможности, уселся, прикрыл глаза и стал размеренно дышать. Суть испытания заключалась в том, что каждый час в помещении будет становиться всё холоднее, и мороз, вероятно, создаст сам Хранитель. Каю же требовалось сопротивляться воздействию чужой силы при помощи своей энергии, воли и законов. Здесь и сейчас проверят его стойкость, и от того, справится ли он, будет зависеть его дальнейшее развитие.

Конечно же, будь Кай на ступени Закалки Души или даже Заклинателя, было бы в разы проще пройти это испытание. Вот только пользы это принесло бы гораздо меньше. Ведь самый важный момент освоения Холода Пустоты в том, что этот элемент можно применить во время прорыва и развития своей души, что сделает закалку намного качественнее. Именно поэтому Клан Морского Дракона посылал своих учеников в подводный храм, когда они максимально приближались к прорыву на уровень Открытия Акупунктурных Точек. То есть Кай сейчас имел идеальную возможность стать сильнее. И он ни за что не собирался её упускать.

Прошла минута, и в помещении появились первые законы холода. Кай сразу же ощутил, как по коже пробежали струйки морозной энергии. Судя по всему, уровень Слышащего.

Кай продолжил сидеть, никак не реагируя. Он не мог оттолкнуть эту чужую силу, так как она имела хозяина – Хранителя. Вот почему оставалось только терпеть. И что касалось первых трёх часов, то парень их практически не ощутил. Погрузившись в лёгкую медитацию, он даже не старался бороться. Хватало естественного сопротивления.

Однако уже на четвёртом часу кое-что изменилось. Энергия холода наконец заполнила всё окружающее пространство, а законы резко перескочили на уровень Видящего. Кай впервые ощутил, как его медленно промораживает. Наконец пришло время сопротивляться.

Делать это мечник собирался посредством внутренней энергии. Потому как, к сожалению, ни элемент Меча, ни законы Пространства не могли помочь в этом деле. И те, и другие откровенно плохи в борьбе со стихией Холода, а кроме того, Кай владел ими лишь на уровне Слышащего, тогда как мороз Хранителя относился к уровню Видящего.

Да и, если честно, глупо даже пытаться оказывать сопротивление снаружи. Конечно, это могло помочь пройти экзамен. Но какой в этом смысл, когда кристалл крови будет морозить тело изнутри, и внешняя защита тогда ничем не поможет. Требовалось сопротивляться холоду в самом организме, чем Кай и собирался заняться.

В течение двух часов парень неспешно вращал Ки внутри тела, неплохо справляясь с морозом, пока на шестой час температура в помещении вновь не понизилась. На этот раз подобный метод уже мало чем помогал. Каю требовалось придумать более действенный способ борьбы.

Кай усмехнулся. На мгновение в голове всплыли воспоминания тех времен, когда он тренировался в подземном городе под руководством Рун’Тана. С тех пор парень знал отличный способ резко повысить температуру тела – Технику Спирального Вращения Ки Жизни.

Конечно, раньше юноша использовал её, чтобы закалить отдалённые участки тела, а сейчас уже превзошёл ступень его Закалки. Однако это не значило, что Кай не может снова использовать данную технику. Просто на этот раз придется вращать энергию, не пытаясь совершать закалку.

Шестой и седьмой час пролетели незаметно, после чего температура в помещении вновь заметно просела. На этот раз даже вращение энергии по древней методике слабо поддерживало тепло в теле. Пришло время более радикальных мер – Кай стал перенасыщать организм энергией, как обычно в тяжелых сражениях. Тут же активировалась регенерация, однако холод моментально отступил.

Так прошёл восьмой час, по истечении которого сила законов Холода наконец повысилась до уровня Изучающего. Юноше пришлось не только увеличить скорость перенасыщения тела своей Ки, но и поглотить несколько пилюль энергии. Благо правила испытания этого не запрещали.

Кроме того, Кай заметил, что его одежда ученика Клана Громового Змея уже практически не справляется с законами Хранителя, поэтому парень поскорее убрал её в Пространственное кольцо, дабы она вконец не повредилась. Всё равно одежда не защищала от мороза, так что ничего не поменяется. Таким образом, мечник остался практически голым…

Кай хранил силы. Не тратил запасы самого тела – сохранял выносливость. Он знал, что в какой-то момент не сможет сопротивляться холоду лишь энергией. И на десятый час это случилось. Температура упала до критической отметки. Юноша более не мог продолжать сидеть на месте.

Мечник поднялся. Он мелко дрожал, но почти не беспокоился об этом. Выпустив частицу воли, он связался с Пространственным кольцом и вытащил несколько самых обычных…

…булыжников.

Наблюдающий в это время за Каем Хранитель удивился. Никогда ранее испытуемые не вытворяли ничего подобного. Растерявшийся дух наклонил голову, пытаясь понять, что же парнишка собрался делать.

– Зачем они ему? Может… Что-о-о?! – внезапно воскликнул ошарашенный Хранитель. Почему-то он даже и предположить не мог, что Кай просто-напросто начнёт тренироваться. – А-ха-ха-ха… Вот это парень! Неплохо, неплохо… Но насколько хватит его выносливости?..

Дух храма продолжил наблюдать, постепенно повышая силу законов и плотность энергии Холода. И каково же оказалось его изумление, когда спустя полтора часа Кай всё ещё совершал однообразные движения с весом, при этом даже ни капли не выглядев уставшим.

– Этот парень просто монстр! – поразился Хранитель. – Всего лишь уровень Закалки Головного Мозга, а сколько силы и выносливости! Что не так с его телом? Линия крови?!

Но вскоре главный страж подводного храма вновь стал серьёзным. Испытание подходило к концу. И хотя Кай пока прекрасно справлялся, оставался ещё один рубеж – двенадцатый час.

Внутренние часы воина помогали определить время. Мечник продолжал тренироваться, как вдруг всё изменилось. В помещение вторглась некая невероятная, доминирующая сила. В тот же миг все законы обычного Холода завращались вокруг неё, словно подчиняясь.

Это был тот самый таинственный Холод Пустоты. Кай сразу определил это по внешнему виду. Ведь, в отличие от обычных законов, которые выглядели как вечно искажающиеся символы и знаки, этот элемент не походил ни на что знакомое парню. Мистическая сила в энергетическом виденье скорее походила на какую-то аномалию, чем на что-то конкретное.

Бесформенное нечто, которое разум парня даже отказывался воспринимать – вот чем оказался Холод Пустоты. Нельзя было даже определить его уровень, будто подобная классификация вообще не применялась к этому закону. Элемент действительно оправдывал своё название: необъяснимый, словно пустота.

Сила вторглась в комнату резко и беспощадно. И, как только это произошло, холод в помещении на порядок усилился. Кай пытался продолжать тренировку, но его начало сковывать. Парню казалось, словно его погрузили в крайне вязкую смолу – настолько сложно стало двигаться. Очень быстро конечности юноши начали неметь, медленно покрываясь ледяной коркой: замерзал горячий пот мечника.

Однако даже не это напугало Кая. Очень скоро он ощутил, как холод добрался до его души, что казалось нереальным. Юноша ужасающе быстро проигрывал жестокой стихии…

Не тратя даже крохи сил, парень просто бросил камни, после чего быстро принял позу для медитации. Осознавая, что ему нужно продержаться ещё час и что он ни за что не сдастся, Кай максимально сконцентрировался. Его разум частично погрузился в мир души, дабы обрести абсолютную отрешённость.

Парень проглотил целую жменю пилюль энергии, которой хватило бы на пятерых обычных воинов уровня Открытия Акупунктурных Точек.

«Ещё пятьдесят восемь минут. У меня, конечно, есть фрукт, но его лучше оставить на процесс поглощения кристаллика крови, который я обязательно получу, – спокойно размышлял Кай. – Сейчас стоит сконцентрироваться на защите торса и головы. Если внутренние органы пострадают, будет плохо. Конечности же не особо жаль: когда пройду испытание, смогу их восстановить…»

Размышляя, Кай концентрировался на защите внутренностей, однако проблема с воздействием Холода Пустоты на душу оставалась нерешённой. Даже в мире его души, казалось, становилось холоднее. И на этом поле боя юноше было ещё сложнее сражаться…

Продолжая размышлять над способом борьбы, Кай не сводил глаз с Холода Пустоты. Так проходили минуты, и мечник медленно бледнел. Его кожа приобретала белоснежный цвет. Становилось сложнее дышать, и даже мысли замедлялись. Уже через десять минут конечности полностью посинели, а пошевелить ими он уже не мог.

Спустя полчаса Кай едва держался. Ему казалось, ещё чуть-чуть, и сознание покинет его. Но он упорно сопротивлялся, даже не помышляя о том, чтобы сдаться. Ведь у него был план…

Хранитель продолжал наблюдать, поддерживая силу холода на одном уровне. Более она в комнате не росла, однако и этого уже хватило бы, дабы убить многих личных учеников кланов.

– Почему он не сдаётся? – нахмурился беспокоящийся за парня Хранитель. – Я же вижу, что он еле-еле держится. Зачем так рисковать?!

И чем больше времени проходило, тем сильнее духу не нравилась ситуация. Вскоре он уже не мог сдержаться. У’Шор на духовном уровне запретил Хранителю завершать испытание, пока претендент не сдастся. Однако общаться он не запрещал.

"Сдавайся! Ты больше не выдержишь! Я ощущаю, как разрушается твоё тело! Но самое главное, замерзает твоя душа! – вдруг услышал Кай голос Хранителя у себя в голове. – Я, конечно, понимаю, что остаётся совсем немного времени. Но пойми и ты, что, даже если ты каким-то чудом выживешь, то останешься инвалидом не только физически, но и духовно! Это того не стоит. Кроме того, храм не запрещает повторных испытаний. Ты можешь стать сильнее, можешь лучше подготовиться и попробовать вновь! Остановись же!"

Сосредоточенный Кай даже не вздрогнул, когда услышал ещё чей-то голос из мира своей души, помимо Рун’Тана. Парень понимал, что, видимо, из-за воздействия Холода Пустоты на его душу Хранитель имеет с ним подобную связь.

Но юноша не ответил. Ведь правда заключалось в том, что сильнее на уровне Закалки Головного Мозга он уже вряд ли станет. А подготовиться ещё лучше в будущем ему могут и не позволить. Но самое главное – он абсолютно не собирался сдаваться! Ведь у него практически получилось…

Заглушив беспокойный голос Хранителя в своей голове (всё-таки парень уже давно безраздельно властвовал в собственном мире души), Кай продолжил бороться…

– Глупец! – гневно выплюнул дух. – Глупый мальчишка! Что ж… ты сам выбрал свою судьбу, – быстро успокоился он. – Однако какая жалость! У него даже есть открытый духовный мир, поэтому его душе проще сопротивляться. А нашим-то ученикам для этого требовалось особые техники изучать. Как жаль… Такой талантливый, но такой глупый и наивный…

После этого Хранитель замолчал, продолжив наблюдать за тщетными потугами Кая. Так прошло ещё десять минут, и парень стал выглядеть ещё хуже. В его душе уже вовсю лютовал мороз. По прикидкам защитника храма, юноше оставалось не более нескольких минут, после которых его ждёт печальный конец.

А в следующий момент глаза Хранителя расширились: мизерная часть его Холода Пустоты пропала. И лишь через секунду он понял, что парень проглотил её – добровольно впустил в тело во время вдоха.

– Как?! – растерянно вопросил дух.

Он понимал, что испытуемый в первую очередь должен защитить дыхание от энергии и законов Холода, для чего нужно временно перестать вдыхать энергию. Однако только что Кай вновь начал поглощать её – и это Хранитель мог себе объяснить. Уже не в первый раз ему доводилось наблюдать за ужасной гибелью испытуемых, которые в преддверии смерти утрачивали ясность разума, начиная вытворять всякое.

Вот только оставалась одна загвоздочка – частицы Холода Пустоты даже близко не находились рядом с парнем, а витали в центре помещения, под потолком. Тогда каким же образом они оказались рядом с Каем, который вдохнул их? Собственно, это и шокировало Хранителя.

Успокоившись, так и не нашедший ответа дух зачем-то вздохнул – сказывались привычки и повадки его создателя. Всё-таки тот использовал мощный отпечаток своей души, а также свою волю для придания духу разума, отчего главный страж храма оказался столь человечным.

Хранитель подождал ещё двадцать минут, и испытание закончилось. Увы, к его окончанию он уже не ощущал жизни в теле Кая. Вероятно, поглощённые частицы Холода Пустоты добили беднягу…

Разорвав ментальную связь с местом испытания и убрав оттуда всю свою силу, дух перенёсся к Каю. Для этого ему не требовался портал – всё же он был бестелесным существом, частью храма.

Очутившись перед парнем, Хранитель грустно покивал. Ещё один юнец отправился на тот свет… Как жаль. А ведь с ним было так интересно поболтать! А теперь кто знает, когда в следующий раз сюда кто-то заявится.

Через сколько сотен, а то и тысяч лет он вновь кого-то увидит? И увидит ли? Ибо насильно вход сюда не открыть даже толпе пиковых Элементалистов, а без свитков его создателя массив переноса не активировать. Но разве у Кая не последний экземпляр из тех, что остались вне храма?

Хранитель вновь опечаленно вздохнул, а затем… вздрогнул, словно самый обычный человек.

Кай неожиданно открыл глаза. Его сердце снова начало биться. По телу быстро растекалось тепло.

Растерявшись, Хранитель сделал шаг назад. Он на мгновенье почувствовал легкий испуг… Он! Существо, способное пачками уничтожать обычных Элементалистов! Тот, кто существовал уже более десяти тысяч лет! Тот, кто лично почувствовал истинную силу великого Морского Дракона – правителя всей Саахи!

Однако внезапное "пробуждение" и резко открывшиеся глаза Кая отчего-то заставили его душу вздрогнуть. Особенно пугал пронзительный взгляд парня, словно на Хранителя посмотрели из самой бездны.

Тем не менее долго замешательство духа не продлилось – буквально мгновение. После чего он сразу пришел в себя.

– Как ты?.. – хотел спросить Хранитель, но ответ моментально пришёл ему на ум, и потрясение вновь охватило его. – Стой… Только не говори, что… Неужели ты специально вдохнул частицы Холода Пустоты, чтобы слить их со своей кровью?! Вместо борьбы ты решил привыкнуть к морозу? Решил попробовать слиться с ним, приспособиться, а затем уйти в анабиоз?

Сильно уставший, но живой и активно восстанавливающийся Кай улыбнулся и слегка кивнул.

– Ты… Ты безумец! Это бредовейшая авантюра могла стоить тебе жизни! – с легкой злостью выговаривал Хранитель, который, однако, радовался тому, что парень не погиб. – Но даже если твоя линия крови так сильна в исцелении, то, чтобы провернуть это, ты всё равно должен был… – глаза мужчины расширились, – …должен был как минимум прикоснуться к пониманию Холода Пустоты!

Улыбка парня стала ещё шире.

– Да, я смог сделать это… – подтвердил он догадки Хранителя.

На самом деле Кай с помощью уникальной возможности видеть энергию почти весь последний час концентрировался на Холоде Пустоты. И в какой-то момент в хаотичном состоянии таинственного элемента он на самом деле смог увидеть промелькнувший символ.

Казалось, ничего особенного. Однако в действительности это было огромное достижение. Вот только сильно помочь парню не могло. Поэтому, если бы он не рискнул притянуть фрагмент частиц Холода Пустоты (создав из собственной энергии подобие верёвки, чтобы получше "рассмотреть" этот мистический элемент), а потом вплавить его в свою линию крови, дабы та выработала "иммунитет", словно от яда, то вряд ли Кай вообще бы выжил. Но в конце концов он всё же смог приспособиться к холоду, словно какая-то бактерия-экстремофил.

– Итак, – вдруг произнёс парень, ехидно ухмыльнувшись, – я прошёл испытание?

И что Хранитель мог на это ответить, учитывая, что ещё никогда доселе не бывало такого, чтобы ученик смог прикоснуться к Холоду Пустоты раньше, чем поглотил бы кристалл крови У’Шора? А может, даже и не один…


Глава 25. Конец первого этапа.


Восстановившись, Кай вместе с Хранителем покинул комнату для испытаний. Конечно же, парень прошёл проверку, так что теперь ему полагалась награда.

Дух некоторое время молча размышлял, а затем и вовсе исчез. Кай слегка удивился, но всё же продолжил спокойно ждать. Вскоре тот снова появился. Зачем-то сделав пару шагов к юноше, он заговорил:

– Основываясь на твоём прохождении испытания, – Хранитель старался не показывать, что даже его поразил итог, когда Кай смог прикоснуться к Холоду Пустоты и "привыкнуть" к его воздействию, – а также на том факте, что, к сожалению, во внешнем мире больше не осталось никого, кто имел бы ещё одну копию техники медитации, я решил выдать тебе целых три кристалла крови господина У’Шора.

Мужчина раскрыл ладонь, в которой лежали три алые и очень холодные бусинки.

Кай удивился. Не ожидал он такой щедрости. Однако это чувство быстро сменилось радостью. Улыбка невольно появилась на лице парня.

– Но знай, мне с трудом далось это решение, потому как это последняя Его кровь в храме. Я возлагаю на тебя большие надежды… Верю, что тебе удастся постичь Холод Пустоты и, возможно, даже когда-нибудь достигнуть уровня владыки У’Шора… – заметив эмоции юноши, поспешил остудить его Хранитель.

Кай вмиг понял всю серьёзность происходящего, после чего почтительно поклонился.

– Я не подведу!

Хранитель кивнул, а затем передал парню три маленьких кристаллика.

Впервые прикоснувшись к замёрзшим каплям крови великого Морского Дракона, Кай вздрогнул. От алых бусинок исходил эфемерный, но мощный мороз, который сразу обрушился на парня. И, если бы не испытание, в финале которого он смог частично приспособиться к холоду благодаря своей линии крови и соприкосновению с Холодом Пустоты, то, возможно, сейчас мечник мог бы потерять сознание от резкой силы крови У’Шора. Получалось, сложности взаимодействия с кристалликами начинались с момента их получения, а не поглощения.

Подняв взгляд на Хранителя, Кай хмыкнул.

«Конечно же, он всё знал…»

– Раньше, прежде чем приступать к поглощению кристалла, достойным ученикам Клана Морского Дракона давали несколько часов помедитировать рядом с кровью господина, чтобы подготовить душу и разум, – прокомментировал Хранитель.

– Вот только с каждой минутой вне особых сосудов кровь постепенно теряет свою силу, а значит, и итоговую пользу для воина, – добавил Кай, сжав кулак. Теперь его не беспокоил исходящий от кристаллов мороз.

– Верно. Поэтому тебе лучше поспешить.

– Да, но перед этим я хотел спросить: есть ли в храме место для культивации с хорошей изоляцией энергии?

Вопрос парня на мгновение озадачил Хранителя. Дух с изумлением понял, что, раз Кай уже полностью прошёл закалку головного мозга, то культивация требовалась только для одного – прорыва на ступень Закалки Души.

После этого всё становилось на свои места. Ведь все прекрасно знали, что именно в процессе прорывов, особенно ближе к моменту кульминации, душа находится в наиболее чувствительном состоянии. Именно из-за этого любая серьёзная помеха (внешняя или внутренняя) во время прорыва может как оставить серьёзное увечье на теле и душе воина, так и вовсе его убить. Однако эта чувствительность имела и другое свойство – созерцать законы становилось в разы проще.

Это была палка о двух концах. Оголяя душу, воин становился крайне уязвимым, однако это же и позволяло ему ближе воспринимать само мироздание. Последним Кай и хотел воспользоваться, для чего требовалось хорошо защищённое место, которое сможет изолировать его.

– Ты вновь рискуешь, – нахмурившись, строго произнёс Хранитель. – Холод Пустоты действительно будет проще познавать, однако он может и помешать прорыву, если твоей воли и таланта окажется недостаточно. А кроме того, ты должен освоить этот закон сразу же после этапа развязывания узлов души, потому что, если приступишь к открытию акупунктурных точек без знания самого Холода Пустоты, но всё равно будешь следовать практикам из свитка, то закалишь свою душу этим элементом не на максимум. Будет лучше, если ты сделаешь прорыв позже… – по привычке вздохнул дух. – И всё-таки ты даже не послушаешь меня?

– Почтенный Хранитель, благодарю за ваше беспокойство, однако всё же я намерен рискнуть. Ибо если я не сделаю этого, если не буду каждый раз ставить свою жизнь на кон, если не буду рисковать, то… как же тогда я смогу превзойти тех, кому с рождения повезло иметь невероятное наследие, великий родовой талант и невиданные ресурсы? Как я смогу достигнуть той силы, при которой больше никто не сможет распоряжаться моей судьбой? Как смогу отыскать вершину боевых искусств?

Некоторое время Хранитель молчал, после чего тяжело вздохнул. Сколько за свою жизнь он видел подобных горячих юнцов? И сколько из них всё-таки не справились, бесследно сгинув? И сосчитать не выйдет…

Однако Кай ему однажды уже показал, казалось бы, невозможное. Поэтому мужчина решил дать парню шанс. Решил поверить в него…

Так ничего и не сказав, Хранитель взмахнул рукой. На этот раз другой огонёк вспыхнул и разросся, превратившись в левитирующую дверь.

– Спасибо, – искренне произнёс парень, снова поклонившись.

Пройдя через портал, он оказался в небольшой двухметровой комнате. Её цельные стены были отлиты из особого и крайне дорогого материала, который эффективно справлялся с изоляцией энергии и законов.

Приняв позу лотоса, Кай, однако, не спешил погружаться в медитацию. Первым делом он разложил перед собой все необходимые для прорыва ресурсы.

После того как парень прошёл через портал, Хранитель принялся наблюдать за комнатой для культивации. В отличие от испытания, где его ограничивали правила, сейчас он мог без проблем вмешиваться, из-за чего и решил присматривать за Каем. В крайнем случае, если юноша всё-таки потеряет контроль над прорывом, дух собирался прийти ему на помощь. Он не хотел, чтобы Кай расстался с жизнью.

Продолжая наблюдать, он увидел, как парень сел и стал доставать из кольца различные предметы. Первыми, конечно же, три кристаллика крови У’Шора. Затем на пол лег средний кристалл энергии, добытый из Грозового Серебристого Тигра, после которого сразу же появилась коробочка с целым Камнем Энергии. Его Каю некогда передал Лэй Вань, проигравший в соревновании в тренировочных массивах. Свой мечник истратил ещё раньше, когда закалял спинной, а следом и головной мозг.

– Хорошо, энергии ему хватит, – кивнул Хранитель. – Но без лекарств и особых духовных растений прорываться куда тяжелее. Есть ли у него… Что?! – невольно вырвалось у него, когда Кай явил Пурпурный Кристалл Душ. – Духовный фрукт с атрибутом души, так ещё и Королевского ранга?! Этот парень… Демоны его побери, где он взял такое сокровище? Подобные растения даже во времена правления господина появлялись невероятно редко! Сколько ещё секретов у этого мальчишки?

Дальше, увидев, как Кай раскладывает ещё несколько редких духовных трав и фруктов среднего, высокого и пикового качества Золотого ранга, Хранитель удивлялся уже не так сильно.

Итак, парень приготовился. Наконец закрыв глаза, он погрузился в мир своей души. Отыскав там спящего беспробудным сном Рун’Тана, Кай начал. В его левой руке уже покоился Пурпурный Кристалл Души, который, в самом деле являясь фруктом, имел восемь равных долек. Два кусочка тут же отправились парню в рот.

Энергия души вулканом взорвалась в желудке юноши. Кая резко выгнуло из-за давления огромной силы, но тем не менее он справился, едва сумев сдержать и подчинить всю эту колоссальную энергию. Мечник сразу понял, что решение начать только с двух долек оказалось верным – большего количества он бы попросту не выдержал.

Продолжая удерживать буйную по своей природе силу, которая к тому же оказалась еще и очень тяжелой в ментальном плане, Кай стал медленно вливать её в душу Рун’Тана. Уже через минуту старик зашевелился, а спустя ещё несколько – открыл глаза. Парень наконец смог пробудить красноволосого мастера.

Ещё практически полчаса Кай направлял Рун’Тану энергию души, пока тот молча впитывал её, не желая потерять ни капли.

– Чтобы ты понимал, только что я вернул где-то около четырёх сотен лет своей жизни, – в конце концов произнёс старик, когда энергия двух долек закончилась. – Кстати, ты тоже не забудь восстановить свою энергию души, часть которой потратил на исцеление сестры и в бою с тем разноглазым.

– Помню, – кивнул парень. – Сейчас я собираюсь начать исцеление, а затем прорыв. Помоги мне.

– Я сразу это понял. Что ж, можешь начинать. Я направлю тебя, когда это потребуется.

– Отлично, – ответил Кай, а потом исчез из духовного мира.

Вернувшись в реальность, юноша взял ещё две дольки Пурпурного Кристалла Душ – ровно столько он мог поглотить за раз. Теперь, справившись ещё быстрее с подчинением энергии души, Кай официально начал прорыв.

Снова погрузившись в свой духовный мир, парень мысленно приблизился к самой душе. Все узлы, включая пятьдесят повреждённых, а также едва заметные отметины – акупунктурные точки – сразу предстали перед Каем. Создавалось впечатление, что он смотрит на собственное тело со стороны, в необычном спектре.

За прошедшие два года юноша уже не впервые погружался в подобное состояние, которое освоил в процессе подготовки души к будущей закалке, обязательной для всех воинов. Делал он это, конечно же, следуя руководству из свитка Техники Медитации Холода Пустоты. Естественно, не без помощи старика Рун’Тана.

Опустив взгляд к животу, Кай сконцентрировался на витающей там тёмной сфере – своей душе. Мысленно подготовившись, юноша направил небольшую частичку энергии души (всё-таки ему, в отличие от Рун’Тана, требовалось её гораздо меньше) внутрь.

Парень сжался, приготовившись к той немыслимой боли, которую испытал, когда красноволосый старик брал его силу души, чтобы исцелить Улию или усилить Кая во время боя с Гринроу. Однако никаких неприятных ощущений не последовало. Даже наоборот: как только энергия фрукта попала внутрь души мечника, он ощутил небывалое блаженство. Чувство эйфории моментально накрыло юношу, и только в последний момент ему удалось прийти в себя, чтобы не потерять контроль над остальной энергией.

Вернув себе потерянные годы, парень наконец смог приступить к исцелению. Как он прекрасно помнил, сперва ему требовалось открыть сто двадцать скрытых акупунктурных точек. И, конечно же, сейчас он их не видел.

"Приготовься, – послышался голос Рун’Тана. – У тебя будет двадцать часов, в течение которых ты сможешь видеть эти точки".

Кай ничего не ответил. Он и так понимал, что сейчас начинается одна из сложнейших частей процесса.

Внезапно в духовном мире парня словно что-то щёлкнуло. В тот же миг появились сто двадцать прежде невидимых точек на духовном теле парня. Шестьдесят из них оказались подсвечены синим, а ещё шестьдесят – зелёным. Именно с последних Кай и собирался начать.

Всё ещё удерживаемая концентрацией парня энергия души направилась к первой из скрытых точек. Только этим видом силы можно было их открыть.

Кай мысленно приготовился. Теперь ему предстояло очередное испытание. Ведь открыть эти точки неимоверно сложно. Можно было сказать, сейчас его ожидали сто двадцать смертельных боёв со своей же душой.


***

– Невероятно! – вдруг воскликнул Хранитель, когда Кай в первый раз проглотил две части Пурпурного Кристалла Душ. А поразило мужчину то, что, сколько бы он ни старался, так и не смог ощутить вырвавшейся из парня энергии. Вот почему с каждой новой секундой дух всё сильнее убеждался, что мальчишка каким-то образом смог удержать всю энергию внутри себя. – Это же идеальное поглощение, о возможности которого господин лично говорил! Вот только мне в это слабо верилось. Да кто же этот парень такой? Он не походит на каких-нибудь главных гениев кланов, которых с младенчества пичкают различными препаратами и духовными растениями, однако хранит куда больше невероятных секретов. Может ли быть, что, говоря о людях, которые пошатнут устои, господин имел в виду кого-то подобного?.. Нет, ещё слишком рано судить! Я не должен становиться предубеждённым по отношению к этому парню…

Внезапно пришедший в разум Хранителя образ прервал его размышления. Сигнал поступил от големов-стражей, которые охраняли вход в храм.

– Кто-то попытался незаметно пройти? Глупцы! Этим детишкам ни за что не обмануть каменных воинов, которых создал сам владыка У’Шор! – посмеялся он над неудачниками, коих стало на одного меньше. – Жаль, конечно, что у меня нет власти над стражами. Ведь это же явно не товарищи Кая. Я видел, как они гнались и собирались напасть на него. А ещё… среди них клятые отпрыски Пламенной Саламандры! Ублюдки! Значит, всё же смогли забраться сюда? Хорошо, что только детишки. Но должен ли я что-то предпринять?.. Нет! Лучше сконцентрироваться на парнишке и, в случае чего, помочь ему. Всё равно эти гады сюда не войдут. И им же лучше… – усмехнулся Хранитель, а затем вновь переключился на наблюдение за Каем.


***

Шел четырнадцатый час. В это время в реальном мире лицо Кая почти полностью заливала кровь. Он уже огромное количество времени удерживал буйную энергию души и филигранно манипулировал ею, из-за чего его разум оставался в постоянном напряжении. Так долго испытывая стресс от предельной концентрации, парень вредил сам себе. В его носу, ушах и закрытых глазах полопались сосуды. Конечно, регенерация без проблем могла бы справиться с этим, однако юноша не желал зря тратить ни капли своих сил, поэтому игнорировал эту небольшую проблему. Всё равно крови ушло совсем немного, даже по меркам обычного – незакаленного – организма. А уж про воина ступени Закалки Разума и говорить не стоит.

Продолжая вести борьбу внутри духовного тела, Кай близился к финалу. Сформированные из энергии души иглы ринулась к синеватой точке с двух сторон. Столкновение не привело к результату, однако парень не сдавался. Окружив цель силой фрукта, мечник начал сжимать её, оказывая давление на иглы, а значит, и на саму акупунктурную точку.

Спустя несколько минут, за которые Кай оказался на грани потери сознания, сто двадцатая скрытая акупунктурная точка всё же открылась. Первый этап исцеления его души закончился, теперь пришёл черёд духовных узлов.

"Отлично, парень! – подбодрил его Рун’Тан. – Ты только что значительно побил мой рекорд. Этот твой контроль над любой энергией и общий уровень управления ею просто невероятен! Никогда подобного не встречал".

Кай слабо улыбнулся. Ему хотелось отдохнуть, однако путь только начался. Отступать нельзя.

Принявшись за узлы души, Кай начал с десяти целых. И какое же облегчение он почувствовал, когда развязать их оказалось куда легче, чем открывать скрытые акупунктурные точки. Хотя всё равно пришлось постараться.

Наконец, спустя ещё пять часов, которые больше потребовали однообразной работы, чем чего-то сверхсложного, он распутал десять узлов души. Теперь оставалось лишь поддерживать их в таком состоянии, чтобы они не переплелись обратно.

На самом деле шесть часов – это даже очень хороший результат. Многим гениям даже на один узел требовалось как минимум три часа. Кай же смог справиться с этим так быстро лишь благодаря энергии души, которая в разы лучше взаимодействовала с элементами духовного тела.

Когда Кай разобрался с этим, его вновь ждало серьёзное испытание – восстановление и раскрытие тех самых пятидесяти узлов, которые, в отличие от остальных, выглядели словно застывшие во времени, посеревшие осколки стеклянных фигур. Окинув взглядом духовное тело, парень всё понял. Он видел как обычные акупунктурные точки, так и скрытые. И если первые расположились по краю духовного тела – на коже, – то вторые плотно окружали тёмную сферу в области желудка. И вот эта, едва заметная, связь между узлами души и ею самою, которую пытались разорвать в пятидесяти местах, ныне всё равно присутствовала благодаря скрытым акупунктурным точкам. То есть они и давали шанс восстановить разрушенные узлы…

Процесс исцеления занял больше суток, в течение которых Каю пришлось принять несколько стимулирующих пилюль. Но всё же он справился. Каждый духовный узел был вновь собран и восстановлен при помощи энергии души, после чего сразу распутывался, как и остальные до этого. Дальше оставалось лишь поддерживать его развязанным, что также давалось нелегко.

Только сейчас парень понял, почему Закалка Души – это третья ступень, а не, например, первая. Всё дело заключалось в стойкости тела и разума. Ну не выдержал бы простой человек, не закаливший даже внутренние органы, подобного прорыва. Тут требовалось сидеть на месте без еды, воды и сна в течение суток, выдерживать огромные запасы энергии, поступающие из различных препаратов и растения.

Что же касалось закалки разума, то благодаря ей Кай теперь мог выдерживать столь долгий и сложный процесс контроля энергии. И если в прошлом он при подобной активности мог управлять силой не более десяти часов, после чего терял сознание, то теперь этот показатель вырос до нескольких суток. Такое же происходило и с другими воинами, прошедшими закалку сначала сенсорных органов, а затем спинного и головного мозга.

И вот наконец духовные узлы исцелились. Увечья, которые ему когда-то нанёс Гелиос Бейвек, исчезли, более не препятствовали развитию. Однако Кай не спешил радоваться – прорыв не завершился.

Раскрыв узлы, которые связывались с обычными акупунктурными точками, юноша получил возможность сделать перерыв. Остатки энергии от двух долек Пурпурного Кристалла Душ ушли на поддержание узлов развязанными, после чего Кай открыл глаза. Раскрыв специальную коробочку, куда он положил три кристаллика крови У’Шора, парень сгрёб их, сразу закинув в рот.

Пришла пора разобраться с Холодом Пустоты. Душа Кая сейчас была максимально "оголена", что на порядок повышало шансы на успех в созерцании законов. Идеальный момент.

Пока кристаллики медленно распадались под воздействием Ки парня, а желудок постепенно замерзал, Кай решил сделать ещё кое-что. Как он помнил из слов Рун’Тана, душа любого существа состояла из трёх элементов: Искры Души – уникальной, неразрушимой (даже богами) материи, которая и уходила в мир мёртвых; энергии души – сплава сил Инь и Ян, которые объединялись под воздействием законов, что крылись в Искре; оболочки – той же энергии души, но имеющей более "твёрдую" структуру (именно она и выглядела как тёмная сфера в области живота).

И Кай знал, что самое важное для воина – именно энергия души. Во-первых, она топливо для жизни человека. Ибо, если отпущенный ему срок словно бы прописывался внутри Искры Души, то без энергии прожить его не получилось бы (как и Рун’Тан, Кай тратил именно её, теряя годы жизни, которые теперь вернул). А во-вторых, от количества энергии души зависел талант в боевых искусствах, в том числе и в понимании законов. Именно поэтому чем старше был человек, а значит, и меньше имел энергии души (в процентном соотношении к ступени), тем сложнее ему было продолжать культивировать.

Но существовал способ постоянно увеличивать количество энергии души – путь воина. Благодаря развитию и переходу со ступени на ступень, душа бойца претерпевала изменения и также развивалась. Но начиналось это именно со ступени Закалки Души (вот почему при закалке тела и разума срок жизни не увеличивался), и с каждой следующей ступенью и уровнем Искра Души эволюционировала, а вместе с ней росла и оболочка, увеличивая максимальный запас энергии души человека.

Однако, прорываясь на новую ступень и расширяя душу, воин не сразу обретал для неё энергию. Неведомым даже Рун’Тану образом она формировалась Искрой аж в течение целого года после прорыва. И именно этим знанием Кай собирался воспользоваться.

Закинув в рот ещё одну дольку Пурпурного Кристалла Душ и располагая ещё временем до высвобождения силы из замороженных капель крови У’Шора, Кай направил резко вырвавшуюся силу фрукта в душу. Конечно, он ещё не прорвался, его Искра не эволюционировала, а срок жизни не возрос, однако, едва развязав первый духовный узел, юноша запустил процесс возрастания души. И сейчас она соответствовала уровню Открытия Акупунктурных Точек, а никак не Закалки Головного Мозга. А это значило, что, наполнив новое пространство в душе силой фрукта, Кай временно повысит свой талант, так как соотношение энергии души будет вестись не к ступени Закалки Души, а к ступени Закалки Разума.

"Правильно, наполняй выросшую душу энергией, но только смотри не потеряй контроль над энергией, – произнёс Рун’Тан. – В своё время я делал точно так же, хотя и не с такой эффективностью. Скоро ты ощутишь скачок: контроль над энергией возрастёт, а умение созерцать и осознавать законы перейдёт на новый уровень".

Как только Кай закончил, появилось несколько системных сообщений.


Внимание!

Получено достижение: [Качественный рывок!]. Основываясь на ваших предыдущих успехах в изучении законов, а также резком скачке субстанции «Энергия Души» вопреки нормам, вы получаете особенность [Любимец законов].

[Любимец законов]: вы способны увидеть то, что незримо для других.


Кай моментально ощутил лёгкость как в теле, так и в душе. Он словно обрёл крылья, а цепи, что сдерживали его раньше, теперь оказались разрушены.

"Достижение?! Любимец законов?! Что это? – не на шутку удивился старик. – Никогда не слышал ни о чём подобном".

И тут кристаллики крови У’Шора наконец высвободили всю свою силу, и часть внутренностей Кая моментально заледенела. Температура организма резко упала и продолжала стремительно опускаться.

Побледнев, мечник едва протянул ослабевшую руку, чтобы достать очередной фрукт, который сразу же оказался съеденным. Этим духовным растением оказалась Ягода Семи Огней среднего качества Золотого ранга, которая моментально вспыхнула в животе парня, начав неравную борьбу с Холодом Пустоты Морского Дракона.

Но Каю и не требовалось подавлять этот странный элемент. Хватало того, что сила ягоды упрощала процесс созерцания. Конечно, теперь парень был способен адаптироваться к морозу, однако на этот раз Холод Пустоты оказался настолько сильным и его было так много, что это имело не только замораживающий эффект, но и разрушающий. Сильно понижалась концентрация наблюдения за законами. Вот почему юноше пришлось сопротивляться.

Таким образом начались долгие и мучительные часы, в течение которых тело Кая не раз подвергалось мощному урону, пока он старался поддерживать сосредоточенность и созерцать Холод Пустоты. И то, что парень уже успел "соприкоснуться" с этим мистическим элементом, а также имел некую приспособляемость к холоду, серьёзно помогало.

В конце концов, спустя двенадцать часов, силы трёх кристалликов крови Морского Дракона иссякли. Кай выстоял, после чего вновь появилось системное сообщение, которое шокировало даже Рун’Тана.


Внимание! Зафиксирована попытка освоить один из законов Высших Путей!

Высшие Пути не могут быть осознаны смертными или мастерами!

Происходит замена…

Поздравляем! Вы освоили концепцию Холода Пустоты! Ваше понимание достигло срединной стадии второго слоя!


В тот же миг лёгкий, но приятный и дарующий силу холодок растекся по телу и душе Кая. Теперь Холод Пустоты стал частью его естества. Понимание, как призвать и управлять им, моментально и напрочь закрепилось не только в разуме парня, но и в его душе.

И именно эта приятная морозная свежесть позволила юноше подавить эмоции, дабы наконец завершить прорыв.

Оставалось открыть триста шестьдесят акупунктурных точек, после чего он в конце концов перейдёт на ступень Закалки Души. Главное – сделать всё согласно Технике Медитации Холода Пустоты. Кай намеревался совершить максимально качественный прорыв из всех возможных, и для этого собрал все свои силы.

Шестая долька Пурпурного Кристалла Душ отправилась в рот – осталось лишь две, которые Кай сохранит на будущее. Но на этом он не остановился – следом оказались съедены Камень Энергии Лэй Ваня и кристалл энергии из Грозового Серебристого Тигра. Довершило же дело несколько редких духовных трав, полезных при прорывах.

Энергии в теле юноши накопилось даже не море – океан. И вся эта сила, конечно же, желала вырваться на свободу, чего Кай никак не мог допустить. Парня корёжило. Под напором силы, которая разорвала бы даже воина уровня Создания Источника, кости мечника не просто трескались – они дробились на кусочки. Часть органов оказалась разорвана, а от желудка ни следа не осталось. Живот парня лопнул, кровь хлынула на пол комнаты. Регенерация не справлялась, а в следующий миг сердце Кая остановилось.

Всё это произошло менее чем за секунду, и Хранитель был уже рядом с парнем.

– Ещё… пару… секунд… – захлёбываясь кровью, мечник моментально пробил грудь ладонью и стал делать прямой массаж сердца, заставляя кровь циркулировать по ещё уцелевшим сосудам. Кай не хотел потерять сознание, иначе всё пойдёт насмарку.

Хранитель всё равно думал вмешаться и спасти парня, но, наткнувшись на непоколебимый и спокойный взгляд фиолетовых очей, отступил.

И, наконец, Кай смог – подчинил себе всю энергию, которая тут же направилась в его духовное тело. Под огромным напором она хлынула сначала в скрытые акупунктурные точки, а оттуда поспешила ко всем шестидесяти узлам души.

Кай знал, что помимо важности открытия всех узлов и точек, существовал и ещё один параметр, отображающий качество закалки души – ширина. Собственно, поэтому сейчас он и пропускал через все точки и узлы просто немыслимое для его ступени количество обычной энергии, которая смешалась с энергией души из фрукта, а также призванным самим парнем Холодом Пустоты. Подобным образом мечник собирался максимально их расширить.

Проведя прорву силы сквозь стонущие от напряжения духовные узлы, Кай направил её к следующему пункту. Он намеревался открыть все триста шестьдесят акупунктурных точек – моментально и одновременно.

Энергия наконец достигла цели, врезалась в духовные преграды, а затем принялась буквально крошить мелкое препятствие, которое иные воины часами не могли открыть. Спустя удар сердца всё закончилось. Сила прорубила себе путь, расширив его до предела. Узлы были восстановлены и развязаны, а акупунктурные точки открыты. Казалось, пришла пора радоваться. Вот-вот Система должна объявить о переходе на новую ступень, а Кай – ощутить небывалый прилив сил.

Однако, как и всегда, всё пошло по иному пути.


Внимание! Происходит переход на новую ступень…

Ступень "Закалка Души", уровень "Открытие Акупунктурных Точек". Прогресс: 99,99%.

Переход невозможен! Не выполнены условия эволюции линии крови!

Прогресс временно заморожен! Переход на новую ступень произойдёт после выполнения всех условий!


Хранитель поспешно исчез, потому как в следующий миг всю комнату уничтожила мощная атака взбешенного Кая. Даже изолирующий материал, который мог служить прекрасным щитом, не выдержал безумного удара. Парень не только высвободил всю свою силу, но и воспользовался той колоссальной энергией, которая ещё находилась в его подчинении.

От помещения не осталось и следа…


***

Кай лежал на полу подводного храма, прямо рядом со статуей Морского Дракона. Парню абсолютно ничего не хотелось. Он даже ни о чём не размышлял, а бесстрастно смотрел в тёмную бездну потолка.

Уже прошло более пяти часов после окончания "прорыва", по итогам которого парень почти что с катушек слетел. Вероятно, если бы он сразу не потерял сознания после первого удара, так как полностью обессилел, то пошёл бы крушить всё дальше. А как оказалось, помимо помещения для испытания холодом и комнаты для культивации (которой, правда, более не существовало) под храмом расположился целый комплекс, где раньше, видимо, проживало немало людей.

Собственно, только недавно Кай восстановился от всех повреждений, придя в себя на полу храма.

"Очнулся, – не спрашивал, а утверждал Рун’Тан. – Тогда послушай. На самом деле, вероятно, тебе крупно повезло. Эволюция линии крови редкая штука, и даёт куда больше, чем простое пробуждение. А учитывая, насколько мощная у тебя регенерация, то после выполнения условий ты буквально запрыгнешь на новый уровень силы. А насчёт самих условий волноваться не стоит. Думаю, в ближайшую пару недель я разберусь с этим. Ну и, кроме того, ты наконец исцелился. Узлы и точки всё ещё открыты, просто временно неактивны. Смотри на это с позитивной стороны".

Прохлада растекалась внутри Кая. В тот раз, конечно, он не сдержался, однако теперь контролировать эмоции стало гораздо проще. Всё благодаря Холоду Пустоты. Парень решил прислушаться к словам старика.

Кивнув, он медленно поднялся.

– Ну наконец-то ты решил встать, – появился перед ним Хранитель. – Что на тебя нашло? Почему ты не прорвался?

Кай поднял полупустой взгляд на духа.

– Не выполнены условия линии крови. Прорыв был приостановлен, – спокойно ответил он.

Дух удивленно покачал головой.

– Почтенный Хранитель, я повёл себя недостойно, нанёс урон храму вашего господина. Мне нет прощения, и все же я прошу его, – глубоко склонился Кай.

Дух на секунду застыл, а затем заливисто рассмеялся.

– Урон?.. Нанёс храму урон? – заулыбался он. – Ты действительно думаешь, что смог хотя бы поцарапать то, что создал владыка У’Шор? Не льсти себе, мальчишка. То, что ты разрушил, принадлежало людям Клана Морского Дракона, которые жили здесь до войны. Те строения меня особо не волнуют. Лучше скажи, ты освоил концепцию Холода Пустоты? Какой стадии ты достиг?

Парень выпрямился. Мысленно погрузившись на мгновенье в себя, он вспомнил всё о Холоде Пустоты.

– Да. Срединной стадии… – ответил Кай, а потом увидел, как помрачнел Хранитель.

Не такого он ожидал, когда отдавал пареньку последние кристаллы крови господина. Конечно, срединная стадия – это тоже хорошо, лучше, чем ничего. Однако бывали результаты и повыше. Некоторые гении Клана Морского Дракона даже, бывало, достигали пиковой стадии после приёма двух капель крови.

Но когда Хранитель понял, что слишком многого ожидал от парня, который даже не имеет линии крови господина, он смирился. Он уже собирался похвалить Кая – ведь далеко не всем удаётся даже начальной стадии достичь, однако следующие слова парня перевернули всё с ног на голову. Духа словно водой из ведра окатили.

– …второго слоя.

Повисла тишина. Хранитель не мог поверить.

«В смысле? Что?.. – невольно пронеслось в разуме духа. – Разве возможно достичь второго слоя с первого раза? Такое хоть когда-то было?.. Нет. Максимум пик первого слоя, или даже большая близость ко второму… Но чтобы сразу срединная стадия – это как?!»

– Покажи! – моментально потребовал Хранитель.

Кай сосредоточился, а затем призвал в мир то, что раньше для него выглядело как необъяснимая аномалия. Теперь же Холод Пустоты походил на переливающуюся синеватую субстанцию (конечно же, в энергетическом спектре), в которой изредка то и дело мелькали мистические символы.

Моментально похолодало. Ладонь Кая покрылась инеем, который, однако, никак не вредил парню.

– Действительно… второй слой… – пробормотал Хранитель, а следом внезапно исчез.

Дух отсутствовал около десяти минут, а потом вдруг появился и неожиданно предложил Каю стать преемником. Как оказалось, Хранитель долго (по меркам подобных существ) всё обдумывал и всё-таки решил, что лучшего шанса не представится. Он объяснил, что, раз Клан Морского Дракона более не существует, как, впрочем, и свитки техники медитации, которые могут дать доступ к этому месту, то вряд ли он кого-либо встретит еще. Миссия главного стража подходит к концу. И, раз это случилось, ему очень не хотелось бы, чтобы память о потомках У’Шора и о нём самом канула в Лету. Вот почему Хранитель решил передать все оставшиеся сокровища подводного храма Каю – гению, подобного которому не было даже в клане.

Дух сообщил, что не примет отказа и требует принять наследие как жест почтения потомкам У’Шора. И, конечно же, Кай не сомневаясь принял предложение.

– К сожалению, перед войной жившие здесь члены клана забрали очень многое, дабы попытаться выстоять. А ещё очень многое получили ученики прошлого, которые показывали отличные результаты в постижении Холода Пустоты. Так что, к сожалению, теперь вещей здесь осталось немного… Ах да, а ещё тут нет предметов Королевского ранга. Такие предметы научились создавать всего пару столетий назад, поэтому, если подобные и были в клане, то хранились точно не здесь, – объяснил Хранитель, когда вместе с Каем попал в сокровищницу. – Что же до твоего вопроса, то слоёв Холода Пустоты всего три. Каждый делится на четыре стадии, как и ступени истинных мастеров. Чем выше слой, тем сильнее концепция в твоих руках. Но пика третьего слоя достичь очень-очень сложно. Однако с твоим талантом, думаю, у тебя однажды получится.

Разобравшись в этом, Кай стал осматривать немногочисленные предметы в сокровищнице. Практически сразу его взгляд зацепился за чрезвычайно старый свиток, от которого исходил сильный отголосок ауры У’Шора.

– Что это? – спросил парень, так как никаких подписей здесь никто не оставил.

– Танец Морского Дракона. Здесь мой господин расписал и показал всё, что знал о том, как можно использовать Холод Пустоты. Начиная от простых атак и заканчивая боевым стилем для нескольких видов оружия.

Юноша ещё некоторое время походил между стеллажами с редкими артефактами, после чего задал Хранителю вопрос, который беспокоил его уже очень давно.

– Преследователи… У входа в храм, я так понимаю, всё ещё сидят Саламандры и гении остальных кланов?

– Верно. К сожалению, как бы я ни хотел, я мало чем могу помочь. Мои силы ограничены пределами храма, хотя на кое-что я всё-таки способен… но это вряд ли навредит им.

Кай выслушал о всех возможностях Хранителя вне храма, и у него возник план. Рассказав о нём духу, мечник, конечно же, заинтересовал его. Требовалось начинать подготовку. Кажется, пришла пора познакомить одно древнее существо с другим.


***

– Что ж, парень, не подведи, – кинул на прощание дух. – А теперь будь готов узреть истинную силу Холода Пустоты.

– Благодарю вас за всё, Хранитель, – в очередной раз поклонился Кай, а потом направился к вратам.

Странная тьма клубилась у входа, отгораживая храм от остального мира. Уверенно шагнув в неё, парень оказался снаружи. И, конечно же, его сразу заметили ждавшие здесь всё это время ученики.

– Ублюдок, наконец-то ты вышел! – моментально оскалился Шин Си, но подходить не спешил. Личный ученик опасался, что стражи ещё могут атаковать.

– Как и ожидалось, не мог этот слабак сидеть там вечно, – поднялся с земли надменный Янь Лианг. – Заставил же ты нас помучиться.

– Ох, а разве вы не те… ну, эти… ну, которые… – пощёлкал Кай пальцами, будто совсем забыл о преследователях, – точно! Вы же из кланов Жареной Собаки, Солнечных Зайчиков и Какой-то там Луны, так ведь? – усмехнулся парень.

– Ах ты, тварь! – оскорбившись, процедил один из Саламандр, готовясь рвануться вперёд. Однако резкий пинок от Шин Си вовремя остановил разгорячившегося союзника.

– Идиот, не ведись на провокацию! – выкрикнул сын патриарха, который также разозлился из-за оскорбления. Одно дело, когда кто-то задевал кого-то лично, и другое, когда это касалось целого клана. Такое мало кто мог себе позволить. – Этот слабак, вероятно, всё ещё под защитой статуй. Вот он и действует, как червь, стараясь выманить дураков.

– Эй, парень, – заговорил Янь Лианг, – сначала я думал просто забрать твоё кольцо. Но раз ты хочешь умереть, то так оно и будет!

– Умереть? – насмешливо спросил Кай, высокомерно окинув взглядом главного гения Клана Благословенных Солнцем, словно тот был кучей дерьма. – Из-за кого? Из-за тебя, что ли? Ну ты и шутник, парнишка.

Настолько насмешливый тон Кая вывел из себя не только блондина. Сам же Янь Лианг мелко затрясся от злости. Ещё никогда с ним так не говорили. Крепко сжав кулаки, он начал излучать пугающую убийственную ауру. Стоящие рядом с ним союзники поспешили отойти подальше.

– Ладно… – устало вздохнул Кай. – Раз вы меня так боитесь, то пошёл я домой. Мне ещё турнир выигрывать нужно…

Произнеся это максимально пренебрежительно, мечник действительно зашагал вперёд. Взбешённые и разозлённые до предела ученики оскалились – добыча сама шла к ним в руки. Все они знали крайнюю черту, за которой каменные стражи не действуют, поэтому внимательно следили за Каем.

И вот, когда парень наконец пересек условную грань, первым вперёд бросился лично Шин Си. Он знал, что точно не попадёт в опасную зону и успеет остановиться. Теперь-то он сможет лично разорвать этого урода.

– Тебе конец, потому что массив здесь не действует! – выкрикнул он уже на полпути.

Кай расслабленно улыбнулся. Всё происходило так, как он и предсказывал.

В это время Хранитель, наблюдающий через статуи, также засек момент, когда Кай покинул безопасную зону. В следующий миг Холод Пустоты пиковой стадии третьего слоя заполнил весь зал храма, после чего собрался в маленький шарик, а затем взорвался мощной волной. Атака не имела конкретной цели, поэтому ей ничто не помешало выйти за пределы здания.

Шин Си практически добрался до Кая, когда внезапно из врат вырвалась волна могущественной силы, прокатившаяся через каждого. Все ученики моментально ощутили, как нечто будто заморозило их энергию и возможность призывать законы. Воины почувствовали, как их тела налились тяжестью, а их скорость и сила значительно упали. И даже Пространственные кольца оказались заблокированы.

Промораживающее до костей ослабление ощутили все, кроме Кая. И этим он собирался воспользоваться по полной.

Столь внезапно обессиливший Шин Си замедлился, отчего и не успел среагировать.

– Ляг поспи! – злобно бросил Кай, встретивший разогнавшегося Саламандра коленом в грудь.

Столкнувшийся словно со скалой, Шин Си отлетел в сторону, как мячик. А Кай моментально бросился вперед. Его главная цель – прорваться, пока действует ослабление!

Парень быстро ворвался в не ожидавшую такого толпу, беспощадно разбрасывая всех на своём пути. Глядя на ауры, Кай выбрал самых слабых учеников, решив идти сквозь них. Поэтому, когда он внезапно сократил расстояние, никто не смог ему противостоять.

Ему понадобилась всего пара мгновений, и вот парень уже бежит прочь от храма.

– Идиот, там только вода, а портал не работает…

– Портал засветился!

– Твою мать, за ним!

Часть учеников тут же бросилась за Каем, когда каменный страж вдруг огласил:

– Проход открыт! Один претендент!

Только что поднявшийся Шин Си понял, что это его шанс. Другие уже отвлеклись, а он с подчинёнными стоял ближе всего.

– Шин Чжан! – сын патриарха выкрикнул имя десятого личного ученика Клана Пламенной Саламандры. – Иди внутрь, ты должен найти наследие!

– Да, господин, – ответил парень, направившись к вратам. На этот раз никто не атаковал ученика, поэтому он быстро зашёл внутрь.

Шин Си к этому времени преследовал Кая вместе с остальными Саламандрами. Мигнул массив переноса, и их цель исчезла. Остальные последовали за ним. Они наконец покидали эту чертову дыру…

На Плато Поднебесья царила ночь. Лишь звёзды в чистом небе освещали всё вокруг. Впрочем, для развитых глаз собравшихся здесь воинов темнота не являлась проблемой. А главное – необычная слабость наконец покинула их.

Кай стоял на краю обрыва, когда неподалёку активно заработал массив переноса. Один за другим на Плато возвращались ученики. Мечника быстро окружили.

– Ну вот ты и доигрался! – буквально выплюнул Янь Лианг.

– Кажется, вы кое о чём забыли, – ухмыльнулся Кай в ответ.

Через миг с ладони Шин Си сорвался плотный луч огня. Больше он не желал трепать языком, так что действовал решительно. Саламандр не собирался сразу убивать Кая, поэтому целил в живот. И как же он обрадовался, когда атака пронзила наглеца. Увы, долго радость не продлилась, так как иллюзорное остаточное изображение быстро развеялось.

Использовавший Шаг Отступления Кай, как оказалось, в самом деле сиганул с обрыва.

Участники турнира растерялись. Вода очень далеко, поэтому при падении с подобной высоты даже пиковый Заклинатель не выживет. Неужели этот парень так отчаялся, а недавно лишь притворялся? Ученики не понимали, пока Шин Си вдруг не смекнул.

«Демоны! Он хочет, чтобы вода унесла его вещи! Твою мать! Я не могу этого допустить!»

– Вы, быстро к океану! – приказал Шин Си нескольким крепким подчинённым. – Найдите его тело…

Яркая вспышка, внезапно пришедшая оттуда, куда спрыгнул Кай, заставила всех замереть, а потом этот свет появился рядом с каждым учеником. Наконец они поняли суть последних слов парня: «Кажется, вы кое о чём забыли».

Ведь закончился четырнадцатый день турнира, что значило завершение первого этапа. Вспыхнувшие жетоны принудительно активировали перенос – учеников возвращали домой. В том числе и Кая, которого телепортировало прямо в воздухе. Он вновь всех обыграл, поскольку теперь, рядом с организаторами, никто не посмеет на него напасть.


***

Спустя несколько дней Шин Чжан вернулся в клан. Но из-за того, что он был в подводном храме, жетон не смог перенести его, поэтому парня дисквалифицировали. Однако сильно это его не расстроило, ведь своей семье он принёс кое-что крайне ценное, что компенсировало все его потери от вылета с турнира.

– Отличная работа, младший, – произнёс Шин Си. – Я рад, что послал именно тебя! Теперь, когда ты принёс нам тот пространственный артефакт, который наши мастера взломают в ближайшее время, наш клан моментально возвысится. И, конечно же, никто не забудет твоей заслуги! Старейшины уже готовят для тебя набор для прорыва, а через пару дней ты получишь ещё больше ресурсов.

– Благодарю, господин, – радостно ответил Шин Чжан.

– Хорошо, а теперь прости, мне пора готовиться ко второму этапу турнира.

– Понимаю, – кивнул парень и покинул комнату Шин Си.

И лишь оказавшись один, Шин Чжан вдруг оскалился. Его глаза зловеще блеснули…


Глава 26. Право на участие. ​


Активировавшийся жетон участника перенёс Кая не на границу Ближних и Дальних Пустошей, где две недели назад начался Великий Турнир для учеников семи кланов, а прямо на окраину Города Вершин Мира. Поскольку именно здесь Клан Семи Клинков собирался проводить дальнейшие этапы.

Мечник появился на огромном пустыре среди тысяч других участников. Многие из них были ранены. Кто-то просто не ожидал столь резкого переноса. А некоторые даже открыто радовались, что вернулись. Так или иначе, но все ждали окончания первого этапа.

Затем прибыли представители Клана Семи Клинков, в том числе и Элементалисты, которые быстро организовали многотысячную толпу, направив учеников к нескольким финишным пунктам. Участникам предстояло передать свои жетоны, дабы старейшины определили их позицию в зависимости от количества набранных очков. К счастью, ночь здесь никому не мешала, поэтому никаких проблем с ориентированием ни у кого не возникло.

Порядка шести часов, что для развитых воинов пустяк, занял сбор жетонов и формирование рейтинга. В конце концов, длиннющий список из семи тысяч имён закончили составлять – набравших наибольшее количество баллов участников определили.

Особый массив, который мог связываться через Систему с клановыми метками учеников, высветил имя каждого участника, а перед ним его позицию.


Кай Арнхард, вы набрали 29 345 очков. Ваш ранг: 918.

Поздравляем, вы успешно завершили первый этап Великого Турнира и переходите на следующий!


Вот такое сообщение увидел Кай. Теперь, как объяснили организаторы, им – семи тысячам прошедших – предстоит отправиться в Город Вершин Мира. Остальные ученики могли как последовать за ними (уже не в качестве участников турнира), так и отправиться в земли своих кланов. Благо на пустыре находились не только организаторы, но и множество представителей всех семи кланов.

Кай направился к городу. Решив обогнуть стену, он быстро добрался к самым дальним вратам, у которых собралась наименьшая очередь. Однако подождать всё-таки пришлось.

На входе, к удивлению парня, ему выдали именной жетон участника турнира, который требовался для идентификации в городе. Кроме того, сообщили, что на время предстоящего этапа для него, как и для других прошедших, зарезервировано жильё в городе. Клан Семи Клинков позаботился о размещении всех участников.

У Кая было ещё пять дней, а потом официально начинался второй этап Великого Турнира. Делалось это для того, чтобы участники отдохнули и восстановились как можно лучше. Всё-таки не для всех две недели в Дальних Пустошах прошли бесследно…

Поэтому, раз у Кая появилось свободное время, в первую очередь он решил посетить местный алхимический центр. Прожив в Дальних Пустошах практически два года, юноша не только тренировался. Так что сейчас у него оказалось много чего, что могло бы сильно заинтересовать местных мастеров алхимии…

Весьма довольный Кай покинул нужное здание лишь через несколько часов, однако теперь у него в Пространственном кольце хранилось порядка ста пятидесяти тысяч монет закалённого золота.

Закончив с этим, парень хотел навестить сестру, которая ничего не слышала о брате уже почти два года. Вот только загвоздка – Кай не знал, где жила Улия, а ведь Город Вершин Мира огромен. Гораздо больше Верхнего Гнезда или, например, Ривеертуна – столицы Алькеи. Поэтому любая попытка наобум искать девушку изначально обречена на провал. Так что требовалось каким-нибудь образом узнать о месте её проживания. И для этого юноша направился в центр города, к зданию администрации.

Гуляя по ночному Нейвану, Кай удивлялся его красоте и многолюдности. Город буквально светился, словно какой-нибудь земной мегаполис. Однако больше всего поражала безопасность Города Вершин Мира. Поскольку, даже просто идя по улице, Кай то и дело натыкался взглядом на представителя местной стражи. Мечник снова убедился, что поступил правильно, отправив Улию жить сюда.

Добравшись ближе к рассвету в центр Нейвана, парень, благодаря стражникам, быстро отыскал здание администрации, которая работала даже в это время. Кай надеялся, что ему, как участнику Великого Турнира, помогут найти Улию. Так оно и случилось.

Покинув администрацию, Кай направился на запад. Теперь он знал адрес сестры.

Дорога заняла ещё несколько часов, приведя парня к множеству однотипных, но определённо недешёвых домиков. Кай бродил среди них, пытаясь отыскать нужный. Вскоре старания его увенчались успехом, благо нумерация оказалась адекватной. Кай остановился у порога Улии.

Ворота, а неподалёку стража. Мечник не мог просто взять и ворваться внутрь. Однако это и не требовалось. Ведь, как только парень оказался у входа, Система вежливо высветила перед ним предложение оповестить жителей дома о своем прибытии.

Едва рассвело, поэтому ничего удивительного, что дверь открыли лишь через несколько минут. В проходе появилась юная симпатичная девушка, однако не Улия. Воин уровня Закалки Мышц, а вдобавок – служанка. Об этом говорила её одежда.

Увидев статного парня с длинными тёмными волосами, девушка сразу же спросила:

– Вы что-то хотели?

Кай усмехнулся. Не ожидал он, что ушлый Ди наймёт для Улии прислугу. Хотя так даже лучше.

– Передай хозяйке дома, что её брат вернулся.


***

Прошло пять дней. Всё это время Кай провёл с сестрой, пока наконец не наступил момент начала второго этапа Великого Турнира. За эти дни парень не только решил финансовые проблемы Улии – всё-таки изначально денег у неё было лишь на два года – но и провёл важную поверхностную медитацию. Требовалась она для итогового закрепления и полного осмысления концепции Холода Пустоты, которую юноша освоил совсем недавно.

Сейчас семь тысяч участников турнира собрались в тренировочном районе города, который мог вместить и не такое количество людей. Ученикам предстоял второй этап турнира, который должен состояться именно здесь.

Когда, наконец, все собрались, старейшина, ответственный за эту часть мероприятия, заговорил.

– Приветствую всех вас на втором этапе Великого Турнира Пятидесятилетия. Все вы оказались достойными, поскольку смогли не просто выжить в суровых землях Дальних Пустошей, но и добиться того, на что оказались не способны другие участники! – усиленным голосом начал свою речь седой старик. – Однако сегодня с частью из вас нам придётся попрощаться. Ведь на третий этап перейдёт только тысяча человек, остальные уйдут. Правила этого тура просты: вы должны погрузиться в Массив Бесконечной Битвы и набрать как можно больше баллов. Те, кто попадет в тысячу сильнейших, пройдут дальше, – Элементалист погладил бороду. – Расскажу сразу о третьем этапе. Там вас тоже ждут бои, но уже друг с другом. Кроме того, следующий этап делится на две части: основную и промежуточную. Первая состоится на главной арене в центре города, и в ней примет участие всего пятьсот двенадцать человек. А промежуточная часть – неподалёку от города, в виде групповых боёв, по итогам которых определятся те самые пятьсот двенадцать человек для основной части этапа. Однако есть одно «но»! Ученики, которые сегодня покажут наилучший результат и попадут в сотню сильнейших, будут освобождены от прохождения групповых боёв, и сразу перейдут к основной части третьего этапа. А это значит, что из сегодняшней тысячи девятьсот человек будут бороться за оставшиеся четыреста двенадцать мест. Что ж, на этом всё. Можете подходить к массивам. Результаты будут отображаться вот здесь, – указал он на огромную доску.

Ученики начали проходить вперёд, постепенно погружаясь в сражения внутри нескольких десятков Массивов Бесконечной Битвы, которые на самом деле использовали для этого закрытые духовные миры самих участников.

Тем временем, пока всё это происходило, Кай молчаливо сидел в тёмном углу, спокойно за всем наблюдая. Парень не спешил к массиву, чтобы стать одним из первых. Юноша просто ждал…

– Слышал? Говорят, Саламандры сильно пострадали во время первого этапа! – вдруг начал обсуждать кто-то из участников неподалёку.

– Ага. Вроде как у всех кланов потерь не больше шестисот-семисот человек, а у Клана Пламенной Саламандры почти тысяча!

– Интересно, что же с ними такого произошло? Неужели какой-то монстр, с которым Саламандрам не повезло встретиться?

– А кто ж его знает?.. Кстати, а вы слышали слух о каком-то новичке, которому удалось умыкнуть некий редкий духовный фрукт прямо из-под носа нескольких главных гениев?

– Нет, а что там? Сильно ему досталось?

– А в том-то и дело, что его так и не поймали до конца этапа!

– Ого! Неужели какой-то скрытый гений?

– Не знаю. Однако я слышал, тот парень якобы был всего лишь на уровне Закалки Головного Мозга, вроде как.

Собеседники изумились, а затем громко рассмеялись.

– Это что, шутка такая? Ни в жизнь не поверю, что какой-то новичок, даже будь он гением, смог одурачить воинов, превосходящих его аж на ступень!

– Согласна. Это ж как такой слух вообще мог появиться?

– М-да, бред какой-то…

Час шел за часом. Всё больше людей проходило Массив Бесконечной Битвы, поэтому список из сотни сильнейших образовался сразу же. Конечно, в процессе он ещё менялся, однако ближе к концу этапа сформировался окончательно. Случилось это, когда один из лидирующих гениев Клана Громового Змея Лэй Ло занял сотое место, набрав недостижимое для простых участников количество баллов, но обычное для сильнейших. С тех пор никто так и не смог изменить список первой сотни.

День близился к концу. Практически все семь тысяч человек прошли Массив Бесконечной Битвы, и оставалось не более сотни людей, которые уже спешили к массивам, дабы попытать удачу. И, конечно же, практически никто не обращал внимания на этих участников. Кому сдались какие-то слабаки, которые зачем-то ждали до самого конца?

Кай также подошел среди них. Добравшись до свободного массива, он положил ладонь на специальную сферу на постаменте. Его сознание моментально отправилось в бой…

Небо окрасилось багровым светом заката. Семь тысяч людей ожидали официального завершения второго этапа, который вот-вот должны были объявить. Однако всего лишь тысяча человек могла похвастаться приподнятым настроением. Ведь, в отличие от остальных, они пройдут дальше. Особенно это касалось первой сотни в рейтинге, которым даже не понадобится проходить промежуточную часть третьего этапа.

И вот Элементалист вновь поднялся на сцену, дабы через пару минут объявить об окончании этапа. Конечно, часть учеников ещё проходила испытание в массивах, однако их уже никто не принимал в расчет. Именно поэтому все оказались шокированы, когда список сотни сильнейших снова изменился. Из последней строчки исчезла надпись «Лэй Ло», которую заменило другое имя.

«Кай Арнхард».

Вернувшись в реальность, мечник усмехнулся. Он уже знал, каким должен быть его результат, поэтому даже не удосужился взглянуть на доску. Вот только парень совсем не ожидал, что, обернувшись, увидит целое море удивлённых взглядов.

Неподалёку от одного из выходов расположилась группа личных учеников Клана Громового Змея. Участники что-то между собой обсуждали, совсем не обращая внимания на окружающее.

– Го… господин Ло! – Молодой красавец уровня Формирования Меридиан услышал неожиданно голос помощника. – Господин Ло!

Устало вздохнув, Лэй Ло обернулся.

– Ну что там такое, очередная буйная фанатка? – снисходительно спросил он.

– Не-нет… там… список.

Помощник выглядел растерянным, поэтому Лэй Ло всё-таки заинтересовало, что же там такое. Бросив ленивый взгляд на доску, которая возвышалась в центре тренировочного комплекса, парень застыл как громом пораженный. Его взгляд сразу заметался по всему списку, и очень быстро юноша, не веря себе, обнаружил своё имя – на сто первой позиции! А посмотрев чуть выше, он увидел абсолютно незнакомое имя, чей обладатель нагло занял его место.

– Кто посмел?! – злобно процедил Лэй Ло, быстро направляясь к массивам с помощью семейной техники ускорения.

Кай тем временем уже собирался покинуть центр, как вдруг его резко и бесцеремонно схватили сзади за плечо.

– Ты! – послышался чей-то злобный голос. – Это ты Кай Арнхард?

Мечник медленно обернулся. Перед ним стоял разгневанный Лэй Ло.

– Возможно, – холодно ответил Кай.

Личный ученик же даже не обратил внимания на его слова, продолжив:

– Ты же из нашего клана, так разве ты не знаешь, что я одиннадцатый по силе личный ученик? Где твоё уважение?

– Что? – недоумевал Кай. – С чего я вообще должен тебя уважать?

– С чего, говоришь?! – яростно выплюнул парень.

Лэй Ло вдруг схватил Кая за грудки, однако внезапно понял, что не может оторвать от земли этого слабака, который аж на два уровня ниже его самого. Но из-за злости личный ученик практически не обратил на это внимания.

– Я Лэй Ло! А ты ублюдок, который нагло занял моё место! Ты что, специально набрал всего на один балл больше, чтобы подвинуть меня?! Из-за тебя мне теперь придётся проходить групповые бои вместе с остальным мусором!

– Ну что ж, видимо, ты оказался недостаточно силён… – нарочито спокойно пожал плечами Кай.

На самом деле Кай действительно специально набрал ровно на один балл больше. Однако сделал он это не конкретно для того, чтобы подвинуть Лэй Ло, а просто чтобы занять сотое место. Всё-таки мечник не хотел слишком сильно выделяться, поэтому изначально решил попасть в самый конец списка, хотя мог занять даже первое место.

Что же касалось самого испытания в Массиве Бесконечной Битвы, то, поскольку никто даже представить не мог, чтобы кто-то, не достигший ступени Заклинателя, может иметь доступ в свой духовный мир, Кай сумел без проблем набрать нужный балл. Из того соревнования с Лэй Ванем два года назад мечник знал, сколько баллов даёт каждый побеждённый в массиве противник, поэтому рассчитать всё ему не составило труда.

– Издеваешься, да?! – прошипел Лэй Ло, и его вдруг осенило. – Постойте-ка… Старейшина Суной, – вдруг обратился он к стоявшему позади Заклинателю начальной стадии Клана Громового Змея, который, видимо, последовал за парнем прямо к Каю, – а проверьте, пожалуйста, имя этого наглеца. Какой у него был ранг среди тех семи тысяч учеников, которых выставил наш клан?

– Сейчас… – кивнул мужчина, чью работу составляла охрана личных учеников клана во время турнира. Он не был сильно важным, а максимум, чего смог достичь – срединной стадии, что говорило об относительно небольшом таланте. Именно поэтому в клане он стоял отчасти даже ниже, чем личные ученики. Тем более, прямых выходцев из правящей семьи.

Но, будучи старейшиной, он имел более высокие права и расширенную метку, которая давала гораздо больше возможностей. Поэтому без проблем мог проверить информацию об отборе учеников для участия в Великом Турнире.

На некоторое время мужчина погрузился разумом в гербовую метку. Вскоре его лицо приобрело изумлённое выражение.

– Хм… Юный господин, этого ученика нет в списке тех, кого выставил наш клан изначально.

– Я так и знал, – оскалился Лэй Ло.

Ведь он не просто так попросил старейшину проверить это. Поскольку, как и Кай, Лэй Ло также обладал врождённой абсолютной памятью, которая лишь улучшилась после прохождения ступени Закалки Разума. Всё же подобная особенность не являлась уникальной, и даже на Земле встречались люди, способные идеально запоминать всё с первого взгляда. А здесь, в мире, где энергия творила чудеса с телами людей, а у могущественных мастеров дети изначально рождались более сильными и умными, подобное и подавно не случалось сверхредко.

Таким образом, Лэй Ло отлично помнил все семь тысяч имён участников из Клана Громового Змея в первом этапе Великого Турнира. И, конечно же, ни о каком Кае Арнхарде он и близко не слышал.

– Старейшина Суной, пожалуйста, позовите сюда высшего старейшину Шена, – не оборачиваясь, попросил ухмыляющийся Лэй Ло.

– Но…

– Пожалуйста! – надавил парень.

– Хорошо.

Тем временем вокруг Кая и Лэй Ло собралось уже немало людей. Кроме того, среди толпы виднелся и улыбающийся Шин Си с другими Саламандрами, который уже понял, к чему ведёт Лэй Ло, и с нетерпением ждал развязки.

Все любопытствовали поглядеть на странного новичка, который смог сместить гения, а также на то, как парень выкрутится. Ведь со стороны это действительно выглядело как личное оскорбление, словно Кай умышленно ждал до самого конца, дабы сместить Лэй Ло с перевесом лишь в один балл.

– Господин организатор! – личный ученик, усилив голос, обратился к старому Элементалисту Клана Семи Клинков. – Увы, в сложившейся ситуации я не имею выбора, кроме как обратиться лично к вам. Понимаете ли, этот ученик моего клана, Кай Арнхард, изначально не выставлялся как участник турнира, а, вероятно, нагло присоединился к нему прямо во время первого этапа! Я считаю, это грубейшее нарушение правил, и этот ученик должен быть немедленно дисквалифицирован!

Толпа тут же зашумела:

– Неофициальный участник?!

– Да как он посмел?!

– Вот дерьмо!

Вскоре прозвучал тихий, но подавляющий голос, отчего все вокруг моментально затихли.

– Юноша, ваши обвинения достаточно серьёзны, – сказал старый Элементалист, молниеносно оказавшись рядом. – Вы уверены в своих словах?

– Мы абсолютно уверены, – вдруг ответил ему не менее могущественный голос, принадлежащий Элементалисту из Клана Громового Змея, высшему старейшине Шену.

Обстановка накалилась.

Кай нахмурился.


Глава 27. Ученик уничтоженного клана.


– Кая Арнхарда изначально наш клан не выставлял для участия в Великом Турнире, – произнёс высший старейшина Клана Громового Змея Шен. Ему уже успели обо всём доложить, так что мужчина был в курсе происходящего. – А кроме того, этот ученик обвиняется в нападении на важного гостя нашего клана, а также в нанесении одному из наших городов большого ущерба. Поэтому его следует сейчас же отправить на суд клана. Так что прошу не мешать, это наши внутренние дела.

– Погодите, – резко ответил старый Элементалист. – Кай Арнхард всё ещё участник турнира, поэтому на время его проведения защищён от любых претензий со стороны кланов. Однако… – посмотрел он на мечника, – юноша, вам есть что ответить на обвинения в неофициальном участии в Великом Турнире?

Все тут же вновь посмотрели на Кая.

– Со всем уважением, но что этот наглец может вообще ответить? – возмутился высший старейшина Шен. – Я думаю…

– Да, признаю, я не принадлежу к тем семи тысячам учеников, которых выставил на турнир Клан Громового Змея. Я находился уже в Дальних Пустошах, поэтому сразу присоединился к первому этапу, – прервал Кай Элементалиста.

– Ну вот видите! – воскликнул мужчина. – Он сам во всём признался, так что…

– Однако! – с ехидной улыбкой вновь прервал парень старейшину. – Может, кто-то забыл, но восемнадцатый пункт статута Великого Турнира гласит: «Любой ученик любого из кланов Плато Поднебесья, которому не больше двадцати лет и который достиг как минимум ступени Закалки Разума, имеет право на участие в Великом Турнире», – процитировал Кай. – Таким образом, нет ничего, что запрещало бы мне в нем участвовать. Кланы сами договорились, что предварительно выдвинут заранее оговорённое количество учеников. Вот только это лишь формальности между самими кланами, которые не имеют никакого отношения к правилам Турнира. Так что ответьте лучше вы: почему же меня должны дисквалифицировать?

Ученики и старейшины Клана Громового Змея замерли. Остальная толпа участников стала оживлённо шептаться.

Старый Элементалист Клана Семи Клинков на мгновение улыбнулся. Он не собирался помогать Каю и с лёгкостью исключил бы его, если бы парень не ответил или начал оправдываться. Однако, раз Кай прибегнул к помощи правил, старик не мог это проигнорировать.

– Юноша совершенно прав. Ограничение количества участников Великого Турнира условно, и ничто не мешало другим ученикам кланов также принять участие, – громко произнёс старик.

Улыбка Кая стала ещё шире.

На самом деле о подобном варианте развития событий он подумал сразу после встречи с Саламандрами возле пещеры с цветком. В тот момент Кай задумался: а что, если кто-то захочет проверить, легитимно ли он участвует в турнире? Тогда-то он и решил позаботиться об этом вопросе. Ведь если бы правила ему это действительно запрещали, мечник и не стал бы продолжать участие. Тем не менее судьба оказалась на его стороне.

Кстати, помогла та самая информационная база, купленная у Ди. Именно там отыскались правила Великого Турнира.

Окружившую Кая толпу охватило волнение. Конечно, не все ученики полностью знали правила Великого Турнира, однако хватало и тех, кто всё-таки был знаком с этим пунктом. Естественно, в том числе и старейшины Клана Громового Змея во главе с верховным старейшиной Шеном.

То, что любой ученик, если он удовлетворял условиям, мог принять участие в Великом Турнире, не являлось секретом. Однако за прошедшие века никто на Плато Поднебесья и близко не решался воспользоваться этим законом. Ведь каждые пятьдесят лет количество учеников, выдвинутых кланами, было разным, поскольку с течением времени менялись и возможности кланов в организации мероприятия, поэтому принять всех желающих попросту не могли. Собственно, для этого стороны и договаривались заранее о количестве участников.

Вот почему окружающих так взволновали слова Кая. Ведь воспользоваться этим правилом значило идти наперекор воле целого клана. Кто в здравом уме решился бы на такое?!

И ладно бы, если б такой ученик занял в итоге одно из первых мест, однако никто из присутствующих ни на йоту не верил в победу парня на уровне Закалки Головного Мозга. Так ещё его и обвинял собственный же клан в нескольких преступлениях!

Да, конечно, сейчас Кая защищал клан-организатор. Но что дальше? Великий Турнир закончится, и что тогда? Как парень потом собирается выкручиваться, раз сейчас решил пойти против клана?

Вот о чём думали другие участники, которые прежде и не помышляли использовать восемнадцатый пункт статута для выхода из ситуации.

– Но… но… где ты добыл жетон для прохождения первого этапа? – воскликнул Лэй Ло, которому отнюдь не нравилось развитие событий.

– Конечно же, взял у другого ученика нашего клана, – беззаботно ответил Кай.

– Ага! Вот, вот, видите! Он… – закричал личный ученик, но его моментально перебили.

– Что «вот, видите»? Ты идиот? – усмехнулся мечник. – Есть какое-то правило, запрещающее брать чужой жетон? Или что? Ты настолько глуп, что уже и не помнишь, что запрещалось только убивать других участников?

Лэй Ло побагровел. Злость распирала его изнутри, однако ответить ему не дали.

– Хватит! – сердито произнёс Элементалист Шен, которому всё это надоело. – Кай Арнхард, как высший старейшина я приказываю тебе отказаться от дальнейшего участия в турнире! Суд клана учтет это, когда будет выносить тебе наказание, и смягчит приговор.

Мужчина огласил своё требование и, скрестив руки на груди, взглянул на мальчишку сверху вниз. Невероятно! Какой-то жалкий ученик, а создал столько проблем! Но больше всего высшего старейшину сердила немыслимая наглость парня. Вот же гад!

– Отказываюсь! – сразу же ответил Кай, тоже скрестив руки.

Толпа охнула. Никто и помыслить не мог, что ученик в открытую станет возражать Элементалисту конечной стадии.

Мужчина ещё сильнее нахмурился, однако, в отличие от вспыльчивого Лэй Ло и подобных ему, он отлично контролировал свои эмоции.

– Что ж, жаль. Какой-никакой, но талант у тебя есть. И то, что ты неплохо прошёл два этапа Великого Турнира, тому подтверждение. Суд старейшин обязательно учёл бы это при определении наказания, но… – Шен вздохнул, а затем направил правую ладонь на парня. Старый Элементалист Клана Семи Клинков тут же подобрался, став серьёзным. Он не должен допустить нарушения правил, даже относительно какого-то жалкого пацана! Однако всё обошлось. – На правах высшего старейшины Клана Громового Змея я, Лэй Шен, исключаю тебя из клана, Кай Арнхард.

Слабая волна энергии вырвалась из руки мужчины, а затем гербовая метка на ладони парня развеялась.

– Таким образом, теперь его следует дисквалифицировать, так ведь? – мужчина повернулся к старику.

– Верно, – кивнул тот. – Раз теперь юноша не является членом какого-либо клана, то и продолжать участие не может. Однако, согласно правилам, у него есть ещё три часа, дабы попытаться вступить в любой другой клан.

Лэй Шен слегка улыбнулся. Три часа. Жалкий отрезок времени. Что мальчишка успеет сделать? Ведь стать членом любого клана можно только на землях этого самого клана! А за сто восемьдесят минут Кай даже Нейван покинуть не сможет – настолько тот большой. Конечно, сейчас они находились на землях Клана Семи Клинков. Но те точно не примут парня, так как это запрещают правила турнира. Таким образом, получалось, что возможность восстановиться – всего лишь фикция, которой и воспользоваться-то не выйдет.

Лэй Ло, который уже мысленно праздновал возвращение на сотое место, широко улыбался. Глядя на Кая, он ожидал, когда же тот поникнет или даже станет кланяться и молить о прощении. Однако ни того, ни другого так и не произошло. Парень продолжал улыбаться, чем смутил не только личного ученика, но и всех остальных, включая старейшин.

Хотя одной из основных черт характера Кая и была наглость, дураком он точно не являлся. Поэтому парень понимал, что любая конфронтация с кем-то, наподобие Лэй Шена, для него вряд ли может закончиться чем-то хорошим. Так что, если бы наилучшим из возможных вариантов стал бы отказ от участия в турнире, то так бы мечник и поступил. Вот только у него имелись и альтернативы…

– Что является подтверждением моего вступления в другой клан? – спросил Кай у старика.

– Хватит и метки.

– Идиот! Неужели ты думаешь, что сможешь куда-то вступить за жалкие три часа? Ты… – скалясь, начал насмехаться Лэй Ло, однако умолк на полуслове.

Кай приподнял правую руку, повернув тыльную сторону ладони ко всем. Энергия всколыхнулась, и скрытое стало видимым. В тот же миг послышались десятки удивлённых возгласов.

– Это же…

– Не может быть!

– Не могу поверить…

– Как такое возможно?!

Высший старейшина Шен ничего не произнёс, хотя и в его взгляде пробежала искра удивления. Повернувшись к старику, он уставился на него с немым вопросом в глазах.

– Кхм. Да… – вздохнул седой Элементалист. – Ученики Клана Морского Дракона также могут участвовать в Великом Турнире…

– Что?! Разве это по правилам?! – послышался новый голос. Возмутившимся оказался Шин Си, стоявший всё это время неподалёку.

– Молодой человек, – пристально взглянув на главного гения Саламандр, старик выпустил каплю своей силы вместе с голосом. Шин Си задрожал. – Не стоит перебивать старших… В правилах не указано, что клан участника должен быть активным на момент Турнира, так что всё верно. Теперь этот юноша может продолжать участие. А кроме того, раз у него есть клановая метка, значит, есть и тот, кто поставил её… Что ж, предполагаю, что на этом ситуация разрешена. Настала пора официально завершить этап и объявить новую информацию.

После этого старик вернулся на сцену.

– Ладно, – усмехнулся высший старейшина Шен, – ты меня удивил. Выкрутился. Но рано или поздно Турнир закончится… – бросил он напоследок неприкрытую угрозу, а затем ушел.

Кай прекрасно понимал, что последняя фраза точно не шутка. Теперь всё зависит от него самого. Ведь если ему не удастся показать невероятный результат на третьем этапе, чтобы другие кланы сразу же захотели пригласить победителя к себе, то его будет ждать встреча не только с Громовым Змеем, но и с Саламандрами. Всё-таки никакой безопасности уничтоженный Клан Морского Дракона обеспечить не мог.

Что же касалось Змеев, то Кай и так собирался разорвать с ними все отношения – сразу после того инцидента в Верхнем Гнезде, когда погибла Джавейл.

Таким образом закончился второй этап Великого Турнира. Старый Элементалист Клана Семи Клинков сообщил, что основная часть третьего этапа начнётся на центральной арене города через четыре дня. Групповые бои – уже завтра. Но Кай о них мог не беспокоиться. Его ждали дни тренировок.

А по Плато Поднебесья уже успела разнестись новость об ученике Клана Морского Дракона. И, конечно же, очень многим стало интересно посмотреть на бои.


***

Шел второй день после завершения второго этапа. И пока девятьсот учеников боролись за места в основной части финала, сотня сильнейших проводила свободное время по-разному. Кто-то тренировался, кто-то изучал потенциальных противников, разрабатывая тактики для предстоящих боёв, а кто-то попросту отдыхал.

Кай был в числе последних. Хотя лишь в этот день.

– Клан Морского Дракона? Но как? – полушепотом, не желая привлекать внимания окружающих, поинтересовалась Лилия.

– Ха, это длинная история. Возможно, как-нибудь потом расскажу, – отмахнулся Кай.

– А мне вот интереснее всего, насколько сильным ты стал? – слегка оскалился Ивсим, положив вилку на стол.

Своих давних друзей Кай хотел встретить сразу после окончания второго этапа, однако, к своему удивлению, никого из них не нашёл в квартале тренировочных массивов. Хотя не сомневался, что хоть кто-то заметит его имя на доске, да и вообще ту ситуацию, которая произвела немало шумихи.

Однако, как оказалось, и Лилия, и Ивсим одними из первых прошли Массив Бесконечной Битвы, после чего, уверенные в своих результатах, сразу же покинули его. Уверенность их не подвела – оба попали в сотню сильнейших, что Кай, конечно же, заметил.

Ну, а на следующий день город уже кипел слухами об ученике уничтоженного клана. Таким образом Ивсим и Лилия узнали о Кае, а затем и встретились с ним. И вот теперь вся троица ужинала в одном из самых дорогих ресторанов Города Вершин Мира, празднуя свое воссоединение. Всё-таки они не виделись с тех самых пор, как произошло нашествие монстров два года назад, заставившее троицу бежать с Поля Скрытого Цветения.

– О, скоро узнаешь, – таинственно улыбнулся Кай. – А может быть, мы даже лично встретимся на арене.

– Надеюсь на это, – кинул серебристоволосый.

– Кай, но ты уверен, что хочешь сражаться с теми, кто, по сути, тебя на целую ступень превосходит? – без какого-либо волнения, просто констатируя факт, спросила блондинка.

– Полностью. Не стоит недооценивать меня. Или думаешь, после почти двух лет выживания в Дальних Пустошах в одиночку, я остался на прежнем уровне силы?

Ничего не ответив, девушка лишь улыбнулась и отрицательно покачала головой.

– Кстати, насчёт этого. Смотрю, вы тоже времени зря не теряли. У обоих уровень Формирования Меридиан, так ещё и в сотню сильнейших второго этапа забрались. Для внутренних учеников это отличный показатель.

– Спасибо. На самом деле нам уже сообщили, что в ближайшее время нас повысят до личных учеников, когда закончится турнир, – сообщила Лилия.

– Всё верно, – подтвердил Ивсим.

– Ну, тогда поздравляю! – улыбнулся Кай.

Хотя он и влез в конфронтацию с Кланом Громового Змея, однако это никак не распространялось на друзей.

На некоторое время установилось молчание, а затем, дожевав прелестное блюдо из мяса зверя Титанической ступени, мечник собирался продолжить разговор, как вдруг в их беседу вклинился незнакомец.

– Оу! Какие люди! Добрый вечер! – по-дружески закинув руку Каю за плечо, произнёс некто, кого прежде троица даже не ощущала, хотя это и был воин лишь уровня Создания Источника. – Кай, давно не виделись! Вот не думал, что вообще смогу тебя здесь увидеть! – весело продолжал парень.

Никто из троицы не знал этого молодого человека, однако голос, манера речи, тембр, повадки и просто взгляд сразу заставляли вспомнить кое-кого… Собственно, поэтому Лилия уже стояла рядом с незнакомцем, а её клинок упирался в его горло.

– Тварь, это ведь ты, так ведь?! – разъярённо процедила девушка, едва сдерживая себя. – Это ведь ты тот лучник, ты – Шакс?!

– Ага! – широко улыбнувшись во весь рот, ответил парень.

– Ублюдок! – выкрикнула она.

– Лилия, стой! – моментально вклинился Кай.

Тем временем к их столику уже направлялся целый отряд охранников ресторана.

– Господа, – повернулся к ним Шакс, – прошу прощения за этот казус. Не стоит беспокоиться. Моя возлюбленная просто слишком ревнива и очень вспыльчива. Ей каждый раз так неймётся отрезать мне голову, ха-ха-ха… – почему-то рассмеялся он. – Но на самом деле всё в порядке, скоро я успокою её.

Стражники остановились, странно поглядев на парня. Лилия же шокированно смотрела на ублюдка, убившего её любимого дедушку. Ее рука дрожала от напряжения, однако клинок так и не сдвинулся с места.

– Ну, Святые Небеса, успокойся же ты, наконец… – устало вздохнул Шакс, словно Лилия действительно была всего лишь его вспыльчивой возлюбленной.

А блондинка, недоумевая, смотрела, как острие её меча уперлось в незащищённый палец парня, который тот каким-то образом сумел поставить перед своей шеей. И, как бы девушка ни старалась, даже порезать его ей не удавалось.

– А если серьёзно, – голос Шакса моментально стал тяжёлым, а взгляд пугающе убийственным. Улыбка исчезла с его лица. – Если хочешь отомстить, если хочешь убить меня, то не майся дурью, здесь ты мне ничего не сделаешь. Но скоро третий этап. Я знаю, что ты прошла, поэтому, если так желаешь моей смерти, там у тебя будет шанс.

Лилия ещё минуту постояла молча. По её лицу было понятно, что девушка борется сама с собой. Но в конце концов рассудок победил эмоции. Мечница убрала клинок обратно в Пространственное кольцо.

– Смотри никому не проиграй до нашей встречи на арене, убийца! – зло выплюнула Лилия. – Кай, Ивсим, ещё увидимся, – коротко попрощалась она, а затем направилась к выходу. Все сразу поняли, что девушка решила тренироваться, пока не начнутся бои.

– Итак, Кай, я вообще-то хотел с тобой увидет…

– А я не хотел, – холодно ответил парень, перебив Шакса.

– Ну-у-у… – протянул лучник, состроив грустную мордашку, – почему ты такой злой? А я ведь думал, мы друзья!..

На каменном лице мечника в этот момент не дрогнул ни один мускул. Зато сидящий рядом Ивсим, наоборот, выражал крайнее изумление. Он, конечно, знал, как Кай и Лилия познакомились, однако о деталях, вроде боя у моста, ему, естественно, никто не рассказывал.

– И ты даже не хочешь у меня ничего спросить? – произнёс лучник.

Кай некоторое время помолчал, однако всё же задал вопрос.

– Какого хрена ты тогда не сдох?

– Ох! Как больно! Ты ранишь меня в самое сердце! – схватился за грудь Шакс. – Но на самом деле я просто воспользовался защитным артефактом. А то как же меня тогда напугал тот Заклинатель! Я уже думал – всё, помру сразу, – вытер он воображаемый пот со лба, а затем вдруг улыбнулся. – Но слабоватой оказалась атака. Хотя на Плато возвращаться всё-таки пришлось…

– Жаль, что не помер… Теперь можешь проваливать, ты испортил нам ужин, – всё так же холодно проговорил Кай.

– Да нет, быть такого не может! Чтобы я, да ужин испортил?! Кстати, думаю, с моим младшим братишкой ты уже знаком, – указал он на стоящего неподалёку парня, в котором Кай узнал Нокса – одного из его преследователей. Только сейчас мечник наконец обратил внимание на одежду Шакса. Ученик Клана Яркой Луны.

– Кто ты? И чего хотел? – вдруг максимально серьёзно спросил Кай.

– Как кто? – опешил парень, вслед за чем развернулся и покрутил головой. – Благодарю, – неожиданно сказал он, невероятно быстро вытащив стул из-под какого-то ученика уровня Закалки Разума. Тот, упав, но резко поднявшись, хотел что-то возразить, однако перед ним моментально появился молчаливый Нокс… Шакс сел прямо напротив Кая. – Я всего лишь великолепный Шакс. Скромный лучник и главный непревзойдённый гений своего клана. А что я хотел? Ну так… просто поприветствовать старого друга и будущего противника. Может, ещё выпить стаканчик или два местного пойла, поговорить о сражениях, о девушках, о каких-то ключах с башнями, ну и ещё о чём-то таком – малозначимом…


Глава 28. Везучий слабак.


Прошло не более четверти часа, как в ресторане внезапно объявился Шакс. Теперь же он спокойно и размеренно наслаждался лучшим блюдом заведения, пока Кай размышлял над недавними словами лучника (Ивсим покинул их почти сразу). А подумать было над чем.

Во-первых, Шакс знал о фрагментах ключа и о Нерушимой Башне, которую тот должен открывать. Даже больше: эксцентричный главный гений Клана Яркой Луны знал о том, что Клан Семи Клинков уже находится в процессе объединения всех частей ключа.

А во-вторых, лучник поведал Каю очень много интересного, что давало ответы на большое количество вопросов. Например, что Шакс вообще делал в Алькее?

Как оказалось, причина крылась в том, что таковым было его задание – отыскать "Часть Ключа: Тело". Шакса не единственного послали с подобной миссией. Множество других членов Клана Яркой Луны, включая талантливейших учеников, также отправились в самые разные уголки Саахи, дабы отыскать два из трёх фрагментов ключа. А про то, что третий – "Часть Ключа: Душа" – находился у Клана Семи Клинков, они, конечно же, знали заранее. Ведь именно сильнейший клан и выдал Яркой Луне это задание – как тем, кто считался лучшими из лучших в делах шпионажа, разведки, скрытых операций, незаметных убийств и многого другого.

Также вызывала вопросы сила, продемонстрированная Шаксом во время их первой встречи. Тогда лучник, конечно же, показал себя невероятно сильным, и Кай едва справлялся. Однако в том-то и дело, что справлялся! И это на уровне Закалки Мышц! Да, по меркам Алькеи сила наёмного убийцы выглядела крайне необычной, однако, сравнивая её с теми же гениями уровня Закалки Головного Мозга (на которой в то время и находился лучник) из семи кланов, всё казалось в разы хуже. Не походил прошлый Шакс даже на простого личного ученика, а уж до главного гения ему было очень далеко!

Но и на это имелся ответ. Отец Шакса, брат нынешнего патриарха их клана, перед заданием наложил на парня особую технику, запечатав четыре пятых силы лучника. Подобная методика издавна практиковалась в Клане Яркой Луны, благодаря чему самые талантливые ученики могли прорваться на ступень Закалки Души качественнее. Ведь во время прорыва они высвобождали всю запечатанную силу, из-за чего эффективность их развития возрастала. Конечно, подобный прорыв не шёл ни в какое сравнение с тем, чего сумел добиться Кай, однако такой результат считался превосходным даже среди главных гениев Плато Поднебесья. Поэтому мечник сразу отметил не только открытые триста шестьдесят акупунктурных точек вместе с шестьюдесятью узлами души (чего достигали даже не все личные ученики), но и то, что они были очень широкими. У того же Шин Си результат оставался похуже в плане ширины.

Вот почему во время первой встречи Кая и Шакса лучник не мог пользоваться и половиной своей силы. Прорваться же на уровень Открытия Акупунктурных Точек в тех землях он никак бы не сумел, потому что даже в столице, Ривеертуне, внешней энергии не хватало (в сравнении с Плато), дабы достигнуть наилучшего результата.

Дальше Шакс, не давая собеседнику вставить ни слова, рассказал, что после переноса в Алькею (конечно же, он воспользовался сверхдальним телепортом) сразу отправился в столицу искать информацию. Ему на задание дали год, из-за чего парень не имел возможности вступить в Секту Упавшей Звезды, чтобы провести разведку в таком важном месте. Однако ему повезло наткнуться на местную гильдию убийц, которая также обладала немалой информацией о мире за Лазурным Хребтом.

Присоединившись к ним, Шакс очень скоро узнал об инциденте с ветвью Келай и имперским родом. А покопавшись в этом деле глубже, что не обошлось без нескольких подкупов и убийств, выяснил, о какой украденной вещи мечтали предатели из Стеншет и что они потеряли впоследствии.

Дальше пошло проще. Выйти на остатки Келай не составило труда, а тайно нашептать им план о похищении Лилии, чтобы потребовать выкуп в виде "Части Ключа: Тело" – и того проще. Ну, а когда те решили нанять убийц, то подстроить всё так, чтобы среди них оказался и Шакс, также оказалось легко.

Таким образом парень намеревался заполучить оба фрагмента ключа разом. Но ни один план не идеален, поэтому появление Кая Шакс предугадать не мог. В итоге Лилия сумела сбежать, а затем и самих Келай вместе с лучником заманили в ловушку, каким-то образом обнаружив метки Шакса.

Однако парень не провалил миссию. Основной его целью было заполучить фрагменты, однако, в случае невозможности, требовалось спровоцировать активацию хотя бы одной из частей. Собственно, это и произошло, когда появился Север.

Конечно, Шакс мог вернуться домой, потратив море кристаллов энергии на перенос, чтобы сообщить о нахождении фрагментов. Но в таком случае за ними уже отправился бы Элементалист Клана Семи Клинков, что для Клана Яркой Луны было невыгодно. Лучник прекрасно понимал это, поэтому желал достать две части ключа, и только в крайнем случае возвращаться лишь с одной информацией.

Но неожиданно появившийся Кай, обладающий необычной силой, спутал все карты. Вот только в конечном счёте всё пришло к тому, что один из фрагментов всё равно активировался на максимум. Убедившись в этом, Шакс поспешно покинул Алькею.

Лучник поведал Каю всё это сразу, как только Ивсим оставил их одних.

– И зачем ты мне всё это рассказал? – нахмурился мечник. – С чего ты вообще взял, что я знаю о каких-то фрагментах?

Наконец доев, Шакс аккуратно вытер губы салфеткой, после чего ответил.

– Потому что захотел, – улыбнулся он, пожав плечами. – А во время той бойни, когда появился патриарх семьи Стеншет, я видел тебя, так что теперь не могу поверить, что ты не знал о фрагментах. Ну, а ещё тебя выдали глаза, когда я в первый раз упомянул о ключе. Так что можешь не притворяться, я на сто процентов уверен, что ты знаешь, о чём идёт речь.

Кай некоторое время молча глядел на Шакса. Чувствовалось в словах лучника нечто такое, что отбивало у юноши всякие сомнения. Однако теперь мечник понял, что прокололся и в будущем нужно лучше следить не только за выражением лица, но и вообще за эмоциями, мельчайшие проявления которых легко заметить опытным воинам.

– Хорошо, – вздохнул Кай. – К чему ты ведёшь?

Шакс чуть наклонился вперёд. Он создал вокруг них Скрывающий Полог, однако всё равно заговорил шепотом.

– Нерушимую Башню очень скоро откроют, это лишь вопрос времени. Клан Семи Клинков, а также мой клан и Клан Благословенных Солнцем отправятся в неё. Даже пиковые Элементалисты заинтересованы в этом. Но, самое главное, вместе с ними туда пойдут и личные ученики. Поэтому я хочу пригласить тебя пойти со мной.

Кай удивился, хоть и скрыл это, распространив в духовном мире частичку Холода Пустоты. Эмоции вмиг отошли на задний план, мысли потекли гораздо легче и быстрее.

– Зачем в таком месте ученики, и затем тебе лично я?

Шакс улыбнулся, откинувшись обратно на спинку стула.

– Есть большая вероятность, что в башне существуют особые зоны, куда есть доступ только для молодых. Что же до тебя, воспринимай это как выражение моего уважения за то, что смог помешать моему плану в Алькее. Хотя, конечно, я учитываю и твою силу. Братишка Нокс мне многое поведал, а результаты первых двух этапов турнира подтвердили его слова. Кроме того, я предлагаю тебе вступить в наш клан, а благодаря моему поручительству тебя даже сделают личным учеником. Что скажешь?

Для Кая это выглядело идеальным вариантом. Вступи он сейчас в Клан Яркой Луны, и проблемы с Саламандрами и Громовым Змеем исчезнут сами по себе. А вдобавок ещё и поход в Нерушимую Башню, которая может хранить невиданное наследие! Чего еще желать? Шакс предлагал очень хорошие условия. Настолько хорошие, что заставили бы обычного ученика моментально согласиться. Однако за последние годы жизнь научила Кая всё время сомневаться. И сейчас шестое чувство буквально кричало ему о каком-то подвохе…

«Слишком подозрительно… Статус личного ученика, поход в башню… и всё просто так? В принципе, возможно. Я уже показал потрясающие результаты для человека не с Плато Поднебесья. Кланы могут захотеть меня пригласить к себе. Однако есть одна загвоздка… почему лично Шакс – главный ученик клана – пришёл ко мне? Ни за что не поверю, что из-за нашего знакомства. Такой человек, как он, хоть и выглядит эксцентрично, на самом деле должен руководствоваться лишь холодным рассудком. Что-то здесь не так. Зачем Клану Яркой Луны приглашать меня так быстро? Разве что… – вдруг осенило Кая, – точно! Единственное, чем я могу их привлечь помимо силы, это связь с Кланом Морского Дракона! Вот чёрт! И здесь жадные ублюдки, желающие добраться до наследия. Впрочем… Может, попросить Рун’Тана просканировать душу Шакса для выяснения правды? Энергия у него теперь есть… Хотя нет. Не стоит. Старик сейчас в глубокой медитации и пытается разобраться в условиях эволюции моей линии крови. Лучше не мешать ему».

– Заманчиво, – слегка улыбнулся Кай. – Но можно я подумаю до конца турнира?

«Пускай считает, что я не понял их намерений и просто хочу подождать предложений от других кланов».

– Ох, друг мой Кай! У тебя есть столько времени, сколько захочешь! Разве что башня откроется без тебя, и ты всё прошлёпаешь! – Шакс вновь принял шутливый вид.

– Последний вопрос, – проигнорировал его речь Кай. – Почему три этих клана идут? Зачем Клинкам упускать всю добычу?

– Ты хочешь знать, почему? А можешь подождать до конца турнира? – улыбнулся лучник нахмурившемуся Каю. – Ой, да ладно тебе! Я же просто пошутил, ха-ха-ха! На самом деле, Клинки очень обязаны Клану Благословенных Солнцем, а с нами заключили договор, когда искали фрагменты ключа. В итоге мы им помогли и теперь имеем право идти с ними. А ещё… Ну не думаешь же ты, что там будет просто? Вот они и решили объединиться.

– Тогда почему Клан Лесных Дев, которые вторые по силе, не с вами?

– А, эти девки… Ну, вообще, их мало. Да, они сильные, но их меньше, чем других. То есть их гении на нашем уровне, а вот среднестатистические ученики гораздо сильнее. Будь они обычным кланом, то, возможно, даже первыми смогли бы стать, а так… А знаешь, почему?

Кай не ответил, а просто слегка дёрнул плечами. Он действительно не читал об этом клане, хотя информация у него была.

– А потому, что у них в клане вообще нет мужиков! Да, это полностью бабский клан. Ах, представляешь, сколько там красоток? Можно целый гарем собрать! – эти сведения немного удивили мечника, который, конечно, знал о матриархате в Клане Лесных Дев, но не думал, что там вообще нет мужчин. Моментально назревал логичный вопрос, на который Шакс ответил сразу. – А новых учениц они набирают со стороны либо просто порабощают талантливых мужчин, чтобы те помогали сделать потомство. Кстати, этот жестокий подход и позволил им так возвыситься. Всё-таки когда-то они были лишь кучкой женщин, сбежавших из Клана Дерева Жизни, где находились чуть ли не в рабском положении, а сейчас…

– Ясно, тогда я пошёл, – прервал Шакса Кай, а затем поднялся и, не прощаясь, зашагал к выходу.

– Эх, – вздохнул лучник, развеяв Скрывающий Полог, – ну бывай.

К нему подошла молоденькая официантка.

– Ваш счёт, – положила она бумагу на стол, после чего удалилась.

Шакс взял счёт, посмотрел на сумму, а затем перевёл взгляд на стол, на котором стояли не только его тарелки. А больше всего блюд заказал именно Кай – с его стороны стояло порядка пяти тарелок, которые он опустошил уже после прихода лучника.

– Вот же гад! – усмехнувшись, беззлобно выпалил Шакс.


***

Прошло четыре дня после завершения второго этапа. Закончились групповые бои, а финальную турнирную сетку уже сформировали, хоть и никто из участников её ещё не видел.

Великая Арена Нейвана находилась в самом центре города и занимала просто гигантскую площадь. Сегодня здесь собралось свыше ста тысяч человек, однако люди всё ещё продолжали прибывать. Казалось, толпа вокруг здания никогда не исчезнет, но уже к полудню людей на улицах Города Вершин Мира практически не осталось. Складывалось впечатление, что все попросту вымерли, однако на самом деле это начинался третий этап Великого Турнира, и никто не желал пропустить открытие.

Под радостные выкрики толпы, в основном состоявшей из учеников и простых старейшин, под пристальным взглядом элиты кланов, представители коей разместились в специальных ложах, на арену вышли участники. Трибуны моментально взорвались ещё более громкими возгласами, которые, казалось, могли бы оглушить даже пикового Заклинателя, будь направлены прямо на него.

Однако вскоре появился лично глава Клана Семи Клинков, которому не составило труда мгновенно утихомирить больше ста тысяч человек. Мужчина сразу начал приветственную речь, объявил об официальном начале третьего этапа Великого Турнира, а затем стал перечислять награды за различные места, о которых многие и так знали.

– …за четвёртое место участник получит редчайшую Пилюлю Красной Звезды, а за третье полноценный доспех и оружие низкого качества Королевского ранга.

А теперь пришла пора наконец раскрыть, что же уготовано тем, кто всё-таки доберётся до первого и второго мест! Итак, золотого и серебряного призёров ждут порабощённые природные средний и младший духи Чистого Оружия соответственно.

В тот же миг и так замолкнувшая арена притихла еще больше. Казалось, что можно услышать звук падающей иголки на другом краю трибун. Однако шокированными оказались не только зрители-ученики, но и старейшины-Заклинатели, даже некоторые Элементалисты, которые ещё не знали о наградах за первые два места.

И объяснение тому имелось простое – любые духи не то что на Плато Поднебесья, даже во всей Саахе являлись самыми редкими "ингредиентами". Счастье, если за тысячелетие их появлялось хотя бы с десяток. Ведь для людей, впрочем, как и для зверей, духи являлись невероятно полезными существами.

В первую очередь их можно было поработить, а затем подчинить, в разы увеличив свои силы за их счёт. Хотя и овладеть ими могли единицы, и даже не все Заклинатели могли с этим справиться.

Но помимо этого духи обладали ещё одним крайне полезным свойством. Подчинив их, а затем взрастив, чтобы те переродились в виде разумного Элементаля, люди могли добыть его ядро, дабы прорваться на ступень Элементалиста. Ведь даже сейчас существовали сотни пиковых Заклинателей – бывших личных учеников, – которые обладали достаточным талантом, чтобы прорваться на следующую ступень, но десятилетиями и даже веками не могли сделать этого без ядра духа.

И всё это, конечно же, относилось именно к природным, естественным духам, которые формировались самостоятельно и случайно. Поскольку именно они могли развиться в Элементаля, в отличие от искусственных, созданных из тел мёртвых Элементалистов. Вторые не обладали способностью расти, а их изначальная сила напрямую зависела от силы умершего мастера, а также от того, на сколько частей было разбито его ядро.

Для таких существ насчитывалось всего три стадии развития: младший дух, средний дух и старший дух. После сущность законов мироздания трансформировалась в полноценного Элементаля.

Что же касалось словосочетания «духи Чистого Оружия», то это обозначало, что такой дух относится к элементу Оружия, однако не имеет какого-то конкретного направления, будь то меч или копьё. А определялось это направление уже после того, как духом начнет управлять его первый владелец.

Вот почему, когда патриарх Клана Семи Клинков сообщил о наградах за первое и второе место, шокированы оказались практически все. Однако уже очень скоро участников охватило совсем другое чувство – стремление. Всё сильнее распалялась воля учеников к победе. Теперь их цель была ещё яснее.

В первый день финального этапа должны были пройти по три боя на выбывание. Однако, так как участников получилось больше пятисот, то организаторы приняли решение разделить и без того огромную арену на двести пятьдесят шесть секторов, достаточно больших для проведения боя один на один.

Всем участникам заранее сообщили, где их сектор, поэтому они распределились сразу после выступления патриарха Клана Семи Клинков. Как только все оказались на своих местах, и сотня судей это подтвердила, вокруг каждого сектора сформировался ограждающий прозрачный барьер. Воинов заперли друг с другом.

– А теперь пришла пора открыть турнирную сетку, – огласил главный судья.

Активировался массив, и несколько огромных досок отобразили рисунок. Также все, кто имел метку ученика или старейшины какого-либо клана, смогли увидеть турнирную сетку в системном окне.

– Что же, первый бой начинается. Помните, если ваш противник сдастся или потеряет возможность сражаться, вы должны немедленно прекратить поединок. Участники, по моей команде можете вступать в сражение, – вздохнул главный судья, а затем резко выкрикнул усиленным голосом: – Начали!

Бои завязались моментально. Тут и там показались вспышки различных техник, от которых зрителей защищали лишь тонкие, на первый взгляд, барьеры.

В некоторых местах бои заканчивались практически сразу, а в других затягивались более чем на пару минут. Турнирную сетку составили случайным образом, поэтому бывало, что поединки проходили между бойцами равной силы, а иногда пропасть между мощью соперников оказывалась огромной. Например, если встречался главный гений какого-либо клана и просто очень талантливый внутренний ученик, едва добравшийся до третьего этапа. В таких случаях всё заканчивалось очень быстро, а иногда те, кому не повезло, сдавались сразу же.

Тем временем зрители наблюдали за участниками. Кто-то болел за одного из гениев, кто-то поддерживал друга, а кому-то вообще было всё равно, поэтому он просто смотрел на ближайшие сектора. Всё-таки, кроме открытия этапа, первый день не должен ничем особо выделяться. Основное действие, как понимали все, состоится ближе к финалу, поэтому сегодня люди были расслаблены.

– Как думаете, кто дойдёт до финала? Кто будет победителем? – спросил один из зрителей, который сидел на участке трибуны, где соседствовали члены кланов Яркой Луны и Благословенных Солнцем.

– Конечно же, наш господин Шакс! – возмутился ученик Яркой Луны. – В этом поколении ему нет равных! Вы бы знали, насколько качественную закалку души он совершил! Ну а в финале, наверное, он сразится или с Шин Си – слишком уж тот силён, – или с Янь Лиангом. Хотя ещё есть шанс, что Лэй Шэнь сможет пройти, но про его силу мне мало что известно.

– Возможно…

– Что за глупости! – моментально выкрикнул сидящий неподалёку ученик Клана Благословенных Солнцем. – Ваш лучник и в подмётки не годится Янь Лиангу. А кроме того, наш господин недавно освоил одну очень редкую технику, против которой другие участники ничего не смогут сделать! И плевать на ваш прорыв!

Сидящие рядом с парнем соклановцы сразу поддержали его кивками.

Ученик же, который восхвалял Шакса, лишь насмешливо хмыкнул, а затем ответил:

– Посмотрим…

– Кстати, а почему никто не говорит о гениях кланов Семи Клинков и Лесных Дев? – внезапно спросила красивая девушка из Яркой Луны.

– А что о них говорить? У Клана Лесных Дев гении редко когда прыгают выше головы, поэтому они нечасто вообще выходят в финал. Хотя я не спорю, что приличное количество призовых мест окажется именно за их ученицами. То же самое и про Клинки – мест займут немало, но в нынешнем поколении им не повезло. Из действительно сильных гениев у них только Цзян Юн, которому всего шестнадцать лет. Остальные гении у них либо ещё младше, либо старше двадцати и участвовать не могут. В общем, говорю, не повезло.

– Эй, смотрите! А кто это там? – указал пальцем ещё какой-то ученик.

Люди взглянули в указанную сторону, заметив там сектор всего с одним участником, которой спокойно стоял под центром купола. Парень был одет в серую невзрачную одежду для тренировок, с поправкой лишь на то, что сделали её мастера Города Вершин Мира, при этом из лучших материалов.

– Какого демона он один? Где его соперник?

– И кто это вообще такой?! Почему он не в одежде одного из кланов?

– Кажется, я понял. Проверьте турнирную сетку!

Все тут же вызвали Систему или просто посмотрели на одну из огромных досок, кои расположились вокруг трибун, не загораживая при этом обзор.

– Выходит, участников оказалось пятьсот одиннадцать и ему просто не достался противник?

– Похоже, кто-то из прошедших сильно пострадал в групповых боях, и не пришёл сегодня.

– Видимо, так и есть. Но всё равно, кто он?

– Кай Арнхард, хм… Кажется, я слышал это имя…

– Точно! Разве это не тот парень с меткой Клана Морского Дракона?

– А ведь да, так и есть! Это он.

– Повезло, ну и ладно, – снисходительно произнёс другой зритель. – Слишком много внимания. Всё равно его путь на Турнире сегодня закончится.

– С чего ты взял? – возразил ему кто-то. – Говорят, этот Кай занял сотую позицию во втором этапе!

– Ха-ха, и что? Во-первых, есть слух, что там массив подстраивался под уровень участника! А во-вторых, посмотрите на группу секторов вокруг него! Там одни гении, которые попали в сотню сильнейших. И что им сделает какой-то слабак, который раньше был всего-то внутренним учеником, и сейчас находится только на уровне Закалки Головного Мозга, а все противники уже на ступени Закалки Души? Они его попросту по стенке размажут и не заметят!

Подумав над словами говорившего, другие ученики, сидящие рядом, согласились с его мнением. Да и не верилось им, что кто-то на такой же ступени, как и большинство из них, смог бы вот так просто пройти в сотню сильнейших на втором этапе. Зрители поверили, что слух о Массиве Бесконечной Битвы, который подстраивался под участников, правдив.

– А тогда, как думаешь, кто из их группы победит в третьем бою? – спросили того же ученика.

– Предполагаю, что Тай Го, – указал он на лыбящегося после победы здоровяка, из десятки сильнейших личных учеников Клана Дерева Жизни. – Поговаривают, на этом турнире у него самый высокий показатель мощи, так как он родился с необычной мутацией и смог закаливать мышцы в несколько раз больше, чем все. Посмотрите, его первый соперник из Саламандр еле-еле дышит. Этот ублюдок буквально вбил его в землю голыми руками. Вряд ли кто-то из той группы вообще сможет сладить с такой силищей.

Все повернулись к упомянутому ученику, который больше походил на гору из мышц. Многие даже натужно сглотнули, когда представили, что с ними было бы, обрушься на них удар этого двух с половиной метрового великана.

Вскоре первый бой для всех закончился, и количество участников сократилось вдвое. Раненых и покалеченных быстро унесли работники арены, а остальным участникам дали час отдыха перед вторым боем. Часть победивших решила временно уйти в специальные помещения внутри арены, другие даже не собирались покидать своих секторов.

Кай был одним из последних. Усевшись на землю, он собирался погрузиться в поверхностную медитацию, как вдруг услышал чьи-то шаги. Приоткрыв глаза, парень увидел нависшую над ним фигуру огромного Тай Го.

– Для слабаков здесь нет места, везунчик, – сплюнув, сказал громила Каю, а затем ушёл.

Мечник просто пожал плечами, слегка усмехнулся, а потом сделал, что и собирался – стал медитировать.

Час пролетел незаметно, и главный судья вновь объявил начало боёв. К этому моменту Кай уже вынырнул из глубин собственного сознания. Разум парня был максимально собран, а тело полностью готово.

Два сектора объединились, и теперь перед мечником стояла личная ученица уровня Открытия Акупунктурных Точек из Клана Лесных Дев. После прошлого боя девушка выглядела неважно, а энергетическое зрение показывало Каю даже больше.

– Смотрите, тот слабак теперь, наконец, начнет сражаться, – обратил внимание один из зрителей на сектор Кая. – Так ещё и с личной ученицей Вей Вей, которая, между прочим, заняла восемьдесят девятое место во втором этапе!

– Что я и говорил!

– Э-э-э, что? – вдруг, недоумевая, протянул другой зритель. – Какого демона этот парень сел обратно?!

Обратившие на это внимание ученики поначалу тоже изумились, однако затем их пробило на смех.

– Вот ведь дурак!

– Похоже, он решил сдаться.

– М-да. Но… погодите… уже прошла минута, как объявили бой, а он ещё не сдался!

– Странно, но Вей Вей тоже почему-то не спешит нападать. Да что там такое?!

– Мне кажется, или они начали разговаривать?

Услышать зрители ничего, конечно же, не могли, но многие всё равно присмотрелись к губам Кая и девушки, дабы попытаться понять хоть что-то. Однако разговор быстро закончился.

– Стойте, мне привиделось, или она в конце сказала «спасибо»?

– Да быть такого не может! Что за вздор… – ученик резко умолк, как и соседи рядом с ним. Их трибуна вдруг замерла, словно зрители увидели нечто нереальное.

Тем временем Вей Вей едва подняла руку, а затем что-то выкрикнула. Барьер вокруг них моментально исчез, а в турнирной сетке под именем девушки появилась надпись: «Сдалась». Наблюдавшие за этим боем, которого и не было, не могли поверить в происходящее.

– Как так? Почему она решила сдаться?

– Я не верю!

– Вот оно что, гляньте на неё внимательно! Как она идёт, как морщится с каждым шагом и даже с каждым вдохом!

– Ясно… Так, значит, Вей Вей слишком сильно ранили уже в первом бою.

– Тогда почему она вообще вышла на арену, а не сдалась до начала?

– Да что ты понимаешь, долбень?! – съязвила какая-то девушка. – Если бы она не вышла, это могло отразиться на её репутации! Вей Вей правильно поступила, что нашла силы и сдалась на арене!

– Понятно, но зачем тогда было ждать целую минуту?

– А я откуда знаю? Не смотри на меня так!

– Думаю, – вклинился другой зритель, – что Вей Вей просто оценивала свои шансы и силы противника, а этот Кай сразу как-то понял, что она ранена, и не стал нападать.

– Хе-хе. Но будь она хоть чуток целее, и он бы мигом проиграл.

– М-да… Вот ведь везучий слабак!

– Ага. Слабак, который только что всё-таки попал в список из ста двадцати восьми сильнейших учеников Плато в этом поколении.

– Бред. Да и плевать. Дальше он встретится с Тай Го, который вон, только что второму противнику сломал позвоночник об колено. И всё закончится.

– Это да… Ну, бывай, парень. Имя твоё, мы, конечно же, не запомним.

– Пока-пока…

Таким образом, второй бой для всех закончился, а Кай ещё даже и первого не провёл. Не такого он ожидал сегодня. Однако его следующий противник был невредим и сдаваться не собирался. А спустя ещё час мечник в конце концов мог начать настоящее сражение.

Область сектора вновь расширилась, а судья объявил последний на сегодня поединок.

– Не думал, что всё-таки встречу тебя, слабак. Но, раз так случилось, то, пожалуйста, не вздумай сдаваться раньше времени, – пробасил великан.

– И не собирался, – усмехнувшись, ответил Кай.

Тай Го уже подходил к парню, как вдруг замер от удивления. В следующее мгновение здоровяк уже задорно смеялся.

– О-хо-хо, ну ты и забавный. Ладно, доставай оружие.

– Мне хватит и кулаков, – спокойно произнёс мечник.

– Наглый, самоуверенный, ещё и везучий. Люблю таких… ломать, – ответил Тай Го, подобравшись к Каю вплотную. И хотя мечник действительно отличался высоким ростом, в сравнении с нынешним противником он походил на ребёнка. – А знаешь, у меня есть для тебя предложение. Я с братьями, пока они не померли, в детстве играл в игру, которая называется «Не упади». Правила просты: каждый наносит другому удар кулаком по очереди, пока на ногах не останется только один. Защищаться нельзя! Так что, хочешь сыграть? – жутко оскалился Тай Го, желая запугать противника.

– А давай! – моментально произнёс Кай, ошарашив здоровяка.

– Ха-ха, а ты нравишься мне все больше! Хорошо, тогда я начну первым! И, кстати… я говорил, что ещё никогда не проигрывал?! – прорычал великан, явив ужасный оскал.

Тай Го уже замахнулся правой рукой, максимально напрягая мышцы. Для большинства наблюдающих его кулак размазался прямо в воздухе, а затем Каю от бугая прилетел мощнейший удар в голову. Тай Го использовал не только колоссальную силу руки, но и мышцы всего тела, включая ноги, чтобы оттолкнуться от земли, а также весь свой вес.

На Кая мгновенно обрушилась атака, сравнимая по силе со столкновеньем с разогнанным до предела грузовиком. Все, кто смотрел за боем, сжались от испуга, словно это на них летела подобная мощь. Ученики на трибунах точно не сомневались, что не смогли бы выдержать такой удар даже при помощи техник.

В мгновение ока кулак Тай Го обрушился на голову Кая. Земля под ногами парня треснула и задрожала, что ощутили участники даже в соседних секторах. В тот же миг облако пыли скрыло здоровяка и его противника.

– Святые Небеса!

– Твою мать! Этот Тай Го, конечно, чокнутый, но чтобы настолько?!

– Теперь труп этого Кая даже родные не узнают!

– Фу, я теперь даже смотреть туда не хочу… – пролепетал девичий голосок.

Однако другие ждали, когда пыль осядет, чтобы наконец увидеть, что же произошло. И в тот момент, когда это случилось, у каждого зрителя сердце словно пропустило удар. Ученики попросту отказывался верить и воспринимать увиденное.

«Такого не может быть!!!» – считали они.

Кай продолжал стоять на месте. Он чуть повернул голову, и с его щеки исчезала легкая краснота. Сплюнув немного слюны вперемешку с кровью, мечник пробурчал что-то вроде: «Блин, щеку прикусил», – а затем вперил взгляд в оцепеневшего от неверия Тай Го.

Похрустев шеей, Кай слегка присел, согнув правую руку в локте. Напряг мышцы, из-за чего даже под мешковатой одеждой стало заметно, как они бугрятся. Рукав плотно облепил их, едва не затрещав. Под тонкой тканью отчётливо проступили очертания тугих, словно стальные канаты, мышц. И всё это без капли энергии.

Непонятно отчего, но в этот момент земля просела под Каем, словно он мгновенно потяжелел. И Тай Го ощутил необъяснимый страх. Здоровяк побледнел, его бросило в холодный пот. Он понял, что совсем не хочет принимать этот удар, однако ноги перестали его слушаться. В глазах великана на долю секунды потемнело.

– Что ж, – заулыбался Кай, – теперь моя очередь.


Глава 29. Нет пределов – нет границ.


Полтора года назад.

Прошло чуть менее четырёх месяцев с тех пор, как Каю пришлось бежать с земель Клана Громового Змея. Он уже более-менее освоился в Дальних Пустошах, хотя ему всё ещё требовалось соблюдать крайнюю осторожность на каждом шагу.

Месяцем раньше парень наконец-таки закончил прорыв на уровень Закалки Спинного Мозга. Но так как требовалось выждать определённое время, прежде чем начинать следующую закалку, Кай решил посвятить ближайшее время Пути Меча. Благо нужная Частица Мудрости у него имелась, так что с источником для созерцания никаких проблем не возникло.

Так проходила неделя за неделей, в течение которых Кай практически всё время проводил в медитациях, лишь изредка отправляясь на охоту, дабы применить на практике новое понимание меча. С каждым днём в его душе отпечатывалось всё больше осознанных крупиц Пути Меча, однако конечной цели – Закона Формы – юноша пока достигнуть так и не смог.

А спустя ещё пять месяцев Кай почувствовал приближение того момента, когда станет возможным начинать прорыв на последний уровень ступени Закалки Разума. Для этого ему предстояло подготовиться – собрать множество полезных духовных растений. Парень надеялся, что этот последний прорыв (ведь ступень Закалки Души ещё оставалась закрытой для него) станет тем толчком, который позволит ему всё-таки приблизиться к уровню Видящего.

Однако Кая ждал провал. По прошествии шести недель, которые занял процесс закалки головного мозга, он так и не смог даже прикоснуться к Закону Формы Пути Меча. Подобное едва не помешало всему прорыву, но благодаря отрешённости, которую дарует погружение в мир души, парень смог закончить дело. Из медитации юноша вышел чрезвычайно злым. Ему хотелось выплеснуть свой гнев, поэтому он покинул укрытие, отправившись на охоту…

Когда от его клинков погиб восемнадцатый монстр ступени Закалки Души, Кай слегка успокоился. Но возвращаться к созерцанию законов меча он не желал и, чувствуя, что впустую теряет время, с головой ушёл в тренировки. Помимо оттачивания мастерства фехтования, множество стилей которого он заблаговременно арендовал и запомнил, юноша решил вспомнить о безоружном типе боя, с которым ему подсобил Рун’Тан. А вдобавок, просто чтобы снять ментальное напряжение после прорыва, Кай также занялся тренировкой тела.

Однако он знал, что после завершения ступеней Закалки Тела и Закалки Разума человеческое тело больше практически никак нельзя усилить. Проблема крылась в том, что людской организм имел свои пределы, установленные самой природой. И как лучшие земные спортсмены рано или поздно достигали своих лимитов в развитии, так и физические параметры воинов имели своё ограничение – уровень Закалки Головного Мозга. Конечно, на дальнейших ступенях практикующие боевые искусства всё равно становились сильнее, однако эта сила уже исходила из энергетической составляющей бойцов, а не от их физических тел. Таким образом, для кого-то на пике ступени Закалки Разума силовые тренировки больше не могли дать увеличение параметров.

Кай тренировался просто ради удовольствия, которое ему даровало предельное напряжение всех мышц, что заставляло тело приятно гореть. И конечно же, он никак не ожидал, что в какой-то момент произойдёт нечто невероятное.


[Мощь]: + 0,1.

[Выносливость]: + 0,1.

Внимание!

Вы самостоятельно открыли одну из скрытых способностей вашей линии крови: [Нет пределов – нет границ]!

[Нет пределов – нет границ]: ваше тело не имеет ограничений в развитии физических параметров, кроме тех, что установлены самим мирозданием для сильнейших форм жизни.


***

…рука Кая напряглась до предела. В следующий миг его кулак выстрелил вперёд, словно из пушки, и лишь в самый последний момент Тай Го всё-таки заставил себя сотворить защитную технику. Тело великана покрылось золотистой плёнкой, а затем на его грудь обрушился удар, который здоровяку почудился огромным тараном.

Прогремел мощнейший взрыв, а четверть арены встряхнуло. Лишь отголоска удара хватило, чтобы несколько десятков других участников, сражавшихся в этот момент, ощутили внезапный толчок. Несколько боёв в разных секторах даже остановились на какое-то время.

На поединок Кая и Тай Го сейчас обратило внимание куда больше зрителей, чем раньше. Все они смотрели на здоровяка, которого, будто пушинку, отправили в короткий, но скоростной полёт. Сильнейшая техника защиты личного ученика не смогла выдержать силу атаки и разрушилась практически моментально. Сам же здоровяк так сильно врезался в оградительный купол, что буквально повис на нём.

И хотя Тай Го за миг до удара всё же успел сотворить не только барьер, но и выставить руки в защите, это ему мало чем помогло. Оба предплечья парня превратились в кровавое месиво, словно по ним проехались катком. Вдобавок вся верхняя одежда громилы (пикового качества Серебряного ранга!) оказалась разорвана ударной волной, а практически все кости в его теле – поломаны. Что же до груди личного ученика, куда и пришлась основная мощь удара, то его рёбра были раздроблены на мелкие кусочки.

На миг Кай даже испугался, что перестарался, однако затем всё-таки смог услышать слабое, прерывистое биение сердца Тай Го. Таким образом, если здоровяку в ближайшее время помогут искусные лекари его клана, то спасти жизнь парню удастся.

Мечник облегчённо вздохнул.

Ученики, которые до этого обсуждали «везучего слабака», моментально замолкли. По правде говоря, они даже представить себе такой поворот событий не могли, и теперь просто сидели с отвисшими челюстями.

– Ну что, говорите, размажут по стенке и не заметят?.. – вдруг вспомнил кто-то из них эту фразу, сказанную о Кае ещё во время первых боёв.


***

Бои первого дня закончились. Из пятисот одиннадцати участников осталось всего шестьдесят четыре. И раз их количество так резко сократилось, то завтра ученики займут сразу уже всю арену, без разделения по секторам. Но так как поединков планировалось аж тридцать два, то первые бои начнутся задолго до полудня, а последние, предположительно, ближе к вечеру.

Бой Кая, кстати, поставили седьмым, а значит, он начнётся уже после обеда. Однако парень так и не узнал, кто же достался ему в противники. Ведь, победив Тай Го, он сразу покинул арену, дабы успеть приобрести массивы с записью боёв главных претендентов на победу. В их число входил хорошо знакомый мечнику Шакс и ненавистный Шин Си. Кроме того, конечно же, прошли такие гении, как Янь Лианг, Цзян Юн, Лэй Шэнь и другие.

Всё-таки, если Кай стремился к финалу, то на его пути обязательно должен был оказаться кто-то из главных гениев кланов. Естественно, в первых боях они вряд ли использовали даже половину своей силы, однако и то немногое, что им в итоге пришлось показать, может пригодиться в дальнейшем.

Впрочем, первые три боя закончили победой не только они, но и Лилия с Ивсимом. Кай радовался за друзей и был готов, если повезёт, сразиться и с ними.

Оставшееся время он провёл за просмотром и анализом увиденных боёв, а затем, вместо сна, погрузился в медитацию на пару часов. В итоге второй день третьего этапа наступил очень быстро.

Прибыв на арену вместе с Улией спустя час после начала боёв, дабы не стоять очередь у входа на трибуны, Кай оставил сестру, отправившись во внутренние помещения арены. Следующие пару часов пролетели незаметно, и близился седьмой бой.

Кай вышел на арену.

Трибуны не зашумели. Зрители уже успели ознакомиться с кратким описанием этого участника, поэтому вяло отреагировали на его появление. Подумаешь, везунчик, сумевший пройти три первых боя…

– О, это тот парень, – оживились зрители, которые наблюдали вчера за Каем и видели проявление его силы.

– Ага. И он силён.

– Да. Вот только одной физической силы для дальнейших побед будет мало. Тай Го дурак, потому что недооценил соперника и дал себя атаковать изо всех сил. Тот тупоголовый здоровяк даже не использовал энергию в бою, а решил развлечься. Вот и проиграл, кретин.

– Согласен. Теперь инвалидность Тай Го обеспечена. Хотя у Клана Дерева Жизни, наверное, самые лучшие целители на всём плато, но даже они не способны вылечить то, что с ним случилось вчера. По любому какие-то следы ранения останутся навсегда, и его прогресс в развитии резко замедлится.

– Вот я и говорю – тупоголовый.

– А почему ты так уверен, что Кай показал вчера всю свою силу? Может, у него ещё что-то есть, кроме простой физической мощи?

– Сомневаюсь. Мои утверждения основаны не на пустом месте. Я поузнавал про него. Для начала, этот парень даже не с Плато Поднебесья. Он вступил в Клан Громового Змея больше двух лет назад, прибыв перед этим из мест, которые находятся дальше, чем Низинные земли…

– Что?! Дальше, чем Низинные земли? Неужели и там практикуют боевые искусства? Но как? Там же так мало внешней энергии!

– Не перебивай! – рявкнул ученик. – Так вот… Кай Арнхард вступил в их клан и даже стал внутренним учеником, но, замечу, прошёл испытание далеко не с наилучшим результатом. В клане за ним также не замечали ничего особенного. И хотя два года он пропадал в Дальних Пустошах, как-то выживая там, я более чем уверен, что парень далёк от главных гениев.

– Тогда зачем было так углубляться в изучение этого Кая, если он ничего из себя не представляет?

– Как зачем? Ты дурак? Ставки же! Начиная с сегодняшнего дня можно ставить деньги на победу участников, вплоть до того, кто станет победителем всего турнира!

– И ты ставил?

– Ага! Я поставил тысячу монет закалённого золота на то, что господин Шакс выйдет в финал! Это гораздо выгодней, чем если бы я подождал, когда он дойдёт до полуфинала!

– Вот оно как… А этот парень… Какой коэффициент у Кая Арнхарда?

– Один к двум.

– Кстати, а его противник…

Часть трибун взорвалась криками. Не менее пары тысяч учеников Клана Громового Змея активно поддерживали вышедшего на арену парня.

– Ну вот мы и опять встретились, засранец, – криво улыбаясь, произнёс Лэй Ло. Именно у него Кай выиграл сотое место во втором этапе несколько дней назад. – Ну что, будешь просить прощения? Или сдашься сразу?

Мечник слегка растерялся для виду и почесал затылок.

– А ты вообще кто? – невинно спросил он, лишь усилив эффект.

– Ах ты, тварь! Издеваться удумал?! Ну что ж, тогда поблажек не жди, ублюдок! Я думал, ты вылетишь ещё вчера, но так даже лучше. Теперь не придётся бегать за тобой. Я видел твой прошлый бой, и тебе меня не удивить! Одной лишь физической силы мало против моей скорости и семейных техник! Я обязательно отомщу за своё унижение!

– Какой-то ты слишком говорливый. Прям как попугай… – специально принявшись ковыряться в ухе и зевать, произнёс Кай. – Господин судья, – обратился он к Заклинателю, стоящему в особой зоне, – скоро уже бой?

Мужчина взглянул на мечника, а затем кивнул. Над местом сражения появился огромный куполообразный барьер.

– Только напомню, – не дал он разозлённому Лэй Ло возможности ответить, – поединок продолжается до тех пор, пока кто-то из вас не сдастся или не сможет продолжать бой. А теперь приготовились… Начали!

Лэй Ло сорвался с места. Изначально он собирался поиздеваться над Каем, показать своё превосходство и помучить его, однако сейчас передумал. Разозлившись, личный ученик желал как можно быстрее разобраться с противником.

Применив сразу третий слой наследной Техники Шести Вспышек Бури, парень разразился скоростью. Он намеревался ошеломить врага внезапностью.

«Отрублю ему руку, а если сразу не сдастся, то и вторую!» – оскалился Лэй Ло, призвав из кольца саблю.

Парень в мгновение ока преодолел более двухсот метров, практически добравшись до цели.

«Идиот! Он так и продолжает стоять на месте. Ему коне… А?»

Фигура Кая, который находился уже в зоне досягаемости, вдруг размылась, а следом Лэй Ло ощутил, как ему в левое плечо врезалось нечто невероятно тяжелое. Лишь активировав четвёртый слой семейной техники передвижений, парню удалось избежать критических повреждений. Тем не менее его левая рука повисла безвольной плетью.

Закусив от боли губу, разорвавший дистанцию Лэй Ло зло уставился на Кая, который вновь стоял на прежнем месте.

– Ну чего ты? Сначала напал, а теперь передумал? Что случилось? – улыбался мечник.

А тем временем большая часть зрителей растерянно глядела на происходящее, недоумевая.

– Что произошло? Почему Лэй Ло отступил?

– Может, он ощутил какую-то технику, наподобие ловушек?

– Не знаю…

– Я тоже ничего не видел. Но если это так, то он хорош.

– Нет, – вдруг произнёс воин уровня Создания Источника. – Я видел всё. Этот Кай атаковал в ответ. Притом очень быстро.

– Атаковал? Когда?

– Такое точно было? Разве Техника Шести Вспышек Бури не одна из самых быстрых на Плато?

– Кажется, букмекеры ошиблись с шансами… – пробормотал тот же воин, проигнорировав остальных.

Лэй Ло был шокирован. Как и многие другие, он убедил себя, что Массив Бесконечной Битвы во время второго этапа подстраивался под уровень участника. Вот почему личный ученик считал, что легко победит Кая.

Теперь же Лэй Ло не знал, что делать. Первая попытка сблизиться и атаковать, при которой его рука так сильно пострадала, что её больше не удастся использовать в бою, полностью отрезвила парня, заставив даже побаиваться приближения к противнику.

– Ну раз ты не хочешь ко мне подходить, это сделаю я, – улыбнулся Кай, медленно зашагав вперёд.

В ту же секунду Лэй Ло решился, начав действовать.

– Каскад Грозовых Лезвий! – выкрикнул он, взмахнув саблей.

Спустя мгновенье на Кая полетели сотни крупных серпов, сотканных из энергии и законов Молнии. Это была одна из сильнейших техник клана, предназначенных для поражения целой области, которая требовала немалого количества Ки.

Летя друг за другом несколькими рядами, к мечнику неслось множество электрических лезвий. Лэй Ло вложил в атаку как минимум половину всего своего запаса сил.

– Выкуси! – оскалился он, тяжело выдохнув.

Кай не растерялся. Надменно хмыкнув, он, вопреки ожиданиям зрителей и противника, бросился прямо в сторону атаки. Теперь все смогли увидеть, насколько он быстр. От него не исходило ощущений техники, однако он всё равно не уступал в скорости третьему слою Шести Вспышек Бури!

Вот только это было не всё. Очутившись возле серпов, Кай ускорился – энергия стала перенасыщать его тело, к чему юноша уже давным-давно привык. Но для множества зрителей это оказалось, наоборот, шокирующей неожиданностью.

Кай увернулся от первого лезвия, не замедляя при этом движения вперёд.

– Идиот! – вернув самообладание, улыбнулся Лэй Ло. – Тебе не увернуться от всех атак, ведь я… могу управлять ими!

Личный ученик указал саблей перед собой. Он ещё не разорвал связь с техникой, поэтому обладал способностью влиять на движение грозовых серпов. Движущиеся лезвия внезапно сменили свой курс, нацелившись на Кая.

В один миг более пяти атак окружили мечника, и уже казалось, ему не выбраться, однако, поражая многих, парень сумел извернуться невероятным образом, избежав всех серпов. Некоторые даже столкнулись друг с другом, что привело к их исчезновению.

На этом Кай не остановился. Раз за разом он уворачивался от всех грозовых лезвий, показывая феноменальное мастерство владения собственным телом. Сколько бы Лэй Ло ни старался, ему так и не удавалось зацепить противника. Каждый раз атаки проходили буквально в миллиметрах от мечника, который просчитывал всё наперёд, делая минимум ошибок.

И не успел личный ученик заметить, как Кай избежал всех атак, прорвавшись сквозь заградительное поле из электрических лезвий. Уклонившись от последнего, мечник рванул к оппоненту, стремительно сокращая расстояние.

Лэй Ло на мгновение замер в неверии, но сразу пришёл в себя.

– Не недооценивай меня! – зарычал он, развеяв предыдущую способность. – Доспех Стража Небес! Семь Сфер Грозы!

Одну за другой личный ученик сформировал две техники. Первая создала вокруг его тела плотный электрический покров, напоминающий древний доспех, который резко повысил не только силу и скорость юноши, но и увеличил его защиту. Второй же техникой Лэй Ло сотворил семь небольших, размером с кулак, сфер, которые окружили его, став вращаться в метре вокруг плеч.

Кай наконец приблизился, когда противник вдруг вертикально взмахнул саблей. В тот же миг одна из шаровых молний влилась в оружие Золотого ранга, главными особенностями которого были поглощение, высвобождение и усиление элемента Молнии. Клинок моментально оказался покрыт плотным слоем электричества.

Оружие неслось прямиком на сократившего дистанцию Кая. Парень в ответ взмахнул.

«Ха! Собрался ударить меня голой рукой?! Попрощайся с ладонью, твоё тело не выдержит!» – оскалился Лэй Ло, защищенный электрическим покровом.

Каю же было плевать. Его рука двигалась быстрее, чем падающая ему на голову сабля. Он успеет…

Ладонь мечника хлёстко ударила по правой руке Лэй Ло, и сабля отклонилась.

«ЧТО?!» – выпучил глаза личный ученик, и это стало его главной ошибкой.

В мгновение ока парень потерял опору, а его правую ногу обожгло страшной болью. Лэй Ло повалился на спину, не справившись с подсечкой. И, конечно же, Кай не собирался давать ему ни единого лишнего мгновенья.

Мечник ринулся вперёд, однако на этот раз противник не оплошал.

– Волна Разрушения! – буквально заорал Лэй Ло, осознавая, что следующий удар Кая может поставить точку на его участии в турнире.

Оставшиеся шесть сфер слились воедино, а затем, образовав купол вокруг личного ученика, расширились. Арену на пару секунд осветила мощная вспышка.

Когда она погасла, зрители вновь смогли увидеть происходящее. Лэй Ло стоял на том же самом месте, едва держась на ногах. Его правая лодыжка была сломана, а Доспех Стража Небес развеялся, ведь большая часть оставшейся энергии ушла на недавнюю атаку.

Техника Волны Разрушения считалась одной из мощнейших в арсенале личных учеников Клана Громового Змея. Однако для её успешного использования требовалось подпустить цель как можно ближе к себе, дабы та не успела уйти от атаки, бьющей во все стороны.

Лэй Ло улыбался. Только что Кай находился максимально близко к нему, притом ещё и готовился к удару, поэтому просто не имел шансов сбежать…

Вот только прошла секунда, а личный ученик так и не смог обнаружить тело противника. Внезапно позади что-то громко упало. Лэй Ло моментально обернулся, но больше ничего сделать не успел. Он только и мог, что шокировано смотреть на необычайно быстро приблизившегося Кая, а также на оплавленную Волной Разрушения каменную плиту арены, которую тот, видимо, смог вырвать из земли, дабы защититься.

Мечник стальной хваткой сжал его горло, после чего, не позволяя противнику опомниться, с силой бросил того на землю. От удара каменной плитой оппонент потерял сознание, и судья объявил окончание поединка.

Кай вновь победил.


Глава 30. Старый враг.


Покидал арену Кай не в тишине. Да, поначалу зрители оказались шокированы внезапной силой неизвестного участника, однако после резкого завершения боя трибуны всё-таки наградили парня овациями, хоть и не особо громкими. Впрочем, хватало и тех, кто ставил на победу Лэй Ло и теперь проклинал Кая на чём свет стоит.

Парню же было всё равно. Он спокойно покинул место поединка, даже не обращая внимания на шум арены. Сегодня он победил, а значит, следующие противники точно воспримут его всерьёз и не станут больше недооценивать. Так что обходиться одной лишь голой силой и навыками безоружного боя теперь не выйдет. Придётся наконец показать чуть больше своей истинной силы…

Кай отправился в выделенную лично ему комнатку внутри арены. Там он на час погрузился в неглубокую медитацию, дабы проанализировать прошедший бой: разобрать свои возможные ошибки и обдумать техники Лэй Ло. Ведь, возможно, ему ещё раз придётся сойтись в бою с кем-то из Клана Громового Змея, так что лучше подготовиться.

Покинув помещение через некоторое время, Кай не спешил уходить с арены. Сегодня он решил понаблюдать за поединками других учеников, поэтому и направился в специальную ложу для участников, откуда открывался хороший вид на поле боя. Добравшись туда, мечник окинул взглядом почти пустое пространство – кроме него здесь находилось всего двое. В принципе, логично, ведь какой смысл другим участникам идти в общую ложу, если практически все они – личные ученики, у которых есть доступ в особые зоны своих кланов?

Однако Кай всё же сидел не один. Здесь также присутствовала Лилия и ещё какой-то парень в капюшоне, с огромным двуручным мечом за спиной. Судя по одежде – ученик Клана Семи Клинков.

Пожав плечами, Кай подошел к Лилии.

– Привет.

– Привет, – ответила девушка, не отрываясь от огромного окна, из которого открывался вид на арену.

– Скоро твой бой? – поинтересовался Кай.

– Сразу после этого, – наконец повернулась к нему Лилия. – Кстати, поздравляю.

– Спасибо. А Ивсим где?

– Его бой был первым сегодня. Ивсим быстро победил, после чего сразу ушёл. Сказал, что его учитель наконец прибыл в город, и они должны встретиться.

– Ого, ясно.

Вскоре проходивший внизу бой наконец закончился, и Лилия покинула ложу. Пришёл её черёд сражаться. Противником девушки оказалась ученица Клана Лесных Дев.

Прозвучала команда судьи, а затем обе участницы сразу рванули вперёд. Подруга Кая, как всегда, полагалась на элемент Ветра, линию крови и навыки фехтования. Её противница использовала куда более необычное оружие – глефу.

Девушки не стали выжидать и сразу же сошлись в ближнем бою. Никто из них пока не спешил применять техники. Красавицы обменивались ударами, проверяя силы и умения друг друга.

Однако долго это не продлилось. Лилия первой воспользовалась энергией и законами. Моментально сформировавшаяся техника в виде гигантского пикирующего ястреба, которая содержала не только все законы Пути Ветра уровня Слышащего, но и пять из семи законов Пути Меча аналогичного уровня, выстрелила вперёд. Было заметно, что прошедшие два года блондинка не потратила впустую, а активно созерцала законы и тренировалась, благодаря чему эта новая её техника имела низкое качество Золотого ранга.

Увы, ученица Клана Лесных Дев также оказалась не простой воительницей, поэтому, быстро среагировав, вонзила глефу остриём в землю и начала формировать технику. Атака Лилии практически достигла противницы, как перед той в последний момент поднялась часть арены.

– Стена из земли? Нет, не только… Какой необычный элемент. Лава… – прокомментировал Кай вслух. – Она использует законы Огня, которые хороши в атаке, и законы Земли, которые хороши в защите, тем самым формируя лаву. Потенциально это очень сильная комбинация, но насколько хорошо она лично ею владеет?..

На самом деле, в отличие от других кланов, имеющих различные специализации, представители Клана Лесных Дев имели более разнообразный выбор для пути развития. Они не имели какого-то конкретного наследия, заветам которого следовало бы подавляющее большинство учеников. Нет. И именно поэтому ученицы этого клана были более универсальны.

В Клане Лесных Дев, вероятно, имелось больше всего техник и прочих знаний, собранных со всех уголков Саахи. Собственно, поэтому находились ученицы, которые могли изучать что-то наподобие техник элемента Лавы.

Однако у всего этого существовал и один серьёзный минус – имея большее количество техник, Клан Лесных Дев проигрывал в качестве. Ведь у них попросту не было какого-то конкретного пути развития, который углублялся бы с каждым новым поколением, как это происходило в остальных кланах. Из-за этого ученицам приходилось буквально с нуля прокладывать себе путь, вместо того чтобы идти по выверенной до идеала предками дороге…

Тем временем воздушная техника Лилии разбилась о лавовую защиту, после чего девушку ждал сюрприз. Ученица Клана Лесных Дев резко вырвала глефу из земли, а потом, крутанувшись, ударила лезвием по стене, высвободив ещё энергию и законы.

В тот же миг лавовая стена взорвалась, и сотни расплавленных камней-игл полетели в Лилию. Бывшая аристократка моментально активировала технику передвижений, но, разрушая ожидания противницы, не ушла в сторону, а бросилась вперёд.

Прежде чем лавовые иглы долетели до неё, Лилия взмахнула клинком.

– Воздушный Коридор!

Вырвавшийся порыв ветра частично разметал надвигающуюся атаку, сформировав в ней тоннель. Но на этом действие техники, которую Лилия, как и прошлую, отыскала в закромах Клана Громового Змея, не закончилось. Как только девушка ступила в воздушный коридор, давление, образовавшееся там, буквально потащило её вперёд на огромной скорости.

Ученица с глефой на мгновение опешила от неожиданности… а потом вдруг ощутила полоску холодного металла рядом с горлом.

– С-сдаюсь… – тяжко выдохнула она.

На этом бой Лилии закончился, не продлившись и пары минут. Всё произошло слишком быстро, но для зрителей даже такое сражение было интересным.

Девушка вскоре вернулась в ложу, где вновь встретила Кая.

– Хороший бой, – произнёс парень, как только она вошла.

– Благодарю, – улыбнулась Лилия.

Следующим предстоял бой двух учеников Клана Дерева Жизни, которым не повезло встретиться друг с другом. Никто из них не желал сдаваться, поэтому после сигнала судьи поединок завязался сразу.

К удивлению зрителей, сражение получилось долгим. Вероятно, даже самым долгим из всех. Причина этого крылась в том, что оба ученика были хорошо знакомы, а значит, знали, чего ожидать друг от друга, а также в том, что члены Клана Дерева Жизни издавна славились большим количеством энергии и высокими физическими параметрами. Так или иначе, но уже к десятой минуте практически всем зрителям наскучило глядеть на этот вялотекущий бой, в котором противники не спешили лезть вперёд, а долго и нудно обменивались короткими атаками в надежде подловить оппонента на ошибке.

В принципе, так оно в итоге и произошло: один воспользовался оплошностью другого… и победил. Увы, никаких оваций, не считая крайне вялых аплодисментов с трибун своего клана, победитель не получил. Казалось, арена даже отчасти опустела – так всем наскучил этот бой.

Однако зрители быстро оживились, как только объявили начало следующего поединка. Трибуны буквально утонули в шуме. И неудивительно, ведь пришла очередь сражаться Шин Си – одного из основных претендентов на победу в турнире.

Кай также хотел посмотреть за поединком человека, с которым он собирался расквитаться. И, возможно, мечнику ещё посчастливится встретиться с Саламандром в следующих боях…

Противником Шин Си же оказался один из немногочисленных представителей Клана Семи Клинков. И, судя по тому, что парню стукнуло почти девятнадцать, а он находился лишь на уровне Формирования Меридиан, то шансов у него было немного. Как минимум на ставках его коэффициент оставлял желать лучшего.

– Ну что ж, пришла пора подвинуть вас с первого места, – усмехнувшись, надменно произнёс Шин Си.

Его оппонент ничего не ответил, а лишь принял боевую стойку с клинком и сосредоточился. Парень из Клана Семи Клинков понимал, что ему вряд ли удастся выиграть, однако он должен был показать себя достойно. Поэтому он не собирался сдаваться, пока не поймёт, что всё кончено.

Судья повторил, до какого момента продолжается бой, а затем произнёс: «Начали!».

Вперёд никто не сорвался. Шин Си расслабленно глядел на противника, а ученик Клана Семи Клинков, в свою очередь, был максимально сконцентрирован.

– Хм, боишься нападать? Тогда хочешь, я дам тебе шанс? – улыбнулся Саламандр. – Давай так: я позволю тебе трижды атаковать меня, а в ответ и пальцем не трону. Но перед этим… – оскалился парень, а затем из него вырвалась могущественная сила.

Зрители ахнули. Энергия, вышедшая из Шин Си, оказалась настолько плотной, что было сложно поверить, что она принадлежит воину уровня Создания Источника.

Сила сформировала едва заметный вихрь (что уже невероятно), а затем резко окутала тело парня. На мгновение всем показалось, что в центре арены вспыхнуло маленькое солнце. Внезапный горячий ветер обдал первые ряды.

Вокруг Шин Си теперь ярко полыхали доспехи из чистого огня, которые никак не вредили Саламандру, но при этом не щадили ничего вокруг. Земля под его ногами вмиг расплавилась.

– Эй, неужели это одна из четырёх главных наследных техник Клана Пламенной Саламандры?! – поразились зрители.

– Да. Это Техника Огненного Покрова.

– Кажется, Шин Си смог освоить версию аж среднего качества Золотого ранга!

– И не только. Посмотрите, он её так хорошо отточил, что теперь может не только формировать с большой скоростью, но и делать это, не произнося названия!

Тем временем болельщики Клана Семи Клинков ещё помрачнели. Ведь далеко не все участники турнира владели техниками Золотого ранга (для чего требовались все законы уровня Слышащего), а о среднем его качестве и говорить не стоило.

Ну, а противник Шин Си – Фэнг Ли – лишь в самый канун турнира освоил свою первую технику Золотого ранга низкого качества. Остальной его арсенал состоял только из пиковых техник Серебряного ранга.

Таким образом, сразу становилось понятно, что шансов у парня ещё меньше. Поскольку вряд ли Шин Си владел только одной техникой подобного уровня. Вот почему выходило, что слова Саламандра о трёх ударах далеко не простое бахвальство.

– Хорошо, а теперь… атакуй! – выкрикнул Саламандр спустя пару секунд.

Фэнг Ли поморщился от охватившей его жары, которая исходила от Шин Си, а затем взмахнул клинком.

– Первый меч!

Вперёд тут же полетели три тонких длинных клинка, сформированных из ярко-алой энергии. Скорость техники оказалась невероятной, поэтому многим зрителям показалось, что мечи появились уже возле Шин Си.

Саламандр лишь улыбнулся. Фэнг Ли метил в область головы, горла и сердца. Но как только его техника оказалась менее чем в десяти сантиметрах от Шин Си, Огненный Покров пришел в действие. Пламя буквально выстрелило вперёд, поглотив все три алых клинка. Сила огня с лёгкостью смогла сжечь даже чужую технику.

– Слабовато, – улыбнувшись, произнёс невредимый Саламандр. – Но у тебя есть ещё две попытки. Давай же, я жду!

Фэнг Ли нахмурился. Ему не удалось даже поцарапать противника, хотя в атаку он вложил почти десятую часть всего своего запаса энергии. Собственно, поэтому он и решил пойти ва-банк.

– Танец Семи Клинков. Третий меч, – парень спокойно активировал две техники сразу, а затем исчез.

Применив технику передвижений, покрытый алой плёнкой Фэнг Ли сразу возник возле Шин Си, чтобы обрушить на него свой клинок.

Шин Си голой ладонью перехватил оружие противника. Полыхающее пламя стало непреодолимым препятствием для Фэнг Ли, которое ему так и не удалось пробить.

Но Саламандр не остановился. Он схватил вражеский клинок, сжимая его, пока огонь медленно растекался по лезвию.

– У тебя есть ещё оди…

Договорить Шин Си не дали.

– Вспышка мечей! – оскалившись, выкрикнул Фэнг Ли.

В тот же миг из его клинка вырвались сотни небольших алых лезвий, разлетевшихся конусом. Это и была единственная освоенная парнем техника Золотого ранга.

Когда всё закончилось и вспыхнувший поток силы, на который ученик Клана Семи Клинков потратил почти всю свою энергию, исчез, зрители смогли увидеть шокирующий результат атаки. Левую руку, которая держала клинок, а также грудь Шин Си покрывало множество порезов, увы, довольно слабых. Единственное, чего добился своей атакой Фэнг Ли – создал несколько брешей в Огненном Покрове, который, однако, практически полностью восстановился за счёт энергии Шин Си.

– И это всё? – улыбнулся Саламандр, пока его мелкие раны быстро затягивались. – Кстати, а ты знал, что пламя может не только уничтожать, но и исцелять?

Не веря своим глазам, Фэнг Ли растерянно смотрел на жалкий результат своей самой сильной атаки.

– Я сдаюсь… – произнёс он, глядя на появившиеся трещины и оплавленные края своего клинка, который всё это время сжимал в ладони Шин Си.

Судья остановил бой, а затем объявил Саламандра победителем. Впрочем, никто в подобном исходе и не сомневался…

– Хм. Неплохо… – расслабленно произнёс парень в капюшоне, обратив на себя внимание Кая и Лилии.

Повернувшись к ним, парень с двуручным мечом, лысый и с тремя отметинами изгнанника на лбу, слегка кивнул, а потом направился к выходу.

– Кажется, пришла моя очередь… – тихо изрёк он.


***

Второй день третьего этапа закончился. Из изначальных пятисот одиннадцати участников осталось всего тридцать два человека, в число которых попал не только Кай, но и Лилия, Ивсим, Шин Си, Лэй Шэнь, Цзян Юн, Янь Лианг, Лэй Мин, Шакс, Нокс и многие другие.

Ночь пролетела незаметно, и уже близился рассвет. На этот раз Кай решил вздремнуть, вместо того чтобы обойтись медитацией. И хотя он поспал всего три часа, после пробуждения чувствовал себя просто прекрасно.

Выйдя во двор, юноша провёл комплекс силовых упражнений, а затем решил немного позаниматься с клинком. Для этого он использовал обычный деревянный меч, хоть и сделанный из очень крепкой древесины.

Кай начал с самого элементарного, но в то же время и самого важного – отработки взмахов.

Устроившись во дворике за домом, парень совершал однообразные движения, стараясь очистить свой разум. И хотя он совсем не использовал ни энергию, ни законы, каждый взмах Кая всё равно вызывал резкий порыв ветра, из-за чего на стволе дерева в метре впереди уже через час появилась отчётливая отметина, будто от удара меча. Из-за колоссальной силы парня, которую ему ещё предстояло научиться идеально контролировать.

Вскоре наступило утро. Кай остановился, вернул деревянный меч в кольцо и решил напоследок размяться. В это время, если бы кто-нибудь захотел посмотреть на него, то увидел бы полуголого юношу, который мог показаться статуей, созданной лучшим из мастеров. Очень плотно сгруппированные мышцы идеально гармонировали с общей комплекцией мечника. Именно поэтому, будучи довольно высоким, на фоне остальных воинов Кай не казался каким-то громилой, хотя в его теле и скрывалась огромная мощь.

Вернувшись в дом, парень приготовил для Улии завтрак, а затем отправился будить сестру. Всё-таки, в отличие от него, она не могла обойтись без еды. Радовало лишь то, что, проживая в таком месте, как Плато Поднебесья, а также питаясь здешними продуктами, девушка сама ощущала, что постепенно становится сильнее и выносливее, словно активно занимается тренировками. Улии даже казалось, что она стала выглядеть чуть моложе.

Всё-таки положительное влияние большого количества внешней энергии на организм простых смертных уже давно доказали.

Позавтракав, Кай с сестрой отправились на арену. Сегодня парень не собирался приходить позже, так как его бой оказался первым. А сражаться предстояло с главным гением Клана Благословенных Солнцем – Янь Лиангом.

Кай не хотел показывать все свои козыри вплоть до финала, но раз уж ему не повезло столкнуться с одним из претендентов на победу сейчас, то, значит, сегодня придётся раскрыть большую часть своей силы…

Следующая пара часов прошла очень быстро, и Кай сам не заметил, как настало время его поединка.

Оба противника вышли на поле, активировался оградительный купол, а следом судья вновь повторил:

– Поединок продолжается до тех пор, пока кто-то из вас не сдастся или не сможет продолжать бой.

Заклинатель выждал несколько секунд, после чего подал сигнал о начале сражения. Теперь, пока кто-то не победит или не сдастся, никто не мог вмешаться в ход поединка.

– Ха-ха, вот мы снова и встретились, – как всегда высокомерно произнёс голубоглазый блондин Янь Лианг. – Я говорил, что убью тебя. Но раз теперь я не могу сделать этого из-за правил, то обойдёмся тем, что ты лишишься хотя бы пары конечностей. Главное, не спеши пока сдаваться, – усмехнулся он, призвав клинок и медленно приближаясь к Каю.

Мечник удивился. Но не словам надменного ученика, а его оружию. До боли знакомое. И тут Кая осенило – пиковый меч Золотого ранга Янь Лианга не только внешне, но и внутренне очень походил на Клинок Расколотого Солнца!

«Так вот оно что… Выходит, тот древний воин, умерший две тысячи лет назад на границе столичного региона Алькеи, был Элементалистом из Клана Благословенных Солнцем! Да и, если так прикинуть, не только его оружие, но и одежда походила на ту, что носят ученики этого клана, – осознал Кай. – А клинка Королевского ранга он не имел, потому что секрет создания предметов такого уровня открыли лишь пару сотен лет назад, так что в те времена Элементалистам приходилось использовать вещи только Золотого ранга… Как интересно…»

Тем временем Янь Лианг вдвое сократил расстояние между ними, и Кай уже готовился начать поединок, как вдруг личный ученик резко застыл и побледнел. Оружие выпало из его руки, а потом парень согнулся от боли и жутко закричал.

Кай опешил. Он не понимал, что происходит с его противником и стоит ли нападать? Зрители также ничего не понимали.

«Неужели Янь Лианг чем-то болен?» – подумали многие из них.

Однако вскоре всё закончилось, и лишь один Кай смог ощутить отголосок странной энергии.

Блондин медленно разогнулся, и все увидели жутко оскалившееся лицо, больше похожее на лик демона. Белки глаз покраснели, а затем начали медленно наливаться чернотой. Из тела парня стала сочиться тёмная, пугающая, какая-то грязная энергия. Янь Лианг мелко затрясся, и только через секунду Кай понял, что тот смеётся.

– Убью, убью… Я отомщу… Во имя своего бога я убью тебя, Кай Арнхард! – искажённым голосом Янь Лианга безумно произнёс тот, по чьей вине умер Стефан и была ранена Лилия.

В следующее мгновенье аура парня разразилась на все поле боя, и Кай мог поклясться, что теперь силы у противника стало если не вдвое, то, как минимум, в полтора раза больше.

"Эй, парень! – вдруг раздался голос обеспокоенного Рун’Тана, который ради этого даже прервал медитацию над эволюцией линии крови Кая. – Не стой столбом! Чья-то душа вторглась в тело этого бедняги! А ещё… ни в коем случае не прикасайся к нему!"

Впившись взглядом в парня, Кай понял, что наконец встретился со своим старым, но неизвестным врагом.


Глава 31. Выход в четвертьфинал.


Тот, кто захватил тело Янь Лианга, времени зря терять не желал, поэтому моментально бросился на Кая. В руках блондина сразу сформировались два кинжала из тёмной энергии, которыми он собирался убить мечника.

Кай, помня слова Рун’Тана, насытил тело энергией, а затем стал отступать. Парень не желал давать врагу даже шанса приблизиться.

«Что это значит? Почему нельзя прикасаться?» – сразу спросил он у старика.

"Точно не могу сказать, но что-то с его душой не так. Однако я точно знаю, что если он дотронется до тебя, то сможет нанести вред твоей душе! Это однозначно какая-то техника, и мне нужно время, чтобы разобраться в ней, а затем придумать защиту".

«Даже так?..» – поразился Кай. Всё-таки до этого момента ничто, связанное с душой, не вызывало даже малейших трудностей у Рун’Тана.

Но сейчас всё складывалось по-другому…

– Убью, убью, убью… – повторял противник, пытаясь догнать Кая.

Однако из-за того, что душа Янь Лианга всё ещё сопротивлялась, а его тело, с младенчества пропитанное законами Света, также отторгало темного захватчика, враг Кая не мог проявить свою полную силу. Поэтому догнать мечника ему никак не удавалось.

– Надоел! – прорычал блондин, удивив Кая новым словом, отличным от "убью".

Не произнося более ни слова, он горизонтально взмахнул обоими кинжалами, послав в противника широкий росчерк тёмной энергии и законов. Кай понял, что пришла пора раскрыть чуть больше своей истинной силы.

Парень призвал из кольца Меч Водной Глади, который, однако, никто так и не успел увидеть, ведь оружие мгновенно превратилось в тысячи мелких капель воды.

Кай воспользовался второй способностью клинка – Утренней Росой.

На самом деле, за прошедшие два года, пройдя сквозь жесточайшие сражения с дикими обитателями Дальних Пустошей, Кай практически до идеала отточил своё владение этой способностью, которая оказалась на удивление полезной. Особенно в битвах с существами, которых лучше держать на расстоянии.

Влив в оружие одну пятую запаса Ки, что являлось пределом клинка, парень смог сформировать порядка трёх кубометров воды, каждая капля которой находилась под полным контролем мечника.

В следующий момент часть призванных капель плотно облепила руки Кая, и парень ударил по тёмному росчерку, разом разрушив его. Остальная вода сформировала сотни тонких игл, резко полетевших в Янь Лианга.

Зрители сидели в полном замешательстве. Они ещё не успели отойти от странной метаморфозы Янь Лианга, а также от того, что он использует некую неизвестную силу, а теперь ещё и наблюдали за непонятно откуда появившейся водой, управляемой Каем.

– Что это такое?

– Неужели что-то из арсенала техник Клана Морского Дракона? Законы Воды?

– Нет, это не они… – нахмурилась ученица Клана Лесных Дев, которая специализировалась на этой стихии. – Похоже, это способность оружия.

– Оружия? – удивились окружающие, которые ничего не видели.

– Ну, в принципе, это не так уж и странно. Вряд ли этот Кай владеет только мастерством кулачного боя и больше ничего не использует в сражениях. Мне интереснее, какого ранга его оружие?

– Хм… Судя по тому, что я ощущаю, – вдруг заговорила та же девушка, – точно не Золотого.

Услышав это, ученики изумились.

– Тогда сколько же энергии у этого парня, раз какое-то жалкое оружие Серебряного ранга создаёт такой эффект?!

– Разве такое возможно на уровне Закалки Головного Мозга?

А на арене происходило нечто странное. Атаковав противника градом водяных игл, Кай совсем не ожидал, что тот успеет так быстро создать защиту. Тёмная сфера отгородила Янь Лианга от остального мира, защитив от атаки. Однако, когда барьер исчез, блондина внутри уже не оказалось.

"Не расслабляйся! Он где-то здесь! – вдруг сообщил Рун’Тан. – Я чувствую отголоски его души, но не могу понять, откуда конкретно они исходят. Кажется, будто он везде… Сзади!"

Парень моментально обернулся, что позволило ему увидеть, как Янь Лианг, а точнее, тот, кто сейчас управлял его телом, буквально выныривает из собственной тени мечника, словно та была лужей. Противник практически схватил Кая, но в последний момент юноша всё-таки сумел разорвать дистанцию.

– Что… Что это? – выглядел удивлённым блондин. – Учитель не говорил об этом… Что это за сила, замедлившая меня?!

Руки и часть тела парня покрывал синеватый, едва заметный иней, который медленно разрушался энергией. Это была концепция Холода Пустоты, которую Каю всё же пришлось применить, чтобы замедлить врага.

– Хорошо, раз ты вынудил меня показать и это, теперь я не буду сдерживаться, – оскалился Кай, наконец настроившись на настоящую битву.

Юноша понимал, что ему вряд ли стоит убивать врага, так как это, скорее, повредит только Янь Лиангу, однако выбить из него всю дурь было можно.

В следующий миг тысячи капель внезапно закружили вокруг Кая, быстро леденея. И вот уже через пару секунд под его контролем оказалась целая туча острейших кристалликов льда, часть которых вновь выстрелила в блондина.

– Думаешь, на мне сработает одна и та же атака?! – безумно зарычал Янь Лианг, а затем создал сферу из тёмной энергии.

Вот только блондин никак не мог ожидать, что когда лёд Кая обрушится на защиту, то она не только станет разрушаться, но и начнет замерзать, словно обычная материя. Из-за этого все защитные и атакующие свойства тёмной энергии и её законов моментально ослабели. Однако Холод Пустоты мог и не такое. Сила этой концепции вгрызлась в энергию блондина, а затем через духовную связь, которой парень поддерживал и подпитывал черную сферу, перекинулась и на душу. На миг у него всё внутри похолодело, и формирование Техники Теневого Перехода сбилось.

Парень хотел вновь начать ее создание, но через мгновение заледеневшая часть сферы разбилась, а внутрь вместе с дневным светом ворвался Кай, тело которого теперь покрывала толстая броня изо льда.

Мечник сразу атаковал. Потеряв лишние мгновения, блондин понял, что не успевает увернуться, поэтому решил блокировать удар ледяного кулака. Увы, это оказалось не лучшим решением.

Тёмная сфера развеялась, и зрители смогли увидеть отлетевшего Янь Лианга, чьи руки теперь едва двигались из-за покрывшей их корки льда. Кроме этого, некоторые кости парня оказались сломаны, что вызвало не только сильную боль, но и внутреннее кровотечение.

Приземлившись на ноги, парень подавил боль, а также влил больше тёмной энергии в руки, дабы побороть налипшие частицы Холода Пустоты.

А Кай смотрел на свой правый кулак. Слой льда на нём почти уничтожила тёмная энергия противника. Юноша моментально осознал, как был велик шанс того, что защита на руке вообще не выдержала бы, и парень прикоснулся бы к Янь Лиангу.

– Черт! – тихо ругнулся Кай, а затем восстановил ледяной нарост на кулаке, сделав его ещё толще. Пришлось пожертвовать плотностью брони на других частях тела.

Выдохнув облачко пара, образовавшееся от резко упавшей вокруг парня температуры, мечник снова бросился вперёд. Он собирался задавить противника двойным натиском: ударов и воздействия Холода Пустоты, пока оппонент не до конца оправился от прошлой атаки.

Кай моментально приблизился, для чего потребовалось максимально перенасытить тело энергией, дабы справиться с весом импровизированной брони.

– Да сдохни же ты! – выкрикнул разгневанный блондин.

Он даже не предполагал, что Кай владеет подобной силой, частицы которой уже вторглись в его тонкое тело (меридианы и источник), отчего контролировать энергию становилось тяжелее. А вдобавок Ки ещё и потекла медленнее. А еще мешала душа Янь Лианга, которая сопротивлялась сильнее, чем того ожидал вторженец. Из-за всего этого противостоять Каю становилось в разы труднее.

Вот только изначально враг и не собирался побеждать мечника в обычном поединке. Особая техника уже покрыла тело блондина, и требовалось лишь прикоснуться к Каю, чтобы тот получил непоправимые повреждения души. Это навсегда остановит развитие парня, что и являлось первой частью плана.

И как только Кай оказался достаточно близко, блондин выставил ладони и произнёс.

– Тёмная Хватка.

Из его рук в