Некрополь. Часть третья. (fb2)


Настройки текста:



Некрополь. LitRPG. Часть третья.

Пролог

Я с трудом разлепил чем-то залепленные глаза и, рефлекторно втянув носом воздух, закашлялся от удушливого смрада, отчётливо ощутив, что его источник попал ко мне в рот. Рвота, как естественная реакция организма, не заставила себя ждать, а я от и до прочувствовал, что быть живым не всегда приятно.

Опорожнив желудок, - в котором и без того ничего толком не было, - я, не поднимаясь на ноги, огляделся.

Повсюду, куда ни кинь взгляд, лежали трупы. Эльфийские и орочьи, вперемешку, целые и не очень, они выглядели довольно свежими, насколько, конечно, я понимаю в мертвецах. Но самое главное – это то, что в радиусе сотни метров не было ни единого живого существа. Дальше мне не давали разглядеть невысокие деревья и почти плоские холмы.

Я бросил взгляд в окно с логами – и тут же нахмурился. Отравление, временное снижение характеристик и упадок интеллекта из-за травмы драгоценной черепушки моего персонажа настораживали, так как именно в его шкуре я проживу целый месяц… если не умру, конечно же.

И словно в дешёвом фильме, перед глазами сразу за краткой предысторией проклятого эльфа, в которого я попал, пронеслись воспоминания пятнадцатиминутной давности…

***

- Я, кажется, ослеп.

Фантазм грязно выругался, так как первым увидел дебафф, наложенный некромантом перед самой смертью. Целый месяц без зрения – это худший из кошмаров, так как за это время я безнадёжно отстану и от Яна, и от группы, члены которой мне в большинстве своём понравились. Не удастся заняться даже ремеслом, так как мои судорожные попытки активировать крафт печатей Система просто проигнорировала.

Провал. Это был полный, бесповоротный провал, свёдший на нет все мои усилия по поднятию уровня и скоростному развитию. Будто не я сейчас болтался в середине списка ТОП-100.000, носил на себе лучшую экипировку, какую только мог позволить, и развивал относительно уникальный билд, позволяющий игнорировать большую часть выпущенного в меня урона. Всё это просто перечеркнул тычок пальцем и несколько слов полудохлого тролля, которого по плану вообще не должно было здесь быть…!

Тем временем мои сопартийцы сгрудились вокруг, вслух обсуждая, что делать. По большей части, они гадали, чем можно заниматься на протяжении целого месяца, дабы не уйти при этом в большой, жирный минус. Только Ян и Фантазм размышляли, - первый – молча, а второй – перемежая каждую мысль матами, - над возможностью исцеления.

- Эй, … ты … информатор! – Фантазм ткнул подошедшего лидера группы неписей в грудь. – Вот этого вот быть не должно! В городе такое можно вылечить?!

Немёртвый выдержал небольшую паузу, после чего холодно произнёс:

- Только если Король лично займётся этим вопросом. А на подобное вам рассчитывать точно не стоит – вы ещё даже не доказали свою полезность, чужаки.

- Да в гробу я видал эту полезность! Нас отправляют на задание, снабдив какой-то дрянью в место информации, подставили под удар, ни о чём не предупредив, а теперь называете чужаками?! – Фантазм распалялся всё больше и больше, но, к счастью, его остановил Клюс, ударив того под рёбра. – Что?!

- Ответ предельно ясен, нечего попросту тратить силы. Держи. – Какой-то отдающий холодом металлический предмет ткнулся мне в плечо, и я, в очередной раз посетовав на собственную слепоту, его схватил, тут же развернув описание.

[Осколок Посмертного Проклятия]

Предмет Шанса.

Уровень: 1

Описание: Осколок Посмертного Проклятия позволяет пройти вариативное задание колеблющейся сложности, в ходе которого у игрока есть возможность снять Посмертное Проклятие Некроманта или получить иные утешительные награды. В случае, если игрок определил свою расовую принадлежность, тип задания сменяется на Расовый.

Привязка: Рикон.

- Откуда?

- Выпало с некроманта. Привязка на тебя, так что, думаю, это и есть твой шанс. Используй и скажи, что там предлагают. – Безо всяких глаз я мог сказать, что Клюс сейчас улыбался. Как, впрочем, и я сам, ведь секунду назад мне вроде как прострелили колено, а теперь сквозное отверстие ощущается как царапина. Да, какое-то время придётся потратить на выполнение задания, но это явно лучше месяца бездействия.

- Да как-то торопится… М-мать! – Я отчётливо ощутил, как металлический тубус, - а по форме квестовой предмет был именно тубусом, вытянутым и слегка приплюснутым, - стал полужидким и обволок ладонь. В ту же секунду перед моим лицом же появилось окно, в деталях описывающее предстоящее задание и предлагающие или отправиться туда прямо сейчас, или отказаться от него насовсем. Дополнял картину пятиминутный таймер, по истечении которого автоматически происходил отказ.

- Он автоматически активировался, таймер пять минут.

[Новый Дом]

Описание: Вы – один из солдат армии отвергнутых и изгнанных из Великого Леса эльфов, вынужденных искать новый дом. Ваше бремя – проклятья – являются и вашей же силой, но другие народы обладают могуществом не меньшим. Вскоре решится, кто станет полноправным хозяином Хребта Аррай – умелые и мудрые эльфы или яростные, многочисленные орки.

Награда: Вариативно.

Длительность задания: Тридцать дней или до смерти аватара.

Начать досрочное выполнение задания? Да/Нет.

К тому моменту, как я дважды перечитал условия, счётчик времени опустился до четырёх минут. Быстро переслав описание задания сопартийцам, я принялся ждать, то и дело поглядывая на таймер. Как только он опустится до тридцати секунд – я приму приглашение несмотря ни на что, так как отказываться от шанса греху подобно. Это, по сути, мой единственный шанс извлечь из следующего месяца хоть какую-то пользу, и потому упускать его было нельзя.

- Если во время этого квеста не обрубит связь, постараюсь найти и сбросить тебе итоги прохождения других игроков. – Произнес Ян, почти наверняка прямо сейчас пытающийся что-то раскопать. Ведь если я успею сохранить эту информацию до возможной блокады, то она останется со мной при любых обстоятельствах, как это было в лабиринте. - А так – просто пожелаю удачи.

- Просто удачи. В витиеватых словесах я не очень-то силён. – Огромная рука Фантазма дважды ударила меня по спине, лишь каким-то чудом не выбив хотя бы единицу здоровья.

- Ищи не предметы, а информацию и какие-либо нематериальные дары. За запись со своими похождениями после сможешь выручить солидную сумму, если повезёт. – Настоятельно, с какой-то ненавязчивой медлительностью сказал Клюс.

Остальные промолчали, и последние минуты до моей экспресс-отправки в очередную задницу мы просто стояли в ожидании результатов или истечения таймера.

- Пересылаю более-менее правдивые сводки, но на них полностью не полагайся. Окей?

- Я не такой дурак, каким ты меня считаешь. – Ухмыльнулся я, уже предвкушая возврат зрения, без которого я пробыл всего несколько минут. Далеко не самое приятное ощущение, хочу вам сказать. – Надеюсь, что в следующую нашу встречу я уже смогу вас увидеть и не прийти в ужас от того, насколько далеко вы ускакали.

- Тщетные надежды.

На неожиданный комментарий Ясика я ответить не успел, так как интерфейс перед глазами вздрогнул – и сознание провалилось в темноту. Не совсем так, как в прошлый раз…

***

- Не чокуто, однако, но тоже ничего… - Тихо пробормотал я себе под нос, поднимая с земли средней длины прямой меч, лишившийся хозяина на поле брани. Один из множества, стоит заметить, так как сошлись на этом относительно ровном поле сотни бойцов. Сейчас я вполне мог пошарить по округе в поисках более привычного оружия, но посчитал это излишним. Пережившие бойню эльфы, бродящие сейчас по округе, вряд ли оценят такой энтузиазм в деле раскулачивания их павших собратьев – орочье-то оружие мне даже в ладонь лечь не могло, а подстраиваться попросту отказывалось.

Что до задания, то я действительно являлся самым обыкновенным бойцом Великой и Могучей армии Проклятых эльфов, изгнанных из выросшего вокруг великого древа леса. Целый род, существовавший в этом мире не одну тысячу лет и насчитывающий две с лишним тысячи особей, включающих детей со стариками, - последнее понятие среди эльфов весьма и весьма условно – живут они по пять, а то и десять тысяч лет в зависимости от способностей, - был просто вышвырнут из-за того, что вместо типичных для этой расы магии природы, воды и света они обрели склонность к тёмному искусству – проклятиям, лишившись взамен таланта ко всему остальному.

Времена ещё более далёкие от настоящего виртуального мира, чем последний бой генерала Микоре. И здесь я выступаю отнюдь не в роли сверхбойца, способного с лёгкостью рубить мечом закалённую сталь…

В сумме мои параметры даже не дотягивали до трёх сотен. Все, прошу заметить, параметры, сейчас из-за дебаффа выглядящие крайне печально.

Уровень: 30

Сила – 90-45

Выносливость – 75-38

Ловкость – 80

Интеллект – 20

Здоровье: 250.

Мана: 30

Этакая упрощённая таблица, из которой вырезали вообще всё, что только можно было вырезать. Ни бонусов от брони, ни процентных – от того, что я Проклятый Эльф. Открыл инвентарь, посмотрел на вещи – и понял, что те тоже параметров как таковых не дают. «Обычная броня солдата», «обычные штаны солдата» и всё в таком духе. Даже у меча была только прочность без каких-либо свойств, хоть он и имел редкое качество, вроде бы гарантирующее наличие бонуса.

Так что или несчастным эльфам выдали перед отправкой в далёкие дали бракованную экипировку, или само задание обделено такими деталями ради чего-то иного, на что так же намекал небогатый выбор из умений. [Рассекание] – горизонтальный режущий удар, наносящий полуторные повреждения, [Мощный выпад] – быстрый колющий со множителем в один и семь, [Забытье] – не позволяющее цели в течении восьми секунд использовать умения, и [Ослабление], понижающее выносливость (или её аналог) у цели на тридцать секунд. Вот и весь мой арсенал, с которым мне предстояло воевать с народом орков скалистых гор общим числом в двадцать тысяч рыл. Один к десяти – соотношение, которым в прошедшем сражении и не пахнет.

Я, подняв с земли простенький баклер, тут же занявший место на внешней стороне предплечья, поблагодарил свою наблюдательность за то, что хотя бы знаю, как с этим добром стоять. Ян орудовал мечом и щитом, а вместе мы отыграли очень много, так что кое-что я всё-таки подсмотрел, даже об этом не задумываясь.

Но боеспособность моя близка к нулю. Это нетрудно понять. Реального опыта использования такого оружия не имею, уникальных навыков или серьезной экипировки тоже – этакий непись, совершенно беззащитный перед лицом каких-либо угроз. Даже в том, что мне удастся одолеть рядового орка, - невольно покосился на труп двухметрового здоровяка, которого и пара стрел, засевших в груди не остановила, позволив тому переломить шею распластавшегося под серокожим телом эльфа-лучника словно тростинку, - я сильно сомневался. Может, стационарная баллиста такого монстра и возьмет, но я со своей зубочисткой…

М-да.

Система даже не удосужилась поставить передо мной какую-либо цель, свойственную заданию, и потому на данный момент я был волен делать вообще всё, что захочу. Хоть на голове скакать, или убитых орков обирать.

Собственно, этим я и решил заняться, покуда от командования не поступило никаких указаний. Ведь на данный момент моя главная цель – не умереть, тем самым подарив самому себе шанс на нахождение вожделенных бонусов, самым главным из которых должно было стать восстановление зрения на уже ставшим родным скелете. Умом понимаю, что рано или поздно мой костяной аватар обрастёт мышцами, плотью и всем причитающимся, но отказываться от бесконечной выносливости и приятных бонусов в виде костей, попасть по которым та ещё задачка…

Впрочем, речь сейчас не о том. Вряд ли мои длинноухие товарищи будут против того, что я лишаю честно заработанного, - или награбленного – о племени орков мне была известна только их численность с местоположением, - павших врагов, так что развернуться было где.

И только спустя десяток минут я понял, что как раз-таки развернуться было негде. Сломанное, ржавое и относительно целое оружие в виде секир, топоров, булав и, изредка, копий, да все как один непригодные к носке кожаные доспехи – вот и вся добыча, которой в крошечный инвентарь моего временного аватара много не напихаешь даже при всём желании. Шутка ли – нести я мог только тридцать кило без штрафов к и так уменьшенным параметрам, а какой-нибудь топор мог весить и все пять? Помимо же экипировки ничего дельного мне пока не встретилось, и это удручало.

Извечный вопрос, - кто виноват и что делать, - вставал с новой остротой, так как привычным хомячеством заниматься не было смысла…

В то же мгновение, словно бы уловив мои мысли, откуда-то со стороны ставки эльфийского командования разнёсся вой армейских труб, в сигнале которого я без труда разобрал приказ отступать к лагерю. Знания, вложенные в голову Системой, являли себя по мере надобности и не забивали сознание, что меня несказанно радовало: это было на порядок лучше, нежели в прошлый раз, когда я в один момент узнал ВСЁ, что дала мне Система. Тогда мне не поплохело, но ощущения были далеки от приятных.

Зато сейчас я чувствовал себя более чем превосходно. Ну, насколько позволяли обстоятельства, так как находился я всё ещё посреди поля боя, усеянного трупами солдат, сражавшихся за свой дом. Орки защищались, эльфы – нападали, будучи в полном отчаянии из-за изгнания…

И никаких высших целей, что мне очень нравилось. Простое, - или не слишком, учитывая масштабы, - сражение за клочок земли сто на сто километров, из которой пригодной для жизни оставалась лишь небольшая часть территорий, на которых богатыми стать могли разве что какие-нибудь дворфы, случись им наткнуться на месторождение. Хотите – верьте, хотите – нет, но я даже за гору кредитов не стал бы селиться в такой заднице, будь у меня необходимость здесь именно жить. Как крепость – да, место неплохое, но уж точно не новый дом, на который рассчитывали Проклятые Эльфы.

На мой субъективный взгляд здесь нельзя было нормально жить из-за двух факторов: монстров и каменистой, непригодной для выращивания растительной пищи почвы. Тут цвела и пахла сорная трава, на которой отъедались стада орков, но и только. Как теперь уже почти мой народ, - я всё-таки ступил на ветку проклятых эльфов, и теперь гарантированно был одним из них. Мёртвым, правда, но это мелочи, - планировал здесь выживать – загадка, ответ на которую знания Системы не принесли.

Ещё раз взвесив в руке клинок, чья ухватистая рукоять показалась гораздо удобнее таковой у чокуто, я быстро, но аккуратно направился в сторону эльфийского лагеря. Трупы, трупы, трупы – и редкие, уставшие, со скорбными масками на лицах, выжившие. Среди долгожителей в принципе были крепки родственные отношения, а потому удар, понесённый эльфами, был страшен необычайно. Меня самого до такой степени пронизало ощущение пустоты, витающее в воздухе, что хотелось сесть прямо тут и просто подождать. Не знаю, чего, но – подождать.

Впрочем, это чувство схлынуло, стоило только мне наткнуться на большой круг радиусом в несколько метров, внутри которого не осталось ничего живого. По периметру – куски орков и эльфов, которым не повезло оказаться на этой территории в час икс, в центре – буквально сочащийся тьмой высохший труп, очевидно, ставший причиной локальной катастрофы. Этот кто-то, бывший, судя по кондициям, эльфом, просто испарил, обратил в ничто всё, что попало в определённый радиус, и теперь я имел счастье лицезреть лежащие отдельно руки, ноги и даже головы. Были и половины тел, но к ним я старался не присматриваться – уж очень впечатляющим оказалось лицо несчастного орка, который даже с неполноценной мимикой сумел передать всю ту боль и отчаяние, что наполнила его в момент потери нижней половины тела.

Я наклонился, убрал меч в инвентарь и, подхватив орочий труп за подмышки, перебросил его через неосязаемую, но отчётливо видимую границу. Тот рухнул на почерневшую землю, а я принялся ждать. Недолго, всего пару минут, по истечении которых, для начала пощупав чёрную почву пальцем левой руки, я аккуратно ступил в круг.

Ничего. Ни дебаффов, но простого входящего урона. Только тихий хруст земли под ногами, да гнетущее чувство неестественности этого места. По коже бегали мурашки, в ноздри бил аромат гнили, но любопытство и твёрдое желание получить в самом начале задания хоть какое-то преимущество влекли меня вперёд.

Несколько секунд – и вот уже я вплотную приблизился к телу эльфа, сейчас больше напоминающего статую, высеченную из чёрного мрамора. Поплывшие черты лица, на удивление хорошо сохранившаяся, но затвердевшая мантия… Но всё моё внимание перешло на зажатый в правой руке трупа октаэдр размером чуть меньше моего кулака, чей цвет практически не отличался от родного для этой проклятой земли чёрного. Сам предмет был чуть более светлым, что на общем фоне сразу бросалось в глаза.

- Извини, друг мой, но тебе это больше не пригодится… - Пробормотал я себе под нос, поддевая кончики окаменевших пальцев появившимся в руках мечом. Те издевательства не выдержали – и с хрустом отломились, позволив мне подобрать находку.

[Светоч Драхна]

Предмет, напрямую связанный с заданием.

Описание: Драхны, Проклятые Эльфы, лучше всех остальных познавшие свой дар, вели, ведут и будут вести свой народ к процветанию. Гибель Драхна трагична, но он не уходит бесследно, оставляя после себя частицу своей мудрости, при активации награждающей Проклятого Эльфа одним из умений предков, в котором тот больше всего нуждается. Однако использование Светоча без разрешения совета запрещено под страхом смертной казни; каждый, обнаруживший этот артефакт, обязан сдать его избранным главам рода для распределения среди лучших представителей Проклятых Эльфов.

Одноразовый, реликвия.

В случае раскрытия факта активации Светоча отношения с проклятыми эльфами будет изменена на враждебную вне зависимости от того, какими были отношения ранее.

Закончив чтение описания, я тут же суетливо огляделся, но ни единой живой души в округе не обнаружил. И на том, что называется, спасибо – расставаться с приятным бонусом я совершенно точно не хотел. Мало ли, какое там будет умение и перейдёт ли оно потом к моему скелету. Пусть лучше пока в инвентаре полежит, хуже от этого точно не будет.

Уговорив самого себя, я оперативно покинул зону смерти Драхна и, повторно убедившись, что сторонних наблюдателей в округе нет, быстро направился на восток, в сторону лагеря.

Глава 1

Чем ближе я приближался к невысоким стенам поспешно возведённого укрепления, скорее обозначающим его территорию, нежели защищающим, тем больше становилось эльфов вокруг. Пеших, конных, - правда, кони эти были странноватыми – невысокие, мускулистые, словно переевшие протеина, эти животные с короткими шеями совсем не походили на привычных всем благородных и прекрасных скакунов детей леса, - сложенных на телегах, запряженных всё теми же миниатюрными, но мощными лошадьми – эльфы изо всех сил старались собрать выживших в одном месте. И пока у них это получалось вполне себе неплохо, ведь даже просто организовать такую толпу, - армией эта тысяча была до устроенной орками бойни, - задачей являлось нетривиальной.

А учитывая то, что все они совсем недавно участвовали в сражении…

По дороге мне удалось поговорить со многими солдатами и офицерами, и полученная от каждого из них информация различалась в корне: кто-то говорил, что орочья армия разбита в пух и прах, а кто-то – что эльфы столкнулись с одним лишь авангардом. Хотя на самом деле ставка командования, скорее всего, только заканчивала обобщать полученные сведения, и точную информацию мы получим уже в лагере из первых рук.

Тем временем я миновал пост, в котором, похоже, проверяли лишь чтобы пребывающие были эльфами. А уж проклятые ли они, эти эльфы – не тот вопрос, которым стоило сейчас задаваться.

- Аваль, ты?! – Я чуть вздрогнул, когда услышал имя своего аватара, отозвавшееся в голове противным, привлекающим к себе внимание звоном. Видимо, для того, чтобы я его не проигнорировал. Поворачиваю голову – и внимательно смотрю на чуть более высокого, чем я, и куда как более сухощавого… друга? Да, для моего персонажа в этой истории Фарва был другом. Хорошим другом, стоит заметить. Вот только по врожденному таланту его направили в отряды лучников, а «меня» - в пехоту, так как из стрелкового оружия я, несмотря на всю предрасположенность к этому длинноухих, попасть мог разве что в ростовую мишень на расстоянии в сотню метров. Для человека достижение это неплохое, а вот для эльфа…

Скажем так: будь я эльфом на самом деле, и о таком позоре не узнал бы никто.

- Я, Фарва. Цел?

- В каком-то смысле. – Он приподнял левую руку и продемонстрировал замотанную уже давно нестерильным бинтом ладонь. – Серокожий подошёл слишком близко, я не заметил – и лишился пальцев.

- И… как?

- Пока переведусь в пехоту, потом, если удастся найти хорошего целителя, вновь возьму в руки лук. – Говорить о том, насколько призрачны шансы пережить войну у лучника, вдруг взявшего в руки меч, я не стал. Во-первых, смысла в переубеждении этого товарища я не видел. Во-вторых, конкретно сейчас моё влияние на окружение желательно было свести к минимуму, так как вряд ли кто-то будет присматриваться к рядовому солдату и искать у него реликвию. Тут, скорее, подозрение падёт на обладающих большой силой и властью офицеров и магов рода, прямо-таки жаждущих войти в ряды Драхн и встать над Советом.

- Ты здесь давно?

- С полчаса. Только и успел, что перевязать руку. – Лучник невесело ухмыльнулся. – Но даже так видно, что сражение далось нам очень тяжело. Три сотни мёртвых, пять сотен – раненых… Если орки смогут выставить вторую такую армию, то о новом доме нам придётся забыть.

- Отвратительная ситуация…

Мы ещё немного пообщались, всячески размусоливая тему дня, после чего были прерваны явлением царя народу. Или, говоря серьезно, обращением членов Совета к простым эльфам, только-только пережившим самое страшное сражение в своей жизни.

- Братья и сёстры! – Зычный, громкий голос нельзя было назвать приятным или хотя бы мелодичным при том, что принадлежал он эльфийке, на вид которой было лет сорок. При этом посох старейшины и мантия Драхна мягко намекала на то, что эту цифру можно множить минимум на сотню – не прогадаешь. – Войска орков, тварей, занявших причитающуюся нам по праву землю, разбиты, но и мы понесли большие потери! Почти четыре сотни наших доблестных воинов упокоились навеки, а семеро Драхн развеялись мудростью в кроне Древа! Да, мы отлучены от него, но это не значит, что мы вольны забыть о символе нашего народа…!

Я не был падок на воодушевляющие и восхваляющие речи, - тем более, что лично ни в каком сражении не участвовал, и из родного леса меня не выгоняли, - и потому слова эльфийки принимал с изрядной долей скепсиса. Да, разом погибла третья часть боеспособных эльфов рода, да, на том поле осталось восемь с лишним тысяч орков, да, защищаться им более было нечем… Но, что б вас, это не они пришли на землю эльфов с ничем не обоснованными претензиями! Не они развязали войну, почему-то будучи не в силах присмотреть себе другой «новый дом»! И потому сейчас слова старейшины о том, что мы, благородные эльфы, должны истребить покусившихся на наши жизни монстров меня только разозлили. Высокомерные и считающие себя высшими даже несмотря на то, что их с позором изгнали…

Почему даже в столь совершенной игре эльфов решили показать именно такими? Или это заскок именно проклятого подвида, как единственного обиженного? Не просто так ведь их изгнали, верно? Уж что-что, а родственные связи у эльфов должны быть много крепче, чем у короткоживущих, и для принятия такого решения, - изгнания целого рода, - должны быть более чем веские причины…

[Задание обновлено: Новый Дом]

Открыта линия: Сокрытая истина.

???

Три вопросика – это, похоже, намёк на то, что больше подсказок можно не ждать, и ответы придётся искать самостоятельно. Впрочем, уже одного только наличия линии задания было достаточно для того, чтобы начинать аккуратно копать в этом направлении. В запасе целый месяц, так что суетиться, повышая шансы на провал, не стоило. Для начала я вообще планировал переждать всю ту волну неуместного патриотизма, которую вызовет речь старейшины, а уже после этого начинать расспросы и поиски. Что до войны…

Отвертеться не получиться, но выжить – вполне, так как окружают меня какие-то наглухо отбитые фанатики вроде друга моего персонажа, с пылающим взором взирающего на разглагольствующую эльфийку и в нетерпении сжимающего уцелевшие пальцы. Не то, чтобы я был таким уж беспринципным, но таким товарищам умереть за себя я позволю без угрызений совести. Фанатики – они везде фанатики, им бесполезно пытаться что-то объяснить. А глубина промывки мозгов, судя по ситуации вокруг, была впечатляющей.

Чего стоят только радостные призывы прямо сейчас, - после схватки, в которой погибла половина нашей армии, ага, - броситься добивать орков? Когда раненых больше, чем здоровых? Пахнет чем угодно, но точно не разумным подходом к делу.

Тем временем эльфийка подошла, наконец, к самой сути своей речи, объявив дальнейший план наших действий.

- … Советом и выжившими Драхнами было принято решение через три дня продолжить наступление, включив в состав армии всех боеспособных солдат. Победа будет молниеносной, и сразу после неё мы отберём достойных занять места погибших Драхнов, одарив их Светочами. Помните: шанс есть у каждого из вас, братья и сёстры! Так проявите же себя в грядущих боях!

Пространство перед в спешке возведённым постаментом взорвалось одобрительными воплями, заставив меня выдохнуть и удрученно покачать головой. О потерянной Светочи не было сказано ни единого слова – Совет не стал выносить сор из избы, видимо, подозревая кого-то из своих.

Оставалось надеяться на то, что не у всех здесь фанатизм головного мозга…

***

Прошло три дня, и за это время я успел только максимально полно разобраться с устройством местного управления, найти и поверхностно познакомиться с новым командиром нашей изрядно поредевшей сотни, поболтать на предмет более глубокой информации о Драхнах, как о самой обсуждаемой теме в лагере, да помахать мечом на переоборудованной под хреновенький полигон поляне. Манекенов не было, так что, стоило только пропасть дебаффу от травмы, практиковаться мы начали друг с другом. Умирать не хотел никто, и это, пожалуй, было самым эффективным стимулом из всех возможных.

Мечом аки дубиной я и так не размахивал, а потому преследовал одну простую цель: привыкнуть к нему как к новому временному оружию, так как ничего, хоть сколь-нибудь напоминающего чокуто, у эльфов не нашлось.

Если же подвести краткий итог, то к моменту начала наступления я уже довольно-таки уверенно держался в спаррингах против своих товарищей-мечников, а Фарву выигрывал в девяти случаях из десяти. Такое себе достижение, но заняться всё равно было нечем – не отдыхать же, верно? За стены никого не выпускали, а в самом лагере расположилась только столовая под открытым небом, миниатюрный полигон да палатки-бараки на полста мест в каждой. Единственным источником информации служили разговоры с солдатами, но те знали едва ли больше меня. Офицеры и маги вращались в каких-то своих кругах, и вывести их на разговор представлялось мне малореальным – таланта вытягивать информацию из кого угодно за мной точно не наблюдалось.

Вот и приходилось заниматься тем, что сулило хоть какие-то барыши.

Сейчас, вышагивая следом за впередиидущим и стараясь экономить силы, я активно вертел головой, надеясь заметить возможного противника до того, как он устроит обвал, забросает камнями или иным способом попытается раздавить нашу походную колонну, растянувшуюся на полкилометра. Скалы – они коварны, и местные жители вполне могли устроить нам какой-нибудь неприятный сюрприз. Приманить зверушек чуть более крупных, чем досаждающих нам уже пару часов хищников – волосатых то ли тигров, то ли ещё каких представителей кошачьих. Уровни их болтались в районе двадцать пятого, так что присутствие нескольких стай вынудило наш авангард держаться чуть ближе к основному войску. Ведь что такое десяток рейнджеров против полусотни голодных зверей, шкура которых надёжно блокирует львиную долю урона от наших мечей?

Нет-нет, да мелькала мысль о том, что здоровенные топоры и тесаки – не последствия передающегося по наследству гигантизма, а самая что ни на есть жизненная необходимость.

Мало ли, какие хищники водятся в округе, вынуждая здоровых кошек сбиваться в столь крупные стаи.

Вдруг мой взгляд зацепился за какое-то шевеление среди камней. С шага я не сбился, но смотрел теперь только и исключительно на россыпь валунов, за близнецами которых прятались дворфы-стрелки. Ничего опасного, будь у меня печати, но - их не было, и потому засаду я вполне мог и не пережить…

- На что уставился?

- Показалось, что там кто-то есть. – Ответил я скороговоркой, одновременно прикидывая, куда можно ломануться в случае обстрела. Орки, несмотря на все стереотипы, луки любили и ими владели на достойном уровне. В то же время щиты у нас – одно название, чуть побольше баклеров, так что о всяких черепахах даже думать не стоило. А камней в относительной близости просто не было…

- Уверен, что показалось? – Наш десятник, шедший по левую руку от меня и бывший самым крайним, - читай – самым уязвимым, - заметно напрягся, вперив взгляд туда же, куда и я. – Можно проверить, за осторожность нам только спасибо скажут.

«А некогда уже проверять…» - подумал я, вскидывая щит и устремляясь вперёд, стремясь выйти из зоны поражения только-только взметнувшихся в воздух камней стрел. Их было не то, чтобы очень много, но даже две-три волны по пять десятков за раз – уже проблема. Враг бил из-за камней, и напрямую нашим стрелкам их было не достать.

Остановился я лишь когда из-за ближайшего валуна показалась пара орков, явно жаждущих окрасить металл своих тесаков в цвет моих внутренностей. Рядом вскинули мечи эльфы, а после началось то, что принято называть свалкой. Орков было не много, но они всё равно смогли нас окружить и навалиться со всех сторон. Два к одному виделось мне наиболее близким к реальности соотношением сил, так что шансы у нас были неплохие… Не победить, нет – это событие произошло бы с гарантией. Вопрос сейчас заключался в том, какие потери омрачат эту победу. Орки, сколь бы сильны и массивны они ни были, проигрывали хорошо обученным воинам эльфов, которых поддерживали маги и уцелевшие Драхны. То тут, то там раздавался болезненный вой десятков глоток, убиваемых проклятьями, а теперь уже немногочисленные орочьи стрелы просто рассыпались в воздухе, не успевая добраться до своих целей. Взаимодействие эльфийских отрядов находилось на уровне, в то время как серокожие предпочли просто навалиться толпой, мешая друг другу и образовывая своеобразные заторы.

В такой ситуации мне оставалось только держаться поближе к своим, время от времени задевая клинком открывающихся для удара орков. Урона вылетало немного, но живым противникам хватало и самого факта раны с кровотечением – умирали они из-за этого быстро, так как бой – это не дуэль один на один. Тут чуть замешкался – и всё…

[Орк-воин 25-го уровня, получил урон – 33 единицы. Остаток здоровья: 267 единиц].

Нанесённый со всей силы удар оставил на предплечье серокожего только царапину глубиной в пару сантиметров и длиной – в десять, так что на серьезный урон рассчитывать не приходилось. Умения я тоже не использовал из-за крайне неприятной задержки перед применением, лишающей меня подвижности и позволяющей с лёгкостью насадить тщедушное эльфийское тело на клинок…

Мне выпал очередной шанс, и лезвие меча с едва ощутимым сопротивлением разрезало кожу на груди орка, в ответ оскалившего клыки и зарычавшего. Невольно поймал себя на мысли о том, что рубящий удар и вовсе лишил бы врага жизни, но от привычек избавиться не так просто.Пришлось отступить, позволяя другим, более опытным и не ценящим свои жизни эльфам добить рассвирепевшего серокожего, отчаянно размахивающего боевым топором в тщетных попытках кого-то достать. Будь он хоть капельку умнее, то сделал бы пару шагов назад, но оркам явно не хватало умения себя контролировать в горячке боя. Прошло всего несколько секунд, а дважды раненый мною великан уже лежал на земле и не подавал никаких признаков жизни.

Опыта, что примечательно, мне не дали, а это означало только одно: максимально простой путь прокачки был закрыт. Не получится у меня поднять уровни и, соответственно, параметры. Дилемма: в текущем состоянии я на один зубок не только любому Драхну, но и орку, так как реальное понимание того, как сражаться без моих печатей, в голове отсутствовало. Без превосходства в параметрах, без умений, без экипировки, без навыков – что я мог противопоставить двухметровой громаде, с лёгкостью разрубающей на части не только щиты, но и укрывающихся за ними эльфов?

У меня отобрали костыли, сполна показав, насколько я плох на самом деле.

- Назад, все назад…! – Неузнаваемый из-за шума схватки голос заставил меня оторваться от врагов напротив, число которых, казалось, не уменьшилось ни на единицу. Взгляд скользнул поверх их голов, поднялся к валунам – и замер, в то время как мозг на пределе своих возможностей искал выход из ситуации.

Волчьи всадники. Орки, облаченные пусть в плохую, но всё-таки кожаную броню сами по себе становились опаснейшими противниками для вооруженных мечами эльфов, а уж если их посадить на огромных, лоснящихся серой шерстью волков, вручив в руки тесаки с удлиненными рукоятями, то это превосходство становилось ещё более явным. Кроме своеобразных глеф я разглядел ещё массивный боевой цеп и, кажется, что-то вроде копья. К таким не подойдёшь на расстояние удара раньше, чем тебя нафаршируют сталью, а заваливать врагов трупами у нас просто не было возможности – численность играла против нас.

Впрочем…

Когда на орков обрушилась гнетуще-чёрная волна, налетевшая из-за наших спин, я облегчённо выдохнул. Драхны не зевали, оперативно реагируя на напряжение, то и дело возникающее на разных участках периметра. По сравнению с ними что десяток, что сотня эльфийских мечников казались мне совершенно бесполезными существами, играющими роль мясного заслона. Особенно ярко это выражалось по общему числу убитых: от магии орков погибло куда больше, чем от мечей.

А в следующий момент игра напомнила мне, что даже будучи этакой бесполезной декорацией отвлекаться не стоит: четверо волчьих всадников, переживших магическую атаку, за какие-то секунды преодолели полста метров и ворвались в наши ряды. Тот, что был ближе ко мне, орудовал двуручным мечом, уже умертвив двоих эльфов-пехотинцев. При этом его волк тоже не страдал от безделья, догрызая глотку чёрт знает какого по счёту бойца. Как-либо помешать этой воплощённой мясорубке, - что называется - почувствуй себя беспомощным мобом, на которого налетел перекачанный игрок, - я не мог, но и отступать было некуда. Рубка шла всюду, куда ни кинь взгляд. Орки добрались даже до расположения магов, не позволяя последним отвлекаться на поддержку остальных отрядов…

Земля и небо неожиданно поменялись местами, а я понял, что прямо сейчас плашмя лежу на холодной каменистой почве с раскалывающейся от боли грудью. Перед глазами скакали красные пятна, по вискам, проторивая себе дорожки на раскалившейся коже, стекали многочисленные капли пота, а пальцы колотила дрожь. Пошевелил сначала ими, а после – ногами, только после этого «комплекса упражнений» додумавшись взглянуть на строчку дебаффов.

Один-единственный значок списал по двадцать процентов с каждой характеристики на полчаса и повесил паралич на пятнадцать секунд. При этом полоса здоровья опустела на целую треть, что не сулило мне вообще ничего хорошего.

И, судя по всему, в меня прилетел пущенный чёрт пойми откуда камень размером с орочий кулак…

Беспомощность. Одно слово, тринадцать букв, а впечатлений и нецензурной брани целый вагон. С самого начала игры я не ощущал себя настолько беззащитным и неспособным повлиять на происходящее, и это, стоит признать, изрядно било по моему самолюбию. Ведь мой поход вполне мог закончиться досрочно, пролети этот камень на полметра выше. Голова – она, понимаешь, куда как более уязвимая к столь грубым внешним воздействиям часть тела, нежели грудь или конечности…

Тем временем прямо над моим телом сошлись в бою эльфы и орки, а за секунду до возвращения ко мне полного контроля над телом сверху приземлилась туша серокожего великана, вызвав очередную вспышку боли, пробежавшуюся, казалось, по каждой клеточке моего многострадального аватара. Я крепко сцепил зубы и, зарычав, обратным хватом сжал рукоять меча, вогнав тот в голень подошедшего столь близко орка, наседающего на последнего видимого мною защитника. Умрёт он – умру и я, так как серокожие совсем не брезговали добивать тех, кто, по их мнению, ещё мог быть жив.

А эльфа, судорожно пытающегося выбраться из-под орочьего трупа, сложно было спутать с мертвецом.

На лицо брызнули капли такой же алой, как у людей или эльфов, крови – орк отвлёкся на мой неожиданный удар, получив фатальные для любого живого существа десять сантиметров стали в грудь. Эльф навалился всем телом – и клинок вышел из спины серокожего, заставив его завалиться на спину. Миг – и вот уже мой спаситель крепко сжимает мою ладонь, помогая выбраться из-под трупа двухсоткилограммового гиганта.

- Цел? Сражаться можешь?

- Вполне. И – спасибо. – Я повёл плечами и, нормально перехватив меч, заозирался в поисках врага. Очень хотелось пустить кому-нибудь кровь в отместку за пережитое унижение.

- Давай за мной. – Десятник, - а, судя по облачению, эльф являлся именно им, - бодро потрусил к ближайшему очагу, в котором врагов было намного больше, чем союзников. Пробежав всего три десятка метров мы успели обрасти десятком отколовшихся от своих отрядов солдат, вселив в меня уверенность в завтрашнем дне. Паре-тройке орков нас точно не остановить, а с отрядами покрупнее – будем посмотреть.

Неожиданно накатило какое-то ясное понимание того, что тактика серокожих сработала почти идеально: мы раскололи построение, отвлеклись на навалившуюся пехоту, а после эльфийскую армию просто раскололи на несколько частей. Обстрелом ли, лихими набегами волчьих всадников – неважно, смотреть надо на сам факт, ведь обученная армия, которой не позволяют действовать слаженно, становится гораздо слабее такой же, но привыкшей к мясорубкам и хаосу на поле боя…

Наш стихийно образовавшийся отряд врубился в построение орков, подарив окружённым эльфам чуть больше пространства для манёвра, а серокожим – немало неприятностей, за считанные секунды втоптав в землю сразу троих, не успевших вовремя среагировать на новую угрозу. Одного прикончил я лично, каким-то чудом пропустив мимо топор и всадив кончик лезвия меча в мускулистую шею. Система, к моей радости, «открыла счёт», вписав убитого орка в мои личные заслуги за это сражение. Но ранее нанесённые ранения почему-то в этот список не попали, из чего я сделал простой донельзя вывод: надо убивать или наносить последний удар.

Последующие минуты я только и делал, что отчаянно рубился в первых рядах, стараясь не просто ранить, а убивать серокожих великанов, сильно рискуя своей головой. Вроде и понимал, что ничего хорошего из этого не выйдет, но бой меня не отпускал, заставляя снова и снова насыщать сталь меча кровью. Кончилось всё быстро; последний орк, не пережив вторжения острия массивного копья в своё сердце, завалился на землю, а следующего противника найти уже не удалось.

Не растерялся, пожалуй, только тот самый десятник, лучше остальных понимающий, что скоротечный бой промедлений не любит…

- За мной! Прекратим обстрел! – Прокричал мужчина во всю мощь лужёной глотки, после чего подобрал с земли куда как более крупный, чем наши баклеры, щит. Крепёж был того же типа, - ручка для ладони и ремешок для предплечья, - но похуже качеством. Впрочем, преимущество в размерах этот недостаток нивелировало, ведь когда вокруг с небес то и дело низвергается россыпь булыжников, способных проломить голову, волей-неволей задумаешься о способе сохранить последнюю в целости и сохранности.

Я сбросил потрёпанный баклер на землю, в качестве замены подобрав самопальный орочий щит почти овальной формы. Ремешок был слегка великоват, но жаловаться не приходилось – баклером даже голову прикрыть было трудно, а времени выбирать что-то получше просто не было.

И вот уже спустя минуту наш поредевший и тут же пополнившийся отряд, насчитывающий два с половиной десятка солдат, ринулся прямиком к камням, из-за которых с завидной регулярностью вылетали снаряды. Или маги, или что-то механическое вроде баллист. Иных вариантов просто не было, так как вряд ли у орков набралось три сотни стрелков, способных горстями метать камни весом в полтора-два килограмма каждый, поддерживая при этом темп стрельбы.

Я встряхнул занявший место на левом предплечье щит – и в числе первых вышел на довольно-таки просторный пустырь, который сумели проворонить наши рейнджеры. Более того – на нём вольготно расположилось не только семь баллист, но и горы боеприпасов к ним! Обслуживали машины низкорослые, худосочные тварюшки с руками, больше напоминающими обтянутые кожей кости, нежели нормальные конечности. Немного сумнящеся, я нарёк этих существ гоблинами.

Важно сейчас было одно: такими темпами орки могли продолжать обстрел ещё о-очень долго. А потому выбора у нас не оставалось…

Тем более что Система дополнила задание, назначив штраф за провал.

[Задание обновлено: Новый Дом]

Открытая линия: Сокрытая истина.

???

Открыта линия: Досадное поражение.

Уничтожьте баллисты орков, пока войско ваших собратьев не уничтожено окончательно.

Баллист: 7

Время до провала задания: 6:59

Штраф за провал – смерть.

По одной минуте на каждую? А орков, стоящих в охранении, игра решила не считать, да?

От того, скольких серокожих нам предстояло перебить, мне поплохело. Там, внизу, у дороги, на одного бойца приходилось по два орка, в то время как здесь – все четыре. Честно их вырезать, а после разобраться с баллистами – ни разу не вариант, и потому я сразу начал обдумывать иные способы решения нашей проблемы.

Самым уязвимым элементом громадных камнемётов была, очевидно, огромная тетива, но кто мне даст подобраться так близко…?

Вдруг где-то за моей спиной едва слышимо щёлкнуло, и одна-единственная стрела, просвистев над головами приготовившихся защищать свою артиллерию орков, перебила тетиву ближайшей баллисты. С треском выгнулась в обратную сторону дуга-рычаг, а орк-заряжающий истошно заорал – обрывком сухожилия его стегануло по глазу, начисто его выбив.

- В строй…! – Сипло, - и когда только успел сорвать голос? – гаркнул я, толчками и болезненными затрещинами выводя товарищей из ступора. Лучник у нас был только один – мой побитый жизнью друг без пальцев одной руки, так что на быстрый темп стрельбы рассчитывать не приходилось.

Среди орков, устремившихся на нас, мой взгляд без особого труда выцепил их сородича несколько более крупного и облаченного в железный доспех. Оружием ему служила пара массивных тесаков, а голову закрывал грубо сработанный шлем с неким подобием рогов, повёрнутых назад. И этот противник совершенно точно был лидером серокожих. Их… варлордом, вроде? Уже не помню где, но так называли военных вождей орочьих племён – самых сильных, могучих и умных.

Вот только почему он здесь, а не внизу, на дороге? По какой причине эта машина смерти решила защищать баллисты вместо того, чтобы упиваться кровью…?

На дальнейшие мысли времени у меня, - как, впрочем, и у всего нашего отряда, - не осталось. Орки приближались, и даже раскрывшийся посреди их рядов огненный цветок, созданный только подоспевшим эльфийским магом, не ослабил их напора. Сильные, многочисленные, презирающие смерть… Как ни посмотри, а солдатами они были идеальными. Но противостояли им фанатики, готовые сделать что угодно по приказу совета или Драхнов, так что в плане мотивации ситуация уравнялась – эльфы с не меньшим азартом ввязались в драку, позволив мне отступить назад.

Не дорос я ещё, понимаешь, сражаться стенка на стенку. Мне привычен иной, более аккуратный подход.

За несколько секунд мне удалось оббежать свалку с фланга – и начать методично вырезать тех орков, что были чрезмерно сосредоточены на эльфах перед собой. Шаг, укол, доворот меча, отступление. Повторить столько раз, сколько позволят – и вот уже личный счётчик убийств дорос до пяти. Результат выше среднего по палате, если исходить из численности врага, так что я был более чем доволен…

Баллист: 4

Время до провала задания: 4:11

Время бежит стремительно, а баллисты уничтожаются не так быстро, как хотелось бы. Добавить к этому хреновое для лучника расположение последних двух механизмов – и получим полное, безоговорочное поражение. С момента вступления варлорда в битву прошло всего тридцать секунд, но он уже успел лишить голов пятерых наших солдат. Итого на нашей стороне уцелело девять мечников, один лучник и один маг, уже не так часто использующий наиболее разрушительные заклятья. Возможно он просто выдохся, но нельзя исключать и того, что им было принято решение прикрывать пехоту, - всплески магических щитов в разных частях поля боя на это недвусмысленно намекали, - а остальную работу свалить на Фарву…

Ещё один мечник упал на землю, а я – устремился в обход, к дальним катапультам. Пока мне удалось выцепить взглядом только шестерых серокожих, оставшихся в охранении и «размазанных» по пока ещё целым расчётам, так что шансы на воплощение простого, но безумного плана были относительно высоки. Если не оплошаю, если смогу проскочить мимо первой двойки орков, то всё пройдёт как по маслу – дальше они просто не угонятся за мной, и парочку баллист я устраню. Чиркануть лезвием меча по тугим сухожилиям задача невероятно простая, так что облажаться будет сложно.

Но орки…

Когда до сверлящих меня глазами защитников расчётов осталось чуть меньше десяти метров, я выверенным движением отцепил щит от руки и выбросил его в правого серокожего. Тот не растерялся и разрубил мой снаряд в полёте, но к этому моменту мой меч уже холодил кожу его горла. Раз – и очередная порция крови брызжет на мою руку. Два – и я, пользуясь природной эльфийской гибкостью, захожу за теперь уже труп орка, ещё не успевший упасть. Второй серокожий отчаянно рвётся ко мне, силясь дотянуться тесаком, но не успевает – сказалась природная медлительность и вес.

Тем временем лезвие моего меча сначала разрубило попытавшегося закрыть машину собой гоблина, нанеся ему критический урон, а после практически без сопротивления перерубило одно их сухожилий, вывернув баллисту наизнанку. Впереди меня ждала ещё как минимум одна машина, так что я пулей выстрелил в её сторону, не обделив вниманием появление на своём счету новой строчки – уничтоженной баллисты.

У следующего расчёта гоблины встречали меня со всем положенным тщанием, вскинув неведомо как попавшие к ним в руки жалкие подобия мечей. Хлипкие даже на вид, короткие, кривые… Что-то подобное в классических играх выдают новичкам на первом уровне, так что я ничуть не удивился, когда в логах одновременно с отметками об убийствах начали появляться сообщения об уничтожении предметов оппонентов. Видел я такое впервые, и потому немало удивился…

Впрочем, если подумать, то именно уничтожить предмет, надетый на монстре или игроке, мне не удавалось. Максимум – повредить, но подобное никакими сообщениями не сопровождалось.

[Гоблин-раб 10-го уровня, получил урон – 99 единицы. Остаток здоровья: 0 единиц].

[Вы уничтожили оружие противника]

[Гоблин-раб 10-го уровня, получил урон – 51 единица. Остаток здоровья: 0 единиц].

[Вы уничтожили оружие противника]

[Достижение: Крушитель I]

Вы уничтожили пять предметов противника подряд.

Повреждения, наносимые вами по предметам, увеличены на 1%.

Я разрубил свою последнюю цель, после чего по диагонали прочитал описание достижения, мгновенно определив его на полочку с незамысловатым названием «мусор». Сложно найти что-то более бесполезное, чем повышенный урон по чужим предметам. И ладно бы там было двадцать или хотя бы десять процентов – нет! Один процент за пять предметов подряд!

Тут ты или будешь специально ломать всякий хлам, или никогда не поднимешь уровень Крушителя. Но так как сторонником подобного рода абузов [Прим. Авт: Злоупотребление недоработкой/багом ради извлечения из него выгоды] я не был, то и тратить своё время на это не буду. По крайней мере пока…

- Ты-ы…! – Резко оборачиваюсь на утробный рык – и едва успеваю скользнуть в сторону, пропуская мимо здоровенную секиру. – Жа-а-алкая бука-а-ашка!

Тварь ещё более высокая, чем варлорд, имела всего один глаз, над которым изо лба рос короткий рог. Чуть более тёмная, чем у орков, кожа была покрыта белым узором, нанесённым чем-то вроде мела. Брони, если не считать набедренной повязки, циклоп не носил, но даже так рисковать и пытаться пробиться через кожу великана я не собирался. Он, может, в целом и менее опасен, чем военный вождь орков, но с секирой управляется очень и очень неплохо. Как минимум – этого умения хватит для того, чтобы меня прибить.

[Ослабление]

Вереница серых молний сорвалась с моих пальцев и, обогнув выставленную циклопом руку с зажатой в ней секирой, впилась в торс, сигнализируя об успешном наложении дебаффа. Теперь выносливости великана надолго не хватит, в то время как я мог бегать хоть до ночи…

- БУК-А-А-АШКА~! – Яростный вопль циклопа разнёсся меж скал, на какое-то мгновение заглушив все остальные звуки. Я в это время уже во всю работал ногами, стремясь как минимум увести этот танк на ножках подальше от эльфов, а как максимум – заставить его сражаться на моих условиях. Например среди валунов, по которым мой аватар вполне сносно передвигается, в то время как неповоротливому циклопу придётся несладко…

По правую руку от меня вдруг появился облаченный во всё черное эльф, перед тем, как исчезнуть, успевший произнести:

- Заводи его поглубже и вынуди атаковать. Дальше мы разберёмся.

И если бы не обновившийся лог заданий, то произошедшее вполне можно было бы принять за глюки моего собственного воображения.

[Задание обновлено: Новый Дом]

Открытая линия: Сокрытая истина.

???

Закрытая линия: Досадное поражение.

Баллисты уничтожены вовремя, награда будет выдана командующим по завершении сражения.

Открыта линия: Живое осадное оружие.

Заманите циклопа на отмеченный участок и выведете его из себя.

Простая и понятная цель, которую, смею надеяться, реализовать можно будет без особого риска…

Циклоп, перехватив своё оружие за середину древка, ринулся за мной со скоростью и неотвратимостью разогнавшегося до предела паровоза. Все препятствия, на которые я его старательно наводил, гиганту приходилось или перепрыгивать, или огибать, теряя темп и ещё больше раззадориваясь. При этом каждый десяток метров повышал сложность наших догонялок путём увеличения числа и размеров камней, и потому вскорости циклоп должен был пережить нечто далеко не самое приятное: безумные пляски вокруг камней высотой ему по грудь…

Шаг, ещё один – и мимо, выбивая из валуна мелкую щебёнку, проносится секира, становясь ещё более непривлекательной из-за появления новых сколов на лезвии. Огромная сила удара, плюс неприспособленность оружия к дроблению камня – итог закономерен, циклоп сам старательно доламывал секиру, одновременно лишая себя последних крупиц выносливости. Я уже дважды обновил ослабление, не позволяя врагу восстановиться, и теперь пожинал плоды – движения гиганта начали замедляться.

Очередной удар позволил мне резко изменить направление бега и, на секунду остановившись у правой, опорной ноги циклопа, применить рассекание.

[Циклоп-раб 35-го уровня, получил урон – 112 единиц. Остаток здоровья: 9888 единиц].

Здоровье у циклопа было действительно циклопическим, что для существа с крайне узкой направленностью, - вряд ли этот одноглазый мог задеть хоть кого-то в бою один-на-один, - было вполне адекватной цифрой. Не за десять, так за тридцать минут я бы его точно убил, пополнив перечень личных достижений, но – увы, сделать мне этого было не суждено.

В момент, когда монстр яростно заорал и ринулся ко мне, в воздухе за его спиной появилась пара силуэтов – ассасины, выдавшие мне партийное задание, засчитали успешное его выполнение и взялись за циклопа всерьез, за какие-то доли мгновения оставив на последнем десятки глубоких ран, исходящих сизым дымом. Я подскочил и интереса ради коснулся лезвием меча ноги гиганта, отвлёкшегося на новых противников – и с огромным удивлением воззрился на куда-то пропавшие три тысячи здоровья. При этом от ран по коже циклопа расползались то чернеющие, то белеющие трещины, радости и счастья ему явно не доставлявшие. До такой степени, что на меня великан в принципе не обращал внимания.

Ещё один мой удар – и в логах высветился жалкий по сравнению с прошлым собой показатель в две с копейками тысячи единиц здоровья. При этом я сумел заметить сокрытые полупрозрачным маревом силуэты убийц, явно тратящих свои силы на поддержку этого смертоносного эффекта.

Зато можно было облегчённо выдохнуть – в настоящем от простых царапин подобного эффекта можно не ждать.

Не на тридцатых уровнях, по крайней мере.

[Задание обновлено: Новый Дом]

Открытая линия: Сокрытая истина.

???

Закрытая линия: Досадное поражение.

Баллисты уничтожены вовремя, награда будет выдана командующим по завершении сражения.

Закрытая линия: Живое осадное оружие.

Циклоп был заманен в ловушку и убит, награда будет выдана командующим по завершении сражения.

Открыта линия: Финальный аккорд.

Помогите армии эльфов разгромить оставшихся орков.

Орков: 749

Варбосс жив.

Только сейчас я смог облегчённо выдохнуть, прикидывая, насколько ещё хватит моей выносливости. Половина полоски уже куда-то исчезла и восстанавливаться не спешила, но тут стоит учитывать, что пляска вокруг циклопа – занятие не самое простое, и на это действо ушло как бы не две трети ото всей затраченной выносливости.

Выходит, что не всё так плохо с запасом сил у среднеуровневых живых, и я зря опасался, - как и включал в список слабостей светлых, - невозможность долго сражаться. Мой местный аватар не слишком высокого уровня, а в выносливость вложено ровно семьдесят пять очков. При этом каких-либо проблем я пока не испытал и, надеюсь, не испытаю. Ведь впереди меня ждала увлекательная рубка с остатками орочьей армии…

Глава 2

Что можно было сказать по итогам прошедшего боя?

Из хорошего – я жив, и в ближайшие часы исправлять это никто не собирается. Из плохого – мы потеряли ещё треть войск убитыми, лишились Драхна, остановившего ценой своей жизни варбосса, остались без припасов, которые неписям были жизненно необходимы…

Одним словом – эльфы оказались в глубокой заднице, затянув вместе с собой и меня. Утешением служило только то, что я здесь временно, да неплохие перспективы получить от задания нечто, что не только исцелит, но и усилит меня в настоящем. Просто потому, что за целый месяц без какой-либо активности я отстану от основной массы игроков, и нагнать их будет… сложно, мягко говоря. Компенсировать уровни и параметры реальными навыками я не смогу по причине отсутствия последних, а это значило, что мне предстояло множество дней серого и унылого гринда. Максимально реальный срок, за который можно будет повторно приблизиться к лидерам, зависел, по большей части, от самой игры и её требований к последующим уровням.

Грубо говоря, если получаемый с монстров опыт останется на том же уровне или вырастет незначительно, а требуемый для повышения продолжит расти столь же сильно, то у меня будет шанс подтянуться до нижней планки за пару-тройку недель. Да, отставание именно в полученном опыте останется всё тем же, но разница в уровнях параметрах сократится.

Но это – потом. Сейчас же мне предстояло получить свою награду за закрытые линии и личные достижения из рук свеженазначенного Драхна – эльфа неопределённого возраста, всюду за собой таскающего книги. Даже сейчас, на кое-как организованной церемонии награждения отличившихся, с десяток талмудов висело за его спиной. Один даже шелестел страницами, словно приглашая меня к прочтению…

- Аваль Рикон, за заслуги перед Советом и всем родом ты награждаешься титулом Кхэла и частицей Светочи Драхна, отдавшего жизнь во благо нашего народа! – По толпе прокатился ропот, но, в целом, моё назначение восприняли более чем спокойно, хоть я и отнял шанс на возвышение у большей части других отличившихся. Частиц, как и самих светочей, было не слишком много.

К моменту, когда в мои руки перекочевал ритуальный кинжал Кхэла и совсем крошечный, едва ли размером с одну десятую от полноценной Светочи, её кусочек, по обе стороны от меня замерли уже посвященные Кхэлы, выполняющие роль гвардии совета. Понять, чего они хотят благодаря вложенным Системой знаниям было несложно, и я, не мешкая и ничем не выказывая своего опасения, распорол кожу на ладони, водрузив сверху осколок Светочи.

А потом всё моё тело скрутила ожидаемая, но от того не менее неожиданная боль, заставившая меня вскрикнуть. Впрочем, вместо ожидаемого звука из горла вырвался только хрип пополам с шипением, окружающий мир утонул во тьме, а перед глазами появилось сообщение, одним своим видом приглушившее ощущения раскатывающихся по телу огненных волн.

[Светоч Драхна – 13.57%] – начинает изменение организма.

Класс – [Проклятый Эльф] изменён на [Кхэл-предатель] после сверки с действиями игрока (аватар).

Разблокирован новый параметр: [Дух]. Повышено сопротивление ментальным воздействиям, повышена крепость сознания, увеличен шанс развоплотить заклинание (игрок).

Увеличены параметры (аватар):

Сила +50

Выносливость +30

Ловкость +50

Интеллект +50

Здоровье: +250

Мана: +150

Добавлены умения:

[Власть] (аватар)

Описание: Пассивно увеличивает вес ваших слов в глазах всех [Проклятых Эльфов].

[Око ???]

Описание: Улучшает зрение, неполноценно.

В момент, когда я прочёл последнюю строчку логов, передо мной вновь раскрылся окружающий мир во всём своём мертвенно-сером великолепии. Я проморгался – и понял, что нахожусь уже не посреди походного лагеря, а в какой-то крошечной палатке, места в которой хватало ровно для моей койки, да груды снаряжения, заботливо сваленного рядом. Вру: в противоположном углу обнаружился сухой паёк и кувшин с водой. Негусто, но по этим маленьким деталям можно предположить, что мой класс, который вообще должен считаться расой, никто не увидел.

Встав на ноги и окинув взглядом своё слегка изменившееся тело, хмыкнул – мне удалось чуть раздаться в плечах и накинуть сверху пяток сантиметров. Был бы это был мой персонаж, а не временный аватар, то я бы даже порадовался, а так… Параметры повысят мои шансы на успех, но не более того.

Обращаясь к последним – я теперь стал чуточку ближе к привычному показателю ловкости, а всё остальное и вовсе перегнал в разы. Не совсем привычно осознавать отсутствие перекоса в параметрах, зато можно было не бояться себе что-нибудь случайно сломать. Да, мой персонаж отменно справлялся с регенерацией конечностей благодаря особенностям эволюции, но болезненность и проходящий критический урон это не нивелировало. Сейчас же…

Я хрустнул шеей и пару минут уделил разминке, наслаждаясь ощущением живости текущего себя. Если повезёт, то следующая эволюция непосредственно в игре позволит нарастить плоть поверх костей, но пока иных вариантов, - кроме «комнаты ожидания», - у меня не было. Так, маячили на горизонте, но не более того.

Меч, щит-полубаклер и полный набор брони с металлическими вставками оказались абсолютно новыми и подросшими до ранга необычных, положенных, видимо, всем Кхэлам. Из новинок я так же обнаружил мешковатую, тряпичную накидку, которую было положено носить поверх доспехов. На простенькой ткани – незатейливый узор, относящий меня к конкретному эльфийскому роду, - в нашем случае – Проклятых, - и… всё. Более никаких функций или свойств. Возможно, подразумевалось, что я, ровно как и все остальные мои сородичи, буду горд носить на себе эту символику, но – увы, с фанатиками я вообще не хотел иметь дел. На одних только исключениях далеко не уедешь, а подавляющее большинство эльфов нашего рода были готовы себе сеппуку сделать по приказу старейшины или любого из Драхн.

Так что полагаться я считал возможным только на себя.

Полы палатки неистово захлопали, стоило мне только их отцепить друг от друга. В уши хлынули завывания ветра, а в лицо – холодный, пахнущий мокрым камнем воздух. Я аккуратно выбрался из своего чрезвычайно надёжного убежища и, прищурившись, развернул окно задания.

[Новый Дом]

Описание: Вы – один из солдат армии отвергнутых и изгнанных из Великого Леса эльфов, вынужденных искать новый дом. Ваше бремя – проклятья – являются и вашей же силой, но другие народы обладают могуществом не меньшим. Орки были разбиты и уничтожены, но победа не принесла эльфийскому народу столь желанного спокойствия и мира.

Награда: [Око ???], вариативно.

Длительность задания: 21д 12ч или до смерти аватара.

Слов – не было. Одни только матерные выражения, которыми было сложно описать все те эмоции, что вызвали куда-то пропавшие пять суток. Пять дней из тридцати – это какой-то нонсенс! А сколько событий было пропущено…

Только сейчас обратил на изменившиеся строки в описании задания. Орки разбиты, но спокойствия всё нет – в чём, спрашивается, проблема?

Сейчас, глядя на высокий, пародирующий стены частокол из вбитых вплотную друг к другу стволов деревьев, на неказистые орочьи хижины и разбросанные меж них палатки я примерно представлял себе реакцию любящих тепло длинноухих.

Ведь на земле лежал снег.

Немного, всего пара сантиметров, там, где никто не ходил, но вкупе с отрицательной температурой и страшным ветром ни о каком проживании в захваченном поселении не могло быть и речи. Но это ли повлекло за собой проблемы? В конце концов, эльфы всегда могут спуститься пониже, а здесь основать какой-нибудь форпост или крепость.

Выцепив первого попавшегося эльфа, оказавшегося эльфийкой, я попросил подсказать, в какой стороне находится наше дражайшее руководство, в ответ получив лишь примерное направление, указанное пальцем, так как на словах объяснить устройство этого лабиринта не представлялось возможным.

Спустя четверть часа я, излазив посёлок вдоль и поперёк, набрёл-таки на огромное по орочьим меркам строение, в высоту насчитывающее десять метров, поделённых на три этажа. Вплотную к этому дому приладили офицерские палатки, ко входу в одну из которых я и направился. Благо, что статус Кхэла позволял свободно общаться с равными ему, - офицерами, главами отдельных семей и такими же Кхэлами, - и вежливо взаимодействовать с вышестоящими эльфами вроде Драхн или членов совета. В общем и целом – предельно понятная иерархическая система, совершенно отличная от классической эльфийской, откуда чёрт выберется только с ног до головы в гипсе.

- Новенький? – Произнес облаченный в идентичные моим одежды эльф. Лицом я был незнакомым, так что с готовностью произнёс:

- Пять дней назад меня одарили частицей Светочи, а очнулся я только сейчас.

- И сразу побежал сюда? – В голосе мужчины слышалось неверие, не лишённое, впрочем, обоснования – такое «повышение» обычно приравнивалось к празднику.

- Именно так. У меня не осталось ни семьи, ни друзей. – Сказал я лишь немного покривив душой, так как судьба Фарвы, покалеченного лучника, мне была неизвестна. Семьи же у Аваля, моего аватара, действительно не было. – Зато есть честь и ответственность перед родом, и я пришёл сюда, дабы дальше продолжать выполнять свой долг.

Говорить подобную патриотичную чушь, удерживая серьезное лицо, было сложно, но я справился и впечатлил этим стоящего напротив эльфа. Тот выждал пару секунд, после чего медленно кивнул – и, понизив голос на два тона, затараторил:

- Старейшина и выжившие Драхны не сошлись во мнениях. Сейчас в верхушке творится чёрти что, способное в любой момент вспыхнуть и спровоцировать начало братоубийственной войны. Будь осторожен. - С этими словами мужчина хлопнул меня по плечу и отошёл в сторону, предлагая идти дальше. – Третий этаж, дверь там одна, не ошибёшься.

- Спасибо. – Совершенно искренне ответил я перед тем, как к моему собеседнику присоединился куда-то отходивший второй страж, лишая меня возможности узнать подробности. Мне только и оставалось, что продолжить свой путь, радуясь даже этим крупицам информации, позволившим узнать, что именно подразумевается под проблемами в задании. Первопричина неизвестна, но хотя бы так…

Широкая деревянная лестница, выполненная с несвойственным для орков качеством и стилем, привела меня на третий этаж, прямиком к одной-единственной двери, скрывающей за собой всё остальное. На страже стояла пара Кхэлов, пропустивших меня внутрь только после того, как я представился недавно приобретённым, - я и подумать не мог, что фамилия аватара – моё же имя, - именем.

- Аваль Риконн. Присаживайся, нам нужно многое обсудить. – Голос Драхна, вышедшего ко мне на встречу в небольшую залу, оформленную для приёма гостей, был глубок, серьезен и миролюбив. Его тон успокаивал, настраивал на почти дружескую беседу и заставлял испытывать к немолодому даже для эльфа магу уважение. Я прошёл вглубь помещения и занял ближайшее ко мне место – чрезмерно большой стул, которым раньше пользовались орки. Драхн занял точно такой же, вот только он, в отличии от меня, сидел с достоинством и помпой. – Как ты уже мог понять, войска орков разбиты, а всё мирное население – или уничтожено, или обращено в рабство. Ценой огромных усилий мы смогли захватить эти земли, но предложение, проталкиваемое возглавляемым нашей старейшиной Советом, грозится свести всё на нет. Мы, Драхны, согласны с тем, что нам нужно оставить это поселение и спуститься в одну из горных долин, но Совет считает необходимым отпустить всех захваченных рабов. А это – более полутысячи особей, пригодных к тяжёлому труду…

«Причина, раздутая из ничего. Власти вам хочется, товарищ забывший-представиться-маг, власти, и ничего более» - подумалось мне в этот момент. В то же время Драхн продолжал вести свои агитирующие речи, намереваясь, очевидно, склонить меня на свою сторону и получить ещё одного фанатика, готового выполнять его поручения. И, будь на моём месте обычный эльф, вряд ли он устоял перед искушением присоединиться к куда как более многочисленной и сильной группировке…

[Входящее ментальное воздействие заблокировано]

Появившееся в девственно чистых логах сообщение меня порядком удивило, но, судя по размеренной речи Драхна, он своего провала не заметил, и этим нужно было пользоваться. В считанные секунды я мобилизовал весь свой творческий потенциал, постаравшись не только представить, но и вообразить на своём месте преданного, падкого на лесть служаку, которому повезло выделиться на общем фоне.

- … я предлагаю тебе, достойному сыну нашего рода, присоединиться к нам. Совет давным-давно прогнил до основания, и ни к чему хорошему его дальнейшее существование не приведёт. В век раскола мы, Проклятые Эльфы, должны быть сильными и не ведающими жалости!

Закончив на этой банальной фразе свой монолог, эльф замолчал, дожидаясь реакции с моей стороны. Пару секунд я собирался с мыслями, после чего с восхищением посмотрел на Драхна.

- Я сделаю всё для того, чтобы наш народ процветал! – Побольше фанатизма в голос и глаза, для убедительности сделать вид, что мне некуда пристроить руки… Всё, на этом мои актёрские способности себя исчерпали, и дальше можно только поддерживать образ да говорить то, что Драхн хочет услышать. - Но если всё обстоит так, как вы говорите, то почему совет ещё существует? Его нужно уничтожить!

- Он будет уничтожен, но не сейчас. Подобный шаг без должной подготовки подкосит саму основу нашего общества…

[Входящее ментальное воздействие заблокировано]

- … так что от тебя сейчас требуется лишь хорошо выполнять свою работу, Аваль. Ты не будешь распространяться о наших грядущих планах, но в случае нужды исполнишь свой долг.

[Входящее ментальное воздействие частично заблокировано. Наложен временный (15сек) паралич]

Воля +1.

Драхн ухмыльнулся, встал и удалился в противоположную входной дверь, оставив меня в гордом одиночестве. Прошла всего пара секунд – и на столе появился листок бумаги, на котором я смог даже в парализованном расстоянии разглядеть своё задание, тут же отразившееся в виде окна интерфейса.

[Задание обновлено: Новый Дом]

Открытая линия: Сокрытая истина.

???

Закрытая линия: Досадное поражение.

Баллисты уничтожены вовремя, награда будет выдана командующим по завершении сражения.

Закрытая линия: Живое осадное оружие.

Циклоп был заманен в ловушку и убит, награда будет выдана командующим по завершении сражения.

Закрытая линия: Финальный аккорд.

Орки уничтожены, их поселение захвачено, а жители порабощены.

Открыта линия: Глаз – один, а вот сам циклоп…

Рейнджеры обнаружили циклопов, бродящих среди скал. Эти существа опасны для планов рода, однако мастеров-следопытов слишком мало для того, чтобы самостоятельно прочесать окрестности и обнаружить всех врагов. В составе разведывательного отряда разыщите и уничтожьте хотя бы одного циклопа.

Дополнительная награда за разорение жилищ циклопов.

Улыбнувшись названию новой линии, я поднялся на ноги, - паралич уже спал, - и, зачем-то взяв в руки листок с заданием, крепко задумался. На миникарте появилась отметка с местом сбора отряда, к которому меня автоматически причислили, но сам процесс поиска я представлял слабо. Горы – они, мягко говоря, большие, и населены отнюдь не барашками. Искать здесь кого-то пусть даже такого большого, как циклоп значит полагаться на волю случая. Если бы великаны оставили следы, то за ними почти наверняка отправили бы сильных эльфов вроде тех же ассасинов или вообще парочки Драхнов – последние с несчастными одноглазыми церемониться точно не будут…

Но задание отошло мне и ещё девятерым неудачникам, которым предстоит бродить среди холодных, недружелюбных камней и тёплых, но столь же недружелюбных хищников…

Спасибо, Система!

***

Если всё обобщить, то охота прошла довольно-таки успешно. Но, как это всегда бывает, могло быть и лучше. Среди моих спутников затесалась лучница-следопыт, которой и был поручен поиск циклопов, скрывающихся среди кажущихся безжизненными скал. Она выследила одного, мы его убили – и на этом наши успехи закончились. За неполный световой день мы больше одноглазых великанов не встретили, зато перебили под сотню местных хищников, жаждущих полакомиться нежной эльфятиной.

Становиться чьим-то обедом нам не улыбалось, но и на ногах оставаться в течении долгих часов мы не могли. После выноса вопроса на общее обсуждение было решено попытаться подыскать укрытие, а сейчас мы, сгрудившись возле не самого просторного входа в тёмную донельзя пещеру, решали, стоит ли идти дальше – или можно обойтись ночёвкой под открытым небом.

- Если мы хотим наутро проснуться бодрыми и живыми, то забиться в самую глубокую щель – единственный вариант. – Произнес я, скользнув взглядом по своим сопартийцам. Дальзек, Келинс и наш следопыт – Фальтрия. Последний член отряда, Вонсок, погиб, не успев среагировать на предсмертный выпад циклопа, так что в обсуждении плана участия принимать не мог, недвижимой статуей замерев в отдалении. К смерти Проклятые Эльфы пиетета не испытывали, так что Дальзек, - после становления Кхэлом приобрётший пока небольшие способности к некромантии, - без лишних мыслей поднял труп товарища, навьючив его, словно тягловую лошадь.

- В проходе поставим труп. Если на него нападут, то я это сразу почувствую и проснусь. – Самодовольно кивнул тёмный маг-самоучка.

- Но мертвец у нас один, а пещеры в этих местах крайне редко заканчиваются тупиками. Кто знает, какая дрянь может выбраться из земных глубин… - Фальтрия запустила руку в наплечную сумку и выудила оттуда пару отливающих рыжим камней, люменов, эльфийских источников света и тепла. Каждого подобного хватало на три-четыре часа, но яркость их была невелика. – Если мы действительно собираемся там укрыться, то лучше бы нам распределить запасы поровну. Авель, Келинс?

Я сделал вид, что достал камни из сумки, - хотя на самом деле воспользовался инвентарём, - после чего отдал четыре люмена девушке, невольно подивившись тому, как после столь длительного перехода и охоты она всё ещё выглядела довольно-таки опрятно. Особенно если сравнивать со мной, привыкшему к существованию в виде скелета, у которого всё, что само по себе не отваливается, грязью не считается, а то, что отваливается, делает это без помощи со стороны.

- Всё, что есть. – Покривил душой я, покосившись на окно инвентаря с десятком люменов внутри. После давешнего боя с орками я немного пополнил свои запасы, пользуясь тем, что меня никто не видел, так что избавился от лишнего оружия и теперь нёс на себе семь походных эльфийских наборов по два люмена в каждом. Четыре отдал, десять – оставил себе на случай, если отобьюсь от группы.

К этому моменту Келинс тоже распотрошил свои запасы, вывалив содержимое мешка на землю. Ничего особенного, но та открытость, с которой он это сделал, удивляла. На фоне многих других Проклятых Эльфов его действия казались странными и нелогичными…

- Больше нет. – Фальтрия сгребла все люмены в кучу, после чего, по-хозяйски покопавшись в закромах Дальзека, добавила туда ещё три камня.

- Предлагаю разделить люмены на две части, а нам – разбиться на пары. Так у нас будет больше времени в запасе для того, чтобы проверить и, если необходимо, обезопасить пещеру.

- Согласен.

- Поддерживаю.

Я чуть помешкал с ответом, но против большинства голосов решил не идти. Всё-таки у меня был запас, так что риск как таковой отсутствовал.

- Не возражаю…

Следом Фальтрия, пользуясь своим абсолютным влиянием на влюбленного в неё Дальзека, выбрала «светлячками» себя и Келинса, отрядив последнего в пару ко мне.

А уже через несколько минут мы, стараясь осматривать каждый уголок, шли по пещере, ожидая возможного нападения в любую секунду. Пугающая тишина, окружавшая нас, не шла ни в какое сравнение с поглотившим меня удивлением: несмотря на то, что моим спутникам приходилось присматриваться к каждому закутку, я видел всё необычайно отчётливо в радиусе двух десятков метров. Конечно, исчезни сейчас люмены, то я точно так же не смог бы ничего рассмотреть, но сам факт… Теперь на неполноценное Око я смотрел совсем иначе – как минимум здесь оно мне уже помогает, а уж если получиться восстановить зрение…

Одним словом – я один сейчас чувствовал себя как рыба в воде. Вдруг Келинс остановился, и, оглянувшись, пристально посмотрел на меня.

- Аваль, что у тебя с глазами?

- А что с ними?

- Вместо зрачка у тебя нечто вроде шрама, светящегося красным. – Подошедшая к нам Фальтрия ткнула мне в грудь небольшим зеркальцем, в поверхности которого я без каких-либо проблем смог рассмотреть свои глаза. И – действительно, в моих глазах ярко светились чёрточки, словно бы нанесённые неаккуратным художником. При этом они медленно, но всё-таки заметно вращались, привлекая к себе ещё больше внимания.

- Что за чёрт…? – Мне даже не пришлось изображать удивление, так как подобных визуальных эффектов я и сам не ожидал.

- Ты ведь тоже только недавно поглотил частицу Светочи, да? – С каким-то пониманием спросил Дальзек, покосившись на следующего за ним по пятам мертвеца. – Я тоже осознал свои новые способности не сразу.

- Да, сразу после пробуждения меня отправили к вам. И, кажется, темнота активировала мои глаза. Давно они так?

- Сразу, как только мы углубились под землю на несколько десятков метров. Стало темно, мы зажгли люмены, а ты – свои, кхм, буркалы. – Фальтрия опасно приблизила своё лицо к моему. – Ты видишь в темноте?

- Лучше, чем раньше, но без люменов всё равно ничего не смогу рассмотреть.

Девушка отпрянула и, сделав несколько шагов назад, показала три пальца.

- Сколько?

- Три.

Ещё пара шагов – и я справедливо решил, что хватит с моей команды и гарантии безопасности на расстоянии в десяток метров.

- А теперь?

- Два, вроде. – Я постарался добавить голосу неуверенности, мысленно отметив, что такими темпами меня можно будет без страха выпускать на сцену – сыграю так, что поверят все безоговорочно. – Но твой силуэт уже едва виден, тонет в темноте.

- Ты как хочешь, Аваль, но люмены понесёшь ты. Будешь ведущим и нашими глазами.

- Без вопросов. – Кивнул я, принимая несколько камней, теперь уже по-настоящему брошенных в сумку. Во избежание, так скажем, путаницы. – Выдвигаемся…?

***

Ещё два часа мы брели по становящимся всё шире тоннелям, пока я вдруг не остановился, совершенно не понимая, что именно заставило меня это сделать. Оборачиваюсь – и вижу застывших и что-то активно обсуждающих на для меня непонятном языке жестов товарищей. Фальтрия бросила на меня обрадованный взгляд и жестом предложила приблизиться, выудив из своей по-настоящему бездонной сумки, - чего только она не доставала оттуда за всё время, что мы были рядом! – похожий на многогранную пирамидку предмет. Стоило мне подойти – и эта пирамидка рассыпалась пеплом, а вокруг нас появилась сфера диаметром в пять метров.

- Всё, тут можно говорить. Дальше кто-то есть, и этот кто-то – вполне разумный. Я даже сейчас отчётливо слышу стук металла о металл, шаги и голоса. Грубые и низкие. – С каждым словом эльфийки на неё смотрели всё с большим и большим удивлением. – Что?

- Ты проходила церемонию поглощения частицы Светочи? – Задал вертящийся у всех на языке вопрос Келинс. Спустя пару секунд он добавил: – Мы ничего не слышим, Фальтрия.

Девушка нахмурилась, а её зрачок…

Я отчётливо заметил, как он дёрнулся сначала вверх, - стандартное расположение иконок меню, которые когда-то нужно было разворачивать взглядом, - а потом – вернулся в исходное состояние, начав двигаться так, будто бы девушка что-то читала. Но ни книг, ни чего-то подобного перед ней не было…

Зато, судя по всему, был интерфейс.

Вряд ли кто-то из нашей группы это заметил, но я, благодаря своим глазам, смог. И увиденное мне нисколько не понравилось, так как если рядом ещё один игрок, то шансы умереть возрастают многократно.

- Да, я тоже Кхэл. И мой слух несколько лучше обычного. Но… - На лице Фальтрии промелькнула усмешка, а сама она недвусмысленно посмотрела на меня. - … ненамного. В любом случае, мы должны решить сейчас, пойдём мы дальше или повернём назад.

- Я против. Среди нас нет никого, специализирующегося на скрытности, а разумные, живущие в пещерах, могут оказаться нам не по зубам. Нас ведь всего четверо. – В словах Келинса был смысл, но на последующий ответ Дальзека это не повлияло.

- Если мы повернём сейчас, то, покинув пещеры, окажемся без сил и без укрытия. Ночью, в горах, полных хищников. И какими будут наши шансы?

- Уж точно больше, чем могут быть при столкновении непонятно с кем на его территории!

- Считаешь? Кто может обитать в пещерах по соседству с орками и циклопами? Гремлы? Гоблины?

- А более редкие и опасные виды? По этому хребту никто, кроме дикарей, не ходил уже полсотни лет…!

Спор всё разгорался, и в какой-то момент я просто перестал воспринимать проносящиеся мимо слова. Пустые разглагольствования, от которых теперь уже ничего не зависело – Фальтрия, эта хитрая сука, незаметно для всех, кроме меня, разрушила купол, и голоса Дальзека с Келинсом вот уже несколько секунд эхом разносились по подземелью.

- … никакого смыс…!

- Заткнули бы вы рты, господа, да достали мечи. – Грубо прервал я жаркое обсуждение, кивнув в сторону тоннеля. – Эти твари нас услышали и, скорее всего, прибудут посмотреть, кто решился орать у них под носом. Спасибо, Фальтрия.

- О чём ты? – Эту фразу вскинувшийся Дальзек и сама девушка произнесли почти в унисон.

- Мне было трудно не заметить, как ты своим аккуратным пальчиком проткнула сферу, тут же рассыпавшуюся пылью. Не терпится умереть? - Я выдохнул – и обнажил меч, приготовившись к сражению и впервые оценив его размеры: вряд ли с чокуто я бы комфортно чувствовал себя в пещере со столь низкими потолками…

Успев краем глаза заметить, как девушка поджала губы и посмотрела на меня озлобленно, я предусмотрительно отошёл к левой стене, разве что не прижавшись к ней плечом. Чуть подумав, сделал пол-шага вправо – пространство для манёвра в любом случае не помешает, и так у меня будет куда как больше шансов уцелеть.

Топот десятков, если не сотен пар ног я слышал уже вполне отчётливо.

Меч, щит и кинжал на поясе – вот и весь мой арсенал, с которым мне предстояло отбиваться от… гномов? Нет. От миролюбивых низкорослых существ движущиеся на нас монстры переняли разве что рост да волосатость, от интеллекта сразу же отказавшись. Но в общем и целом выглядели эти твари жутковато: чуть меньше метра ростом, с длинными, волокущимися по земле руками и густой шерстью, покрывающей их с ног до головы. Что гремлины, что гоблины в моих глазах выглядели куда как более приятными существами, нежели эти порождения пещерных гротов.

Единственным плюсом здесь было разве что то, что карлики остановились, стоило им только меня заметить. Под завязку напичканное самыми разными предположениями сознание сразу позволило предположить, что дело не в моём страшном лице и уж тем более не в выражении оного. Стремясь предположить свои догадки я, укрыв руку от возможных взглядов товарищей, вытащил и метнул пару активированных люменов на встречу агрессивным недорослям. Те, не колеблясь ни секунды, рванули в стороны, будто я бросал не светляков, а осколочные гранаты. Всего пару ударов сердца спустя вокруг мест падения камней образовались пустые области в пару метров радиусом, а я отточенными движениями перебросил товарищам несколько камней.

- Активируйте и цепляйте к себе!

Тут стоит заметить, что люмены панацеей не оказались; карлики быстро привыкли к близости неподвижных источников света, и всего спустя несколько секунд рванули на нас. Всё, что получилось сделать – это подготовить участок тоннеля, закрепив камни на стенах и потолке. Мягкого белого света было достаточно для того, чтобы даже без Ока видеть наступающих, но недостаточно – чтобы отогнать их подальше. А потому нам предстояла неистовая рубка против тварей, превосходящих нас числом – но не силой.

Первый десяток карликов Фальтрия перестреляла ещё до того, как те приблизились на расстояние удара, наглядно продемонстрировав всю мою ущербность как лучника и подтвердив правильность выбора чокуто в качестве основного оружия.

Следом пошла проклинающая волна от Келинса и размахивающий орочьей секирой поднятый труп – от Дальзека, замершего чуть позади меня. Несмотря на то, что мертвец, обладающий огромной физической силой, в считанные секунды заметно проредил карликов, всей проблемы это не решило, а неспособность доморощенного некроманта одновременно и защищать себя, и управлять марионеткой сильно мешала – я насадил на клинок всего нескольких карликов только из-за того, что не мог бросить напарника без защиты, и потому счётчик убитых у меня серьезной цифрой похвастаться не мог.

[Сарк 17-го уровня, получил урон – 59 единиц. Остаток здоровья: 1 единица].

Плавным движением вырываю клинок из теперь уже мёртвого тела, тут же переключаясь на других сарков. Взмах – и голова отделяется от тела. Ещё один – и меч насквозь прошивает грудину почти беззащитного перед острой сталью монстра. Ощущаю на удивление сильный тычок в бок и делаю шаг назад, щитом отбрасывая попытавшегося достать меня дрянным самодельным копьем карлика, после чего добиваю его, с силой опуская ногу на черепушку. Ударивший по ушам характерный хруст и короткая строчка в логах – вот и всё то, что осталось от сарка, посчитавшего себя способным меня ранить.

Но уже одно то, что он подобрался близко – звоночек тревожный, если не сказать иначе.

Я огляделся – и отметил, что мы медленно, но верно сдаём позиции, в то время как число сарков хоть и уменьшилось, но ненамного. К ним всё ещё подходило подкрепление, но не такое обильное, как в самом начале, да и сам напор заметно ослаб из-за того, что карлики решили попользоваться мозгами, избрав лидеров и сформировав отряды. Всё это происходило почти стихийно и заметных результатов не приносило, но перспектива вырисовывается пугающая. Бегают они быстро, и если додумаются нас окружить… Вчетвером весь тоннель не перекрыть, а лишнюю пару рук и глаз на спине отрастить лично я точно не смогу.

- Аваль, камни сюда! Быстрее! – Фальтрия схватила меня за плечо и оттянула назад, позволив потерявшему своего мертвеца Дальзеку схватиться с карликами. – Я смогу сделать так, чтобы они светились недолго, но очень ярко!

- Бомб не получится? – Спросил, пересыпая полученные ранее люмены девушке. Та, ничуть этого не стесняясь, убирала их в инвентарь.

- Только свет.

Я вздохнул – здесь, в пещерах, гранаты были бы к месту… Но чего нет – того нет, нам сейчас будет вполне достаточно просто унести отсюда ноги. Тем более, что ни опыта, ни какой-либо ещё награды за геноцид сарков не дают, а рисковать собственной задницей и зрением просто так я не собирался.

Активирую рассекание – и сразу трое карликов падают на землю. Мощный выпад – и ещё один сарк отлетает назад, сшибая своим телом товарищей. Удар пришёлся на грубое, но на удивление прочное подобие нагрудника, и потому низкорослик отправился в полёт, а мой меч лишился сразу двух процентов прочности.

- Отворачиваемся…!

Успеваю заметить с полтора десятка люменов перед тем, как развернуться и побежать назад со всех ног, прикрыв глаза рукой. Всё-таки я отчасти понимал, что такое ночное видение и как на нём может сказаться резкое изменение освещения с приятной полутьмы до вспышки световой гранаты.

В какое-то мгновение пространство впереди стало почти белым, а спину заметно припекло. При этом крик и вой начался такой, будто позади раскрылся филиал ада…

А говорила, что бомб не получится…!

Пробегаю взглядом по листу группы – и замечаю, что Дальзека с нами больше нет. Его пиктограмма посерела, а на миниатюрном портрете отрисовался характерный черепок с перекрещенными костьми. Жаль, что его тело осталось там, среди хорошенько прожаренных трупов сарков. Не факт, что он оставил бы после себя частицу Светочи, но проверить это было бы неплохо.

Может, и Фальтрию имело бы смысл устранить – она-то не побоялась нас подставить! Да, нашла решение, но Дальзек погиб без шансов на возрождение. Охотиться на циклопов мы всё равно сможем, но это будет далеко не так удобно и безопасно, как вчетвером или впятером. И теперь вряд ли стоит рассчитывать на повышение по службе…

Единственный плюс – это тот факт, что у меня в инвентаре лежала полноценная, нетронутая Светоч. И, быть может, после её поглощения Око эволюционирует во что-то более полезное.

А пока я бежал – и не оборачивался, ибо отчётливо слышал, как Фальтрия и Келинс движутся следом. Последний оказался целиком и полностью прав: решение, - принятое лучницей единолично, - встретиться с местными обитателями ни к чему хорошему не привело…

***

Солнца можно было не ждать ещё пару часов, а я уже проснулся. Спину приятно холодил остывший за ночь камень, а в бок впился какой-то особенно острый валун – видимо, с предварительно расчищенного участка я всё-таки откатился.

Спать не хотелось совершенно, и потому я, разлепив глаза, сел, обведя всё вокруг мутным взглядом. Камни, пара кустов, тихо сопящий Келинс – и пустое место там, где устраивалась на ночёвку Фальтрия. Её пиктограмма в окне группы была активна, так что далеко девушка не ушла. Скорее всего болталась где-то неподалёку…

Впрочем, те самые естественные потребности у живых игроков отсутствовали, так что было сложно сказать, чем она занимается на самом деле.

События прошедшего дня я «пролистал» в памяти словно какую-то книжку, в которой события происходили не со мной. Не потому, что они были странными или нереалистичными, нет – просто день выдался крайне насыщенный, - что неудивительно при его продолжительности, - и воспринимать его как-то иначе было невозможно. Тем более со временем, на мой взгляд, происходило что-то неправильное, ведь нормально отдохнуть за три-четыре часа невозможно, но я – смог.

Разворачиваю окно задания – и понимаю, что хоть для меня и прошла лишь часть ночи, в таймере этот отрезок времени почему-то засчитался за все восемь. Чувствовал я себя отдохнувшим и готовым к любым свершениям, и потому справедливо решил пока отнести временную аномалию к послаблению системы: играй, мол, не теряя времени «в прошлом», а из таймера мы вычтем полное значение. Всё равно это время уходит на сон…

Если я и дальше не почувствую усталости, то вариант можно будет признать рабочим.

- Аваль? Что-то случилось? – Донесся до меня сонный голос Келинса, которого я, сам того не замечая, всё это время сверлил взглядом. Совсем неудивительно, что тот ощутил направленное на себя внимание и проснулся.

- Извини, просто задумался. Ещё рано, отдыхай. – Я поднялся на ноги и, удостоверившись в том, что Келинс последовал моему совету, в пару прыжков забрался на самый высокий валун из имеющихся неподалёку, в очередной раз подивившись тому, насколько легко удалось привыкнуть к совсем нечеловеческим физическим способностям. Одним прыжком преодолевать несколько метров, разгоняться до скорости автомобиля и видеть полёт стрелы столь же ясно, как если бы кто-то демонстрировал его при помощи в десятки раз замедленной модели. Становилось страшно от осознания того, что раньше я был лишён подобных возможностей. Жил в двух плоскостях вместо трёх, считая это естественным и нормальным.

Даже хотелось прибить прошлого себя за то, что выбрал не какую-нибудь фэнтезийную игру, а симулятор мехов. Столько лет занимался тем, к чему в дальнейшем вряд ли вернусь…

Вдохнув полную грудь холодящего кровь горного воздуха, я на мгновение прикрыл глаза, боясь упустить этот прекрасный момент, который вполне можно было бы назвать единением с миром. Виртуальным, но при этом куда как более реальным и желанным, чем мёртвый мир вне капсулы.

Постояв так ещё несколько минут, я, наконец, не придумал ничего лучше, чем попытаться осознанно активировать Око. Научусь им пользоваться сейчас – не придётся мучиться потом, после игры. Ведь отсутствие подписи «аватар» точно указывало на то, что эта способность перейдёт в настоящее, осев в моём персонаже.

Но ни спустя пять, ни спустя пятьдесят пять минут мне не удалось добиться хоть какого-то результата. Складывалось ощущение, что или я дурак, или Око пока работало только в темноте и только как прибор ночного видения. И, что естественно, я склонялся ко второму варианту, так как себя дураком не считал от слова совсем. Умный, смышлёный, хитрый – да, но точно не глупый. Скромность даже упоминать не буду, так как шутка эта и так слишком изъезжена…

Тем временем видимая часть горизонта приобрела бледно-рыжий оттенок, намекая на скорый восход солнца. При этом единственному неписю в нашем отряде следовало дать отдохнуть, но чем в таком случае занять самого себя? Или, быть может…

Инвентарь послушно развернулся, а я уставился на иконку и описание Светочи. Ничего нового там не появилось, а желанием проводить эксперименты, - которые вполне могут выбить меня из реальности на неопределённый срок, - я не горел даже несмотря на всё своё неуёмное любопытство. Шутка ли – одного только осколка хватило, чтобы я пролежал в отключке несколько дней кряду? Так, глядишь, поглощу полноценную Светоч – и на этом мои приключения закончатся. Но хватит ли её для исцеления глаз…?

- Над чем задумался?

Ладонь сама собой опустилась на рукоять меча, но ножен оружие не покинуло – мозг осознал, что голос принадлежит Фальтрии. Та держала руки на виду и не проявляла ожидаемой агрессии, но бдительности я не ослаблял. Если она догадалась, что я игрок, или, что ещё хуже, поняла, что я догадался о том, кто она, то действий от неё можно ждать каких угодно – от шагов в сторону союза до попытки моего устранения. А то ходит тут, понимаешь, неучтённый фактор, действия которого спрогнозировать просто нереально.

Да что там – был бы я уверен в своём превосходстве, то прямо тут и избавился бы от девчонки, заодно прикончив и Келинса как свидетеля.

- Над тем, почему ты поступила так, как поступила. – В зависимости от того, как она отреагирует на этот словесный выпад, я и решил планировать свои дальнейшие действия. – Чего ради было уничтожать купол?

- Неучтённый фактор. Хочешь верь, хочешь нет, но через пару секунд он бы схлопнулся, а звук вырвался бы наружу.

- И ты его всё равно установила, позволив нам им пользоваться?

- Я не знала, как именно он функционирует. Уже после установки, в момент, когда неписи начали столь рьяно спорить, интерфейс этого артефакта сообщил о перегрузке поля. В этом куполе нельзя было громко говорить.. И не надо делать такие глаза – о том, что ты тоже игрок, я догадалась довольно-таки давно.

- Насколько давно? – Понадеявшись, что убивать меня не собираются, я позволил себе чуть-чуть расслабиться.

- В момент, когда ты только присоединился к группе. Я здесь обитаю уже почти четыре недели, и потому успела кое-что узнать о походных обычаях эльфов. Это знание Система в голову не вкладывает, а ты явно продемонстрировал отсутствие оного. – Пожала плечами Фальтрия. – До этого момента я только подозревала, что не одна прохожу этот временной промежуток.

- Конкретно здесь я тоже появился недавно. Или ты хочешь сказать, что есть и другие игроки?

- Есть. Конкретно вокруг нас их, может, и не очень много, так как проклятый эльф – не самый распространенный архетип из-за его узкой специализации. Зато среди орков, теперь я уже могу сказать точно, были игроки, такие же ограниченные и приравненные к серой массе, как мы. Ушли куда-то на север вместе с остатками своей армии. – Девушка, до этого момента стоявшая на ногах, присела на рядом стоящий камень, достав из инвентаря кинжал в аккуратных кожаных ножнах. Немного повертев его в руках, она чуть обнажила лезвие и перевела взгляд внимательных карих глаз на меня. – Знаешь, что самое смешное?

- …?

Какое-то неведомое шестое чувство заставило меня скользнуть в лево, но полностью урон это не нивелировало. Там, где мгновение назад сидела эльфийка, сейчас лишь клубился чёрный, словно сама ночь, дым, в то время как сама Фальтрия, полоснув меня кинжалом по спине, пыталась провести следующую атаку.

Беглый взгляд на полоску здоровья показал, что я лишился двухсот единиц из пятисот, плюс получил дебафф - кровотечение, наносящее всего, - хоть в этом повезло! – пять единиц урона в секунду на протяжении тридцати секунд. Частично этот урон компенсировала естественная регенерация, но такими темпами мне хватит всего одного хорошего удара, а дальше я помру и сам…

Меч выскочил из ножен, но Фальтрия просто исчезла, когда лезвие опасно приблизилось к её груди, появившись за моей спиной. Рассекание – и она отступает, явно демонстрируя наличие небольшой перезарядки у своего умения. Однако стоило мне обрадоваться этой детали – как девушка выкинула вперёд руку, выбросив в мою сторону сноп белоснежных искр. Далеко не все из них просто преодолели разделяющее нас расстояние, испещрив каменистую землю множеством небольших отверстий, но пара-тройка снарядов всё-таки нашла свою цель, лишив меня ещё шестидесяти хитпоинтов.

Несложно было понять, что здесь мне не стоит даже пытаться победить. Ведь на кону стояли не вещи или опыт, а моё собственное зрение!

Забытье отправилось в цель следом за забвеньем, а я – на полной скорости рванул в противоположную от девушки сторону, на ходу доставая Светоч и прикладывая его к ране на груди. Невероятным волевым усилием заставляю себя оставаться в сознании даже несмотря на охватившую всё тело боль, но при этом практически теряю способность шевелиться. Сказывалась и ухнувшая на самое дно полоска выносливости, и потерянное здоровье, и эффект от перестройки организма…

В качестве финального шага по этой дороге я рухнул на землю и, перевернувшись на спину, вперил взгляд в стремительно приближающуюся эльфийку, которой, видимо, не доставляло удовольствия лицезреть мой оттопыренный средний палец.

- Надеюсь, ты … не получишь от этого квеста. – Невнятно пробормотал я, стоило только Светочи окончательно рассыпаться.

[Светоч Драхна – 113.57%] – начинает изменение организма.

Класс – [Кхэл-предатель] изменён на [Драхн-предатель] после сверки с действиями игрока (аватар).

Эволюция умения:

[Око ???] -> [Око Предателя. 50% Два Глаза, 100% Один Глаз]

Описание: Полностью изменяет зрение носителя, позволяя ему видеть контуры обладающих физической формой предметов на расстоянии до пяти километров.

С трудом сфокусировавшись на интерфейсе я выбрал один глаз, подтвердил изменение – и за секунду до смерти увидел окружающий мир совершенно иным. Из него пропали все краски, и лишь чёрные полосы очерчивали границы земли, камней, погрузившей клинок в мою грудь Фальтрии и Келинса, кончик меча которого выглянул из груди эльфийки.

А потом боль и слабость отступили, а меня выбросило в пустоте наедине с несколькими окнами интерфейса и таймером, отсчитывающим время до возрождения.

[Задание обновлено: Новый Дом]

Закрытая линия…

Закрытая линия…

Закрытая линия…

Закрытая линия…

Закрыта линия: Сокрытая истина.

???

Преждевременное завершение задания в связи со смертью аватара.

Затраченное время (вместе с надбавочным периодом адаптации под Светоч) – 15д 12ч.

Дополнительной награды – нет.

Коррекции уровней – нет.

До возрождения: 59мин 31сек.

Глава 3

Я вдохнул, выдохнул, повторил операцию ещё пару раз – и только после этого открыл список контактов, связавшись с Яном.

- Не занят?

- Нет, у нас перерыв между заходами в подземелье. Судя по тому, что ты показался сейчас, с заданием ничего не выгорело?

- Отчасти. Я не знаю, поможет ли мне добытое умение, но очень на это надеюсь. Вкратце – Око с непонятными особенностями, я вижу только чёрные контуры объектов на белом фоне. Непривычно, но не неудобно. – Сказал я, пролистывая такие родные параметры своего персонажа. Всё осталось точно так же, как в момент моей отправки в прошлое. Разве что местоположение теперь определялось, как город Короля Мёртвых, в котором у меня была новая привязка. – Каков прогресс?

- Всей нашей группой прошли четвёртую эволюцию, недавно повторно перешагнули рубеж сороковых уровней. Кстати… - С моего согласия перед глазами развернулся снимок окна статуса Яна. - … после получения сорокового уровня опыта для следующего нужно больше на целый порядок, так что о быстром пятидесятом можно разве что помечтать. Ты рад?

- Очень. – Я действительно был рад, так как совсем не хотел по возвращении увидеть огроменную яму между собой и напарниками. – Чего ещё интересного?

- Из самого важного - администрация объявила о совершении ошибки и открыла доступ на наши, тёмные, тобишь, форумы, стёрла ограничения на внутриигровое общение между фракциями и позволила создавать «двойные» гильдии с двумя лидерами и двумя составами, но – одним тэгом. Остальное можешь полистать на любом посвященном игре форуме, игроки уже растащили обобщающую все обновления по датам тему по сети.

- И как отреагировали на удаление «стены» наши бывшие товарищи?

- Сразу после обновления попросили по возможности рассказать, что и как устроено на этой стороне, а после предложили сотрудничество. Если вкратце – то я их мягко отвадил, предложив связываться только время от времени для оказания друг другу взаимовыгодных услуг. Отреагировали положительно, но без огонька.

- Неплохо. Меня, если быть честным, смущало это разделение аудиторий при том, что способы связаться всё равно найдутся. – Перед глазами как по волшебству проплыли наиболее известные схемы, по большей части завязанные на реал и другие виртуальные проекты. Не обязательно игры. – Скажи честно: я сильно отстал?

- Если будешь качаться с нами и не щёлкать клювом, то до четвёртой эволюции реально подняться за неделю. Уж больно много опыта дают с тех, на кого мы охотимся…

- Для начала мне следует хотя бы проверить, вижу я или нет. Не слепцом же мне за вами ходить?

- Так-то тоже вариант… - Протянул Ян, но я резко его оборвал.

- Нет, спасибо. Если я всё ещё без глаз, то найду какое-то другое занятие на эти две недели. – Бродить бесполезным придатком к группе мне совсем не хотелось. Чувство собственного достоинства не позволило бы шланговать, как раньше этот процесс называли в онлайн-играх… - Или прибегну к услугам тех, кто паровозит платежеспособное, но криворукое население.

- Сколько уже общаемся, Рик, а я всё не могу взять в толк: почему ты готов платить незнакомцам за то же самое, что тебе предлагают бесплатно твои товарищи и друзья?

- Сказывается моя нелюбовь к долгам и нежелание чувствовать себя ущербным, наверное. Незнакомцу я заплачу и получу в ответ услугу. С тобой или ребятами такое, извини, не прокатит, даже если я отдам ту же сумму. – В ответ от Яна прилетел бьющий себя по лицу смайлик. Я вздохнул – и, развернув окно форума, приготовился к длительному ознакомлению с прошедшими изменениями. Я, может, и не аналитик, но при некоторой доле везения тоже кое-что смогу понять. – Ладно, Ян, не буду отвлекать – займусь пока форумами. Не хотелось бы тратить на это игровое время.

- И то верно. Дерзай, нубик.

Друг хохотнул и отключился, оставив меня в гордом одиночестве. На таймере – пятьдесят с копейками минут, а впереди – громадьё планов, быстро переделать которые будет сложно даже при всём желании.

Уж очень сильно я отстал, просто подставившись под тычок некроманта…

***

Вдох, выдох… Шучу – скелеты, как говорится, не дышат от слова совсем. Но Система искусно симулировала дыхание и прочие аспекты, так что совсем уж бесчувственной тушкой после живого эльфа я себя не ощутил. Скажу даже больше: осознания того, что правым глазом я всё-таки вижу, скрасило все остальные минусы перехода из живого в мёртвое. Да, было проблематично сразу понять, как этим новым зрением пользоваться из-за его необычности, но в целом оно мне казалось достаточно удобным.

Чёрные контуры на белом фоне несмотря на все противоречия придавали «картинке» объем, и я мог без каких-либо проблем сказать, как далеко располагается, например, уже умчавшийся куда-то с места респауна зомби. Количество деталей, которые я мог разглядеть, зашкаливало – каждая чёрточка, каждый сантиметр пространства виделся мне невероятно чётко, не вызывая при этом отторжения. Шутка ли – перестроить мозг на восприятие такой информации?

Или такой механизм уже имелся, а виртуальная реальность просто умело им воспользовалась?

Впрочем, как бы то ни было, своё я получил: не просто восстановил зрение, а приобрёл нечто куда как более полезное. Сложно недооценить глаза, позволяющие рассмотреть мир настолько подробно…

Уровень: 40

Сила – 50-23. -45% {27}

Выносливость – 0 [Заблокировано]. -10%

Ловкость – 180+135. +75% {24}

Интеллект – 60+15. +25% {19}

Крепость – 60-27. -45% {52}

Акробатика – 30.

Знания – 18.

Здоровье: 245+49. +20% (32) {60}

Мана: 170-68 -40% (10) {20}

Талант: [Око Предателя]

Свободные очки – 11.

Кроме строчки, обозначающей, к чему относятся мои глаза, в параметрах ничего не поменялось. Зато сороковой уровень, полученный тогда с некроманта, позволял выбрать для меня единственный, - остальные просто отметались, как снижающие уровень «редкости», - вариант эволюции, обобщающий и подчёркивающий всё то, что я насобирал ранее. Были в нём и минусы, так как я должен был стать отчасти живым…

[Проклятый Эльф Праха (Р)]

Игроков с данным классом: 12.439

Класс является ключевым, вобравшим в себя свойства и бонусы к параметрам всех предыдущих эволюций. Полученные ранее бонусы будут удалены.

Сила +10%

Выносливость +10%

Интеллект +10%

Ловкость +90%

Здоровье +25%

Сопротивление Магии Тьмы +20%

Сопротивление Магии Природы +25%

Сопротивление к Ментальной Магии +10%

Иммунитет к Проклятьям получен.

Сопротивление Магии Света -20%

Сопротивление Магии Холода -25%

Иммунитет к Ментальной Магии аннулирован.

Дополнительные свойства:

Эффективность Проклятий +50%

Эффективность Благословлений -100%

Открыты дополнительные Проклятья.

Осязаемый Прах (высшая ступень) – невозможно получить травму, невозможно потерять конечности, невозможно пассивно восстанавливать здоровье. Каждый третий полученный удар игнорируется. Получаемый физический урон сокращается на 40%.

Потомки первого Проклятого Эльфа обладают сильной регенерацией. В пассивном режиме восстанавливается 1% здоровья в секунду. [ЗАБЛОКИРОВАНО. ИСТОЧНИК – ОСЯЗАЕМЫЙ ПРАХ]

Память предков пробудилась в вас. Эффективность предметов, созданных руками эльфов, увеличена на двадцать пять процентов.

Проклятые Эльфы с самого своего появления обитали среди скал и гор. В скалах и горах вы ощущаете присутствие всех живых существ в радиусе двухсот пятидесяти метров вокруг себя.

Ночное зрение [ИСТОЧНИК – ГЛАЗА МЕРТВЕЦА] заменено на Ночное зрение [ИСТОЧНИК – ОКО ПРЕДАТЕЛЯ].

Крепость заменена на Выносливость [ИСТОЧНИК – Живое Существо].

Дух +5

Воля +5

Я ещё раз пробежался по всем пунктам и, открыв окно статуса, - там можно было посмотреть на себя со стороны, - подтвердил становление Проклятым Эльфом Праха.

Секунда – и моя экипировка исчезла, а на костях начала материализовываться плоть. Всего нескольких секунд хватило игре для того, чтобы о моём существовании в качестве скелета напоминала только строчка в параметрах, позволяющая почти моментально отращивать потерянные конечности и заращивать непредусмотренные проектом дырки в теле.

Вот так просто я, спустя две недели существования в живом теле, вернулся в мёртвое – и тут же его «оживил». Подводя короткий итог – потерян иммунитет к менталу, но приобретена дающая это сопротивление характеристика плюс неуязвимость к проклятьям, что, на мой взгляд, было как минимум не хуже. От ветки Праха мне достались абсолютно все бонусы, так что здесь я ничего не потерял. Жаль только, что регенерация, присущая Проклятым Эльфам, так и осталась заблокированной.

Мои доспехи и оружие в какой-то момент материализовались, перестроившись под новое строение тела. Живот, что крайне печально, так и остался прикрыт лишь тонкой тряпочкой, что при наличии плоти очень и очень неприятно. Это у скелета на месте брюха зияет пустота, а тут...

Однозначно надо менять. Но – не сейчас. Ведь из того, что мне удалось узнать, предметы уровнем повыше все как один имеют требования к параметрам, а нормальная броня - к силе в частности. И даже несмотря на то, что эволюция убрала все антибонусы, которые я успел собрать по дороге к четвертой ступени развития, сила у меня хромала на обе ноги. Что такое полсотни единиц, когда ловкость уже перевалила за три? Тот же Ян, если попадёт, сметёт меня как пушинку благодаря двум с лишним сотням в силе, а за счёт двухсот пятидесяти единиц ловкости будет поспевать и за моей скоростью. Что-то компенсировали печати, но ещё чуть-чуть – и настанет момент, когда моего обычного, не усиленного удара просто не хватит, чтобы пробиться через доспехи или кожу какого-нибудь монстра.

Уровень: 1

Сила – 50+5. +10% {27}

Выносливость – 60+6. +10% {52}

Ловкость – 180+162. +90% {24}

Интеллект – 60+6. +10% {19}

Акробатика – 30.

Знания – 18.

Дух – 10.

Воля - 17.

Здоровье: 245+61. +25% (32) {60}

Мана: 170 (10) {20}

Талант: [Око Предателя]

Свободные очки – 11.

Исходя из слов Яна, до сорокового я поднимусь относительно быстро. Значит, рассчитывать можно на сто двадцать очков… Мало. Хватит, чтобы вывести силу и выносливость, - от которой теперь зависит, насколько долго я смогу сражаться, - до необходимого минимума, но не более того. Можно сказать, я ощутил сильный приступ зависти, направленный на людей, выкачивающихся перед каждой эволюцией по максимуму. У них-то к этому уровню будет под сотню «лишних» очков, а нестись по уровням, аки паровозы, мы не сможем – требования по опыту возросли многократно.

Дураком родился, дураком живёт, дураком и помрёт – как про меня сказано…

Вздохнув, я в очередной раз посетовал на собственную глупость, а после просто покинул зону респауна, направившись в сторону самого приятного нововведения – аукционного дома. То ли разработчики, курирующие искусственный интеллект, то ли он сам поначалу недооценили полезность этого инструмента, из-за чего ввели его только сейчас. Зато снабдили шикарным по любым меркам функционалом – продажа производилась как за монеты, чисто внутриигровую валюту, так и за кредиты – валюту куда как более реальную и осязаемую.

Бонусом шла возможность обменивать монеты на кредиты, а кредиты – на монеты без комиссии и ожидания.

Но только сейчас, поднимаясь по многочисленным, широким, но невысоким ступеням я понимал, насколько это место популярно. Нисколько не удивлюсь, если для каждого игрока, решившего что-то поискать, будет выделена индивидуальная комнатушка и терминал, в которой его никто не побеспокоит. Весьма распространённый и зарекомендовавший себя механизм, который можно «вписать» в мир благодаря обширным возможностям магии, печатей и рун.

В момент, когда я преодолел большую часть лестницы, - состоящей из полутора сотен ступеней и способной обречь на страдания любого жиртреста, которых, впрочем, среди игроков не было – все персонажи могли похвастаться идеальным здоровьем, - перед глазами показалась арка, представляющая из себя вход в аукционный дом. Расписанная рунами Немёртвых, она тут же одарила меня единицей знания и пониманием того, что до нового умения осталась всего одна единица.

Я начал вдвойне усердней вращать головой, силясь охватить единственным зрячим глазом как можно большее пространство, но до того, как толпа утянула меня под крышу комплекса, - а иным словом здание, держащееся на множестве столбов и, как оказалось, со всех сторон окружённого арками-входами, назвать было нельзя, - ничего подобного более не нашёл. Обход комплекса по кругу и пристальный осмотр каждой арки тоже не принёс, так как все они были похожи друг на друга и содержали одинаковый текст.

Мне оставалось только заглянуть на сам аукцион и присмотреться к броне и бижутерии, дабы понимать, что, почём и до какого уровня нужно подтянуть параметры.

Спустя час я в глубокой задумчивости покинул аукцион, «поблагодарив» разработчиков за то, что в том не было общедоступных индивидуальных комнат. Можно было её арендовать, но десять тысяч кредитов в час – это, мягко говоря, обдираловка. Иной вариант – подписаться под тем, что ты потратишь больше полумиллиона за каждый час нахождения в комнате, но так как я пришёл только посмотреть…

Гомон, шум и толкучка стали моими верными спутниками на этот час, заставив возненавидеть окружающих меня игроков. Хотелось взять и убежать в горы, где в гордом одиночестве, - в крайнем случае – с группой, - начать постигать пути эффективного геноцида монстров…

Но своей цели я достиг, сориентировавшись по ценам и параметрам. В общем и целом для брони идентичного с моей класса требовалось по сотне единиц силы и выносливости, и цены не то, чтобы кусались, если не смотреть на комплекты выше редкого уровня. Я мог приобрести такой прямо сейчас, но решил не спешить – всё равно экипировать его я смогу только ближе к сороковому уровню, а это даже в самом лучшем случае целая неделя безвылазного гринда. А уж если у нас не получится найти лакомое место для охоты или мы столкнёмся с агрессивно настроенными игроками, то о быстрой прокачке можно будет забыть.

В целом же, конечно, всё было очень и очень неплохо. Две недели я хоть и потерял, но взамен получил Око, которое, смею надеяться, в бою себя покажет с лучшей стороны. В противном случае сражаться мне будет затруднительно, так как обычное зрение у меня отсутствует: левый глаз слеп, и будет оставаться таковым ещё половину месяца. Пока он, к счастью, не подавал признаков непригодности в этой сфере, но без реальной проверки точно сказать было нельзя.

Спустя пять минут я вырвался из плотного людского потока, - как-то на удивление быстро город тёмной стороны наполнился игроками, - и, спиной привалившись к стене, связался с Яном, решив уточнить, в какой части города их искать.

- Проще переслать тебе координаты, чем объяснять на пальцах, где именно искать. Лови картинку. – Сразу после этих слов мне пришло вложение с изображением карты города и нанесённой не ней меткой, перенести которую на игровой радар было делом нескольких секунд. – Сориентировался?

- Очень примерно, но – да. Минут через двадцать буду. – Сказал, попеременно глядя то на карту города, то на неожиданно полуразмытый силуэт человека, наблюдающего со мной с нескольких метров. – Ждите.

Изображение наложилось на миникарту и я, постаравшись ничем не выдать своей напряженности, двинулся в нужную сторону, спустя несколько минут остановившись рядом с торгующим обновленными подробными картами окрестностей игроком.

- Всего сто кредитов – и в округах Некрополя уже не заплутаешь…! – Знакомое название резануло слух, но я не обратил на это внимания, молча передав торговцу деньги. Всё моё внимание было сосредоточено на преследовавшем меня игроке, искренне считающим себя невидимым. Эта вера и правда была небезосновательна, так как никто не обращал внимания на с трудом различимый даже моим Оком силуэт… И даже тот факт, что смотрел я строго перед собой, а за ассасином наблюдал краем глаза, едва ли что-то менял. – Есть карты популярных возобновляемых подземелий. Катакомбы Гаррота, Склеп Узура, Каменный Лес – всё самое свежее, лимит предметов ещё не исчерпан!

- Нет, спасибо. – Вежливо отказался я, параллельно «набирая» друга. – Может быть, в другой раз. Ян?

Последнее слово я произнес уже мысленно.

- Да?

- За мной хвост. Не могу точно сказать, скрывается ли он в невидимости, но я его едва вижу, в отличии ото всех остальных…

Ян хохотнул, после чего произнес:

- Расслабься, просто Клюс решил помочь оценить полезность твоих глаз при помощи своей невидимости эпического уровня. Обычный игрок увидит его только за мгновение до того, как ощутит в глазнице кинжал. – От сердца, что называется, отлегло. Я-то уже считал, что подхватил соглядатая от опытной группы ПК… - Только он почти сразу понял, что ты его заметил. Твои глаза уж слишком выделяются: один без зрачка, а в другом скрещенные, ярко-алые полосы. Нашему ассасину было несложно заметить, что твой взгляд остановился именно на нём.

Силуэт Клюса «отлип» от стены и, став полностью видимым, мне помахал. Люди вокруг него тут же шарахнулись во все стороны. Я махнул рукой в ответ, после чего наш штатный ассасин куда-то испарился, оставив меня «наедине» с ожидавшим ответа Яном.

- Думаешь, тут есть линзы? – Я попытался свести всё в шутку.

- Не уверен. Ты точно никак не можешь притушить свои фонари? Мне Клюс прислал скриншот – так ты на нём очень, очень выделяешься. Яркая маска, глаз… – Голос Яна звучал максимально серьезно, что ему было в принципе несвойственно. – Тебе бы какой-нибудь шлем натянуть.

- Вот только у меня маска… - Я припомнил, когда в последний раз ею пользовался не просто так, а из необходимости. По всему выходило, что было это довольно-таки редко – мой пул умений расширился, и минимум на двадцать секунд накладывать на себя безмолвие мне стало не с руки даже ради дополнительных параметров. А ведь теперь у меня и новые проклятья должны были появиться…

Продать маску? Предмет в своём роде уникальный и входит в комплект, части которого мне не попадались. Выручить за неё удастся не то, чтобы очень много, но при этом я потеряю возможность в будущем соединить его с другими частями, если они вдруг попадутся мне на глаза.

Решение трудное, но от маски нужно отказаться. Пока просто заменить её глухим шлемом, который будет закрывать мои глаза, а потом… Потом как получится. Пока моя Маска Безумия будет просто пылиться в банке, дожидаясь своего часа.

- Хорошо. Я прямо сейчас вернусь на аукцион и подыщу временную замену маске.

- Так сразу?

- А ты предлагаешь ждать, пока мной заинтересуется кто-то с намерениями, весьма далёкими от добрых? Я, если говорить честно, даже не задумывался над тем, насколько приметна эта маска. А уж с глазами… - Я ещё раз посмотрел на свою «куклу» в окне статуса. Вблизи внимание притягивал именно светящийся крестик вместо зрачка, который маска только подчёркивала. – В любом случае, от этого костыля нужно отказываться.

- Костыль костылём, а основные боевые параметры поднимает будь здоров. Уверен, что готов от этого отказаться?

- Прямо сейчас? Да, уверен. Тем более, что я просто оставлю маску на складе, а взамен куплю что-то другое. Если вдруг передумаю, то смогу в любой момент всё переиграть.

После непродолжительной паузы Ян одобрительно хмыкнул.

- Зная тебя, ты вполне мог маску тут же продать, купив взамен не менее странный шлем.

- Зная меня… Да, пожалуй, что ты прав. Такой сценарий был вполне возможен. – На лицо сама собой вылезла улыбка, ощущающаяся крайне непривычной не только потому, что у скелета мимика отсутствовала как класс, сколько от осознания собственной… жизни? Да, пожалуй, что и так. Ведь тот эльф был аватаром, временным вместилищем, а тут я – это я, не больше и не меньше. – Спасибо за то, что побеспокоился.

- Всегда пожалуйста.

- Ну а теперь расскажешь поподробнее о ваших эволюциях? Все стали живыми?

- Живыми? О, мой глупый друг, вопрос должен быть другим: все ли из нас превратились в машины смерти…?

Глава 4

- Следующего! – Гулкий голос Яна, чья броня и кожа сверкала металлом в лучах заходящего солнца, разнёсся над долиной, на какой-то момент заглушил рычание десятков хищных зверей и топот сотен травоядных, отчаянно улепётывающих от нашего отряда, оставляющего за собой только трупы.

Я, Фантазм, Ясик, Клюс и Ян выполняли групповой квест, полученный в Некрополе – охотились на населяющих равнины существ, одновременно и сокращая популяцию оных, и набивая свои карманы монетами за добытые материалы. Пятьдесят процентов отходило пусть неспособным постоять за себя, но обладающим особо ценными навыками игрокам – ремесленникам, специализирующимся на разделке туш монстров с повышенным относительно обычного Системного метода выхлопом. Но даже так прибыль мы имели очень и очень неплохую, преследуя, по сути, вообще иную цель – повышение уровней. Мало того, что зверьё само по себе приносило неплохой, - за счёт количества трупов, - опыт, так ещё и за задания его начисляли немало, порой увеличивая итоговый результат на четверть или треть.

Поначалу, конечно, у меня были сомнения насчёт целесообразности выполнения заданий из-за необходимости постоянно метаться туда-обратно для их сдачи и получения новых, но спустя сутки я лично удостоверился в правоте товарищей. Если брать сразу с десяток заданий, да выполнять их за один присест, ни на что не отвлекаясь, то итоговый результат выходил очень и очень приятный. Доказательством этого служил сорок второй с половиной уровень у Яна и тридцать седьмой – у меня. И – да, разница в требуемом на левел-ап опыте была именно такой, катастрофически огромной. Я получил тридцать седьмой, в то время как Ян вкачал всего полтора уровня.

Этакая искусственная дыра, созданная для того, чтобы делающие упор на добычу максимума параметров игроки не превратились в кисель, глядя на своих менее предусмотрительных, но уже проходящих седьмую-восьмую эволюцию товарищей.

Утрирую, конечно, но то, что я, выдержав своеобразную паузу в две недели, почти достиг сорокового уровня, в то время как остальные подняли по полтора-два – факт. К моменту, когда вся наша группа пройдёт пятую эволюцию, даже самый пропащий игрок, хоть сколько-то времени уделяющий прокачке, пройдёт свои четыре эволюции, и уже не будет настолько от нас отставать. Но я слабо представляю, что он должен сделать, чтобы по-настоящему к нам приблизиться.

В левой руке материализуется небольшой кусочек вещества, внешне похожего на мясо – и тут же отправляется ко мне в рот, одаряя пятипроцентным бонусом к опыту на пять минут. Сразу после этого активирую печать, мгновенно настигая одного из Зрыгов – хищных то ли кошек, то ли вообще рептилий. На первое намекало строение тела и повадки, а на второе – прочная чешуя, защищающая жизненно важные органы и позвоночник. По сути Зрыги были облачены во второй скелет, который ровно как и обычный имел уязвимые точки.

Чокуто мелькнул в воздухе и уткнулся в «подреберье» зверя, спустя мгновение распоров кожу и погрузившись в плоть на добрые полтора десятка сантиметров.

[Зрыг 37-го уровня, получил урон – 1123 единицы. Остаток здоровья: 0 единиц].

Я потянул лезвие на себя, позволив уже мёртвой туше, - с разрезанным надвое сердцем зверь прожил немногим больше секунды, - рухнуть на землю, взметнув в воздух клубы пыли и мелкого мусора. Дальнейшая забота о добыче ложилась на плечи бредущих далеко позади ремесленников, в то время как я, выдохнув, ринулся следом за одним из самых крупных зверей, отчего-то бегущих впереди своих более слабых сородичей.

В принципе метод убийства что мелких, что больших Зрыгов не отличался вообще – меч, в нужном месте вогнанный промеж рёбер внешних и рёбер внутренних, гарантированно лишал их жизни с минимумом ран и, соответственно, максимумом выхлопа в виде ресурсов. Нас всех этому простому на первый взгляд и сложному на практике действу обучили именно представители добывающих профессий, которым было больно смотреть на то, во что мы превращали ценные туши. В итоге мы стали быстрее и аккуратнее расправляться с некоторыми видами монстров, увеличив нашу общую прибыль.

Взаимовыгодные отношения во всей своей красе.

- Рик, добивай своих и двигай к метке, тут ещё одно «скрытое» подземелье. – Раздался в ухе голос Клюса, которого, как и всех своих сопартийцев, я добавил в друзья и позволил им связываться со мной в любое время дня и ночи. Так было банальнейшим образом удобнее кооперироваться и общаться, нежели перекрикиваться прямо во время боя – некоторые монстры обладали удивительной способностью понимать сказанное и соответствующе реагировать…

- Принял, добиваю.

Рывок – и чокуто пробивает грудину самого крупного монстра, вожака стаи, на след которой мы напали во время геноцида местного аналога антилоп. Бросаюсь влево и настигаю взрыкнувшего от ужаса Зрыга, локтем перебивая тому хребет – силе удара заметно поспособствовала вовремя активированная комбинация печатей силы и непоколебимости.

Закончил дело я в чём-то даже изящным взмахом клинка, после чего сразу, не разглядывая дело рук своих, ринулся к метке. Время сейчас было дорого в первую очередь потому, что нам нельзя было надолго здесь задерживаться: с каждым днём игроков, берущихся за задания в этой области, становилось всё больше, а это на порядок снижало эффективность фарма. Через пару дней, а в иделе вообще завтра, нам следовало по-быстрому доделать задания, получить от Системы опыт и, забив на материальную награду от неписей, двигаться дальше, на север, в регионы, не настолько плотно заселённые игроками. Нам было точно известно о том, что где-то там находится союзная крепость, в которой почти наверняка можно разжиться новыми заданиями…

Тем временем я даже не запыхавшись преодолел два километра, - сказывались ранее отстающие, а теперь подтянутые до сотни параметры – сила и выносливость, - заметив чуть в стороне сгрудившихся сопартийцев, ожидающих, очевидно, только меня.

- А ты не торопился. – Фантазм, скрестив руки на груди, смерил меня весёлым взглядом. При этом на его лице застыла улыбка, которая, казалось, поднимала настроение всякому, кто её замечал. – На этот раз приключение рассчитано не на двадцать минут.

- Необычный? Редкий? Что, неужто эпический?

- Не эпический, но близко к тому. – Выдержав небольшую паузу, продолжил Клюс вместо своего друга. – Редкий, уникальный, завязанный на материалы. Да что я тебе рассказываю – сам посмотришь, не маленький…

Ассасин отступил в сторону, а я – подошёл к торчащему из земли столбику, ничем, на первый взгляд, непримечательному. Таких во всей степи было более чем достаточно, но конкретно на этом можно было разглядеть чуть мерцающие узоры, а если приблизиться на расстояние в пару шагов, то и заметить, что материал от древесины отличается как слон – от таракана.

Поблекший от времени металл, нетронутый при этом ржавчиной – такое впечатление оставлял столбик при ближайшем рассмотрении. А о том, что кроется у него внутри…

[Подземелье, редкое, уникальное, однократное – Логово. Рекомендуемый уровень: 40. Рекомендуемое количество игроков: Масштабируется].

Меня радовало каждое слово в описании находки – руки уже дрожали в предвкушении чего-то реально интересного, - в промышленной нарезке антилоп и пантер-ящериц ничего увлекательного нет – это я вам гарантирую, - а сознание само собой строило догадки, на основе имеющихся данных о локации представляя, кто нам встретится.

- Вот что я вам, парни, скажу. – Взял слово Ян, уперев свой массивный щит в землю. Его класс, Стальной Гвардеец, целиком и полностью опирался на эту громадную плиту, являющуюся одновременно и оружием, и бронёй. Да, Ян больше не использовал меч, но слабее от этого вряд ли стал, так как его эволюция взяла лучшее ото всех его прошлых выборов, добавила увесистую щепотку новинки – и сформировала закованного в броню великана, которого иначе как танком на ножках и не назовёшь. И броня, и невысокая мобильность, и «пушка» - всё на местах… - Работать будем по прежней схеме. Для тебя, Рик, объясняю: делимся а три отряда, движемся согласно заранее распределённым позициям. Первый отряд – разведка, ранее состоящая только из Клюса. Теперь с ним будешь работать ещё и ты. Нюансы услышишь от своего же напарника. – Ян продолжал говорить так, будто у него перед лицом имелся листок с текстом. – Далее – второй, ударный отряд. Я и Фантазм движемся вслед за вами, готовясь в любую секунду вступить в бой и отвлечь внимание врага на себя. Ясик, первый и последний член отряда поддержки, движется поближе к нам и готовится прикрывать шкуры всех остальных, если на то будет необходимость. Но так как локация – пещера, то мы должны быть готовы к тому, что лук и разрушительная магия там будут лишними.

- Я и без магии прибью кого угодно, …. – Зло ухмыльнулся Фантазм, ударив кулаками друг об друга. Удара как такового не получилось из-за необычных наручей, являющихся одновременно ещё и кастетами: с левой и правой стороны ладони вперёд выпирали массивные зубцы, чьё предназначение лично для меня оставалось тайной. Они были слишком широки для лезвий и слишком изящны – для утяжелителей, а инкрустированные ярко-синие камни только добавляли в и без того непонятную картину лишних деталей.

За неполные четыре дня я присмотрелся к способностям каждого члена нашей группы, но у Фантазма они были наиболее неоднозначными. Он постоянно бросался в самую гущу боя, размахивая кулаками, но его заклинания, по большему счёту, были направлены на защиту. Выныривающие из-под земли глыбы и шипы, каменные купола и стены – всё это изящно применялось для поддержки и сохранения наших жизней. И это при том, что главным ресурсом нашего боевого мага являлась жажда крови, которая, стоит заметить, почти всегда находилась на максимуме и разве что не выплескивалась с каждым используемым Фантазмом заклинанием.

Одно я знал точно: этот вечно сквернословящий мужик не прогадал с выбором класса, так как последний подходил ему идеально.

Вот и сейчас грозящий страшными муками дожидающимся нас в подземелье монстрам великан переминался с ноги на ногу, отчего полы его робы, чем-то напоминающей облачение мага, болтались из стороны в сторону, позвякивая то-ли декоративными, то-ли всё-таки несущими некую функцию шариками-колокольчиками, едва не касающимися земли. Учесть тот факт, что у одежды Фантазма отсутствовали рукава, а бугрящиеся мышцами руки покрывали ярко-алые татуировки, начинающие светиться по мере увеличения показателя жажды крови – и представленная в голове картина ещё о-очень долго не покинет головы того несчастного, кому довелось лицезреть нашего боевого мага в действии.

Абсолютной противоположностью Фанта служил Клюс, не изменивший своей привычке скромно одеваться. Кожаные штаны, льняная рубаха, поверх неё – длиннополый жилет и что-то вроде плаща. Всё строгого чёрного цвета, без лишних декоративных элементов и каких-либо изысков. В одном только проявился его истинный характер: подклад одежды был тёмно-красного оттенка.

Но если в выборе одежды Клюс ещё мог попривередничать, подбирая что-то, подходящее под его вкус, то от оружия со столь нужными каждому убийце свойствами он отказаться просто не смог. И плевать, что парные ятаганы цвет имели под стать подкладке его плаща, а исходящий от них во время схватки свет не заметил бы только слепой. Возможность лишать врага подвижности, запрещать ему использовать заклинания и просто отравлять стоила гораздо больше, чем попросила система. К тому же эпическое умение скрытности, доставшееся нашему штатному ассасину, компенсировала большую часть недостатков, укрывая Клюса за счёт его же маны. Чем больше вложено – тем меньше вероятность того, что противник что-то заметит.

В игре в принципе было не слишком много конфигурируемых умений, и потому такой подарок судьбы Клюс принял с радостью, отказавшись от пары других навыков аналогичной редкости.

Что же до Ясика, то немногословный лучник стал ещё менее болтливым. Не способствует, понимаешь, разговорам по душам отсутствие головы как таковой…

Да, Ясик был единственным среди нас, чья эволюция привела не к живому телу и объединению всех предыдущих выборов в нечто принципиально новое и совершенное, а к полному забвению прошлого и формированию иного, эпического класса.

«Обезглавленный Мститель» - так он был подписан в своём профиле.

Лук, стрелы, магия – три столпа, на которые опирался весь его билд. Они не рухнули, но заметно дополнились, ещё дальше уйдя от привычного всем понимания РДД (Прим. Авт: РДД – Рейндж Дэмейдж Дилер, или – наносящий урон с расстояния). Вместо постоянного и плотного обстрела цели Ясик предпочитал парочкой попаданий отравить противника, а дальше просто усиливать яд и избегать встречных атак до самой его смерти. Для того, чтобы попасться в эту ловушку, было достаточно подставиться всего пару раз – и тогда облегчение принесёт только смерть.

Яды – это очень больно. Заявляю как человек, проведший с мастером-отравителем целых три тренировочных боя, верх взяв только в последнем. Почему я сражался с ним, но не с остальными членами группы? Тут всё просто: виновной оказалась моя собственная глупость. Я до последнего не понимал, как именно сражается наш стрелок, из-за чего постоянно ему мешал и подставлялся сам, и исправить ситуацию удалось только благодаря нескольким дуэлям.

Именно эти три схватки подтолкнули меня к поиску умений, позволяющих хоть как-то защититься от случайно пропущенной атаки. И вполне естественно, что подходящие книги навыков были или очень дороги, или обладали серьезными минусами вроде неподвижности или довольно-таки продолжительного снижения урона чуть ли не до нуля. Такие варианты меня совсем не устраивали, и потому я, скрепя сердце, раскошелился.

[Духовное отражение. Применение умения на пять секунд создаёт вокруг заклинателя барьер, отражающий или ослабляющий одну атаку. Отраженный урон материализуется в виде волны, направленной в сторону атакующего и наносящей половину поглощенного урона.

Максимальный отражаемый урон: Дух*50

Перезарядка умения: 100сек

Стоимость: -

Отраженный урон преобразуется в случайный стихийный]

Именно для того, чтобы отбить эту прелесть я «работал» целых три дня, не тратясь более ни на что. Но поступить иначе не мог, так как пустить в дело открывшийся недавно параметр – прямая обязанность каждого игрока. Иначе что толку от того, что он есть? Защита от ментальных атак? Так я их и встречал-то всего пару раз за всё время игры…

- В случае, если врагов будет много, я ударю по площади. Ядом. – Тихо произнёс Ясик, в чьих руках материализовался лук.

- Но сначала нам нужно решить все вопросы с незваными гостями. – Произнес я, вперив взгляд в пока ещё далёкие, но различимые силуэты то ли игроков, то ли неписей. Передвигались они на одинаковых маунтах, что говорило в пользу второго варианта. – Копейщик, меч-полуторник, парные мечи, ещё парные мечи, секира, арбалет, длинная катана. Семеро, внешне – ребята очень серьезные. Такие обычно шутить не любят.

Расстояние до цели составляло полкилометра, но стремительно сокращалось. Настолько стремительно, что мне это переставало нравиться.

- Значит мы не будем с ними шутить. Фант, организуй нам сцену. – Великан согласно ухнул – и спустя пару секунд участок земли радиусом в тридцать метров начал подниматься, пока не достиг высоты в два моих роста. Миг – и то тут, то там начали рости стены, вынудив меня запрыгнуть на самую высокую – терять возможных врагов из виду я не собирался. – Если сунуться сюда, то у нас будет преимущество. Рик, лови схему.

Почти мгновенно вместо миникарты развернулась объемная модель возведённого Фантазмом лабиринта, а сразу после этого копейщик, находящийся в двух сотнях метров от нас, вскочил в седле и, оттянув назад руку со своим оружием, замахнулся, сформировав перед собой нечто вроде магического круга. Долгий каст, визуальные эффекты... Мне оставалось только спрыгнуть с наблюдательного пункта – да заорать дурным голосом, предупреждая сопартийцев о возникшей угрозе.

- В стороны…!

Глава 5

Охваченный пламенем снаряд пробил несколько стен и взорвался, заставив лабиринт содрогнуться. Никого из нас не задело, но если эта атака была только демонстрацией силы, ни на что особо не влияющей…

Тогда всё плохо, и этот бой мы вполне можем проиграть. Тем более, что враг превосходит нас числом.

- Принимать бой в лабиринте уже не кажется мне столь хорошей идеей! – Кричу сразу после того, как второй взрыв сотрясает наше каменное укрытие. Какой вообще класс у этого копейщика…?

- Если ты не уверен в том, что сможешь гарантированно выбить кого-то из них и уйти – оставайся здесь. Ждём результатов вылазки Клюса, а дальше действуем по ситуации!

Я бросил взгляд на миникарту и понял, что Клюс действительно сейчас удалялся от нашей позиции навстречу нападавшим.

- Не гарантирую никаких результатов. Помереть, конечно, не помру, но на большее можно только надеяться. – В голосе ассасина сквозило несвойственное ему волнение. – Эти игроки уж больно серьезные, вполне могут иметь страховку на такой случай.

- Если не уверен – отступай, примем их на нашей территории…

- Не учи учёного, Ян. Сам разберусь, что, когда и куда. Лучше приготовьтесь меня прикрывать тем, что есть.

Сразу после этих слов показатель иконка Клюса на миникарте переместилась впритык к противникам, а его показатель маны прыгнул до максимума, свидетельствуя о прерывании действия скрыта.

В какой-то момент полоса здоровья нашего сопартийца приблизилась к опасному минимуму, но ему удалось уйти и восстановить половину полоски. А в следующую секунду в дело вступил Ясик, запрыгнувший на одну из стен и одну за другой выпустивший три стрелы, при столкновении с землёй образовавших ядовитые облака радиусом в три-четыре метра каждое. Одна из двух его атак, направленных на площадь была задействована ради того, чтобы подарить Клюсу пару лишних мгновений, которые потерявшие своего арбалетчика игроки потратили на преодоление неожиданного препятствия. Им всего-то и надо было, что перепрыгнуть через облака яда, но даже это отнимало время…

Следом за Ясиком я поднялся на «крышу» и, прикинув расстояние, активировал первую печать, устремляясь вперёд. Полторы секунды – и вот уже я с активированным Молчанием пулей проношусь мимо шестёрки врагов, запрещая пятерым из них применять заклинания. Последний, человек с парными, чуть изогнутыми мечами, стоял чуть поодаль, а изменять траекторию движения и тем самым увеличивать время своего пребывания рядом с опасными врагами я не рискнул.

И в этом, как показали следующие секунды, я ошибся.

Мечник подпрыгнул в воздух и растворился в фиолетовом пламени, появившись не абы где, а рядом со мной – в доброй сотне метров от своей группы. Его мечи метнулись к моей голове, но наткнулись на каменную длань, в которой успешно увязли. В ответ я попытался насадить его на чокуто, но не преуспел: у мечника были свои секреты в виде трёх магических щитов, один из которых и отвёл моё оружие в сторону. При этом он сам рассыпался пеплом, оставив моему оппоненту двойное право на ошибку.

Теперь ни я, ни он не решались атаковать первыми. Враг был слишком уж странным, обладая как минимум двумя крайне сильными навыками: моментальной телепортацией на большие расстояния и защитой, с некоторой вероятностью являющейся абсолютной. При этом у него было ни много, ни мало – а полторы тысячи единиц здоровья, снести которые одним ударом я смогу только критом или при помощи усиления печатями после того, как собью все щиты. Лучшим исходом для меня была бы ударившая в голову врагу вера в себя, но будем реалистами: самоуверенные идиоты до сорок шестого уровня так быстро точно не дойдут. А уровень, согласно логам, у мечника был именно таким…

[Кловис, Дуалист 46-го уровня, получил урон – 0 единиц (Блокировано). Остаток здоровья: 1582 единицы].

За какие-то мгновения обоюдного бездействия я составил крайне приблизительную, но всё-таки ротацию умений.

Первой, как водится, пошла Банши, чьи холодные пальцы впились в мои плечи. Не смотреть на меня Кловис не мог, но вот первому эффекту, страху, не поддался. Иначе объяснить вполне адекватный ответ, – череду серебряных росчерков, сорвавшихся с его мечей, - было невозможно. От части я ушёл печатью, а часть принял на лезвие клинка, примерно выяснив, чего ждать от этой атаки. По всему выходило, что ничего хорошего, так как первый же росчерк отбросил меня на пару метров назад, а после – улетел в небо, мною отклоненный.

Следом мы синхронно приблизились друг к другу и обменялись ударами; я, орудуя несколько более длинным чокуто, не позволял Кловису толком замахнуться, стараясь выгадать момент для активации Вихря Кинжалов, в то время как он с упорством носорога пытался меня хоть как-нибудь зацепить, наводя на нехорошие мысли о ядах и им подобных прелестях. Просто потому, что в ином случае царапина никакого вреда мне бы не нанесла.

Но вот, наконец, Кловис ошибся, обеими клинками заблокировав моё оружие. Я не растерялся и всем телом навалился на чуть уступающего мне в росте мужчину, сойдясь с ним в клинче. Рискнуть всем, целиком и полностью сосредоточившись на наращивании давления для отвлечения внимания – таковым был мой план, который, похоже, был обречён на успех даже на постепенную утрату мною позиций.

Миг – и за моей спиной материализуются кинжалы, тут же набравшие огромную скорость и устремившиеся к незащищенному боку Кловиса. Тот не растерялся и попытался отступить при помощи своего телепорта, но я быстро его нагнал, повторно навязав стычку.

При этом кинжалы от меня не отстали и уже вплотную приблизились к беззащитной плоти пренебрёгшего серьезной бронёй Дуалиста…

Первые два кинжана встретились с магическими щитами, а третий по самую рукоять впился в плечо мужчины, вызвав на его лице болезненную гримасу. Попытку телепортироваться я фактически нивелировал серией печатей, настигнув врага и поставив его в ровно то же самое положение, из которого он выбраться пока не мог. Банши хоть и развеялась, не наложив ни единого эффекта, но на протяжении этих секунд держала Дуалиста в нешуточном напряжении, что и позволило мне провернуть несложный, в общем-то, трюк.

Как итог – две сотни единиц урона и кровотечение у оппонента, ни единой раны у меня самого. Ян и остальные довольно-таки неплохо справляются с оставшимися врагами, но поторопиться всё равно стоило.

Ещё крепче сжав рукоять чокуто я устремился вперёд, придерживаясь при этом правой стороны. Раненая рука была крайне уязвима, и я без единого зазрения совести этим воспользовался.

Взмах, ещё один – до сознания доносился лишь звон стали бьющей о сталь, в то время как срывающиеся с губ отступающего мужчины слова попросту им игнорировались. Я целиком и полностью сосредоточился на цели, намереваясь в ближайшие секунды всё закончить. Кловис сдавал, замедлялся, едва поспевал за моими ударами – и даже второй меч не мог это как-либо компенсировать.

В качестве финального аккорда, призванного приблизить кончину Дуалиста, я вогнал клинок в ножны и, при помощи печатей переместившись на спину врага, активировал Звон Пространства, сразу после этого перемещаясь к нему в упор и вгоняя чокуто в горло врага.

[Кловис, Дуалист 46-го уровня, получил урон – 1122 единицы. Остаток здоровья: 222 единицы].

Проворачиваю клинок в ране и грубо вырываю его, глядя на то, как ещё даже не упавшее на землю тело мечника осыпается прахом. Дуэль закончилась в мою пользу, но впереди были ещё враги…

Я бросил взгляд на пиктограммы сопартийцев, невольно отметив, что сражаются они на порядок лучше меня. Втроём против пятерых им удалось не только продержаться, но и выбить копейщика, продемонстрировавшего помимо неуёмной склонности к массовым разрушениям возможность эти самые разрушения обеспечить.

Впрочем, всё, чего нам пока удалось добиться – это нивелировать численное преимущество, продемонстрировав львиную долю своих возможностей. Не скажу точно за остальных, но свои козыри я выбросил практически без остатка, и застать противников врасплох уже не удастся даже несмотря на то, что с Кловисом мы сражались в некотором отдалении. Скорее всего он сразу после своей смерти связался с сопартийцами и рассказал им обо мне всё, что смог узнать – точно так же, как сделал бы я, случись мне проиграть.

Новая вводная: противники – катана, секира, меч-полуторник и парные, на этот раз прямые, мечи. Последнего занял Ян, с полуторником схватились Клюс и Ясик, а остальных на пределе своих сил сдерживал Фантазм, чьё сражение можно было без преувеличения назвать невероятным.

Его классовая способность на управление землёй здесь, на равнине, не могла раскрыть себя в полной мере, но даже так финты и приёмы, им используемые, поражали воображение. В то время как Фант сражался с одним из своих противников, второй пытался выбраться из устроенной боевым магом ловушки, а в момент, когда ему это удавалось, в западню попадал первый. Нельзя было сказать, как долго длилась эта карусель, но в конечном итоге на помощь товарищу пришёл я, мгновенно оттеснив наседающего на него бойца с катаной в сторону.

Удар, ещё один – и в голову приходит понимание того, что такой же, как и я, ценитель оружия дальнего востока в скорости если не наголову, то уж на ступеньку точно выше меня. Эту разницу компенсировало то, что он орудовал катаной, для колющих ударов слабо предназначенной, в то время как у меня был чокуто, рубить и резать которым было крайне неудобно. Нет, конечно, монстров я убивал по всякому, но здесь, против другого мечника-игрока, любое лишнее движение могло стать последним.

Благо, что за эти месяцы мне так и не повстречался в настоящем бою мастер боя, которому все мои потуги были бы до лампочки, а подобная разница в скорости, как у меня и самурая, гарантировала бы ему практически мгновенную победу…

Мы уже не один, не два и не десять раз обменивались ударами, силясь пустить друг другу кровь. Но все наши потуги пропадали втуне до того момента, как крошечный пятачок земли под опорной ногой самурая провалился, а он сам – начал заваливаться на бок. Такой подарок от Фантазма просто нельзя было упускать, и я, активировав каменную длань, неумолимым карающим бичом обрушился на врага…

Звучит красиво, но на деле я просто придавил закованной в гранит конечностью правую руку игрока, а после – выхватил из инвентаря кинжал, тут же нашедший новое убежище в плече самурая. Бил я с чувством и толком, а потому сжимающая рукоять катаны ладонь несчастного разжалась сразу после того, как из его горла вырвался преисполненный боли крик. Шутка ли – провёрнутое в ране лезвие?

Вот и он считал, что с таким не шутят, а потому предпочёл сдаться.

[Фан-Хе, Каратель 39-го уровня, получил урон – 999 единиц. Остаток здоровья: 0 единицы].

Добил я практически равного мне игрока, - хотя, быть может, этот и не прошёл через четвёртую эволюцию – уж больно слаб, - аккуратным, но сильным ударом по шее. Всего в течении секунды его кровь хлестала на сухую землю, после чего труп рассыпался, оставив после себя лишь мешочек с лутом, на который я даже не стал смотреть ввиду неподходящей обстановки.

Рукоять чокуто предвкушающе провернулась в руке, а я – оскалился. Пиктограмму Клюса перекрыл череп, а его недобитый противник, каким-то образом ускользнув от готового вот-вот вернуться в бой Ясика, присоединился к владельцу парных клинков. Вдвоём они уже сняли треть полоски здоровья Яна, но теперь ситуация грозила обернуться не в их пользу. Фантазм надёжно удерживал варвара с секирой, в то время как втроём мы должны были быстро задавить «двойку» врага…

«А не думал ли Клюс так же?» - промелькнула в голове шальная мысль. Дальше я уже на автомате вышел на связь с погибшим ассасином, надеясь за несколько секунд узнать хоть что-то.

- Клюс, отчёт по мечнику!

- Кратковременное сверхусиление, суммон (Прим. Авт: призыв) всякой ангельской дряни и исцеление. Яды сбросил дважды и… - Я заблокировал чуть было не отправившую меня к праотцам ударную волну на печать непоколебимости. - … вызывал фантомы своих союзников. Лучше отступите, он тридцатый, но, скорее всего, прошёл пятую эволюцию!

От последней фразы Клюса меня передёрнуло. Если его предположение верно, то этот невзрачный мужчина в по-паладински вычурной броне способен не просто доставить неприятности, а самым натуральным образом нас уничтожить. Ему удалось отправить крайне опытного ассасина с достойной экипировкой и умениями на респ за какую-то минуту при том, что против него выступал ещё и Ясик. Мог ли он просто не ожидать от нас подобной прыти и спохватиться только в момент, когда его товарищи стали поспешно умирать? Мог ведь?

Вполне.

Это объясняет его дальнейшие действия и тот факт, что он не стал добивать Ясика, бросившись на помощь выжившим членам своей группы. Рассчитывает одолеть нас всех? А не слишком ли он самонадеян…?

- Свяжись с остальными, если ещё этого не сделал. И пожелай нам удачи. – Я с трудом сглотнул в момент, когда на место, где я стоял ещё секунду назад, с неба спикировал объятый золотым пламенем человеческий силуэт, попытавшийся насадить меня на меч. Отправил в него полный набор своих проклятий – и тот, пару раз дёрнувшись, просто исчез. Паладин, видимо, отозвал свою игрушку, так как та стала малополезной из-за моих усиленных классом проклятий.

- Эй! Мы можем просто разойтись! – Подобный рокоту волн голос замершего в боевой стойке мужчины не остановил схватку ни на мгновение, но при этом был слышан всем и каждому. – Вовсе необязательно доводить всё до полного уничтожения одной из сторон!

Секунда – и на поле боя появился новый призванный ангел, замерший перед паладином и прикрывший своим телом обладателя парных мечей – Дафо, Рыцаря сорок второго уровня, если верить пересланным Яном логам. В какой-то момент к ним прорвался и побитый жизнью варвар, на котором в буквальном смысле не осталось живого места. Его будто бы пропустили через тренировочную комнату какого-нибудь помешанного на боевых искусствах корейца, а после – сбросили со стометровой скалы…

- Вот так просто, да?! – Ян ударил щитом о землю, стоило только мне встать по правую руку от него. В случае неожиданной атаки он вполне мог прикрыть нас от чего угодно, а уж дальше, вчетвером против троих, мы бы ответили, как положено. – Делайте что хотите, но мы вас не отпустим!

- Да будет так. – Призванный ангел шевельнулся – и ринулся вперёд. Одновременно с этим варвар взревел, а его кожа – покраснела. Сам паладин остался стоять на месте, пристально наблюдая за происходящим. И только его сжимающиеся и разжимающиеся кулаки, - меч он вогнал в землю перед собой, - говорили о том, что он волнуется. – Начнём!

Печать скорости толкнула меня вверх, активировалось Молчание…

А в следующее мгновение меня просто смело в сторону и выбило добрую половину ото всего наличествующего здоровья. Ещё в полёте мне удалось приложиться к флакону с зельем, но искомого эффекта это почему-то не принесло: в статусе тускло мерцала иконка дебаффа, таковым на самом деле не являющегося.

[Взгляд Алуны. Блокирует любое исцеление в определённой области для всех, кроме своего жреца. Увеличивает весь получаемый в области урон вдвое. Бессрочное, Божественное]

Серьезно?! И вот в таких условиях нам предстоит сражаться…?

Взгляд скользит по логам и я понимаю, что оттолкнуло меня не просто так – Ангел, вызванный паладином, каким-то образом переместился вплотную ко мне и впечатал в меня свой кулак, пересчитав все кости до единой, в то время как я просто не успел среагировать. Не обладай я способностью к восстановлению целостности своего тела – и лежал бы сейчас поломанной куклой, если вообще не дожидался бы воскрешения.

Наш враг не только прошёл пятую эволюцию, но и заручился поддержкой одного из светлых божеств. Страшно представить, сколько денег он на это потратил… или что сделал. Я даже не буду задаваться вопросом, как светлые пробрались так далеко. Сейчас важно было их одолеть или хотя бы унести ноги в случае, если ничего нельзя будет сделать.

- Ян, есть идеи? – Бросил я в общий голосовой чат.

- Главная идея – после этого научиться держать язык за зубами. А так… Ясик, сможешь устроить им райскую жизнь, пока мы будем сдерживать этого саммона и остальных?

- Шансы есть. – Безголовый лучник кивнул. – Начинаем.

Ясик оттолкнулся от земли и взмыл в воздух, натягивая тетиву лука, Фантазм сформировал несколько земляных стен, скрывших нас от глаз врага, Ян приготовился удерживать позиции, а я – ринулся в обход. Мобильность вкупе с обширной коллекцией ослабляющих способностей делала из меня почти идеального диверсанта, и не воспользоваться этим сейчас было бы большой ошибкой.

Ведь и ежу было понятно, что открытое противостояние нам не потянуть. А это значит, что придётся извращаться.

Как и всегда, впрочем.

Как и всегда...

Глава 6

Сражение проходило на пределе моих сил. Каждая остановка грозила стать последней из-за пристального внимания со стороны саммона-Ангела, а потому мне приходилось постоянно перемещаться при помощи печатей, стремительно сокращая свою полосу выносливости.

От той оставались буквально одни лишь крохи. Чуть больше двадцати процентов, в то время как три-четыре минуты назад этот показатель превышал все шестьдесят.

Немного радовал тот факт, что врагу под моими проклятьями приходилось ещё хуже – эволюция открыла передо мной новые навыки в ветке проклятий, которые я там же и прокачал, лишившись львиной доли откладываемых на будущее очков умений. Зато теперь я мог похвастаться появлением [Стихийной Немощи], уменьшающей сопротивления противника на пятьдесят процентов, [Усталости], снижающей скорость и реакцию и, наконец, [Пытке], с приличной скоростью сжигающей ману и выносливость цели. Практически все старые дебаффы вместе со Стихийной Немощью я отправлял в саммона паладина, в то время как на него самого вешал Пытку, надеясь как минимум сократить активность его чрезмерно боевитого призыва.

Ведь тот, согласно моим наблюдениям, потреблял ресурсы, - ману, выносливость или чёрт знает, что ещё, - только во время движения, из-за чего в редкие периоды бездействия полыхающий силуэт замирал недвижимой статуей.

Именно в эти моменты я давал отмашку Ясику, дабы тот всеми правдами и неправдами вынуждать этого божественного голема шевелить задом и тратить ресурсы призывателя. Бой на истощение – единственный сейчас вариант, при котором никому из нас не нужно было подставляться под удар Ангела, которому крайне активно помогали варвар с рыцарем на пару. Последние на нашем празднике жизни были явно лишними, так как совершенно не поспевали за мной и регулярно огребали от площадных атак Ясика и Фантазма. Каким-то чудом они ещё держались, - в особенности и без того побитый варвар, - но их убийство сейчас было лишь вопросом времени.

Гулко хлопнули столкнувшиеся с телом Ангела стрелы, а пространство вокруг него заволок густой сизый дым. К нашему сожалению, никто из игроков в него не попал, но «глаз» в лице призыва паладин на несколько секунд лишился, чем я и поспешил воспользоваться.

- Фант, тряси!

Сразу после моих слов земля под ногами врагов, подчиняясь воле мага, начала неритмично дрожать, вынуждая тех сосредоточиться на удержании равновесия. В то же время я вплотную приблизился к Рыцарю и выверенным, отточенным на мобах ударом, совмещённым с увеличением лезвия до предельной длины, вогнал меч в сочленение между шлемом и кирасой. Брызнула кровь, в логах мелькнула строчка о нанесении критического урона... а дальше всё пошло совсем не по плану.

Каким-то чудом мне удалось уклониться от ответного удара локтем, а следом – заблокировать удар одного из мечей. Рыцарь, в шее которого побывало пятнадцать сантиметров стали, умирать даже не думал, а каждый «тик» урона от кровотечения оставлял в логах одно и то же сообщение:

[Дафо, Рыцарь 42-го уровня, получил урон от кровотечения – 31 единица. Остаток здоровья: 1 единица].

[Дафо, Рыцарь 42-го уровня, получил урон от кровотечения – 44 единицы. Остаток здоровья: 1 единица].

[Дафо, Рыцарь 42-го уровня, получил урон от кровотечения – 33 единицы. Остаток здоровья: 1 единица].

В то же время пресловутый бессмертный засранец наседал на меня как в последний раз, кружа вокруг и не позволяя безопасно уйти печатью. Одновременно с этим высоко над нашими головами заканчивал формироваться сотканный из света клинок размером с боевого робота, и гадать, куда он будет падать, не приходилось - кончик лезвия смотрел прямо на нас. При этом ставший бессмертным Дафо вполне мог задержать меня и пережить большой бадабум, так как даже удары чокуто его толком не брали, лишь причиняя боль и немного его тормозя. Несколько попыток сбежать я просто прерывал, так как Рыцарь мистическим образом предугадывал выбранное мною направление.

Времени оставалось всё меньше и меньше, а подмечать детали и обдумывать ситуацию становилось сложнее. Невольно подумал о том, что раньше мой мозг точно не был способен осмысливать подобные объемы информации, собранные глазами за полторы-две секунды...

Но даже подобный уровень восприятия не мог ответить на предельно простой вопрос.

Что делать?

Два, три, четыре удара принял на себя Дафо, всё так же продолжающий вертеться вокруг. Он будто бы раскусил метод, благодаря которому я перемещаюсь, и старательно его блокировал. Однако он, ровно как и я в первые секунды, не подумал о последовательном использовании этих печатей.

Миг – и следом за «десятиметровой» печатью скорости рассыпалась непоколебимость, а в следующую секунду я уже летел в обнимку с Рыцарем, будучи неуязвимым - и временно парализованным. Полторы секунды вроде и немного, но сейчас, глядя на неотвратимый божественный клинок, несущийся следом за нами, они растянулись в моей голове на долгие минуты.

Этому способствовало и то множество деталей, - пусть и выраженных в виде контуров, - что я видел, просто глядя куда-то в сторону заклинания паладина. Око раскрыло себя с новой стороны, пассивно ускоряя моё мышление. Иначе я просто не успел бы среагировать на недавние движения вошедшего в раж Дафо, успевшего ударить шесть-семь раз за две секунды. И эти атаки были не хаотичными, а точно выверенными движениями уже успевшего привыкнуть к своему оружию бойца вроде меня.

Тем временем неуязвимость спала, и я в ту же секунду использовал печать скорости, бросив своё бренное тело в сторону. Удар о землю вышел смазанным, но ощутимым, оставив мне от силы пять десятков единиц здоровья. Исцеляться всё ещё было нельзя, и потому я сделал то единственное, на что был способен.

Побежал. А секундой позже мощная ударная волна ударила меня в спину, опрокинув на землю. Гигантский меч всё-таки разорвался при столкновении, попросту испепелив не успевшего среагировать «бессмертного» Рыцаря. По крайней мере сейчас, глядя сквозь завесу пыли на образовавшийся кратер диаметром в полста метров, я отчётливо понимал, что ничего сколь-нибудь живого там остаться просто не могло.

Но Ангел… Эта тварь выглядела живой и здоровой, прямо сейчас вовсю наседая на Яна, с трудом за ней поспевающего. Сам же паладин едва стоял, опираясь на свой меч и доворачивая голову следом за своим призывом, мечущимся из стороны в сторону. Всё его внимание было сосредоточено на Яне, и я, здраво прикинув свои шансы, направился к паладину, стараясь держаться вне его поля зрения.

Единственным нашим шансом было его убийство, и убийство скорое – выносливости у меня осталось немногим больше пяти процентов. Спустя минуту я просто рухну без сил, и даже при всём желании, - которое меня сейчас просто распирало, - не смогу пошевелиться.

Вдох, выдох. Расстояние до врага – меньше трёх метров. Чокуто, наращивая длину, со свистом рассекает воздух, опускаясь прямо на незащищенную спину только начавшего оборачиваться врага…

Ярчайшей силы вспышка «стёрла» все контуры, а полоса здоровья рухнула до нуля. Последним, что я успел заметить, была раскрытая ладонь паладина, из центра которой на меня смотрел светящийся золотом глаз…

До возрождения: 59мин 57сек.

Смерть.

Одновременно с исчезнувшим чувством абсолютного понимания ситуации на меня обрушились пустота, уныние и разочарование. Моя гибель– суть поражение остальных, которые из-за одной ошибки, моей ошибки, лишатся целого уровня, что после сорокового очень и очень весомо. Сколько времени и сил придётся потратить на повторный набор опыта, которого требоваться будет на тридцать процентов больше...?

Как-то без интереса осмотрел инвентарь. Пропал пояс и одно из колец, а чокуто, оружие, вместе с которым я многое прошёл и от которого отказываться не собирался, даже на иконке выглядел сломанным и побитым. В параметрах – шесть процентов прочности и семидесятипроцентный штраф на эффективность.

Мой клинок в одно мгновение превратился в сломанный мусор.

Его ещё можно было отремонтировать, система позволяла подобное, но какое-либо желание это делать у меня сейчас отсутствовало. Хотелось взять – и что-то изменить в своей экипировке, отбросив вместе со старыми вещами и мысли о столь обидном поражении.

Я вынырнул из игры и, очутившись в своей «гостевой» комнате, пинком отправил прикроватный столик в полёт. Кулаки сжались до хруста, а из прокушенной губы выступила капелька крови…

Небольшая вспышка боли растворила застлавшую сознание пелену, позволив мне взять себя в руки и успокоиться. Стол согласно моей мысленной команде вернулся на месте, а я сам – разлёгся на диване, устало опустив веки. В своей жизни я не единожды спонтанно, на эмоциях принимал решения, о которых после сильно жалел, и наступать на те же грабли вновь не собирался. Хватит, и так уже сделал всё, чтобы разочароваться в собственной способности что-то реально сделать.

Перед глазами раз за разом проносились предшествующие смерти события, в коих я видел всё больше и больше ошибок. Так продолжалось ровно до тех пор, пока я не упёрся в огромную стену, из них состоящую. Каждый мой шаг, каждый удар и каждый навык можно было использовать иначе, с большей пользой и выгодой. Остро вставал вопрос о том, что сражаться я всё ещё не умею. Махать мечом, вовремя активируя умения – умею, а вот сражаться – нет. Планирование, тактика, хладнокровие – всё это просто отсутствовало как класс, что и привело меня к поражению.

Использовал всё, что имел против первого же противника. Позволил его площадному божественному умению сковать себя, заставить остерегаться, хотя до этого в течении месяца вообще не имел возможности восстановить здоровье, не вкладывая свободное очко параметров. Да что там – я даже не попробовал вложить эту чёртову единицу в здоровье, дабы проверить, восполнится ли оно или нет! Механика-то совсем иная, нежели лечение – могло и прокатить! А в конце так и вовсе позволил себя обмануть, набросившись на крючок, словно в конец оголодавшая рыбина…

Я распахнул глаза и, вытянув над собой руку, перевёл взгляд с неё на потолок. Что-то отличалось от привычной картины мира, и это были…

Глаза?

- …! – Выругавшись, подношу к лицу послушно появившееся зеркало и замираю, осознавая тот факт, что весь мир вокруг – переплетение чёрных полос. – Код – поддержка, проблемы со зрением.

Устная команда в качестве подтверждения серьезности обращения – и вот уже спустя мгновение мир вокруг гаснет, а после – возвращается в привычном облике. В то же время перед глазами застывает сформированная искусственным интеллектом справка по произошедшему, содержимое которого повергает меня в шок.

Так как я фактически выбрал жизнь в игре, Система, - не игровая, а общая, контролирующая большую часть виртуальности, - начала постепенное преобразование меня-настоящего, такого, каким я был до вступления в игру, в меня-текущего, «слизанного» с игрового аватара. И первым на очереди стал не облик, как можно было подумать, а особенности восприятия мира. На данный момент мой слух был вчетверо лучше такового у меня-прошлого, - критерии оценки опять же оставались где-то за кадром, - нюх – вдвое, а зрение вообще стало принципиально иным, «потянув» за собой ещё и изменения сознания, перестроившегося на восприятие больших объёмов информации. Оставалось только сказать спасибо за то, что в периоды напряжения я не начинал воспринимать мир в замедленной съёмке, как это случилось в последнем сражении.

Или это перенеслось и за рамки игрового мира, а я пока не обратил на это внимания?

Вопрос, ответить на который прямо сейчас я вряд ли смогу.Нужно проверять, а настроения для этого нет никакого. Куда как проще свернуть окно справки и, наплевав на всё, устроиться на диване поудобнее…

- Прокрастинируешь? – Раздавшийся, как мне показалось поначалу, из ниоткуда голос Яна меня изрядно перепугал, но спустя секунду накатило осознание того, что у него вход в мои покои вполне себе свободный, даже без оповещения. – Зря. Мы достойно подрались, пусть и проиграли. Наши вообще решили устроить обсуждение, попросили тебя позвать, как единственного куда-то пропавшего…

- Кто остался с их стороны?

- Только паладин. Варвара Ясик успел добить перед тем, как до него добрался этот божественный призыв, в котором мы без труда опознали успевшего кое-где засветиться светлого, время от времени вырывающегося в ТОП-100.000...

- Знаешь, Ян, ты иди, а я тут останусь. Мне надо кое-что обдумать. – Произнёс я слегка поморщившись, когда Ян по своему обыкновению состроил непонимающее лицо. – А, кстати, ознакомься на досуге.

Перебросив другу справку, я, не обращая внимания на его попытку что-то сказать, принудительно перебросил его в другую комнату, закрыв доступ в свою. Общаться с товарищами в таком состоянии – значит рисковать наговорить им лишнего, того, о чём потом сам буду жалеть. Слово - оно ведь не воробей, вылетит - и не поймаешь вовсе. Куда как лучше будет немного переждать, потушить эмоции… Для выполнения последнего пункта можно воспользоваться онлайн-аукционом, на который с некоторым запозданием попадали предметы из игры. Ничего «горячего» так выловить не получится, но столь полюбившиеся мне чокуто особым спросом всё равно не пользовались, так что сражаться за выгодные лоты в формате «кто быстрее» вряд ли придётся.

Да даже просто прицениться – уже полезно, дабы не тратить на это время в будущем.

Установив в качестве звукового фона любимый плейлист из саундтреков, сочетающих в себе рок и приятный уху «эпический» женский вокал, я развернул окно аукциона.

Цены на чокуто эпического ранга с требованиями к параметрам, - а именно такие вещи считались сейчас передовыми, - кусались. Самый дешёвый – пять миллионов, а самый дорогой – больше ста. При этом вплоть до пятнадцати миллионов я не заметил ни единого действительно стоящего своих денег варианта, после чего просто перешёл на вкладку с улучшениями для экипировки. Самыми дешёвыми были уже встречавшиеся мне стихийные камни, в то время как на порядок выше, - как по цене, так и по полезности, - угнездились разного рода артефактные предметы, которые предполагалось монтировать на оружии и пользоваться соответствующими бонусами.

Самый дешёвый лот, темляк, стоил миллион двести тысяч и позволял подарить своему оружию пять процентов вампиризма. Схожее по цене кольцо для рукояти даровало аж три процента дополнительного урона, а вдвое более дорогое украшение для гарды пассивно оставляло позади лезвия его призрачные и неосязаемые копии, отвлекающие противника. В общем и целом выбор показался мне крайне широким, и ради экономии собственного времени я открыл форум, надеясь отыскать там упорядоченный каталог этих замечательных предметов.

Я был твёрдо намерен как-либо усилить себя, и потому к делу подошёл со всей серьезностью…

***

Октопус стоял посреди перепаханной, испещренной шрамами равнины и думал о том, каким образом простой квест по проникновению на территорию врага и разграблению целевого подземелья превратился в бойню.

Из всей группы выжил только он один, и для этого ему пришлось призвать практически все наличествующие силы, потратив значительную часть накопленной за две недели Веры. Группа тёмных оказалась на удивление сильной, и сила эта заключалась не в сплочённости или мастерстве, а в неповторимости каждого бойца.

Его люди, его сопартийцы, которых вверил под опёку Октопуса гильдмастер, были не самыми плохими игроками, однако мужчина был уверен, что за пять-десять минут, проведённых на площади любого города, он нашёл бы куда как более способных ребят. Но большие деньги вкупе со знакомствами позволили этим шестерым хорошо устроиться в мире недавно открытой игры. Эпические и легендарные предметы, лучшие умения, горы дорогостоящей информации – и никакого стержня, никакого характера. Если говорить начистоту, то нянчиться с ними Октопус взялся только из-за того, что детишки богатеньких родителей легко расставались с крайне серьезными суммами, а это открывало перед их опекуном большие возможности.

Жаль, что их седьмая по счёту битва с игроками закончилась подобным образом. Октопус рассчитывал вылепить из своих подопечных что-то вменяемое, давая им практиковаться на равных или чуть более сильных игроках, но сегодня от него отвернулась удача. Немногочисленные и слабые внешне игроки оказались крайне опасными, чуть было не спровадившими на тот свет даже его. Повезло, что ассасина удалось выбить практически в самом начале, а у мага земли не было достаточного опыта в использовании своих способностей. Ну и ошибка, допущенная этим Риконом, оказавшимся крайне неприятным бойцом, – мобильным и обладающим обширным арсеналом усиленных относительно базы проклятий, - тоже сыграла свою роль, позволив паладину придержать свой последний козырь.

Перезарядка его ультимативного умения длилась целую неделю, и потому призыв Гвардейцев Октопус так просто тратить не хотел…

Втянув носом пыльный воздух, паладин вырвал из земли полуторный меч и отправился к ближайшему столбику света, намереваясь набить инвентарь добычей. Ложь не претила ему, и потому часть потерянных его товарищами вещей осядет на аукционе. Не уследил, позволил одному из врагов уйти – такое случается с каждым, верно…?

Октопус впервые за последние тридцать минут улыбнулся. Всё было не так плохо, как казалось поначалу.

Глава 7

Я сидел у подножия высокой стелы, возведённой на краю центральной площади Некрополя, и ждал, пока завершится не самый быстрый процесс модернизации совсем недавно отремонтированного чокуто.

Совершеннейшим образом неприметная цепочка, на деле состоящая из крошечных прозрачных кристаллов, уже вплелась в оплетку рукояти и перешла на лезвие, расползшись по нему белесыми нитями. Шкала прогресса заполнилась на шестьдесят процентов за десять минут, но мне уже было невмоготу сидеть и ждать. Развлекал себя тем, что скользил глазами по бегающим туда-сюда игрокам, да изредка поглядывал на меч, лишившийся двадцати пяти процентов от максимальной прочности. Сказался тот факт, что паладин практически его уничтожил, и ремонт проводить пришлось разве что не с нуля.

Встало это удовольствие почти в восемьсот тысяч, заставив меня пообещать самому себе в будущем обращаться с экипировкой поаккуратнее.

С момента нашего обидного поражения прошло чуть меньше суток. Мы не стали особо торопиться, решив использовать вынужденную отправку на респ для разгребания накопившихся дел. В моём случае таковым выступал выбор «усилка», как его называли игроки между собой, и сменой всей экипировки, кроме оружия и, пожалуй, бижутерии, по сей день являющейся вполне себе актуальной. Кольца, амулеты и прочие подобные вещицы не обладали требованиям к параметрам, и потому резкого роста эффективности, как в случае с бронёй и оружием, не произошло.

Комплектную броню я для себя уже подобрал, купил и даже экипировал, наконец-то став выглядеть как человек, а не идиот с фэнтези-фестиваля, о практичности имеющий лишь самое отдалённое представление.

Даже шлем… О нём, впрочем, можно поговорить и подробнее, так как лично мне его дизайн нравился до ужаса.

Основа – цельный кусок серого металла с относительно тонкой щелью для глаз. В глуби её утоплен чёрный кристалл, непроницаемый для взгляда снаружи, но полностью прозрачный изнутри. По периметру щели тянулись чуть выпирающие, окрашенные в алый полосы, в какой-то момент уходящие вниз и опускающиеся до самого подбородка. Таким образом получалось, что алый делил шлем на две половины, формируя чуть приплюснутую букву Y. По бокам голову прикрывали угловатые, накладывающийся друг на друга пластины, оставляющие открытой шею. При этом затылок оставался, по большей части, беззащитным, из-за чего шлем сильно напоминал простую маску.

Меня сильно радовал тот факт, что конкретно этот образчик, созданный игроками для игроков, не отличался обилием декоративных деталей и лишних элементов. Этакий наследник строгих, утилитарных и изящных шлемов более цивилизованной космической эпохи.

Бонусом к этому элементу брони полагался плащ, благодаря множеству застёжек надёжно скрывающий силуэт вне боя. Просторный капюшон так же вносил свою лепту, из-за чего недостатки шлема-маски нельзя было заметить вот так сразу; нужно было, как минимум, дождаться, пока я вступлю в бой и сам их продемонстрирую.

Что до брони, то от предыдущего комплекта она отличалась только более плотной компоновкой вокруг торса и менее плотной – на руках и ногах. Человеку, - или эльфу – особой разницы тут нет, - для удобства и эффективности требовалась несколько иная степень свободы, нежели оживлённому скелету, и мой новый комплект это обеспечивал. Больше параметров, больше защиты, больше резистов – три столпа, лёгшие в основу нового доспеха.

Уровень: 36

Сила – 120+ 12. +10% {45}

Выносливость – 140+ 14. +10% {52}

Ловкость – 196+182. +93% {40}

Интеллект – 71+7. +10% {30}

Акробатика – 33.

Знания – 19.

Дух – 10.

Воля - 17.

Здоровье: 385+96. +25% (32) { 200}

Мана: 210 (10) {60}

Талант: [Око Предателя]

Свободные очки – 2.

В любом случае, по параметрам для всех своих обновок я прошёл буквально впритирку. Мне едва их хватило для того, чтобы экипировать нетерпимый к слабакам доспех, требующий сотню единиц силы и сто двадцать пять – выносливости. «Усилок» тоже не был такой уж безделушкой, а потому требовал ровно семьдесят единиц интеллекта. В него-то я и вложил последние очки, отложенные на чёрный день, ибо обещанный бонус был слаще любого другого.

Стоил тоже немало, но за меньшие суммы предлагали уж слишком бесполезные артефакты.

[Артефакт успешно прошёл слияние с Триединым Эльфийским Тараном. Часть свойств замещена новыми, расовая принадлежность изменена, расовые враги изменены, уровень предмета повышен, редкость предмета изменена]

[Триединый Таран Мертвеца приветствует своего хозяина]

Я развернул статус предмета, предполагая самое худшее. О том, что артефакт может удалять уже имеющиеся свойства в гайдах совершенно точно не упоминалось, и потому строки с замещением стали для меня полной неожиданностью даже несмотря на то, что среди массы расовых артефактов я выбрал лучший из тех, что подходили Проклятым Эльфам…

[Триединый Таран Мертвеца]

Уровень предмета: 36

Эпический предмет, уникальный предмет (41st), привязанный предмет.

Свойства:

Триедин: длина лезвия может составлять от пяти сотен до семи сотен миллиметров с шагом в сто миллиметров. Изменение возможно во время боя.

Смертоносен: Каждый удар, нанёсший урона больше чем 0.5% от здоровья цели, снижает общую защиту цели на 1%.

Многогранен: За каждую сотню тысяч урона, нанесённого по целям равного или более высокого уровня, позволяет призвать скелета-миньона, получающего параметры, равные параметрам заклинателя. В случае призыва двух и более миньонов их общие параметры не могут превзойти параметры заклинателя. Максимум призванных миньонов: Инт/10 (7). Накопление нанесённого урона ограничено пятью сотнями тысяч.

Именной: Развивается параллельно с хозяином.

Накопленный урон: 0

Расовое свойство:

Все живые существа получают повышенные на пятнадцать процентов повреждения.

Что я мог сказать сейчас, после того, как рукоять чокуто текстурой стала напоминать почву с проросшими в ней корешками, а сам клинок приобрёл белоснежный и разве что не сияющий цвет, оставив матово-чёрной только тонкую полоску на обратной от режущей кромки стороне?

Мог возмутиться неожиданному изменению и порадоваться росту оружия в уровне, мог побежать хвастать перед Яном и остальными, мог просто пойти и начать подготовку, - урона накоплено не было, а интерес, на что способны миньоны, наличествовал, - к экспериментам с обновкой, а мог… Много что мог, к слову говоря. Но отчего-то просто стоял и, загнав большую часть лезвия в ножны, рассматривал ту его часть, что осталась выпирающей. Спустя пару секунд мысленным приказом уменьшил длину лезвия – и убрал его, повесив на пояс.

В какой-то степени уникальные, - мой – сорок первый по счёту, - привязанные предметы чрезвычайной редкостью не были. На форуме тем со счастливыми обладателями оного было более чем достаточно, а в моём окружении таким оружием точно владел Ян. У его щита была своя особенность, позволяющая переключаться между профилями, меняя пул умений и бонусы к параметрам. Как я подозревал, с Клюсом и Фантазмом был тот же фокус, но ассасин свойств своего оружия не раскрывал и никому этого делать не советовал – мало ли, с кем в будущем придётся сражаться. Фантазм… Его, если быть честным, никто ни о чём просто не спрашивал, но способность на таком уровне управлять землёй и камнем явно выходила за рамки способностей расы или класса.

Так или иначе, но я невольно задумался о том, что Игра разными способами вручает уникальные привязанные предметы достигшим определённых высот игрокам, и дело тут далеко не в везении. Ведь не может взять – и повезти всей нашей группе без исключения? Может, конечно, но такое событие уже будет чем-то на грани абсурда.

А значит Система действительно старалась добавить капельку уникальности ещё и в виде экипировки. Ведь далеко не все игроки развиваются «куда-то туда» без особых планов на будущее, как это делал, делаю и буду делать я. Львиная доля людей предпочитает играть согласно руководствам и гайдам, опасаясь возможных неприятных сюрпризов, и в чём-то я их даже понимаю. В игре нередки случаи, когда люди создавали что-то в принципе нежизнеспособное, или, как я не так давно, «ловили» травму или дебафф, на солидный срок выбивающий игрока из жизни.

Воины, Убийцы, Лучники, «классические» Паладины, Маги, Священники – все эти товарищи, не смеющие и на шаг отступить от написанного кем-то гайда, согласно статистике составляли более семидесяти процентов ото всех игроков. При этом среди ТОПов нередко встречались те, кто создал тот или иной билд, куда как более жизнеспособный, чем половина уникальных сборок, созданных игроками.

Сейчас, глядя на свой путь со стороны, я мог со всей ответственностью заявить: ребята, за мной лучше не повторять. Шансы на то, что кому-то удастся хотя бы приблизительно повторить мой путь настолько малы, что отважившемуся на это смельчаку впору отливать памятник из чистого золота в реальном мире, где каждый пятачок пространства стоит сотни миллионов. Выбрось из билда те же печати – и мой класс если не станет жизнеспособным, то быстро опустится до уровня «ниже среднего». Забери чокуто, забери парочку умений, забери гипертрофированную ловкость – и итог будет тот же.

Говоря проще, я крутанул колесо – и наткнулся на «ШАНС». Редкие досадные поражения и неудачи не смогли прервать волну эйфории, на гребне которой я рвался вперёд. И только теперь, на некоторый срок лишившись оружия и серьезно подставив команду я задался вопросом: что дальше? Будет ли мне в будущем точно так же везти, если я не сделаю никаких выводов и продолжу переть напролом?

Крайне сомнительно. Ведь я более чем уверен, что если «прогнать» через такую же череду испытаний ещё сотню моих копий, то одна-единственная копия, достигшая того же, что и я, уже будет считаться чудом.

А это значило что?

Правильно – пора постараться приблизить случайность к закономерному итогу. А для этого нужно не просто помнить механики, но и знать их. Такого не добиться в момент, но хотя бы основу заложить я был обязан. Как? Это другой, не менее объёмный и в плане времязатрат, и в плане количества информации вопрос. И первым делом для его решения необходимо тщательно, до пятен в глазах и шума в голове изучать всевозможные руководства, стремясь понять суть этой огромной игры.

Испокон веков суть, краткую выжимку любой виртуальной реальности можно было уместить в одном, максимум – двух предложениях. Вряд ли к нашему веку в этом плане что-то серьезно изменилось, но…

Осилить подобную работу в одиночку почти нереально.

К счастью, мне удалось избежать столь незавидной участи благодаря Яну - большому любителю анализировать данные, у которого ещё и язык был подвешен неплохо. В итоге все члены нашей небольшой партии согласились попридержать коней и поучаствовать в массовом разборе полётов с самого начала, выделив на это дело неделю-другую. Этого срока хватит ещё и для того, чтобы моё зрение полностью восстановилось, позволив мне не просто различать цвета здоровым глазом, а полноценно, на все сто шестьдесят градусов, видеть.

Сложно, знаете ли, во время боя вертеть головой аки пропеллером, силясь окинуть взглядом максимум окружающего пространства…

Возвращаясь к тому, что мы теряем и приобретаем от этого перерыва.

Первым и наиболее важным пунктом шли знания. Трудно одновременно и качаться по шестнадцать часов в день, и шерстить форумы на предмет интересного, успевая при этом достаточно отдыхать. Количество поступающей в мозг информации с ростом уровней и параметров возрастало, и потому сейчас лично мне было приятно делать перерывы между, например, заходами на прокачку. Сейчас же можно будет просвещаться целыми днями, отбирая особо интересную и способную заинтересовать остальных информацию. К концу двухнедельного периода я рассчитывал получить неслабый выхлоп в виде плана действий на обозримое будущее, и остальные это моё желание яро поддерживали.

Второй пункт – командная работа. Есть масса методов наладить всеобщее понимание и настроить методы коммуникации, не прибегая к слаживанию непосредственно в игре. Игровые аватары в этом деле вторичны.

Третий пункт – контакты с нужными людьми на тёмной стороне. Кое-какими знакомствами мои товарищи обрасти успели, но этого было мало. Следовало подойти к делу со всей серьезностью и наладить отношения с, как минимум, несколькими торговцами, перекупщиками и ремесленниками из игроков. Торговать с неписями, конечно, здорово, да и аукцион штука удобная, но в первом случае кредиты в обороте не участвуют, а во втором взимается пусть небольшой, но процент. Да и не подскажет тебя аукцион, что конкретно интересует игроков твоего класса и уровня.

Другое дело – живые торговцы, но подробнее в это вдаваться сейчас не имеет особого смысла.

Я тяжело вздохнул и, окинув окружающий мир взглядом видящих контуры всего и вся глаз, вышел из игры, для начала переместившись в свою гостиную. В ней, что естественно, никого не было – все собрались в совсем другом, специально подготовленном месте, являющимся сплавом наших «миров». Там каждый обладал одинаковыми правами, а суммарная мощь выделенных под нас кластеров позволяла проводить довольно-таки серьезные вычисления по поиску нужной информации в сети.

А что вы хотели? С момента появления тогда ещё интернета беспрерывно росла пропускная способность, объемы и число хранилищ данных, в то время как эффективность оптимизации и сжатия информации или отбрасывалась вовсе, или значительно ухудшалась, что и привело к тому, что мы имели: быстрый поиск и программный анализ информации требовали очень много ресурсов, но в вычислительных мощностях каждый человек был ограничен. Их хватало на создание небольших виртуальных реальностей или присоединения к игровым, но на большее рассчитывать не стоило. Мы и так скинулись и заплатили за дополнительные мощности, распоряжаться которыми будет Ян с Ясиком на пару. Даром, что характеры различны: наклонности, по сути, те же.

Недолго постояв в гостиной и собравшись, наконец, с мыслями, я перешёл в общую реальность, в которой нашей группе предстояло провести как минимум одну, а как максимум – две недели кропотливой, не всегда интересной работы.

Но я был уверен, что оно того стоило…

Глава 8

- Одно могу сказать точно, братцы: этим дерьмом я больше заниматься не буду ни за какие коврижки! – С долей облегчения в голосе произнес Фантазм, приложившись к такой же большой, как и он сам, кружке. По внешнему виду нашего мага нельзя было сказать, что он – огр. Да, здоровый, как скала, да, выглядит, словно попытка неумелого скульптора изобразить человека, но в общем и целом… Если кое-что проигнорировать и приукрасить…

Нет, всё-таки огр.

- Не боись, через месяцок-другой, когда нам опять устроят большой втык, в первых рядах побежишь на форум. Если не учиться, то плакаться точно…

- Это я-то плакаться?! – Гаркнул в ответ на реплику Клюса маг, громыхнув кружкой по столу. Сие действо тут же заслужило неодобрительный взгляд непися-бармена и заинтересованный – игроков, занимающих соседние столики. – Может, тебе ножку от этой табуретки в…

- Фант, только не начинай. Клюс пошутил. Верно я говорю? – Настала моя очередь успокаивать вспыльчивого и словно бы специально не понимающего шутки здоровяка. Примерно пять минут назад ровно тем же самым занимался Ян.

- Верно. – Ассасин опустил некий аналог бокала на стол и окинул нашу компанию взглядом. – Потешили вкусовые рецепторы? На дорожку посидели? Можем выдвигаться?

Синхронный кивок всех членов группы, кроме, собственно, вопрошающего, не оставлял иного варианта. Мы встали, расплатились с барменом и вышли на улицу, откуда сразу, никуда не сворачивая, ринулись на восток, в сторону необжитых даже, извините за каламбур, живыми мертвецами земель.

Там не было квестов, не было городов и, соответственно, практически не было игроков. Мало кто хотел рисковать временем и соваться в области, наполненность которых контентом находилась под большим вопросом. Но мы – это не все, после долгих и бурных рассуждений, подкреплённых разномастными выкладками и статистикой, решились-таки на подвиг в виде покорения новых земель. Сильные монстры, редкий лут и повышенная плотность подземелий ждали и манили, не давая спокойно спать.

- Ещё раз проверяем инвентари по списку. Не дай бог кто-то что-то забыл! – Произнес Ян, демонстративно развернувший перед собой размытое окно.

Я повторил его действия просто за компанию, так как был уверен в том, что взял всё необходимое. Печати, запас материалов для их создания, зелья, пара ремкомплектов, пища с бафами на опыт и параметры, универсальная экипировка, должная обеспечить комфорт в неблагоприятных условиях – всё это было утрамбовано в пространственные сумки и уже после убрано в инвентарь. Экономия места на лицо, однако потратиться ради этого не всем нужного бонуса пришлось изрядно. Но поступи мы иначе, и через пару дней охоты вдали от городов в наши инвентари новая добыча вполне могла бы не влезть. Сортировать, выбрасывая то, что подешевле – такой себе выход, при котором теряется значительная доля нашего заработка…

С этого момента в пути, изредка останавливаясь на отдых или охоту, мы провели три дня. По обычным меркам – капля в море, но по меркам игры…

Впрочем, наш поход был вознаграждён несколькими интересными подземельями, принесшими нам кое-какую добычу и опыт, да одним намного более редким, но всё-таки попавшим в купленные нами гильдейские каталоги, «слитые» кем-то из нечистых на руку игроков. Впадина Двуликов. Эпическое подземелье, рассчитанное на три прохождения подряд, каждое из которых приносит сто, пятьдесят и двадцать пять процентов опыта с добычей соответственно. Внутри – четыре вида летающих голов, у которых глаза, рот и нос располагались буквально с обеих сторон. Сияющие, Блеклые, Кристальные и Мраморные, они располагались по три штуки в каждой «рядовой» комнате подземелья и по девять – в «офицерской». Всего случайно генерируемых комнат насчитывалось десять штук, так как последнюю занимал босс – титанических размеров голова, атакующая четырьмя стихиями. Наградой служила по большей части неплохая бижутерия от необычного до эпического ранга, ориентированная на сопротивление тем самым стихиям. В общем и целом дроп здесь был вполне себе приличным, если судить по лучшим образчикам кем-то добытого и занесённого в каталог дропа.

С прохождением тоже не должно было возникнуть проблем, так как у нас на руках были пусть не самые подробные, но выкладки, позволяющие подготовиться ко всем тем неприятным неожиданностям, что для нас подготовила Система.

- Вход – просто прелесть, не находите? – С насмешкой в голосе произнес Клюс, похлопав по массивному клыку, выпирающему из челюсти огромного черепа, чья пасть служила входом в подземелье. Близкий к коричневому цвет, множество трещин, покрывавших сооружение – и пара неуязвимых кристаллов, мерцающих в глазницах. Мы уже пытались их достать, но все наши попытки оказались тщетны – эти объекты Система защитила надёжно, так что разжиться дармовыми кристаллами не удалось.

- Хотели бы сделать страшным – поменяли бы цвет. А так – дерьмо, как оно есть! – Фант сплюнул и хрустнул шеей, предварительно опустив на неё широкую ладонь.

- Зато содержание у этого дерьма обещает быть неплохим. – Произнес я, закрывая окно интерфейса с выведенным на него руководством по подземелью. Всего три абзаца, а проходить нам будет намного легче – есть у обитателей этого места пара гадких особенностей… - Запускаю?

Почти синхронно все члены нашей небольшой группы подтвердили готовность. Ян кивнул, Фант сжал кулаки и шагнул в сторону входа, Клюс выудил из ниоткуда своё оружие, а Ясик одной рукой по-пижонски прокрутил, - как именно – большой вопрос, - небольшой арбалет, а другой – поправил широкополую шляпу. Вместе с плащом, полы которого разве что не подметали землю, выглядел лучник словно какой-то охотник на нечисть. Почему именно такое облачение ответить, пожалуй, не смог бы и он сам. Просто в какой-то момент Ясик понял, что ему по душе подобная экипировка.

Запуск.

По земле пробежали линии магического круга, в который попали все мы, а после нас просто перенесло в первую комнату, являющуюся в какой-то мере безопасной, если не сходить с приподнятой надо всем остальным полом площадки. Шаг вниз – и тут должны были появиться первые Двулики…

Глаза, уловив моё мимолётное желание, активировались, и мир резко изменился. Серая полутьма отступила, а на её место пришли чёткие контуры и белый фон. И – да, я научился-таки переводить глаза в обычное состояние, тем самым заметно уменьшая нагрузку на мозг. Слишком сложно на протяжении многих часов видеть окружающий мир в деталях.

Первым вперёд вышел Ян, как наиболее плотный и живучий игрок группы. Одновременно с тем, как его стопа коснулась выложенного плиткой пола, в трёх местах вспыхнули огни разных цветов: алого, синего и белого. Каждый олицетворял свою стихию, и на каждого обратил внимание как минимум один из нас.

Мой, воздушный, вид имел глубоко отвратительный любому зрячему человеку. Даже видя одни лишь контуры его двух сморщенных, искривленных в озлобленной усмешке морд, отдалённо похожих на человеческие, мне хотелось побыстрее обратить летающую тварь в ничто. Но бой именно с этой головой предстоял продолжительный, так как воздух – это не огонь и даже не вода.

Миг – и чокуто оставляет на коже монстра неглубокую царапину, после чего двулик испаряется, перемещаясь на несколько метров в сторону. При помощи печати перемещаюсь вслед за ним и снова бью… И всё повторяется. Не раз, не два и не десять. Слишком уж велики здоровье и защита монстра, отчаянно улепётывающего после каждой моей атаки.

[Блеклый Двулик 48-го уровня, получил урон – 124 единицы. Остаток здоровья: 10876 единиц].

В то же время огненный и водяной двулики уже успели пустить «первую кровь», сбив с Яна пятую часть здоровья. Они, в отличии от своего белесого собрата, называющегося Блеклым Двуликом, сосредоточены были на нанесении урона, а не побеге и защите, отчего продержаться должны были немногим дольше минуты.

Так всё и вышло. Нетрудно сражаться, когда знаешь, какими способностями обладают твои противники. В частности Блеклый, если оставить его в покое на десяток секунд, должен был исцелять и усилять своих собратьев. Этакий баффер среди монстров, на которого и не обратишь внимания из-за никакого урона и чуть меньших размеров.

Следующую комнату мы зачистили так же легко, потратив на это уже пять минут. А вот третья, «офицерская», как её прозвали, заставила нас попотеть. Тактика с отвлечением одного Блеклого и быстрым убиением остальных тут не работала ввиду количества тварей каждого вида – даже при всём желании я не мог заставить постоянно перемещаться сразу трёх двуликов, уклоняясь при этом от атак шести остальных, так как уже моим товарищам было сложно удержать всё внимание монстров на себе.

Благодаря тому, что сам зал был в разы просторнее, мы смогли развести двуликов в стороны, а после сосредоточиться на их уничтожении. Я отчаянно носился меж Блеклых, не позволяя им лечить двоих почти мёртвых двуликов – огненного и земляного, но…

В какой-то миг отлетевший в сторону от своих собратьев Блеклый замер – и вспыхнул, залив всё вокруг белым светом, который, судя по ругани Фанта, подлечил недобитков и зарастил царапины на монстрах, нами практически нетронутых.

- Рик, заглуши их …! – Донёсся до меня ор боевого мага, вокруг которого начали подниматься каменные стены, стремящиеся отделить двуликов-лекарей от остальных. Я тут же раскусил идею Фанта – и удвоил усилия, отгоняя «своих» монстров от стен. В какой-то момент камень ударил о камень, и я отступил в сторону, позволяя двуликам завершить каст.

Вспышка света…

- Всё в норме, работаем! Рик, главное - не дай им проломить стену…! – Просьба-предупреждение Клюса последовала в тот самый момент, когда двое двуликов, взяв солидный разгон, устремились к стене. Умом я понимал, что остановить эти летающие туши весом под тонну каждая я не мог, но всё равно бросился им наперерез, активировав всё, что имел – Молчание, Банши, Кинжалы, Длань… Последней я со всей силы вдарил по макушке ближайшего Двулика, не без удивления осознав, что тот послушно ринулся на встречу с полом. Ещё одна печать – и второй лишившийся способности летать Блеклый устремился к земле, воя, словно подбитый истребитель.

- Рик, что у тебя там орёт?!

- Двулики, Клюс, двулики.

- Можно причислять тебя к извращенцам? – Раздался в ушах спокойный, несмотря на обстановку, голос Яна, решившего пошутить.

- Я не по этой части…

Тем временем сайленс с двуликов спал, а в моей голове всё ещё было пусто. Как не дать этим циклопическим мордам прорваться к сопартийцам, и при этом не помереть самому? Умения уже потрачены, наносить урон нет смысла, а беспрерывно метаться от одной к цели к другой я не смогу просто физически. Вестибулярный аппарат, - или, что вернее, его симуляция системой, - подобного издевательства просто не вынесет, о чём ясно говорила пара неудачных попыток устроить такую «карусель», ничего, кроме головной боли мне не принёсшую.

- Парни, через несколько секунд ждите гостей. Сам я их не удержу.

- Кавалерия выдвигается!

Спустя секунду стена у самого пола разъехалась в стороны, и на мою половину зала ворвался Фантазм, первым делом вырастивший из земли столб и впечатавший его в одного из двуликов, отправив того в непродолжительный, но быстрый полёт. Второму повезло ещё меньше, так как он, - не без моей помощи, - очутился в каменном мешке, лишившись всякой возможности даже просто двигаться.

- Этих двух я подержу, третьего бери на себя!

- Принял.

Печатью тяну себя к последнему противнику и взрываюсь вихрем ударов, заставляя двулика безостановочно использовать рывки, чьё действие очень походило на таковое у моих печатей…

[Триединый Таран Мертвеца: 100.000 урона накоплено]

Наношу ещё один удар и, отпрыгнув к земле, активирую навык меча, с лезвия которого тут же срывается нечто, напоминающее песок и туман одновременно. Всего спустя секунду в двух метрах от меня сформировался скелет, у которого не было вообще ничего – ни оружия, ни доспехов.

Я, решив разобраться со своим голозадым миньоном чуть позже, активировал печать и продолжил атаковать двулика, после очередного пропущенного удара бросившегося к земле. К месту, где замер недвижимой статуей свежевызванный скелет…

[Скелет-миньон погиб]

Несчастный набор костей просто размазало по полу всем весом огромной туши монстра. Скелет не пытался ни уклониться, ни защититься, бесстрашно глядя в глаза приближающейся смерти.

«Крайне эффективное, что б его, умение!» - подумал я перед тем, как в созданной Фантазмом стене образовалась дыра, из которой нам на помощь пришли остальные члены группы, уже разобравшиеся с огненными, водными и земляными двуликами.

Спустя пару минут всё было кончено; Фантазм разделял Блеклых стенами, не позволяя им исцелять друг друга, а мы их уничтожали, пользуясь практически полной беспомощностью этих монстров. Знай себе – гоняйся по кругу да наноси максимальный урон за одну атаку. Способность Фанта в данном случае оказалась невероятно эффективной.

Но скелет…

- Ян, тебе не встречалось руководств по управлению миньонами?

- А что? – Друг спрятал свой монструозный щит в инвентарь и обернулся, только закончив собирать лут с ближайшего к нему трупа. – В призыватели решил податься?

- Не… - Я помахал чокуто. – Умение в мече набрало урон, я вызвал скелета, тот появился в чём мать родила и бездарно помер, даже не попытавшись что-то сделать. Твои варианты?

- Варианты? Подожди-ка. – Ян сложил руки на груди. – Ты единственный среди нас обладаешь возможностью кого-то призвать, но при этом даже не поинтересовался перед выходом, каким образом управлять вызванной нежитью?

Мне не оставалось ничего, кроме как согласиться.

- Да, я дурак. Подумал, понимаешь, что тут саммоны управляются… - Повертел в воздухе пальцем. - … более интуитивно?

- «Чистые» некроманты, поднимающие нежить из трупов, похожих на твою проблем не испытывают. Там, во-первых, каждый вид существ обладает собственной поведенческой линией, а во-вторых – управляется при помощи заклинания. В случае, если существо – элементаль там, или божественная дрянь вроде Ангела, тоже призывается умением, то и управление осуществляется с его помощью. Но если ты вызываешь кого-то при помощи артефакта, то рулить призывом тоже должен с его помощью.

Я ткнулся в интерфейс, но в описании чокуто ничего об управлении не нашёл.

- Спасибо за разъяснения. Попробую в следующий раз, потому что сейчас в окне с параметрами меча вообще никаких вкладок нет…

- Богатый улов, господа. Редкое ожерелье и кольцо, необычные серьги, кольца… Тысяч на четыреста будет. Золотая жила!

- Первое прохождение, скорее. Но подняться тут действительно можно неслабо. – Удовлетворенно кивнул Ян. – На сопротивление свету и огню ничего нет?

- Ничего, увы.

- А жаль… - Вставил я, прикидывая, сколько могла бы стоить местная бижутерия, дающая резист к свету. Тёмная сторона оставалась по большей части прибежищем нежити, и потому вещи, позволяющие хотя бы частично закрыть эту слабость, ценились. – Ладно, глядишь, ещё выбьем – семь комнат впереди!

- И то верно. Тебе до сорок первого сколько, кстати?

- Восемьдесят один процент. – Ответил, бросив взгляд на показатель опыта. – Надо поактивнее качаться.

- Только начали, Рик. Всему своё время. – Произнес Ясик тихо. При этом он не переставал что-то болтать в удерживаемой на расстоянии вытянутой руки колбе – метательном боевом зелье, которое ему позволял изготавливать класс. Пользоваться им мог кто угодно, как и некоторыми моими новыми печатями, но мы не рисковали брать в руки это взрывоопасное ядовитое нечто. Ясику с его иммунитетом к яду хорошо – может бегать я облаках яда безо всяких последствий, а вот нам…

Хлопни такая бутылочка на поясе – и всё, финита, как говорится.

Что до печатей, то в моём арсенале появилась Защита, на тридцать секунд увеличивающая этот нигде не отображающийся показатель на двадцать процентов, и Выносливость, в течение десяти минут ускоряющая восстановление того самого параметра. Но если первую печать производить было просто и дёшево, - перед выходом я каждого сопартийца снабдил двумястами экземпляров, - то со второй всё было не так радужно. Редкий ранг вкупе с недешёвыми материалами, особой бумагой, такими же чернилами и серебром в виде пыли, позволил мне без серьезного удара по кошельку произвести по десятку печатей на человека. Не абы что, но в опасной ситуации можно было немного восстановиться и попытаться выиграть за счёт этого – иной доступной расходки, восстанавливающей выносливость, на рынке просто не было.

- Ясик, с трупов ничего не добывается?

Лучник, как раз закончивший ковырять труп мёртвого двулика кинжалом, покачал головой, отослав в групповой чат требования для разделки этого существа.

[Горное дело 10]

[Снятие шкур 5]

[Алхимия 5]

И если с последними двумя пунктами у Ясика всё было очень даже, то Горное дело он не развивал совсем. Ему было достаточно и одного ремесленного навыка, так как развивать сразу оба было и трудозатратно, и не так эффективно.

- Жаль. – Я выдохнул и, чихнув от попавшей в нос пыли, посмотрел в сторону открывшегося прохода. – Двинули, что ли…?

// От автора: Буду рад отзывам и комментариям касательно происходящего в книге. Очень неприятно видеть, как произведение читают... и стойчески молчат. Поглавную статистику с сайта удалили, так что отследить "реакцию" читателя теперь не представляется возможным, и единственной обратной связью остались комментарии, которых у третьего Некрополя практически нет. Что нравится? Что не нравится? На чём хотелось бы видеть акцент? Ответ на все эти вопросы сделает произведение только лучше!

Спасибо.

Всегда ваш,

Евгений Нетт.

Глава 9

Зачистка остальных комнат была лишь вопросом времени. С новым методом «отключения» Блеклых истребление двуликов пошло полным ходом, и время нахождения в каждом зале свелось в минимуму.

Но вскоре комнаты закончились, и мы остановились перед совсем непримечательным ходом, - даже почти лазом, - в комнату босса.

- Повторяю ещё раз, чисто на всякий случай. Ян – встаёшь под Стихийного Двулика, вовсю его отвлекаешь и стараешься держать агрессию на тебе. В моменты, когда он будет применять ультимативный навык, Фант накрывает тебя каменным куполом. Ясик… В этот раз постарайся обойтись без АОЕ-атак (прим. Авт: АОЕ – Area of effect, по площади). Мы будем слишком близко и можем попасть под действие яда.

- Понял.

- Далее – Рик. С самого начала боя активно корчуешь правый глаз на огненной стороне босса, опускаешь его до пяти-десяти процентов, после чего переключаешься на левый – с ледяной. Я беру на себя другие глаза. Очень надеюсь, добьем мы их плюс-минус одновременно – с этим поможет Ясик. Координируемся, как только кто-то оставляет десять процентов здоровья у одной из целей. Ну и стараемся не попадать под атаки этой головы-переростка, конечно же.

Клюс ухмыльнулся и повёл плечами в предвкушении хорошей драки. У каждого из нас была своя, бесконечно важная роль. Я и Клюс, как наиболее мобильные бойцы, должны были в определённой последовательности выбить глаза босса, не позволив ему усилить свои атаки. Перепутаем, ошибемся – и вместо условной полутысячи урона Двулик будет наносить все полторы-две, так как гибель каждого из глаз передавала его силу другому, связанному. Наиболее эффективным вариантом было одновременное уничтожение всех глаз, чем мы и собирались заняться.

- Столбы, как и договорились, не трогаем, да?

- Именно. – Клюс деловито кивнул. – Награда лишней никогда не бывает.

Ещё одна деталь комнаты босса – это восемь столбов разного цвета, по два на каждый глаз. Они уязвимы для атак игроков, и при уничтожении слепят один из глаз на полтора десятка секунд, не позволяя боссу атаковать с его помощью. И всё бы ничего, но после боя на месте уцелевших столбов появлялись сундуки с дополнительной наградой, и группа, решившая прибегнуть к их использованию, попросту лишала себя добычи.

Представляю себе, как расстроены были игроки, впервые покорившие этот данж и воспользовавшиеся столбами. Ведь в них, фактически, лежала вторая награда за прохождение и босса, и всех комнат до этого, на чём в каталоге внимание акцентировалось особо.

- Понеслась душа в рай. – В руках Яна материализовался щит, украшенный здоровенной, металлической головой быка. Специализация или, как ещё говорят, «спек» на выносливость и живучесть, был весьма полезен в случае, когда предстояло принимать на себя урон. Ещё у Яна был спек Волка, повышающего наносимый урон в ближнем бою, и спек Змеи, открывающей обширный пул магических атак. – Работаем.

Первым в зал влетел Клюс, воспользовавшийся одним из своих рывков, и только после него – я. Босс обнаружился сразу, стоило только последнему члену группы войти в комнату: прямо в центре зала, окруженный воющим пламенем, появился громко хохочущий Двулик. Размеров он был впечатляющих настолько, что вполне мог уместить в пасти всех членов нашей группы и не поморщиться. Одно радовало: атаковать он будет магией, а не своей тушей…

Три печати кряду – и вот уже чокуто прокладывает алую борозду на поспешно опустившемся веке Двулика, нанося вполне приличный урон. Жаль только, что урон этот считался именно в глаз, а не в самого босса…

[Правый глаз Двулика-Властителя 55-го уровня получил урон – 741 единица. Остаток здоровья: 19259 единиц].

Огромная цифра не смущала – лишь вызывала раздражение. Просто придётся нанести больше ударов перед переходом на следующую цель.

Спустя десяток прошедших атак я понял, что процесс избиения глаза иначе как монотонным назвать нельзя. Долго, муторно, без каких-либо проблем и неожиданностей. Лезвие меча раз за разом опускалось на веко, прорубаясь всё глубже и заставляя Двулика верещать ещё громче, а испускаемые им огненные стрелы – проносились мимо, демонстрируя полную неспособность меня задеть. Слишком медленно для меня, носителя Ока Предателя, формировалось это заклинание.

[Правый глаз Двулика-Властителя 55-го уровня получил урон – 934 единицы. Остаток здоровья: 544 единицы].

Я в очередной раз атаковал, после чего запрыгнул на макушку гиганта… И замер на мгновение, поражённый тем, что открылось моему взору.

- Клюс, у него на голове … туча глаз! – Шаг, ещё один, активация печати… В потолок бьет сноп белоснежных лучей, во все стороны от которых расходятся волны штормового ветра. Меня подхватило словно пушинку, потянуло – и впечатало в стену. Половина здоровья просто исчезла, а боль, эхом разнёсшаяся по телу, едва не заставила меня выронить склянку с зельем, материализовавшуюся в руках.

Судорожный глоток – и моё самочувствие ощутимо улучшилось. Я смог сосредоточить взгляд на боссе, одновременно разобрав раздающиеся в ушах крики.

- …рирует! Глаза целы! Фант, ломай колонну…!

Не прошло и пары секунд, как одна из колонн зашаталась – и обрушилась прямо на Двулика. Однако особого вреда ему это не нанесло: монстр парой движений стряхнул с себя всё лишнее, после чего отчаянно взревел. Его глаза ослепли – хоть в этом каталог не соврал…

Я рывком переместился к глазу, на который уже во всю налегал Клюс, чьи руки двигались настолько быстро, что оставляли за собой остаточные изображения. Урона каждая атака в себе несла не слишком много, но в общем его было больше, нежели при обычном темпе нанесения ударов. Этакий фокус на цели, при котором урон в секунду возрастает многократно. В обычных условиях такое даже активировать страшно, но в подобные этому моменты – самое то.

В воздухе мелькнул меч, по самую рукоять вонзившийся в глазницу Двулика после того, как на серую кожу опустилась печать Силы. Из босса вылетели увесистые три тысячи единиц здоровья, после чего я, вырвав оружие из сочащейся белесой жижей плоти, повторил манёвр, следуя нашему новому замыслу.

Чёрт с ним, с бонусным дропом – Яна чуть не выжгло в момент, когда босс неожиданно распахнул лишний десяток глаз и выстрелил магией, способной активно изменять траекторию своего движения. Двулика нужно было ранить и уничтожить несмотря ни на что, иначе…

Иначе он сам уничтожит нас.

Первый глаз «погиб» спустя двенадцать секунд после уничтожения одного из столбов. Новость действительно приятная, если учитывать, что столбов – восемь, а глаз – всего четыре. Вот только что делать с десятком дополнительных, ослеплению не подверженных и потому с завидной периодичностью исцеляющих босса и обстреливающих потолок? Тут, на лицах летающей головы, они нас достать не могут, и потому скорость уничтожения основных глаз невероятно высока. Но хватит ли нам сил проделать то же самое под огнём…?

Каталог нас подвёл, и подвёл чуть ли не фатально. Ян выжил только чудом, так как после обстрела у него осталось не многим больше сотни единиц здоровья. А уж если при уничтожении одного из глаз все остальные действительно усиляются, то любого из нас следующий залп просто испепелит. При этом в опасности находятся по большей части мои наименее манёвренные товарищи – Ян и Фантазм. И если последний ещё мог самостоятельно защититься, нарастив вокруг себя каменные стены, неплохо впитывающие урон, то Яну нужна была чья-то помощь.

Второй и третий глаз были нами уничтожены за минимальное время, благодаря чему к четвёртому мы перешли одновременно с уничтожением третьего столба.

А вот дальше началось самое интересное: попытки выбить глаза на затылке наполовину ослепшего монстра – и не помереть при этом.

Рукой цепляюсь на серый нарост на голове двулика, - странно так говорить, учитывая, что он сам – это одна большая голова, - и, подтянувшись, по самую рукоять вбиваю в глазницу материализовавшийся в руке кинжал, оставляя его в ране. Несмотря на то, что здоровья у неистово дрожащего глаза осталось ещё предостаточно, его зрачок замер, а веко- зафиксировалось, не позволяя боссу использовать заклинания. Пришедшая в голову расплывчатая идея обрела очертания, и я тут же сообщил об этом группе.

- Клюс, пробуем оставлять в глазах оружие! – Печатью переношусь в сторону, избегая испепеляющего комка магмы, рухнувшей на землю где-то позади. Не то, что говорить – даже облекать мысли в понятную форму было некогда, и потому оставалось надеяться, что напарник меня уже понял…

Четыре кинжала. Один уже находится в глазнице. Глаз, за вычетом подбитого мною, девять. Я могу убрать ещё три. Ранее я не обращал внимания на то, какие именно глаза исцеляют босса светом, а сейчас тварь не горела желанием это умение демонстрировать. Ясик совместно с Фантом уже сбил десять процентов здоровья Двулика, хотя раньше для активации лечения хватало и пяти. Боится? Готовит что-то согласно вложенному в него сценарию…?

- Мне нечего оставлять! – Раздался в ушах голос Клюса в один из нечастных моментов затишья. Увы, но таковой была механика: игрок вполне мог, скажем, отбросить один из парных клинков, но оставшийся в этом случае терял если не все, то большую часть свойств предмета. Дополнительным вооружением, вроде моих кинжалов, Клюс не пользовался, а потому помочь мне не мог. Полагаться сейчас я мог только на себя.

Цель: понять, какие глаза атакуют, а какие – лечат. Средства… любые возможные.

Печать Выносливости рассыпалась, и опустевшая наполовину полоска не слишком активно, но всё-таки поползла вверх. О применении защиты я даже не думал, так как меня любая атака двулика просто обратит в ничто без шанса на спасение. Категорически не хватало информации, получить которую можно было только наблюдением… И провокацией.

- Ян, Ясик – выдайте максимум урона! Фант, попытайся нас прикрыть! Клюс, относительно меня слева-направо, сверху вниз глаза от одного до девяти с пропуском выбитого! Нужны те, которые не атакуют! – Скороговоркой оттараторил я, одновременно с глубоким вздохом скрывая и без того немногочисленные элементы интерфейса. Молчание на босса не работает, рассчитывать на банши – тоже не вариант. А вот целиком и полностью положиться на собственные рефлексы и свойства Ока, позволяющего мне не столько видеть, сколько обрабатывать огромное количество деталей – выбор в нашей ситуации наилучший. – Отвернитесь!

Активировалась очередная печать и я, на мгновение потеряв ориентацию в пространстве, появился ровно над центральным глазом, с каким-то недоверием на меня воззрившимся. По испещренному алыми прожилками белку пробежали волны энергий, а в следующее мгновение в моей руке вспыхнуло крошечное солнце.

Самый простой, банальный донельзя светлячок, в который я вложил весь свой довольно-таки солидный запас маны взорвался, выплескивая накопленную энергию и заставляя веки девяти уцелевших глаз поспешно опуститься, а пасть самого Двулика – распахнуться в оглушительном не то крике, не то вое. От этого моего действия до появления Клюса не прошло и секунды; ассасин внимательно следил за полем боя и безо всяких слов понимал, что ему нужно делать. Вот и сейчас он со всем своим боевым азартом рубил, резал и колол пытающиеся втянуться в тело глаза босса, стремясь нанести как можно больше урона. Остальные члены нашей группы не отставали, так как общий показатель здоровья Двулика опустился до семидесяти процентов. Беззащитный и слепой, он просто не мог оказать сопротивления или избежать наваливающихся на него атак. Стрелы, обычные и не очень, ударные волны разных размеров, острые каменные колья – всего этого должно было хватить для любого другого босса, но оказавшийся в последнем зале Двулик держался более чем достойно.

Особенно если принять во внимание то, что второй раз фокус с непрописанным системой использованием магии может не прокатить.

Тем временем распахнулся первый глаз, а за ним – второй, третий… Выделялись на их фоне только четыре обезображенных куска плоти под номерами два, четыре, пять и семь, на которых мы с Клюсом сосредоточили своё внимание. Дополнительные глаза были намного менее крепкими, чем основные, и потому за пару-тройку секунд мы успели многое.

Печать тянет меня наверх, ноги упираются в потолок… И мир послушно замирает.

На самом деле время не было заморожено. Просто так казалось из-за крайне резкого снижения темпа происходящего. Сейчас мне не нужно было за какие-то доли мгновения решать, куда отступать и куда бить, одновременно продумывая дальнейший план действий. Глаза Двулика наливались кровью и готовились выплеснуть свою смертоносную магию, Клюс – летел к земле, изящным прыжком спрыгнув со ставшей чрезвычайно опасной головы, Фант пытался вырастить из потолка каменные пластины, надеясь прикрыть вроде как подставившегося под удар меня…

А я в это время смотрел на словно подсвеченную чем-то прожилку, ритмично пульсирующую на макушке Двулика. Она скрывалась глубоко под кожей и плотью, но я был уверен, что смогу её поразить.

Отталкиваюсь ногами от потолка – и камнем устремляюсь к врагу, вслушиваясь в неразборчивую какофонию звуков и прикидывая, как бы половчее уйти от почти сформировавшегося заклинания.

В какой-то момент задумался над тем, что, возможно, стоит отвернуть в сторону, но отверг эту мысль едва ощутив хищное предвкушение своего меча. Не я, но клинок жаждал именно такой, абсолютной, безоговорочной победы. И, к своему стыду, подобному желанию я противиться не то, что не смог… Не стал, скорее.

В считанных сантиметрах разорвала воздух струя пламени, обдав лицо нестерпимым жаром. Из глаз брызнули слёзы, в лёгкие пробрался едкий дым, заставивший горло сжаться в спазме, но рукоять меча я держал всё так же крепко. Всего секунда свободного падения – и чокуто на три десятка сантиметров врубился к плоть, насквозь пробив отмеченную Оком цель. Гонку со смертью я выиграл, но попытка провернуть лезвие в ране успехом не увенчалась, и я, оттолкнувшись ногами от босса, при помощи печатей отлетел в сторону, успев краем глаза заметить почти закрывшийся каменный купол. В нём ещё было отверстие, но совсем небольшое, подходящее разве что для взрослого человека. Я ринулся было к нему, но чудодейственное свойство моих глаз пропало, позволив времени течь привычным, яростным потоком. Позади стремительно раздувался падающий на землю Двулик...

«Непоколебимость».

Ударная волна отбросила меня к куполу, заставила прокатиться по его вершине и пролететь мимо приготовленной норы. В завершение «путешествия» я завалился между куполом и стеной, оказавшись в крайне неудобном положении. Полуторасекундный паралич не дал мне как-то повлиять на происходящее, зато открывшимся видом я насладился сполна. Трудно не проникнуться красотой и мощью волн разноцветного пламени, которое билось о купол и стены зала – но не стремилось опадать к полу, где я застыл недвижимой статуей даже после того, как воздействие печати прекратилось. Не хватало решимости просто вдохнуть, так как всё моё сознание полностью поглотило наблюдение за Магией. Могущественной, малопонятной и страшной.

Наверное, что-то подобное испытывал каждый человек, неожиданно оказавшийся в декорациях, разительно отличающихся от привычных. Смятение, паника, восторг, смешанный с ужасом – целая палитра чувств смешалась в моей душе, сбив разум с толка…

Продолжительность локального катаклизма оказалась не слишком высокой, и исключительно по этой причине я не умер от удушения. Пламя опало, я вдохнул воздух с изрядной примесью пепла – и запрыгнул на купол, начав пританцовывать: ноги ощутимо жгло, так как с этой стороны стихийное пламя повеселилось изрядно.

- Ребят, надеюсь, вас там не запекло…?

Ответом мне стал протяжный хруст камня – и последующее за ним образование огромной дыры, из которой первым на свет божий выпрыгнул Фантазм, чей цвет кожи опасно приблизился к красному. Следом за ним показался Ян, Клюс и, наконец, Ясик, которому, - сразу после своего вопроса я сообразил вернуть интерфейс на место и осмотреть пиктограммы сопартийцев, - пришлось хуже всего. Он ведь был самой настоящей нежитью, которой соседство с пламенем строго противопоказано.

- В каком-то смысле… - Клюс прокашлялся. – Чем ты его приложил?

- Да-да, там полста процентов здоровья ещё оставалось! Колись!

- Глаза. – Я указал пальцем на собственное лицо. – Увидел пульсирующую прожилку, помеченную как уязвимое место, ударил… Могу запись скинуть. Посмотрите, если будет желание.

- А давай. Даже к дропу притрагиваться не буду, пока не посмотрю. – Ян, которому я первым прислал запись боя от своего лица, уселся прямо на успевший подостыть пол. – И сразу скажи – ещё раз сможешь повторить? Нам ещё два раза проходить, и если бы ты так же его взрывал…

Я задумался. Вероятность подобного исхода была, откровенно говоря, невелика, так как активировать замедление времени я не умел. А без него первое же заклинание превратит меня в обуглившуюся головёшку, если вообще не развеет по ветру. Чувство двоякое: вроде и хочется, и колется. Первый раз рискнул в горячке боя, поддавшись далеко не своему желанию – это ладно. Но повторно, с холодной головой решить пройти по тому же пути без гарантии успеха?

- Нет. Око активируется само по себе, а без него я едва ли смогу устроить подобный бадабум…

- …, парни, смотрите, чего нашёл! – Отшвырнув со своего пути обломок или стен, или потолка, успевший втихаря пролутать босса Фант продемонстрировал нам не слишком массивную золотую эмблему, обильно покрытую похожими на драгоценные камнями. Форма близка к таковой у щита, в центре – латинская буква G, а в описании – прямое предложение перестать страдать человеконенавистничеством.

[ Эмблема Заслуг Гильдии ]

Предмет события.

Гильдия: Не определена.

Владельцы: Рикон, Клюс, Фантазм, Ясик, Ян.

Описание: Эмблема Заслуг Гильдии – предмет, позволяющий увеличить очки почёта гильдии, в которую одновременно вступят все владельцы эмблемы.

Множители:

Ранг подземелья – х4 (Эпический).

Скорость прохождения – х3 (Быстро).

Выживаемость – х5 (5/5 игроков)

Метод прохождения – х10 (Абсолютная атака)

Итоговый множитель – х22.

Очков почёта: 22.

В описании можно было перейти к описанию события, что я тут же и сделал.

[Событие: Гонка Гильдий ]

Число Гильдий, основанных призванными в этот мир Героями, примкнувшими к разным сторонам конфликта, беспрерывно растёт, но однозначно выделить сильнейших, не стравливая их друг с другом, невозможно. И Светлые Боги, и сам Король Мёртвых изъявили желание отсеять слабых и выделить сильных, наделив последних соответствующими их заслугам дарами. Проявление воли высших существ вылилось в Событие, втянувшее в себя весь мир Вселенной-19.

Копите очки почёта, поднимайтесь в общем рейтинге и получайте бонусы к получаемому опыту в зависимости от занимаемого места!

Эмблемы Заслуг выдаются за прохождение подземелий выше Эпического ранга, создание уникальных высококачественных предметов, изучение тайн мира, уничтожение редких монстров, выполнение заданий и [Список на много-много пунктов].

Событие продолжается уже: 3ч 43мин.

Событие закончится: По достижении одной из гильдий трёхсот тысяч (300.000) очков почёта.

- А вот это уже стоит того, чтобы со всего маху прыгнуть в болото под названием «гильдия»… - Тихо произнёс Клюс, глядя на внушительные сто процентов бонусного опыта у членов гильдий, входящих в ТОП-1000.

И, если быть честным, сейчас я был склонен согласиться с обгоревшим, но довольным ассасином…

Глава 10

На второе и третье прохождения подземелья у нас ушло в сумме три часа, из которых один ушёл на обсуждение новой стратегии и поругание авторов каталога-обманщика. Ещё одной эмблемы нам не дали, из чего был сделан донельзя простой вывод: положены они только за первый успешный заход.

Ориентировочная сумма прибыли от продажи добытого превысила миллион. Вроде и много, но – мало, на все хотелки не хватит. Оставалось надеяться только на нахождение новых подземелий, которых в этой бедной на игроков земле должно было быть достаточно. По крайней мере, обычных данжей мы уже нашли штук так десять, не став зачищать ни один. Ведь время – деньги, а на подобные активности первого уходит непомерно много, а приходит второго – мало.

В то же время Ян вместе с Клюсом занимались отбором уже закрепившихся на достойных позициях гильдий, находящихся в нашем или хотя бы в соседнем регионе. Последнее было не столь критично, так как бонус от места распространялся на весь мир игры, но хотелось бы видеть согильдийцев не где-то там, а в непосредственной близости. Всё-таки далеко не все подземелья масштабируемы, и значительную их часть впятером пройти просто не удастся.

Мы долго оттягивали момент присоединения к какому-либо коллективу, а начавшееся событие послужило хорошим стимулом. В конце концов, лично я никогда не поверю в то, что гильдлидер с мозгами откажется без особых условий принять к себе сильных игроков, которые будут набивать ему очки почёта за просто так. Бонус – величина необъятная, и вопрос стоит только в свободных местах…

- Ну, парни, смотрите сами: если мы не собираемся хватать звёзд с неба, то филиал «Тумана» на тёмной стороне вполне подойдёт. Сейчас у них сорок процентов бонусного опыта и достаточно серьезный состав. Нас с Риком возьмут сразу же, вас – после небольшого собеседования. Ну и договоры мы, конечно, подпишем. Оговорюсь сразу: ничего, сковывающего свободу выбора и действия, там нет, если вы вдруг не решите ударить «Туману» в спину до того, как покинете гильдию. Это первый вариант. – Ян разослал всем перечень требований и взаимных обязательств. – Второй вариант – одно из двух сообществ… Да, именно сообществ, а не гильдий, в числе первых спохватившихся и начавших набирать всех более-менее боеспособных бойцов, предоставляя им бонус и не предъявляя вообще никаких требований, кроме фарма очков почёта. Это позволило им вырваться вперёд относительно других гильдий и приобрести семидесятипроцентный бонус к опыту, привлекая этим ещё большее число игроков. Одна базируется в Тёмном Некрополе, другая ровным слоем размазана по всему миру. Обе идут ноздря в ноздрю, так что для нас вопрос в том, хотим ли мы видеть над собой начальство. У меня всё.

- Кхм-кхм… - Клюс прокашлялся. – Добавлю пару замечаний. Ситуация с бонусным опытом может измениться в любой момент, так как гильдии в топе ещё не успели стабилизироваться – это раз. Если бонусы будут абузить подобно тому, как это происходит сейчас, то или сама Система, или контролирующие её разработчики эту халяву прикроят. Ограничат количество мест в гильдии, например…

- Думаешь оно сейчас не ограничено? – Вклинился Ян. – Смотри: «Серебро» - девяноста восемь с половиной тысяч игроков. «Федерация» - девяноста девять тысяч триста игроков. Обе с верхушки рейтинга, в котором ни у одной гильдии нет больше ста тысяч человек. Что это, если не искусственное ограничение?

- Хм. Верно. – Ассасин деловито потёр подбородок. – Не самое высокое значение, между прочим.

- По-настоящему крупные коллективы просто будут делать несколько составов-подразделений, только и всего. – Добавил я. – Ивент – вещь временная, вряд ли под неё будут так уж перестраиваться.

- Я бы поспорил, конечно. Мы уже наблюдаем «перестройку» чуть ли не всех известных гильдий. Тот же «Туман» поспешно добирает всех от четвёртой эволюции и выше, не проводя даже собеседований. Мол, играют, очки приносят – и ладно…

- Ну, на данный момент это лучший подход из возможных, если не ставить перед собой целью просесть по очкам в самом начале, не успеть набрать бонус и, простите, обосраться с дальнейшим набором жаждущих опыта игроков. – Ян, без убранного в инвентарь щита выглядящий как-то неправильно, стоял, сложив руки на груди и подперев спиной одну из стен ущелья, в котором мы остановились на привал. Только здесь наша группа могла чувствовать себя в безопасности и не ждать возможного нападения местных «королей неба», Птиц Грома. Эти огромные то ли орлы, то ли ещё какие птицы были большими любителями объединяться в стаи по десятку-другому особей, открывая охоту на всё, у чего не имелось перьев. Внушительная физическая сила, скорость и, наконец, магия, позволяющая им изредка атаковать молнией делали монстра далеко не самым приятным противником.

Нравились они только Ясику, так как яду поддавались с полпинка. Природная уязвимость, чего уж…

- Возвращаясь к нашим баранам: куда вступать будем, господа? Лучше бы вопрос прояснить сейчас, нежели у порога интересного подземелья.

- Я за больший бонус. – Высказался Клюс.

- То же самое. – Поддакнул другу Фантазм.

- Не вижу смысла вступать в «Туман». – Произнес Ясик тихо, окончательно наклонив чашу весов в пользу «хаотичных куч», к которым относилась пара найденных Яном и Клюсом сообществ.

- Моё мнение от вашего нисколько не отличается. – С улыбкой отвечаю, поглядывая в лист рейтинга. – Только в «Кооперативчик» чур не вступаем. Дурацкое название.

- А на мой взгляд вполне себе ничего. Весёленькое, без прикрас и лишнего пафоса. – Слова Фантазма почему-то показались мне на удивление адекватными и ему несвойственными. И только спустя пару секунд я понял, что не услышал ни единого ругательства.

- Рик, ты не обижайся, но именно этот «Кооперативчик» будет вариантом оптимальным. Они не привязаны к локации и очки почёта добывают во всём мире, а это, по факту, стабильность много большая, чем у любой местечковой гильдии. Их просто нельзя подавить силой, так как основной костяк – это отдельные группы игроков.

- Если смотреть с этой стороны…

- А именно с этой стороны и нужно смотреть. Выгода не всегда очевидна, а нас интересует именно она. – В голосе Клюса звучали менторские нотки. – Противники вступления в, кхм, «Кооперативчик» есть? Нет? Ну и замечательно!

С этими словами ассасин покинул свою полумёртвую гильдию, в которой состоял до этого момента. Секунда – и его примеру последовал Фантазм, состоявший там же.

В последующие несколько минут мы все перешли под разноцветный флаг «Кооперативчика», тут же скрыв информацию о гильдии в профиле. Название, так скажем, не впечатляло, и выставлять его на всеобщее обозрение не хотелось…

- «Привет, меня зовут Станк, и я – глава отделения гильдии по вашей локации. Если есть желание прослушать наши небольшие правила, пообщаться и скооперироваться с остальными – прошу в комнату [ссылка], права дефолтные, как в любой «беседке». Желательно присутствие всей группы сразу, конечно же».

Сообщение действительно пришло по гильдейскому каналу и было «подписано» основателем, - что в нашем случае не являлось синонимом лидера, - за счёт чего вызывало определённое доверие. Да, «Кооперативчик», условно говоря, гильдия-однодневка, но в ближайшее время ждать роспуска явно не стоит.

А судя по виду остальных, сообщение пришло и им.

- Прошвырнёмся? – Первым отреагировал Фант, чья склонность к действию, а не ожиданию, была наивысшей среди нас всех.

- Имеет смысл. – Клюс друг поддержал безоговорочно. - Этот Станк заинтересован в том, чтобы мы действовали максимально эффективно, так что нам вполне может перепасть что-то интересное. В плане информации или контактов.

- Считаешь, что у «главы отделения гильдии по нашей локации», - Ян произнес это определение с нескрываемым сарказмом, - есть, что нам предложить? Правила мы и так знаем – десять очков почёта в день с каждого, «кредит доверия» в три дня и возможность свободно кооперироваться с другими членами гильдии, которой, прошу заметить, самой всего неделя.

- Но эта гильдия уже упёрлась в предел по численности. Причём все игроки – 3.20 и выше. А это не так-то просто сделать!

- Без бонуса к опыту и удачного старта подобный результат был бы невозможен, Клюс. И ты сам должен это понимать.

- Да нам что, полчаса времени жалко, …?! – Фантазм рыкнул так, что переставшие обращать внимание на что-то кроме друг друга Ян и Клюс подпрыгнули от неожиданности, а эхо ещё долго блуждало по ущелью. - Собрались, вышли из игры и заглянули на огонёк к этому Стуку!

- Станку… - Тихо поправил Фанта Ясик, которого огр тут же прервал.

- Плевать. Вы меня услышали?

Наши голоса ответили нестройным согласием, а спустя пару минут я последним вышел из игры, напрямую перепрыгнув в виртуальную область, являющуюся, по сути своей, комнатой, в которой прямо сейчас находилось без малого полсотни человек. И каждый из них считал своим святым долгом не говорить, но – галдеть. Громко, стараясь перекричать рядом стоящего и не думая о том, что из-за этого может быть не слышно организатора этого сборища.

Впрочем, тот недовольным не выглядел и спокойно сидел на своём месте, заинтересованно посматривая в нашу сторону.

- Подходите, занимайте места. - Голос Станка раздавался прямо в ушах, полностью игнорируя окружающий шум. – Вашу группу интересуют большие подземелья, ориентированные на прохождение в пятнадцать-двадцать человек и выше?

- На данном этапе скорее нет, чем да. С правилами мы тоже уже ознакомились и, в целом, с ними согласны. – Взял на себя роль переговорщика Ян.

- В таком случае могу предложить только обновляемую внеигровую карту, на которой наши игроки отмечают опасности, группы ПК-игроков, возобновляемые подземелья, хорошие места для охоты и прочая, прочая. Доступ к ресурсу только у членов нашей гильдии, так что – цените. – Станк нарочито небрежным жестом «отправил» нам ссылку и наделил соответствующим доступом, а после – широко улыбнулся. - Аналоги есть, но у каждых под свой район.

- А вот это уже интересно. – Не без удивления произнес Ян, когда перед нашими глазами появилась достаточно подробная схема, наложенная на внутриигровую карту. Кое-какие её части были всё ещё прикрыты серым туманом, но даже так ничего подобного, - даже если отбросить все отметки, - у простых торговцев купить было нельзя. Конечно, в той области, где мы сейчас находились, отметок было немного, но уже одно только расположение регулярных подземелий с односложными комментариями вида «сложно», «не для лучников» стоило того, чтобы хорошенько попотеть во время добычи очков почёта. А уж вместе с бонусным опытом…

- Замечу только, что регулярные данжи не приносят почёта даже при идеальном прохождении точно так же, как не приносят их повторяемые задания.

- Регулярные подземелья нас вряд ли заинтересуют, но за карту – спасибо. Аналогов мы пока не встречали.

- Гильдии держат подобные виртуальные сервисы только для своих, а наиболее крупные игроки пока ещё давят общедоступные ресурсы. Только за счёт этого такой инструментарий ещё не появился в народе по-настоящему массово. – Глава отделения шумно выдохнул и, поставив руки на стол, сложил их в замок, после чего водрузил сверху голову. – У вас остались вопросы?

- Мы узнали всё, что хотели… И даже больше. Надеюсь, наше сотрудничество будет взаимовыгодным. – Ян благожелательно кивнул – и передал нам команду на выход, которой мы тут же и последовали. Единственное, что меня смущало – это положение декорации на переговорах, так как никак иначе обозвать нашу четвёрку, за эти минуты не промолвившую ни единого слова, было нельзя.

И всё-таки сам факт того, что неким достаточно крупным организациям вроде гильдий до сих пор удаётся скрывать существование такого инструментария, удивителен. На фоне этого страшно даже представить, какими могли бы стать общедоступные карты, сумей их редактировать каждый второй игрок. Тогда бы и серая пелена, закрывающая большую часть мира, не расценивалась бы как препятствие…

Может ли статься, что препятствуют раскрытию такого инструмента не гильдии, - у них, конечно, много ресурсов и денег, но возможности оттого безграничными не становятся, - а сами создатели? Сам правительственный искусственный интеллект? Ведь появление чего-то подобного раскроет часть карт Системы, поддерживающей Вселенную-19 в целостном состоянии. Да, это случится рано или поздно, но чем дальше будет отложен срок…

Я помотал головой. Странные мысли.

- В глазах двоится, или игра сбоит? М, Рик? – Голос Яна почему-то напоминал таковой у Клюса, а Клюс сильно походил на Фантазма. Я проморгался и поднял голову, окинув взглядом черно-белое окружение и сопартийцев. Но ни первого, ни второго не было; всё пространство вокруг наполнили странные, постоянно изменяющиеся геометрические фигуры, кляксы и звуки, которые я слышал глазами. К вискам начала подступать тупая, пульсирующая боль, заставившая меня отчаянно зацепиться за единственный островок стабильности: интерфейс.

[Поток поступающих в мозг данных чрезмерен и нестабилен. Введение ограничений. Синхронизация с проектом [Вселенная-19]. Активация аварийного протокола].

Воздух ворвался в лёгкие словно вкачанный туда чудовищных размеров насосом, а изображение перед глазами обрело цвета и привычную форму. Потолок, стены, какие-то картины, кровать, на которой я очнулся…

Время – плюс пять минут от того, когда я заходил в игру. Вокруг всё тот же виртуал, - я бы посмеялся, скажи кто-то, что банка с мозгами может неожиданно вернуться в реальность, - но – другой. Беглый взгляд в логи показал, что эта комната относилась к правительственному кластеру, а принадлежала службе поддержки Вселенной-19.

В памяти тут же отчётливо всплыло всё произошедшее.

Сбой? Ошибка? Массовая или единичная…?

Связи с внешним миром нет. Значит, оставалось надеяться только на то, что ко мне сейчас заглянет добродушный сотрудник той самой поддержки, всё объяснит и расскажет. А для того, чтобы пришёл он пораньше, я воспользуюсь любезным предложением интерфейса.

[Вызвать специалиста? Да/Нет]

Да.

Не прошло и минуты, как в противоположном от меня углу комнаты сформировался человеческий силуэт, в какой-то момент обрётший уникальные черты и представившийся.

- Старший администратор проекта «Вселенные», Лукас Вангельсон. Из-за небольшого сбоя в системе у вас случился сенсорный шок. Причина – ваша уникальная способность, Око Предателя. Фильтр поступающей информации был недостаточным образом откалиброван, и в какой-то момент из-за высокой нервной активности при входе в игру система запустила этот навык на полную мощность, перегрузив ваш мозг. Своевременное отключение позволило избежать всех возможных проблем и предотвратить подобные случаи в будущем, но сам факт случившегося крайне желательно держать втайне.

- Это просьба?

- Это предложение. Раскрытие подобного случая общественности не приведёт ни к чему хорошему для нашего проекта, а потому мы убедительно просим вас не обнародовать дело. Взамен ваша уникальная способность в течении месяца перейдёт на качественно новый уровень, а на пути вашей группы будет сгенерировано подземелье класса «Эпическое-плюс».

- Вы… и такое можете? При том, что эти моменты игры якобы контролирует беспристрастный искусственный интеллект? – Без задней мысли спросил я, едва мужчина закончил говорить.

- Это не та тема, которую нам разрешено поднимать в разговорах с посторонними лицами. Даже при таких условиях. – Администратор покачал головой. – Могу сказать только, что установленных нами же правил эта сделка не нарушает. Ваш выбор?

Он ещё спрашивает? Я пришёл играть в игру, аналогов которой нет, и при этом её контролирует его же корпорация. Откажусь – и одному только богу известно, в какую позу меня потом поставят. Тем более ничего серьезного не произошло, мониторинг здоровья мигает зелёным, а компенсация предложена немаленькая.

- Как мне представить произошедшее друзьям?

- Массовый сбой сети, затронувший несколько залов с капсулами. Кратковременное отключение, компенсация… Скажем, в виде пары часовых бустеров опыта. Предельно реалистичная ситуация, которая может случиться с каждым.

- Хорошо. Я согласен на сделку. – Моя «подпись» появилась под парой мелькнувших в окнах интерфейса документах, после чего мужчина заявил:

- Приятно иметь с вами дело. Ровно через минуту вы окажетесь в своём виртуальном пространстве и отобразитесь онлайн. – Администратор вежливо кивнул и, перед тем, как исчезнуть, добавил: - Приятно иметь с вами дело. Но я искренне надеюсь, что ничего подобного в будущем не произойдёт.

«Ох, мужик, ты не поверишь, как я на это надеюсь…» - подумал я, вспомнив не самые приятные ощущения. Может, какому наркоману такое и понравилось бы, но я – пас.

- Я снова с вами! - Произнес я, едва появившись в мире игры. – Сеть рубануло, понимаешь…

Глава 11

Было холодно. И мне, и Яну, и всем остальным даже несмотря на то, что одеты мы были так, будто собирались покорять северный полюс безо всякой техники. От покалывающих кожу льдинок не спасал даже поддоспешник, адаптированный под особо холодные места. Мех? Дублёная кожа? Подземелью, этой ледяной пещере, в которой мы оказались по истечении трёх недель неистового кача, было абсолютнейшим образом плевать на наши потуги.

Я поплотнее закутался в тяжеленный плащ и вздохнул, проводив взглядом устремившееся к потолку облачко пара. Отливающие синевой стены, потолок, опасно нависающие над нашими головами ледяные сталактиты – в таком виде всего этого наверняка не существовало в реальности, но здесь, в виртуале, работы фантастов прошлого обрели форму.

И не то, чтобы я не любил фантастику, – с этим всё обстояло как раз-таки наоборот, - но одно дело – находясь в тепле прогуливаться по подобным этому красивым местам, и совсем другое – ощутить на себе минус пятьдесят градусов цельсия. Забавный момент: моей головой можно прошибать метровые каменные стены, но лютый мороз тело не переносило. Спасибо, двадцатипятипроцентный минус к сопротивлению холоду.

Не просто так эльфы недолюбливают снег и мороз.

- Есть там что?! – Кричу, в тайне надеясь на то, что меня зашибёт сосулькой размером с машину. Настроение – полная задница, и даже выместить злость не на ком. Всех монстров давно перебили, а сейчас занимались решением головоломок, в изобилии разбросанных по похожей на лабиринт пещере…

- Да, ещё один кусок! Лови!

Жалостливо звякнула ударившаяся о лёд железяка, которую я успел лишь проводить глазами, а из лаза под потолком донеслась забористая ругань Яна и Фантазма, что-то не поделивших. Из всех нас, пожалуй, только Ясик чувствовал себя комфортно, так как холод нежить практически не ощущала.

Тем временем я поднял очередной фрагмент мозаики, по форме напоминающий угловатый бумеранг, и быстро отнёс его к непосредственно воротам, рядом с которыми Клюс собирал состоящий из сотни кусков паззл. Все части были разного цвета и формы, отчего занятие это было не самым умиротворяющим. А потому в качестве «решателя» был выбран ассасин, как наиболее спокойный и уравновешенный.

- Сколько ещё?

- Примерно два десятка, думаю. – Клюс окинул взглядом своё практически готовое творение. Основную работу он уже сделал, так что большую часть времени просто сидел и ждал. – Пойду-ка я тоже поищу фрагменты. А то вы особо не торопитесь…

- Пещера немаленькая. – Пожимаю плечами. – Плюс лично я уже окоченел.

- Ну, значит вставай здесь и карауль наши камни. Или тоже ищи, если есть такое желание.

Желания у меня не было, и потому я неопределённо махнул рукой – и уселся прямо на пол, вдвое сложив подстеленный под пятую точку подол тёплого плаща. Из-за гнетущего холода хотелось спать, но я пока держался, искренне надеясь, что в ближайшие полтора десятка минут мы соберём проклятую мозаику, с особой жестокостью прикончим босса и забудем об этом подземелье навсегда – повторяемым оно не было.

Клюс умчался в закат, а я, вперив недвижимый взгляд в мозаику, активировал Око. Регенерация маны практически остановилась, в очередной раз продемонстрировав цену вмешательства Системы. Да, с активным Оком я вижу обоими глазами на порядок лучше, чем раньше, но ценой этому стало серьезное потребление маны в пассивном состоянии, и выносливости – когда я осознанно ускоряю своё сознание, что выглядит как замедление времени. Не такое значительное, как в былые моменты опасности и невероятного нервного напряжения, но вполне себе неплохое и позволяющее выгадать нелишние в бою мгновения…

Спустя пару минут холод в очередной раз пробрался под одежду и заставил меня подняться на ноги. Как можно медленнее выдыхаю – и в том же темпе втягиваю носом воздух, одновременно обнажая чокуто.

- Белый, Чёрный, идите сюда. – От дальней стены отлипла пара соответствующих цветов скелетов. Один, Белый, держал в руках в какой-то мере изящную рапиру с лезвием длиной в полтора метра, в то время как Чёрному достался двухметровый двуручный меч с односторонней заточкой, если таковым можно назвать вдохновлённый челюстью хищника клинок. Вооружал своих миньонов я тем, чем придётся, так как запаса никакого не было. Броню пока не давал просто из жадности: драться эти несчастные не умели, а потому постоянно умирали, постепенно превращая свою экипировку в труху. – Атакующие движения. Тренировка.

Одновременно с этими словами прихожу в движение, выполняя серию атакующих приёмов, заученных в тренажёре, краем глаза глядя за тем, насколько идеально скелеты за мной повторяют.

И – да, это был единственный способ научить свою ручную нежить хоть чему-то, так как изначально они умели только ходить согласно моим приказам. Пара разрешений решила эту проблему, но боевые навыки приходилось самостоятельно вбивать в их пустые головы. Ян, Клюс, даже Фант с Ясиком неоднократно проводили дуэли с моей нежитью, гарантированно разбивая их в пух и прах. Но кое-что в головах скелетов всё-таки откладывалось, и уже в третий раз одним и тем же приёмом их было не убить, если, конечно, они в принципе могли избежать урона.

О нахождении последней части мозаики Клюс объявил только спустя двадцать минут, когда я закончил потрошить своих протеже, превратив обоих в горстки пепла и подобрав выпавшее с них оружие. Повторный призыв, что уже проверено, возвращал в этот мир и Белого, и Чёрного с сохранением всех приобретённых навыков и опыта. Таскать обоих миньонов с собой смысла практически не было из-за того, что поспевать за мной мог только один, обладающий полной копией моих же параметров. Раздели их надвое – и получишь инвалидов-паралитиков, уступающих в силе игрокам третьей эволюции. Такие за нашей группой просто не угонятся.

- Опять своих инвалидов гонял, да? – Ассасин всё понял по одному лишь взгляду на обычно покрытую серебристой наледью землю, на которой следы при ходьбе хоть и оставались, но… Не такие серьезные, как от тренировки, перешедшей в сражение. По моим меркам оно было невероятно длительным, так как заняло почти пять минут. Всё это время скелеты отчаянно пытались меня достать, а я, слегка притормаживая свои движения, учил их преодолевать чужие блоки и выставлять собственные. Благо, это они понимали самостоятельно – нужно было только несколько раз показать одно и то же, а после позволить им воспользоваться приёмом. – Они хоть лучше стали?

- В какой-то мере. Вдвоём они вполне смогут расправиться с каким-нибудь среднестатистическим игроком тридцатого уровня. Или отвлечь кого-то посерьезнее…

- На пару секунд? – Ян хохотнул. – Давай, призывай своего чудо-пехотинца, на горизонте – босс!

Последнюю фразу Ян произнес под грохот распахивающихся ворот, за которыми…

Обнаружилась ещё одна пещера, от нашей практически не отличающаяся. Те же отдающие голубизной стены и потолок, те же свисающие с потолка «капли» - не поменялось ничего, кроме ледяного трона, расположившегося в двух десятках метров от входа. Рублёные грани, подлокотники, заканчивающиеся лишёнными нижних челюстей черепами каких-то хищных существ, массивная спинка, тянущаяся к потолку и плавно переходящая в «клыки», резко изгибающиеся и будто бы вбитые в землю – и десятки цепей, эту конструкцию опутывающих.

Но самым важным здесь было то, что трон…

Был пуст.

Первым порог перешагнул Ян, держащийся настороже и готовый в любое мгновение отразить нападение. Следом за ним потянулся я и Фантазм, а замыкали цепочку Ясик с Клюсом. Спустя пару секунд мы медленно рассредоточились по залу, выискивая опасность, но её – не было. Просто не было. Ни спустя одну минуту, ни спустя две. Финальный босс, тот, который должен был помимо опыта и денег принести нам ещё и очки почёта, здесь отсутствовал.

- Рик…?

- Делаю. – Произнес, одновременно активируя призыв Чёрного. В загашнике остаётся ровно двести тысяч урона, а копиться он не то, чтобы очень быстро. Но это – дело поправимое, сейчас же мои задачи лежат в совершенно иной плоскости. – Чёрный, подойди к трону.

Дублирование мысленных команд голосовыми настоятельно рекомендуется в первую очередь для отработки максимального понимания команды призывом вроде моего. Ну и введение в заблуждение потенциального противника: очень немногие углубляются в дебри механик, их не касающихся, и если призыватель голосом указывает что делать его миньонам, то никто не будет ждать от него мысленных команд и их исполнения.

Тем временем Чёрный почти механической неспешной походкой подошёл к трону и замер в ожидании, окончательно погасив в пещере всякое движение. Мы все чего-то ждали: скелет – приказов, я и члены группы – появления босса, а сама игра – непонятно чего. Мне совершеннейшим образом не хотелось верить в то, что не все подземелья заканчиваются битвой с боссом, но…

- Коснись трона. Сядь на трон… - Следовали мои команды одна за другой.

- Попрыгай, …, на троне… - Едко выругался Фантазм, первым шагнувший в сторону трона. Почти синхронно остальные попытались его остановить, - словами, но не делом, - однако желаемого результата это не принесло. Огр резко приблизился к постаменту, небрежно смахнул с него несопротивляющегося Чёрного и, опустившись на одно колено, принялся что-то рассматривать. Только тогда я активировал Око, не без удивления заметив вязь Символов Мёртвых, покрывавших весь трон. И спинка, и само сиденье, и даже подлокотники были исписаны ими разве что не в два слоя.

[Задание получено: Вырвавшийся из гробницы]

Описание: Далеко не все живые мертвецы подчиняются Королю Мёртвых. Некоторые, как, например, последователь Тёмного пути – Некромант Баал-Низар, в конце своего жизненного пути ставший личом, предпочитают держаться обособленно. В далёкие времена эта политика погубила его: в одиночку Баал-Низар не смог отбиться от светлых, и те запечатали его в ледяную гробницу.

Сотни лет проведённых в заточении Баал-Низар отчаянно цеплялся за угасающую нить самосознания, надеялся и верил в то, что мимолётная жизнь смертных и здесь сослужит ему хорошую службу. «Те, для кого пятьсот лет – огромный срок, не смогут создать что-то вечное» - так он считал.

Каждый год Баал-Низар наносил на символ своего узилища один символ, одновременно пытаясь и сохранить историю о себе, - ведь из всех книг имя некроманта было вымарано, а его труды – преданы забвению, - и подготовить почву для побега.

Немёртвый маг не верил в случай, полагался только на себя – и сумел выбраться из своей тюрьмы.

Но его путь не лежал на поверхность, многие века подчиненную Силам Света. Вместо этого Баал-Низар избрал своим домом Великое Подземье, населенное странными, прежде невиданными – и оттого интересными каждому магу существами. Древний Лич поддался душевному, - смешно, правда? – порыву, оставив в месте своего заточения послание, прочесть которое смогут только мертвецы.

Вы нашли темницу и узнали тайну Баал-Низара. Великое Подземье, сокрытая локация, открывается для всех игроков. Через три дня вход отобразится на глобальной карте.

Я тут же расшарил (прим. Авт: Расшарить – переслать, поделиться. В нашем случае – заданием) задание на всю группу, вызвав тем самым серьезное удивление. Ни Фант, ни кто либо ещё пока не успели прочитать написанное, в то время как мне оказалось достаточно одного лишь взгляда.

- Оперативно. Ещё одно свойство Ока?

- Видимо, да. – С долей неуверенности отвечаю. – У кого какие идеи?

- Тебе предельно реальные или максимально реалистичные? – Клюс усмехнулся. – Кому-то одному нужно войти во врата и проверить, есть ли там связь. Если есть, то всем дружно посетить это Подземье, оглядеться, оценить его потенциал… И продать информацию. Главное – правильно всё представить, со скриншотами, описаниями и прочим «визуалом».

- Это-то понятно, но время… - Ян нахмурился – на его лице была видна напряжённая работа мысли. – В принципе, если мы потратим на поверхностное изучение локации часов так восемь-десять, пару часов на продажу информации, плюс время, за которое покупатели подтянутся ко входу… У нас будет достаточно времени для того, чтобы углубиться в новый контент и оторваться от наших «преследователей».

- Верно. – Клюс деловито кивнул. – Только подбором клиентов нужно озаботиться чуть раньше, в моменты, когда у нас будет такая возможность.

- Простой и понятный план, да?

- Предельно простой и предельно понятный, прошу заметить. – Ян воздел палец к небу. – Все планы, основанные на импровизации, можно назвать простыми и понятными. Потому что задумываться, как правило, некогда.

- Гениально, парень, гениально. – Фантазм, стоящий подле трона, хохотнул. – Кто пойдёт первым?

- А у нас есть выбор?

- Выбор есть всегда. Или я, или Клюс. – Говорю, но понимаю, что в плане выживания возможностей у меня намного больше. – Но для меня такая экспедиция предпочтительнее. Согласны?

- Просто признай, что ты хочешь поскорее покинуть это недружелюбное, пробирающее до костей место. – Ян поёжился, впервые за долгий срок показав, что и ему холод не в радость. – А нам тут ещё торчать…

- Десяток минут? Если на той стороне всё будет в порядке, то вы прыгнете за мной. В противном случае… - Я задумался на секунду. – Покинете подземелье и продадите информацию, после чего вернётесь и, опять же, прыгните. Как видишь, ни один из вариантов не сулит вам долгого прозябания в этой дыре.

С этими словами я подошёл к трону и, жестом предложив Фанту отойти, положил руку на спинку трона.

- Холод души -

искренность мертвеца.

В тюрьме заточённый -

открывает дорогу.

Четыре строки сорвались с моих губ, а в следующую секунду по поверхности трона пробежали трещины. Цепи, когда-то удерживающие Лича, натужно заскрипели и разорвались, осыпав всё вокруг градом металлических осколков. Взявшийся из ниоткуда штормовой ветер мигом лишил нас с трудом накопленного тепла и поднял в воздух тысячи, миллионы ледяных песчинок, больно впивающихся в кожу и стремящихся проникнуть под одежду.

Но активированному Оку эта преграда помехой не была, и потому я отчётливо видел, как куски льда с дальней стены осыпаются, открывая взору громаду ворот в Великое Подземье. Изящные гравюры, покрывавшие створки, врезались в память раскалёнными иглами, а перед глазами предстали слишком уж детализированные образы изображённых на вратах тварей. И, судя по сдавленной ругани остальных, «видение» посетило не только меня…

Глава 12

Сооружение, тянущееся к небосводу, заполоняло собой значительную часть горизонта. Рублёные грани башен, монолитная, ощущаемая при одном лишь взгляде мощь величественных стен, зыбкий туман, скрывающий в себе усеянное костьми и обломками поле, изрытое шрамами – таким было место, названное Баал-Низаром своим домом. Вокруг него не было ни единой живой души, а движение, за которое цеплялся глаз, производили сотни, тысячи, десятки тысяч поднятых тёмным магом марионеток. Они стояли на стенах, бродили под ними, летали в небе – и сосчитать их не мог даже я, то и дело активирующий Око.

Не раз и не два это место пытались уничтожить, но все народы Подземья, решившиеся на подобный подвиг, лишь пополнили собой армию Верховного Лича. О том напоминало и разнообразие немёртвых, охраняющих бастион, и черепа тех из них, кому повезло умереть окончательной смертью. Из них Баал-Низар соорудил монолиты, во множестве возведенные перед крепостью на равном расстоянии друг от друга.

Помнится, у скандинавов существовала легенда о Нагльфаре, корабле, построенном из ногтей мертвецов. Кто-то даже рассчитывал, что за всё время жизни человечества ногтей у трупов должно хватить не на один знаменующий приход Рагнарёка корабль, а на целую флотилию. Интересный миф, всплывший в моём сознании при одном лишь взгляде на монолиты из черепов разумных существ, попытавшихся одолеть Баал-Низара…

- М? – Громогласный голос, разнёсшийся над пустошью, вгрызся в мозг подобно бронебойному арбалетному болту, а взгляд сам собой вперился в его источник – совсем крошечную в сравнении с махиной цитадели фигуру, чьё присутствие не просто угнетало, а грозило вдавить неосторожного наблюдателя в каменистую почву. – Немёртвые…? И Светлые с вами? Решили навестить того, кого когда-то обрекли на вечные муки и забвение?!

Лич зашёлся демоническим смехом.

- Добро пожаловать, ничтожества. Добро пожаловать в МОЙ мир!

Видение прервалось так же неожиданно, как и началось.

***

Тридцать шесть часов спустя.

Кажущееся низкорослым сгорбленное существо то ли быстро шагало, то ли медленно бежало по ярко-оранжевой пустоши, изредка перемежающейся рублёными холмами и напоминающими скалы нагромождениями камней. По обе стороны от монстра пристроились его собратья, выглядящие намного хуже; первый, лидер, был здоровым, мускулистым и хорошо вооружённым, если так можно было сказать о простейшем копье, в то время как остальных словно бы морили голодом в течении пары недель. Худосочные, с выпирающими из-под кожи костями, эти твари не были похожи на тех, кто представлял хоть какую-то опасность.

Но при этом они умудрялись держаться на расстоянии от преследующих их костяных гончих, двуглавых псов, ещё не до конца лишившихся плоти.

Казалось бы – нежить должна давно уже нагнать и сожрать несчастных горбачей, но этого почему-то не происходило. То ли гончие считали свою добычу способной дать отпор, то ли преследовали иную цель – понять это мне было не дано.

Зато я ясно осознавал, что жара, подобная той, что иссушала эту безжизненную степь, ощущается порой куда хуже всепоглощающего холода.

Подземье… От места с таким названием ожидаешь полумрака, прохлады и замкнутых пространств – всего того, что вроде как привлекает нежить. Но чтобы Лич избрал своим домом локацию, в которой не найти даже завалящего куста и крошечной тени…?!

Это было несложно понять, но сложно – простить. Ведь именно из-за решения проведшего сотни лет в ледяном склепе Баал-Низара нашей группе приходилось ощущать на себе все прелести пересечения раскалённой пустыни. Радовало лишь то, что здесь не было песка, обожающего забиваться во все мыслимые и немыслимые места. Стоило поблагодарить Лича за то, что песок и ему не пришёлся по нраву, но делать это почему-то не хотелось.

- Догоним и перебьем?

- А оно тебе надо? – Спросил Клюс, спустя секунду горестно вздохнув. – Надо. И мне надо.

- Нежить нанимают для охоты на нежить… - Я неаккуратно стянул с головы шлем-маску, подставив покрытое бисеринками пота лицо солнцу. Кроме тяжёлого дыхания расположившегося ближе всех Фантазма звуков не было. Ни завываний ветра, ни стрекота насекомых – ничего. Равнина, больше напоминающая пустошь, казалась абсолютно безжизненной и пустой, а стая троглодитов, преследуемых гончими – не более, чем нелепой декорацией.

Шёл второй день с того момента, как мы оказались здесь, в Великом Подземье, огромной локации, в которой удалось найти всего один город – и бесчисленное количество поселений. Крошечные и в каком-то смысле огромные, они являлись пристанищем для представителей временно-неиграбельных рас, которые игроку нужно было ещё разблокировать. Никого совершенно уникального среди них не было, но даже небольшие отличия могли стоить того, чтобы сменить свой аватар на новый. Вряд ли игроку вручался персонаж первого уровня, но точно говорить не берусь: проверить, что называется, не на ком. Меня полностью устраивал мой аватар и его класс редкости, да и становиться кем-то вроде минотавра с чудно закрученными рогами, дальним родственником циклопа с двумя парами рук или ещё какой-нибудь дрянью мне совершенно не хотелось.

Но и помимо заданий на смену персонажа, - так и подписанных в стандартном окне выдачи, - в Подземье было, чем заняться. Во-первых, монстры: они все как один имели уровень от сорокового и выше, давали очень много опыта, - что, впрочем, компенсировалось их количеством, - и могли похвастаться набором выбиваемых с них редких ресурсов, рецептов и просто расходников. «Бонусом» шли вожаки стай, отрядов и их аналогов, с которых мы получали примерно половину ото всех добываемых очков почёта, позволяющих не «тратить» набитый в большом мире запас, гарантирующий наше неисключение из «Кооперативчика».

Вторым источником опыта, денег и почёта стали многочисленные задания, не отличающиеся особым разнообразием. Убей этих, собери куски вон тех, ещё раз убей и ещё раз собери – вот и всё, что нам на данный момент удалось обнаружить. Были и местбоссы, слишком сильные для того, чтобы войти в категорию простых вожаков – и слишком слабые по сравнению с полноценными рейдовыми тварями…

Но во главе всего стояли всё-таки квесты. Не столько потому, что они фактически удваивали опыт и прибыл, сколько из-за информации и репутации. Последняя открывала возможность получения награды авансом, что в нашем случае было более чем актуально: мы не возвращались за материальными бонусами, предпочитая безостановочно двигаться вперёд, а задания выполнять по пути. Система всё равно начисляла почёт и опыт удалённо, так что теряли мы относительно немногое. А с учётом выигранного времени – только приобретали.

Подземье – огромно, а путешествие по нему дело далеко не самое быстрое. Не всегда можно даже просто понять, в каком направлении нужно двигаться, а искать «оазисы», в которых наблюдается повышенная плотность монстров, наобум можно до скончания веков. Отсутствие у нас маунтов, - у меня из-за травмы, у остальных – из-за шанса подняться, за который они ухватились взамен службы, - сыграло с нами злую шутку. А потому приходилось хвататься за любую возможность получить карты, намёки на местоположение интересных объектов или информацию.

- Ясик, сможешь их отсюда пристрелить?

- Далеко. Нужно подойти ближе. – Как всегда немногословно ответил наш штатный лучник, которому тоже приходилось несладко: жара для родственника умертвия была малоприятной, так что мучился Ясик наравне с нами всеми.

Стыдно признавать, но такой расклад меня устраивал больше, нежели предыдущий.

- Ри-ик?

- Что – Рик? Чуть что – сразу Рик… - Пробухтел я, но к целям выдвинулся. Чокуто покинул ножны, я взял разгон…

А спустя пару минут вернулся к группе, успев расправиться со всеми противниками.

- Быстро ты, однако. – Клюс, замерший в позе лотоса, чуть пошевелился. – Тоже хочу изучить печати. Но, зараза, у меня не настолько глубокий карман…

- Где-то продают навык печатей?

- Если не брешут, то – да. Аукцион начался с тридцати миллионов, закончился – далеко за сотню. – Отрешённость, с которой ассасин называл эти цифры, заставила меня убедиться в том, что они и его сумели впечатлить. Почему я так решил? Всё просто: настолько отрешенным Клюс выглядел только тогда, когда сознательно подавлял эмоции, не желая выглядеть чрезмерно вспыльчивым. Лицо-то держать у него получалось, но те, кто его хоть немного знает, подобный маскарад могли раскусить за пару-тройку секунд.

- Книга с умением стоит в два раза дороже эксклюзивной информации о локации, в которой можно смело окапываться минимум на пару недель… Баланс, …! – Выругался Фантазм, поднимаясь на ноги. – Восстановились?

- Почти. В принципе, можно выдвигаться. – Ян, счевший за лучшее отдыхать в положении лёжа, поднялся и медленно повёл плечами. Он был единственным среди нас, кто решился снять доспех на время отдыха, так как именно у него броня была, во-первых, стальной, а во-вторых – невероятно массивной. – Рик, как по печатям?

- Два десятка наклепал. На пару переходов хватит, а там ещё сделаю. Но материалы нужно где-то брать, иначе хватит от силы на неделю. Так до пятидесятого не дойдём даже при всём желании. – Сказал я и ни капли не слукавил, так как запасал материал я на производство Скорости, Непоколебимости, Силы и совсем небольшого количества Выносливости. Сейчас же для того, чтобы более-менее сносно передвигаться, всей группе, кроме Ясика, приходилось восстанавливаться при помощи моих печатей. И это при том, что в среднем из десяти попыток создания Выносливости удачными оказывались лишь две. А ведь я потихоньку прокачивал показатель Знания и Искусства Печатей, повышая шанс на их успешное создание…!

- Если представится возможность – обязательно найдём. Сейчас же, извини, вариантов особо нет. – Пожал Клюс плечами, обведя выразительным взглядом далёкий, пустующий горизонт. – Ты определился с тем, какой навык будешь брать?

На автомате вызываю окно статуса и пробегаю глазами по знакомым строчкам, в последнее изменяющимся ежедневно. Наша группа пёрла напролом и прокачивалась, как на дрожжах, позволив мне в короткий срок обзавестись крайне приятной цифрой в профиле.

Уровень: 43

Сила – 120+12. +10% {45}

Выносливость – 140+14. +10% {52}

Ловкость – 210+210. +100% {40}

Интеллект – 71+7. +10% {30}

Акробатика – 40.

Знания – 23.

Дух – 11.

Воля - 18.

Здоровье: 385+96. +25% (32) {200}

Мана: 210 (10) {60}

Талант: [Око Предателя (Оба глаза)]

Свободные очки – 9.

Но самым ценным, пожалуй, были Знания, которые тут встречались более чем часто. Я уже давно добил вожделенную двадцатку этого параметра, но с выбором определиться не мог: каждое из предложенных Совершенных умений было в одинаковой мере полезно.

[Проклятье Холода. Создаёт вокруг заклинателя и привязывает к нему область определённого радиуса, в которой действуют следующие эффекты:

I . Восстановление здоровья игроков из любых (кроме божественных) источников снижено на 33%.

II . Ловкость игроков снижается на 20%, ловкость всех остальных существ снижается на 40%.

III . Шкала выносливости игроков ежесекундно уменьшается на 0,3% от максимума. Шкала выносливости всех остальных существ ежесекундно уменьшается на 1% от максимума.

Длительность эффекта ауры: 30сек.

Длительность накладываемого эффекта: 3сек.

Перезарядка умения: 60сек.

Радиус действия ауры: 10 метров.

Стоимость: 100 единиц здоровья.

Активация умения повышает Сопротивление Холоду заклинателя на 50%]

[Поганое Болото. Заклинатель на расстоянии до пятнадцати метров от себя выбирает место появления области – квадрата десять на десять метров – в границах которого на всех, кроме заклинателя, воздействуют следующие эффекты:

I . Уменьшение скорости передвижения на семьдесят процентов.

II . Запрет на использование любых способностей перемещения, кроме божественных.

III . Тридцатипроцентное снижение сопротивления к магии Воздуха и Воды, повышение сопротивления магии Огня.

Длительность эффекта: 15сек.

Перезарядка умения: 15сек.

Стоимость: 20 единиц маны]

[Избранная Цель. Заклинатель фокусируется на игроке или существе, повышая свой урон по Цели на семьдесят пять процентов, и понижая по всем остальным – на сорок процентов. Эффект пропадает после окончания срока действия или в момент гибели Цели. Отмена эффекта любым другим способом невозможна.

Длительность эффекта: 10сек.

Перезарядка умения: 300сек.

Стоимость: -

Критические попадания увеличивают длительность эффекта на одну секунду]

Массовое проклятье, которое, как Молчание, привязано ко мне, но с постоянно обновляемым эффектом. Зачарование приличных размеров куска земли, позволяющее вырвать из боя одного или нескольких противников на несколько секунд. И, наконец, «метка», являющаяся чуть ли не идеальным умением в ситуации, когда нужно быстро убить одного врага. Семьдесят пять процентов бонусного урона – это очень сильно.

Но выбрать что-то одно…

Проклятье Холода могло помочь в борьбе с маневренными противниками, не уступающими мне или превосходящими меня. Поганое Болото отлично комбинировалось с любыми массовыми умениями, которых в нашей группе не было разве что у Клюса и меня. Избранная Цель же при правильном использовании практически гарантировала ваншот, что тоже было очень и очень весомо. При этом Цель была навыком универсальным, позволяя в равной степени себя реализовывать и в групповом бою, и в одиночном. Но и Холод был не хуже…

Бесконечный цикл, что б его.

- Ри-ик, не висни, пожалуйста. Так сложно выбрать?

- А ты бы выбрал быстрее? – Перевожу немного усталый взгляд на стушевавшегося Яна. – Сам-то не смог точно сказать, что из этого будет лучше.

- Ну так и играть не мне. Себя я знаю досконально, а о том, как сражаешься и играешь ты, могу сказать только наблюдая со стороны. Вот ты можешь сказать, чего сейчас не хватает мне?

- Манёвренности?

- Защиты, Рик, защиты. Стихийной.

- Это… - Я покрутил в воздухе пальцем. – Неожиданно.

- А теперь задайся вопросом о том, что нужно именно тебе. Отрешись на время от группы, представь, что ты – один. Мы ведь далеко не всегда будем играть таким составом. Рано или поздно, но каждый из нас найдёт свою цель в этом пусть виртуальном, но – мире.

- Тебя покусал зомби-философ?

- Меня покусало видение мира, созданного искусственным интеллектом. Нам ведь в нём жить, и эта рьяная прокачка без какой-либо цели – она не будет долгой.

- Я тоже очень на это надеюсь. – Поддакнул Яну Клюс. – Нет ничего хуже бессмысленного развития. Ну, кроме прострации, конечно же.

- Может быть, закроем тему и двинем? Нам ещё мно-о-ого чего предстоит сделать перед тем, как можно будет действительно расслабиться и поболтать о вечном. – Прервал затянувшуюся беседу Фантазм, которого подобные материи не сильно интересовали. Насколько я его знаю, добрая драка и хорошая кампания – это всё, что необходимо огру для счастья.

Я втянул носом жаркий и пыльный воздух, позволив ему свободно проникнуть в лёгкие, втайне порадовавшись тому, что не одни лишь боевые и ремесленные умения предоставляла игра. Попадались среди добычи и просто облегчающие жизнь, вроде адаптирующих тело под чуть более тяжёлые, чем обычно, условия. Такие пассивные навыки не добавляли параметров, но позволяли чувствовать себя не столь отвратительно в непривычной местности.

Что примечательно – о существовании чего-то подобного мы не знали, и потому сильно удивились, когда вытащили из монстров первые книги с «Холодной Кожей» и «Редким Дыханием», - наиболее распространёнными в Подземье пассивными умениями, - но после озадачились вопросом – и оперативно отыскали нужную информацию на одном из форумов.

Система, руководствуясь расовыми особенностями, позволяла игрокам слегка облегчать свой быт. Эльфы, например, были слабы перед холодом, и потому не могли изучить что-то вроде «Жаркого Дыхания» или «Горячей Крови», зато им были открыты иные навыки – та же «Холодная Кожа», чуть снизившая градус моих страданий. В ту же категорию относились разного рода светляки вроде моего, огоньки, охлаждение и подогрев пищи…

Возможностей – вагон и маленькая тележка, но по-настоящему полезных среди них было мало.

Спустя пару минут наша группа, морально подготовившись к долгому переходу, выдвинулась к отметке ближайшей деревни. По дороге нас ждали монстры, которых нужно было уничтожить для выполнения набранных квестов, а по прибытии – новые задания, неписи и, я надеюсь, информация.

Ведь в Великом Подземье без неё даже выжить было невозможно…

Глава 13

Самая обыкновенная деревня, самые обыкновенные неписи – и самая неожиданная ситуация, которая только могла с нами произойти.

Игроки. К счастью, не светлые. Иначе мы бы не стояли сейчас друг напротив друга в окружении хилых домишек, а уже вовсю сражались, разнося их в клочья и гробя с трудом наработанную у жителей Подземья репутацию. Но несмотря на то, что подобного было очень далеко, расходиться никто не спешил: неизвестная семёрка игроков перегораживала не самую широкую дорогу, а мы, перестроившись в боевой порядок, ждали.

От активированного Ока не укрылся тот факт, что игроки эти были потрёпанными и уставшими. Готов даже поспорить, что выносливости у них оставалось меньше, чем у нас, хоть мы и преодолели по любым меркам огромное расстояние. Исход возможного боя можно было бы считать предрешённым, если бы не глаза лучника, стоящего за спинами своих товарищей. Две полоски бледно-голубого пламени скрывали направление его взгляда и внушали определённые опасения, так как я автоматически сопоставлял его глаза со своими, а возможности Ока впечатлить могли кого угодно.

А на что способны его аналоги?

Большой вопрос.

- Тамир. – Представился вышедший вперёд мечник с увесистой саблей на поясе. – Сразу извинюсь за то, что трачу ваше время, но как вы смотрите на совместное прохождение подземелья? Эпическое, рекомендована пятёрка игроков, но – пятидесятого уровня и выше. Нашей группой мы его не потянули, даже потеряли одного человека.

- Не против, если мы обсудим ваше предложение? - Сразу взял быка за рога Клюс.

- Пожалуйста. Кое-какие поверхностные материалы я вам перешлю. – Коротко кивнул Тамир перед тем, как вместе со своими товарищами отступить в сторону. – Нам в любом случае нужно пополнить запасы и восстановиться. Надеюсь, решение ваше будет положительным.

Спустя пару минут группа этого похожего на араба мечника скрылась в домишке местного торговца, а мы перебрались на «главную площадь», состоящую из абсолютно хаотичного нагромождения дощатых навесов, - и где только взяли древесину? – с каменными скамьями. Другие люди, другие места, другие названия, но общая схема поселений оставалась практически неизменной. Отличия можно было обнаружить только в том случае, если жили тут ещё более редкие существа.

- Как твоя паранойя? – Фант хлопнул Клюса по плечу, отчего тот ощутимо покачнулся. – Не верещит?

- Учитывая то, что нам всем разослали временные линки (прим. Авт: ссылки) с доступом к их профилям? Что-то закрыто, но ники и перечень заключенных в игре договоров есть. Открыто эти ребята ничего не нарушали.

- Пока пробил двоих, среди кидал не числятся. Через пару минут закончу с остальными. -Поддакнул Ян, деловито копошащийся в окружении окон интерфейса.

- Сразу уточню: все видели глаза лучника?

- Сложно не заметить два фонаря. Ему, в отличии от тебя, не хватило ума скрыть лицо.

- Да мне самому тоже не хватило, чего уж…

- Возможно, они сделали это специально. Фактор сдерживания. – В этот раз Ясик превзошёл сам себя по количеству выданных за один раз слов. – Я считаю, что вкупе с договором им можно верить.

- До первого ценного предмета. Поймавшими удачу за хвост они не выглядят, так что серьезная сумма вполне может вскружить им головы. – Выдал я то, что уже с минуту крутилось у меня в голове. Образ этой семёрки стоял перед глазами как будто я неотрывно смотрел на них всё это время, и потому кое-какие детали отметить было несложно.

Перво-наперво внимание падало на оружие, которое, пожалуй, было тем единственным, на что группа Тамира не поскупилась. С моими глазами это было несложно понять, так как практически все предметы высокого ранга выделялись внешне. Исключения были, но из-за редкости их можно было даже не брать в расчёт. Что до брони и бижутерии, то у наших возможных партнёров они были лучше массового шлака, но хуже вещей редкого качества. В случае, когда финансов недостаточно, подобное решение на фоне любых других выглядело весьма неплохо, а того факта, что возглавляемые Тамиром игроки оказались здесь, было достаточно для определённых выводов.

Они не дураки.

- Катастрофическое везение теперь так называется, да? – Клюс усмехнулся. – Не все столь же успешны, Рик. Или ты забыл, что сейчас даже ты со своим сорок третьим превосходишь девяноста пять процентов игроков?

- Это условности. Высокий уровень не есть сила, сам должен понимать.

- На данном этапе это единственный способ наиболее точно оценивать игрока. Но мы отошли от темы – делать-то мы что будем?

Я пожал плечами, перебросив бремя принятия решения на кого-то другого. Мне в одинаковой степени хотелось и пройти сложное, - а места с рекомендуемым порогом в пятидесятый уровень, тобишь – пятую эволюцию, простыми быть не могут по определению, - подземелье, и не попасть в ловушку. В какой-то другой игре такое отношение можно было бы считать паранойей, но когда на себе носишь заработок обычного человека за два-три десятка лет…

Есть, из-за чего беспокоиться, прямо скажем.

- Надо идти. Иначе ещё пару часов убьем на поиски хоть каких-то активностей. А встретится ли нам аналогичное подземелье – большой вопрос. - Да, именно, что большой, так как на одно эпическое приходилось двадцать редких, а на одно редкое – пятьдесят обычных. Цифры очень примерные, но по ним хотя бы понятно, насколько хорош был подарок от администрации в виде ледяного подземелья со входом в Подземье. Тут тебе и глобальный квест с убийством Лича, - или не убийством, так как игроку вполне могут предоставить иной вариант, - и редкие монстры, и ремесленные ресурсы… Даже книгам навыков и просто руководствам по магии, напрямую умений не дающих, нашлось место. При этом никто из нас не мог точно сказать, какую сумму мы выручим, сдав не нужное нам, но ценное для других барахло на аукцион.

Пять миллионов? Десять?

Но при этом у Подземья как у локации не было будущего. Здесь не появлялись новые монстры, не генерировались повторяющиеся задания и не появлялись новые подземелья, из чего следовал досадный факт: Великое Подземье будет пройдено и заброшено. Или, что гораздо вероятнее, красиво разрушено согласно сюжета…

- Согласимся, будем настороже – и всего делов. – Последовав примеру своего друга высказался Фантазм. – Чего нам от них, убегать, что ли?

Ясик кивнул согласно, после чего в ожидании уставился на Яна, всё ещё не принявшего решение.

«Но он, в отличии от меня, пытается решить, а не сбрасывает всё на других» - подумалось в абсолютной тишине, установившейся в округе.

- Будете на меня так смотреть – умру от стеснения. – Буркнул он, поднявшись на ноги. – Большинство всё равно за то, чтобы идти. Чего ждать-то?

- Это разумный подход, Ян. Если бы ты отказался идти, то имело бы смысл тебя заставлять? Рик тоже не выказал особого желания, тобишь – склонялся к отказу. - Клюс говорил тихим, спокойным тоном, таким, какой называют ещё менторским или наставническим. - Да, изначально мы собирали временную группу, но сейчас её таковой точно не назвать. Мы сработались и настроились на долгую совместную игру. А одно подземелье возможной обиды точно не стоит.

- Понимаю, что вопрос не слишком корректный, но – Клюс, тебе лет-то сколько? – Спросил я, будучи не в силах сдерживать любопытство.

- В колбу я переехал в пятьдесят два, сейчас же мне… - Ассасин задумался на секунду. - Да, скоро будет пятьдесят пять. Предугадывая ваш следующий вопрос – я участвовал в обкатке технологии, сейчас успешно применённой к нескольким миллиардам человек.

- Не страшно было? – Последовал вопрос от Ясика.

- Умирать страшнее. У меня и выбор то был – или пара лет в больничной койке с закономерным итогом, или совсем не призрачный шанс на новую жизнь. – Чувства, всплывшие на лице мужчины, сложно было идентифицировать как-то определённо, но одно я распознать сумел даже без Ока: горечь. Хоть и грустить ему было вроде как не из-за чего, но расспрашивать Клюса дальше я не решился. – Ладно, это всё в прошлом. Сейчас у нас другие задачи и другие цели. Правильно говорю?

Последняя фраза была произнесена делано-весело, и служила, скорее, ёмкой и прямой просьбой съехать с темы.

- Подводя итоги обсуждения: временному объединению групп быть. Вопросы по распределению добычи и пунктам договора обсуждать уже нужно непосредственно с будущими напарниками, так что – выдвигаемся к ним. – Ян поспешил разбить разве что не звенящую тишину, скрасив ситуацию своим преувеличенно-весёлым тоном. Лицемерие, но сейчас в какой-то мере даже уместное.

Следом за Яном Клюса отвлёк какой-то перемешанной с бранью фразой Фантазм, и всё вроде как вернулось на круги своя. Будто и не было моего вопроса, который, словно неудачно заброшенный крючок, вытянул за собой ворох того, что люди предпочитают хранить только в своей голове…

***

- Первая комната неимоверно проста. Небольшой лабиринт, сотня-другая гоблинов внутри плюс босс, после убийства которого появляются врата-порталы. Всего их три штуки, но функционируют только одни. Дополнительно процесс прохождения ограничен пятнадцатью минутами, но мы ввосьмером управились за семь. Проблемы у нас начались со второй комнаты, представляющей собой небольшой островок посреди океана лавы. В центре - жидкий кристалл, при прикосновении засасывающий игрока и запечатывающий его для перехода в следующую комнату. Телепортация производится в момент, когда все живые игроки группы окажутся внутри. Проблема – с полсотни Лавовых Виверн пятьдесят пятого уровня, отчаянно защищающих тот самый кристалл. Миновать их для медленных членов группы проблематично, сражаться – практически самоубийственно, так как наваливаются они всем скопом. Шикарная физическая защита и чуть ниже среднего – магическая. Атакуют челюстями и крыльями, последние можно серьезно поранить даже слабым ударом. Магией виверны не обладают и, в целом, это всё о второй комнате.

- Её вы прошли без потерь?

- Да. Потеряли парня в третьей, и оттуда же отступили. – Тамир замолчал на секунду, переводя дух. – Комната – огромная шахматная доска, заполненная тысячами фигур-солдат и десятком – полководцев. Первые пятидесятого уровня, вторые… - Мужчина замялся.

- Да не тяни ты кота за самое дорогое! Говори, как есть!

- Шестидесятого. Полководцы – шестидесятого уровня. Они медлительны, но в небольшом радиусе вокруг них воскресают солдаты, демонстрирующие чудеса ловкости и акробатики. Прыгают с места на десяток метров, за их ударами наши силовики зачастую просто не могут уследить, двигаются тоже намного быстрее почти всех в нашей группе. По сути, нам удалось пройти только пятую часть расстояния до портала, потеряв при этом одного бойца. Ситуация к этому моменту сложилась отвратительная, и нам пришлось сбежать – благо, это подземелье сделать позволяет, если в радиусе трёх метров нет врагов.

- И вы смогли от них оторваться?

- На шахматном поле есть несколько зон, в которые монстры зайти не могут. Но вокруг встают и гарантируют жаркую встречу. – Тамир огладил не большую, но солидную бородку, после чего продолжил. – Подробнее можно посмотреть на записях, если есть такое желание.

- Есть. Я, пожалуй, займусь. – Взял на себя львиную долю работы по подготовке к походу Клюс. – Рик, поможешь? Вдвоём быстрее всё проверим.

- Не вопрос. – Тут же соглашаюсь. Следующую фразу произношу уже в голосовой чат. – Только записи какие-то коротенькие, не находишь?

Были они действительно совсем небольшими, начинаясь за несколько секунд до перехода в третью комнату подземелья, а заканчиваясь – сразу после побега. Суммарно на каждой из записей набегало по четыре минуты видеоряда, так что процесс просмотра обещал быть недолгим.

- Учитывая, что им пришлось в спешке убегать, даже эти четыре минуты – уже достижение. Совсем не факт, что мы продержимся намного дольше, если там всё реально плохо.

- Нам нужно не продержаться, а прорваться к вратам. Или ты считаешь, что пять игроков с пятой эволюцией сильнее, чем двенадцать – с четвёртой?

В это же мгновение перед глазами развернулась первая запись, и я сумел по достоинству оценить размеры как самой «шахматной доски», так и населявших её монстров. Солдаты, наиболее многочисленные, ростом меня превосходили совсем немного, но шириной плеч могли поспорить с двустворчатым шкафом. Оружия как такового у них не было, но его роль должны были неплохо выполнять запястья, больше напоминающие лезвия, нежели привычные гуманоидные конечности. Ступни у пехоты тоже отсутствовали, так что бить они могли как и чем угодно.

Что до Полководцев, то у них ног не было в принципе – от пояса и до самого пола тянулась монолитная конструкция, один-в-один похожая на таковую у обычных шахматных фигур. При этом руки минибосса были, как минимум, необычны, содержа в себе по четыре сустава, а в длину достигая двадцати-тридцати метров. Такие до пола дотянутся дважды, так что лёгкого обмана системы, - или использования ею же оставленной лазейки, - ожидать не приходилось.

Всего на составление первого впечатления монстры комнаты подарили группе Тамира с десяток секунд, после чего дружной гурьбой ринулись на встречу замешкавшимся игрокам. Ворота виднелись где-то вдалеке, чуть ли не у самого горизонта, а совсем тонкая платформа, стилизованная под шахматное поле, не обещала Фантазму ничего хорошего. Он ведь не производил землю и камень из ниоткуда – ему нужен был материал, а здесь его было мало. Ещё и, судя по звуку бегущих к «нам» навстречу солдат, пол состоит из металла, коим Фант управляет, но очень слабо, почти никак.

Моя гениальная идея с мостом из земли канула в небытие в одно мгновение, и это не то, чтобы очень радовало.

Тем временем игроки начали действовать: лучник совместно с двумя магами уничтожил бегущих в первых рядах солдат, позволив перегруппироваться своим бойцам ближнего боя. Ближайший Полководец был далеко, и группа Тамира этим воспользовалась, напролом ринувшись к ближайшей безопасной зоне – просторному пузырю диаметром в десяток метров. Реализация простецкого плана у них вышла неплохой – совместными усилиями они уничтожили большую часть пытавшихся их остановить солдат и пробрались в безопасную зону, о которой, к слову говоря, они в этот момент не знали. Да, купол, да, туда не проходят монстры, но что, если…? Игра много раз давала понять, что от неё можно ждать чего угодно.

К счастью для Тамира и его команды всё обошлось; они успешно перевели дух и, видимо, бросив взгляд на пятнадцатиминутный таймер, попытались прорваться ко второй безопасной зоне прямо через подоспевшего Полководца…

Если говорить вкратце, то здесь они потеряли одного из своих игроков, вместо трупа которого в их рваном строю появился ещё один Полководец, переместившийся с дальних рубежей площадки. Игрок умер, призвав на своё место босса… Механика занимательная и крайне неприятная, если говорить об этом, глядя на просевшее здоровье танка. Полководец вдарил по последнему так, что прошедший вскользь по барьеру удар не только этот самый барьер разрушил, но и нанёс уйму стихийного урона.

Солдаты же продолжали монотонно наседать и отталкивать игроков к куполу, крайне стремительно понижая их здоровье и лишая всякой инициативы. Закономерный итог – бегство – меня не удивило бы, даже не знай я о том, как всё закончилось.

- Почти одновременно. – Клюс вышел из режима просмотра чуть позже меня. – Шикарное зрелище, не находишь?

- Зрелище-то вполне себе, но идей у меня всё равно нет. Извечный вопрос...

- … кто виноват и что делать, ага. Думать и импровизировать, Рик. Заходы в данж ничем не ограничены, так что попыток у нас – миллион. – Правильные слова ассасина заставили меня рефлекторно кивнуть. - Главное – не помирать.

- А это значит, что на ведущих ролях будут игроки манёвренные.

- Именно, друг мой, именно. Так что смотри, анализируй и запоминай – шансы ненадолго оказаться в темноте без ничего у нас гора-а-аздо выше, чем у остальных. – Многообещающая ухмылка на лице Клюса не предвещала ничего хорошего, и потому я предпочёл последовать его совету.

Анализируй, адаптируйся, преодолевай.

Так, выходит…?

Глава 14

Грудь виверны взорвалась кровавыми каплями, а я, оттолкнувшись от ещё трепыхающегося тела, влетел прямо в кристалл, оккупированный всеми остальными нашими игроками. Это прохождение комнаты с лавой и недодраконами – третье по счёту, и потому я, как боец наиболее манёвренный, уже наловчился отвлекать монстров ото всех остальных.

Что до шахматного поля, то на нём мы проваливались дважды, но – без потерь. С первой попытки мне и Клюсу удалось добраться до второй безопасной зоны из пяти, со второй – уже всей группе до четвёртой. В этот раз мы намеревались как минимум оккупировать пятую зону или вообще добраться-таки до портала, перейдя в следующую комнату.

Жидкий кристалл захлопнулся над моей головой, а в следующее мгновение всё утонуло в багровой вспышке.

В себя я пришёл уже на шахматной доске в окружении сопартийцев. Никто ничего не говорил и не уточнял – план действий был подготовлен заранее, и теперь каждый действовал согласно своей роли. Меня отрядили на выполнение опасной для остальных, но более чем реальной для меня задачи: провокации большей части монстров и последующей за этим работой «пастухом». Уведу их подальше, заставлю смешаться и спутаться отряды, на которые разбиты солдаты, а после – рвану догонять своих.

Этот вариант частично доказал свою работоспособность во время второго прохождения, но только сейчас он был завершён, доработан и одобрен как единственно реальный для нашего состава, так как нам банальнейшим образом недоставало сил. Уничтожить всех полководцев и не погибнуть при этом задачей было малореальной, и потому мы имели то, что имели.

А именно – план, суть которого заключалась в прорыве с минимумом сражений.

В ладонях материализуется пара кинжалов, тут же устремляющихся к ближайшим Полководцам, недвижимыми статуями дожидающимся нас на расстоянии в три сотни метров. С моим нынешним показателем силы попасть по такой большой цели было несложно, так что спустя пару секунд в логах высветились сообщения о нанесении урона.

Рукоять чокуто прыгает в руку, в ушах начинает играть незабвенный Король и Шут, а я сам – зигзагами, огибая скопления солдат, устремляюсь в противоположную от союзников сторону. Теми монстрами, которых не выйдет собрать у меня, займётся Танси, ассасинша из временно объединившейся с нами группы. Её главным талантом была скорость, так что она должна была с успехом выполнить задачу.

А теперь – все сторонние мысли испаряются, и я позволяю рефлексам «перехватить управление», так как уклоняться от ударов, одновременно следя за окружением, для меня было крайне проблематично. Двигались человекоподобные куклы-солдаты абсолютно хаотично, порою отчебучивая такое, что невольно хотелось вручить им пригласительный на олимпиаду по гимнастике. Этим существам было плевать на то, сзади я, спереди или вообще сверху – их суставы гнулись одинаково хорошо во все стороны, а глаза, казалось, были даже на заднице. Вкупе с действительно высокой скоростью и не самой низкой силой, - парировать я мог, но давление всей металлической туши уже не держал – приходилось изворачиваться, - они превращались в реальную угрозу.

Но, на мой взгляд, куда страшнее они бы выглядели в виде небольшого отряда в пять-шесть единиц, так как огромная толпа друг другу только мешала. Стоит ли говорить, что именно на этом и строился наш план?

Чокуто входит в подмышку неудачно подставившегося солдата, решившего затормозить меня ценой своей жизни. Удар я нанес на автомате, из-за чего потерял набранную скорость и «закрутился» вокруг и не думающего осыпаться прахом стального болванчика. Где-то вверху протяжно скрипнула конечность изготовившегося к удару, - не видел, но ясно ощущал растущую угрозу, - Полководца, опасно дёрнулся решивший не к месту ожить труп монстра, насаженного на мой клинок… В последующее мгновение я сделал то, что первым пришло в голову: спрятал чокуто в инвентарь и поспешно ретировался в сторону, протаранив своим защищенным Непоколебимостью телом с десяток солдат.

Полторы секунды спустя я уже висел в воздухе прямо напротив «лица» Полководца, прикидывающего, как бы половчее меня пришибить. Благо, что были эти великаны медлительными и не слишком умными, прямо-таки обожая бить туда, где уже никого нет.

Это случилось и сейчас, когда я за мгновение до удара просто сместился в сторону при помощи печати, а после – свободной рукой налепил на «запястье» Полководца печать Силы, прокрутился и, вложив в удар всю набранную инерцию, ударил. Но результат…

Небольшая рана глубиной в десяток сантиметров и пара тысяч урона при максимуме в пятьсот – всё, чего мне удалось добиться. Сила существа шестидесятого уровня поражала воображение. Особенно если учесть, что подземелье это генерировалось для пятёрки игроков пятидесятого уровня.

- Рик, мы на первой контрольной точке.

- Принял. – Коротко отвечаю на отчёт Клюса. Первая точка – это первая же безопасная зона. Путь между к ней изначально практически не защищен, а с подготовкой дороги от первой до второй зоны мои товарищи должны были справится самостоятельно. На мне же висела ответственность за монстров между третьей и пятой точкой. Треть всех солдат в погоне за быстрым и юрким мной уже сдвинулась ближе к краю шахматной доски, но оставшиеся две трети так просто свой пост не оставят – проверено.

Саму комнату можно было условно разделить на шесть регионов: от входа до первой точки, от первой до второй, от второй до третьей, от третьей до четвертой, от четвертой до пятой и, наконец, от пятой до портала-выхода. В первой зоне было относительно безопасно, так как туда добровольно выдвигалась только двадцатая часть всех солдат. Вторая зона была чуть опаснее, так как там проход защищала пара Полководцев со свитой в две сотни пешек, но подкрепления туда самостоятельно не выдвигались. Третья зона уже являлась свободной, и, обычно, к моменту нашего к ней приближения по ту сторону собиралась огромная толпа солдат и Полководцев. Точно их сосчитать было нереально, но треть обитателей комнаты в комитет по встрече входила железно. Следом шла четвёртая зона, которую без серьезных причин не покидала ещё половина шахматного войска. Дальше шла практически пустая пятая зона и на первый взгляд не несущая в себе никакой угрозы шестая, в которой, по моему личному мнению, нас ждала серьезная пакость вроде убер-босса.

И если портал будет завязан на смерть этого босса, то с нашей затеей можно смело завязывать: быстро одолеть кого-то ещё более сильного, чем Полководцы, мы не сможем, а буквально через минуту после начала сражения на помощь к своему лидеру подтянутся вообще все монстры, находящиеся в комнате.

В течении пяти минут я бежал, бил, уклонялся, бежал, бил и снова уклонялся бесчисленное количество раз. Мало было просто пролететь сквозь толпу – нужно было нанести урон как можно большему числу врагов для того, чтобы приковать к себе их внимание и заставить идти следом. В противном случае некоторая часть солдат и Полководцев точно останется на месте, и всё придётся начинать с начала – таймер резиновым не был, и сейчас у нас оставалось всего девять минут…

- Третья точка! Уводи их …! – Клюс, не сдержавший эмоций, во главе группы проскочил через купол, вынырнув с противоположной стороны – уже в четвёртой по счёту зоне. У нас было чуть больше тридцати секунд, - ровно столько времени понадобится солдатам, чтобы загнать меня в угол, - а после всё решит наличие или отсутствие босса комнаты…

В какой-то момент я понял, что бежать больше некуда. До края подвешенной в пустоте шахматной доски оставалось меньше десяти метров, и потому я, не мудрствуя лукаво, активировал Молчание, бросившись в сторону почти добравшихся до цели сопартийцев. Бег я перемежал с печатями, стараясь зацепить как можно большее число врагов – так они значительно замедлялись и, соответственно, должны были не так быстро нас нагнать.

- Живее! Портал пока неактивен! – Донесся до меня крик Яна одновременно с тем, как я пересёк границу шестого региона.

[До активации врат осталось пятнадцать секунд. Страж Врат пробуждается]

Часть пола общей площадью в сотню квадратных метров окрасилась в мертвенно-серый, а секундой позже – сформировала гуманоидную фигуру, перегородившую мне путь. Грохот где-то позади заставил меня оглянуться…

И увиденное мне совсем не понравилось.

Все «шахматы», и солдаты, и Полководцы, расплавились, а целые реки металла ринулись к Стражу Врат, грозя меня просто смести. При этом сам босс уже несся в мою сторону, сформировав в левой руке на первый взгляд максимально простой меч-полуторник. Какое-то шестое чувство не позволило мне подниматься в воздух – и я, перехватив чокуто поудобнее, атаковал, на всякий случай активировав Длань.

[Страж Врат (формируется) 75-го уровня, получил урон – 1 единица. Остаток здоровья: 1.999.999 единиц].

Я всего лишь скользнул кончиком клинка по его предплечью, но даже так урон был необычайно мал. Жалкие слёзы на фоне его здоровья, если говорить прямо. И хоть убийство этого монстра в почти человеческом обличье не было моей целью, пропускать меня к вратам он не спешил. Попытки проскользнуть мимо успешно Стражем пресекались, так как двигался он словно моё отражение в зеркале. Даже печати каким-то образом дублировал, постоянно появляясь передо мной и не позволяя пройти дальше. А за моей спиной из массы расплавленного металла тем временем формировалось нечто, напоминающее огромное копье размером с линкор, кончик-острие которого смотрело прямо на врата…

[До активации врат осталось десять секунд]

Краем глаза замечаю, как вперёд выходит Ян, с щитом которого происходит нечто невообразимое. За какие-то доли секунды и без того немаленькая стальная махина увеличилась в размерах десятикратно, полностью скрыв от меня членов всей группы.

Ян использовал Абсолютный Щит – умение, идущее «в комплекте» со спеком Быка. Ценой этому был тридцатисекундный паралич и слияние со щитом, что автоматически оставляло друга за бортом. Но иного варианта, судя по всему, не было, так как монструозное копье уже летело в сторону врат, а встать на его пути было некому… Кроме щита Яна. Вроде как Абсолютного, но и у него были свои пределы.

[До активации врат осталось пять секунд]

Я отчаянно, скрепя зубы и выжимая из себя все соки фехтовал с будто бы насмехающимся надо мной боссом, одну руку всё это время держащим за спиной. Каждый его удар, каждое движение шло на пределе моих сил, оставляя после себя ощущение хождения по грани. Миллиметр – и я лишусь головы. Сотая доля секунды – и в груди появится дыра. Отвлекусь – и провалюсь в темноту с одним лишь таймером перед глазами…

[До активации врат осталось три секунды]

Я уже не тешил себя надеждами на выживание, так как понимал: Страж Врат мне уйти не даст. Даже побег из подземелья им постоянно блокировался, так как дальше пары метров он от меня не отходил…

Здоровье под пиктограммой Яна резко просело, но он выжил, оставшись с, получается, двадцатипятисекундным параличом. Совсем не факт, что он использовал это умение стоя на портале, а это значит, что я должен попытаться выиграть для него время. Помру, но дам своим пройти дальше.

Каменная длань распадается, принимая на себя удар Стража. Одновременно с этим мой клинок опускается на ключицу босса, оставляя на ней совсем небольшой порез.

[Страж Врат (формируется) 85-го уровня, получил урон – 77 единиц. Остаток здоровья: 3.999.922 единицы].

«Подрос, скотина» - вскольз замечаю, обмениваясь с боссом ударами. Попытка намеренно ослабить удар в надежде получить в ответ такой же провалилась, и левой руки я не лишился только благодаря пассивной способности заращивать любые раны. Здоровье это, впрочем, не вернуло, так что сейчас я щеголял половиной полоски, восполнить которую не представлялось возможным из-за постоянно наседающего босса.

Двадцать секунд.

Всё более и более малореальной казалась перспектива задержать Стража. Я всё чаще ошибался и не поспевал за ним, оставаясь в живых только благодаря помощи Ока и, пожалуй, чуду.

Лезвие серого клинка скользнуло по левую сторону от головы, заставив меня отшатнуться и смазать ответный удар. В итоге на грудине стража осталась почти неразличимая царапина, а я – потерял равновесие, начав заваливаться вправо и назад. Мысленным усилием активирую печать непоколебимости, надеясь выгадать эти полторы секунды и спастись, но нависший надо мной страж странным образом перехватывает меч, слитным движением вбивая его в мою грудь. Печать здесь не помогла, а система – отрапортовала о неудачном применении эффекта.

[Эффект Непоколебимости развеян. Источник – физический урон]

Всё, что я успеваю сделать – это бросить в последнюю атаку тут же вызванных миньонов, да выплеснуть последние крохи маны в виде вспышки света, в который уже раз использовав светлячка не по назначению.

Привычная темнота, посеревший интерфейс и сиротливо висящее окно, отсчитывающее секунды до возрождения. С момента моей смерти прошло чуть больше пятнадцати секунд, а Ян, Клюс, Фант и Ясик всё ещё в игре, из чего можно сделать простой вывод: им удалось выжить и, скорее всего, перенестись в другую комнату.

Можно сказать, что свою задачу я выполнил. Но что теперь, оказавшись в «стартовом» городе Подземья, мне делать…?

Глава 15

Долго прокрастинировать себе я не позволил, и не слишком продолжительный разговор с сопартийцами, вышедшими на связь, - сам я их беспокоить не хотел из опасения отвлечь в решающий момент, - этому поспособствовал наравне с моим нежеланием отставать во второй раз.

Полученный на Шахматах сорок четвёртый уровень опять превратился в сорок третий, а на повторное покорение этой вершины требовалось на тридцать процентов опыта больше. До Яна, Клюса и остальных напрямик бежать больше двадцати часов без учёта отдыха и неизбежных столкновений. В одиночку, с потерянным поясом и кольцом, которые из меня выпали после смерти… Нет, мне такой марш-бросок не пережить, а вблизи от входа качаться себе дороже. Охотники на игроков не спят, хорошо укомплектованного одиночку разберут на запчасти – даже пикнуть не успеешь. Вариант со вступлением в группу тоже не так надёжен, как хотелось бы, так как заключать договора спешат далеко не все, а отыскать подходящих людей ещё нужно постараться.

Проблема, однако.

В ноги ударила каменистая почва центральной площади города-входа, с которой я тут же поспешил убраться, запрыгнув на одну из самых высоких крыш. Что здесь, что в Некрополе за подобное не наказывали, так что я ничем не рисковал. Парой движений я вызвал и увеличил окно логов, погрузившись в чтение. И первой в глаза бросились особым образом подчеркнутые строки:

[Вы получили урон от Стража Врат – 212442 единицы].

[Эффект Непоколебимости поглощает 55231 единицу урона и разрушается].

[Вы погибли]

Но и между ними затесалось кое-что интересное. Я бы даже сказал – ОЧЕНЬ интересное.

[Пятидесятая управляемая активация умения «Светлячок» переводит умение в разряд внеуровневых и внекатегорийных]

[Разблокирован список внеуровневых и внекатегорийных умений/навыков. Список пополнен автоматически, доступно редактирование силами пользователя]

Я тут же поспешил перейти по встроенной в текст ссылке, открыв окно с «обновлённым» светлячком.

[Светлячок, Вне Категорий, Вне Уровней. Формирует заклинание, источающее свет в зависимости от условий активации. Конфигурируемо силами пользователя.

Длительность эффекта: Произвольно

Перезарядка умения: Произвольно

Стоимость: Произвольно]

Попытка привычной активации мысленной командой ни к чему не привела, зато осознанное применение этого умения прошла значительно более гладко, чем обычно. На мгновение я даже ощутил, как частицы маны из разных частей моего тела стекаются к пальцу и, вырываясь из него, формируют крошечный шарик света. Встряхиваю ладонь – и светлячок отлетает в сторону, начиная стремительно уменьшаться. Тут же, не дожидаясь его исчезновения и привычного отката умения с успехом создаю ещё один, отправляя его к уже пропавшему собрату. Следом идут всё новые и новые светлячки, в каждый из которых я вкладываю даже не единицу маны, а какие-то десятые её части, что отлично прослеживалось в слегка изменившемся показателе маны.

Мана: 209,1856

Тобишь – её измерение теперь проводилось вплоть до десятитысячных долей, а на большее я так подозреваю, не хватало моего контроля.

Вдосталь наигравшись с новым фокусом, - интересно, как отреагирует другой игрок, если начать в него кидаться маленькими светящимися шариками со зловещей улыбной на лице? Впрочем, из-за маски её не будет видно, но даже так потенциал банальнейшей способности просто огромен! – я развернул весь список Внекатегорийных и Внеуровневых умений, с шоком уставившись… На пассивные способности?

[Владение Мечом - Чокуто. Отражает приблизительный уровень владения пользователя этим типом оружия.

Текущая ступень – Первая]

Оч-чень информативно, однако. Но и помимо моего «мастерства» владения чокуто здесь обнаружился даже навык пилотирования(!) и командования малыми тяжеловооруженными отрядами. Система элегантно и красиво обозвала звено боевых мехов, ничуть при этом не выйдя за рамки фэнтези-вселенной.

Но если обобщить всё то, что я узнал за последние полчаса, выявляется интересный факт: магию и умения действительно лучше изучать самостоятельно, не довольствуясь одними лишь «дарственными» от системы.

За несколько секунд я отписал Рику о том, что узнал, а так же сообщил о своих планах. А собирался я не много, не мало – а найти для начала библиотеку, а после возможного наставника, если в этой дыре таковой вообще найдётся.

С такими мыслями я сверился с картой и, спрыгнув с крыши, направился в сторону библиотеки, вскорости вырвавшись из жиденького потока игроков, направляющихся за стены города.

Искомое здание было мною обнаружено спустя десяток минут, в районе, игроками словно бы игнорируемом. Здесь располагалась Школа Меча имени некоего Дафота, Малая Башня Магии Воздуха, имеющаяся в каждом поселении, называющем себя городом, и, наконец, библиотека – двухэтажный домик не самых выдающихся размеров. Порог последней я и пересёк, в одно мгновение оказавшись в благословенной прохладе. Жара, заживо сжигающая всё живое на улицах города, сюда будто бы не проникала…

[Знания +1]

Глаз зацепился за множественные, - жаль, что повторяющиеся, - строки рунических символов, которые были не только на стенах и полу, но даже на потолке и шкафах с книгами. Я активировал Око…

[Око блокировано, Источник: Чарль Дафота]

- Не стоит, молодой человек. В этом месте нельзя пользоваться магией… - Пожурил меня тихий старческий голос, владельца которого я заметил за достаточно высокой стойкой регистрации, расположенной у самого входа. – … даже если она является частью тебя. Или… Хм! Возродившийся немёртвый, да ещё и с душой, прибывшей из иного мира? Ты один из призванных героев, верно?

Старик выглядел в какой-то мере чудаковато, в какой-то – импозантно. Мягкое, доброжелательное лицо резко контрастировало с холодными глазами цвета льда, а густая вьющаяся седая шевелюра, плавно переходящая в аккуратную двадцатисантиметровую бородку, ниспадала на бледно-серую мантию. Почти белую, если приглядеться.

Никаких украшений или чего-то подобного старик не носил, но при этом ощущался он абсолютнейшим образом иначе, чем сотни других неписей. Скорее всего, дело было в моих обострившихся чувствах и повышенной способности воспринимать потенциальную угрозу, но имело место быть и вмешательство системы, решившей таким образом подчеркнуть уникальность определённого персонажа.

- Да, я – один из призванных. Меня зовут Рикон, а вас…?

- Чарль Дафота. Член касты Хранителей Знаний и, по совместительству, магистр. – Над головой старика неожиданно для меня вспыхнул круг с заключенным внутрь символом, выглядящим как распахнутая книга. Система на это никак не отреагировала. – Нечасто вас можно увидеть в таких местах, как это. А ещё реже вас приводит сюда желание учиться, не пользуясь созданными Богами костылями.

- Вы говорите об инструменте, благодаря которому мы становимся сильнее?

- Именно. Система, Игра… Вы по-разному называете это необычайно мощное заклятье. Но под всей его мишурой призванные упускают главное: знания, настоящие знания, заменить нечем. – Чарль трижды ударил указательным пальцем по столешнице, а из стойки с моей стороны выдвинулось нечто вроде табурета. – Я вижу, что ты пришёл сюда не из любопытства, а по зову разума. Что тебя интересует?

Несколько секунд я собирался с мыслями, после чего выдал:

- У меня получилось создать обычный светлячок без каких-либо ограничений, накладываемых… Системой. Можно? – Старик, сразу поняв, о чём я говорю, кивнул. Не укрылось от меня и то, что нас накрыл прозрачный, почти незаметный купол. Сразу после этого я создал на кончиках пальцев несколько светлячков, закружив их вокруг запястья. – У меня раньше получалось использовать его как оружие в схватках, ослепляя врагов, но только сейчас ушли вообще все ограничения. Мне кажется, что теперь всё зависит только от моих способностей. И именно по этой причине я пришёл сюда.

- Тебе нужна информация о сплетении чар. – Утвердительно произнес Чарль. – Эти книги не представляют особой ценности, но выносить их отсюда всё равно запрещено. Как у тебя со знанием языка магов?

- М-м-м… Никак?

- Плохо, юноша, очень плохо. К твоему счастью простейшие труды переводят на множество языков, так что с прочтением на общем у тебя не должно возникнуть каких-либо проблем. Вдобавок к этим двум томам я добавлю алфавит и словарь. – На стойке появилось три книги, от размеров которых мне стало дурно. Надеясь развеять свои опасения беру первую и открываю на первой странице. Символы не привычные печатные, а красивые, художественно оформленные, и оттого – плохо читаемые. При этом Система не спешит выводить текст в отдельное окно, так что зарываться в знания придётся самостоятельно.

Стоит ли говорить, что в последний раз я читал серьезные тексты, получая обязательное образование, без которого в легальный виртуал просто не пропускали? Благодаря играм я умел продираться сквозь дебри текста и вычленять суть, но учиться в любом случае будет сложно.

Но если это будет стоить того…

Надеюсь, всё-таки будет, иначе я впустую потрачу время.

- Спасибо, магистр Дафота.

- Если что-то будет непонятно, то в определённых рамках я готов тебя проконсультировать. Читательский зал справа, за единственной дверью. Книги не портить.

Благодарно кивнув, я нагрузился литературой и проследовал в иное помещение. Стало в какой-то мере даже интересно, зачем книги вообще хранить на стеллажах, если Чарль может вот так просто их переместить и отдать читателю. Или он только меня так встретил, выдав «начальную» литературу? Без неё-то я вряд ли сумел бы что-то даже просто отыскать, не то, что понять.

Вполне вероятно, что так всё и обстоит.

Устроившись поудобнее, я навис над книгой и пробежался глазами по первым строчкам, в которых, как бы странно то ни было, говорилось о магии.

Автор этого руководства для чайников не стал углубляться в теорию – лишь обмолвился, что магия является Божественным инструментом, для которого установлены свои законы и правила. Согласно им и формировались заклинания, самостоятельно разрабатывать которые настоятельно не рекомендовалось. Даже мои эксперименты со светлячком, проводись они, скажем, с огненным шаром, могли окончиться плачевно, так как я неосознанно масштабировал символы, из которых состояли заклинания. В первом случае заклятье являлось относительно безопасным, так как основной символ был рассчитан исключительно на производство света, и по чистой случайности превратить его в оружие массового поражения было сложно. Но вот во втором достаточно было по аналогии со светлячком направить в заклинание большой поток маны, а после - любоваться окном возрождения, так как огненный шар был сложнее, а его пластичность - намного ниже.

Так что первым делом после прочтения сего талмуда автор рекомендовал выучить как минимум три сотни первичных символов, на которых строилась большая часть простейших заклинаний. Без этого знания как-либо изменять магические конструкты было просто опасно, так как дестабилизация или неверное срабатывание чаще всего вредило именно магу, а не тому, против кого он намеревался направить свою магию.

Следом за рекомендацией и перечислением литературы, которую стоило изучить каждому начинающему чародею, начинался раздел, посвященный такой вещи, как понимание своих пределов и способы эти пределы расширить.

Главным ограничением являлась мана, так как без неё любое колдовство было попросту невозможно. Исключения были, но их автор предпочёл не рассматривать из-за того, что относились они к исключительно тёмным направлениям, которые меня очень даже интересовали. Магия крови, смерти, некромантия, редкие подвиды стихийного шаманизма – это только те, что были перечислены в книге…

Впрочем, речь сейчас не о том.

Мана. Ресурс восполняемый и производимый всеми существами с сильной душой, тобишь – разумными существами и некоторыми магическими, которых разумными всё-таки назвать сложно. То, что мы называем регенерацией и объемом мана-пула зависит ото многих факторов, на которые начинающий маг повлиять не мог. Зато способы наращивания этих двух «параметров» были известны и относительно просты: регенерации способствовало увеличение скорости вращения суть циркуляции маны в т.н. Ядре, а объему – «толщина» циркулирующего потока. В книге подробно описывались упражнения, позволяющие новичку приступить к безопасным тренировкам, которые я на всякий случай сохранил в электронном виде.

А после – продолжил чтение, всё глубже и глубже погружаясь в дебри внесистемной магии. В голове витал только один сторонний вопрос: почему я не занялся этим раньше, почему выбрал путь более простой...?

Ответ был прост: потому что дурак, боящийся сделать что-то не так. Именно этот страх загнал меня в рамки условностей, именно страх не позволил мне проторить свой путь. И это при том, что бояться мне просто нечего! Осознание этого не то, чтобы пугало... Оно давило на моё эго, заставляло чувствовать себя ущербным идиотом, неспособным понять простейшие истины.

«Но даже идиот может исправить свои ошибки, если признает собственную глупость…»

Глава 16

Вереница небольших по размеру, но крайне быстрых полыхающих сфер сорвалась с пальцев левой руки и поразила мишень, оторвав пару кусков древесины и оставив несколько шикарных подпалин. Прошла секунда – и манекен восстановился, целиком и полностью оправдывая уплаченные за него и кусок земли на полигоне деньги. Что земля, что цели – всё подвержено заклятью восстановления, так что с моими силами их уничтожить невозможно. Это развязывало мне руки и позволяло не беспокоиться о каждом чихе во время отработки магических навыков, что только положительно сказывалось на тренировках.

С того момента, как Страж отправил меня на перерождение, прошло двое суток. Ян и Со уже прошли подземелье и, выслушав мои доводы, двинулись дальше, позволив мне спокойно заниматься своими делами.

За первый день мне удалось прочитать первые две книги и приступить к зубрёжке языка магов, оказавшегося крайне сложным и витиеватым. До привычного русского ему было далеко, но аналогии прослеживались. При этом свои собственные правила построения предложений не позволяли «наложить» слова одного языка на другой и, тем самым, облегчить задачу. Но проблема если и была, то совсем небольшая: это не английский международный, который многим и даром не сдался из-за существования искусственного интеллекта, лучше которого переводить просто невозможно. Это язык, на котором написаны сотни и тысячи книг по магии, меня интересовавшей. Лучше стимула просто не придумаешь, так что освоить новый язык на сносном уровне я намеревался до того, как у меня закончится материал для изучения.

Мне и раньше казалось, что вселенная игры проработана невероятно, но только теперь я понял, насколько глубока эта проработка. В захудалой библиотеке не менее захудалого городка Подземья было столько книг и литературы, сколько не всякий человек способен прочитать за всю жизнь. Одно хорошо – авторы описывающих магию фолиантов не спешили размазывать мысль по сотне другой страниц, из-за чего количество полезной и нужной информации на страницу было необычайно высоко, а самих книг - не слишком много. Приходилось читать внимательно и вдумчиво, но это того действительно стоило.

[Пятидесятая управляемая активация умения «???» переводит умение в разряд внеуровневых и внекатегорийных]

Легким движением руки безымянное умение превращается в Огненный Шар, описание которого я тут же открываю.

[Огненный Шар, Вне Категорий, Вне Уровней. Формирует сгусток огня произвольной формы с произвольной траекторией движения.

Длительность эффекта: Произвольно

Перезарядка умения: Произвольно

Стоимость: Произвольно]

В принципе, тут всё верно – максимально корректное и вседопускающее описание внекатегорийного заклинания. На самом деле его можно было переделать чуть ли не во что угодно, но тогда огненным шаром назвать его вряд ли получится.

Горделиво ухмыльнувшись, я бросил взгляд на подвешенный на краю зрения таймер. Время аренды полигона почти вышло, но все запланированные мероприятия провести успел. Даже новое заклинание загнал в каталог, хоть это и не обязательно…

Спустя несколько минут я уже шёл по направлению к библиотеке, «поднимая» в голове воспоминания о прочитанном. Теории магии было не так много, как практических руководств, но почти каждое предложение являлось основополагающим. Пропущу что-то сейчас – недопойму что-то потом, а это, прямо скажем, чревато определёнными проблемами, могущими привести меня к злополучному чёрному экрану с тем самым таймером…

Здание библиотеки выплыло из-за окрестных домов, в очередной раз меня удивив. Теперь оно не казалось скучным, серым и безликим – в едва видимых узорах, выполненных отличной по цвету кладкой, я узнал буквы языка магов, складывающиеся в одно слово: МАГИЯ.

Каста Хранителей Знаний, членом которой являлся Чарль Дафота, смотритель местной библиотеки и довольно-таки сильный маг, не существовала для тех, кто о ней не слышал хотя бы мельком. Я же, во-первых, услышал о Хранителях от Чарля, вдобавок увидев их магический знак, подделке которого, - да и любых других знаков, созданных посредством определённого ритуала, - противилась сама магия. Но так как я его уже видел и был посвящен в тайну, то и другие символы Хранителей, разбросанные по всему миру и указывающие на то, где искать Знания, стали для меня видимы. Очень полезный бонус, если учитывать ещё и то, что в будущем мне придётся искать необходимые материалы хотя бы по проклятьям, если я хочу по-настоящему реализовать свою расовую склонность. Ведь то, что у меня есть сейчас… По-отдельности каждое умение выглядит очень даже, но большую их часть я получил из системного древа навыков. Да и то, что дали за Знания… Я понятия не имел, как эта магия работает, а значит – не мог эти чары изменять. Взять то же замедление, которое и само по себе очень полезно: небольшая длительность, приличный кулдаун. Полезно везде, но построить тактику на таком навыке сложно. А если представить, что можно уменьшить длительность в пять раз, но повысить замедление до девяноста процентов? А наоборот, развесив такие подарки целой ораве монстров или игроков?

Вот и выходит, что мои умения полезны, но ограничены Системой. Да, то что я сейчас изучаю – тоже механики Вселенной-19, но они куда как более многогранны, сложны и универсальны. Требуют больше времени, - что-то мне подсказывает, что месяцы и годы только для того, чтобы непись без прикрас назвал тебя магом. Самым слабеньким, низкоранговым, но – магом, - больше труда и усидчивости, но…

Все плюсы – налицо.

- Мэтр Дафота, здравствуйте. – С вежливой улыбкой кивнул я магу, всё так же восседающему за стойкой регистрации. В уставленном стеллажами помещении никого не было, как и, я подозреваю, в читальной зале – библиотека не пользовалась популярностью от слова совсем, так что за два дня я лишь пару раз пересекался с игроками, которым не по вкусу пришлось предложение Чарля почитать литературу по интересующим их темам. Это ведь не так весело и драйвово, как надирать задницы монстрам, боссам и игрокам, встречающимся на пути…

Страшно подумать – я сам таким был те самые два дня назад. Да и сейчас нет-нет, да мелькнёт мысль о том, что часть материала можно пропустить или пробежать по диагонали, но подобные посылы я старательно давлю.

- И тебе не хворать, юноша. Судя по твоей довольной улыбке, испытания прошли успешно?

- Мне удалось закрепить навыки создания маленьких огненных шаров и немного попрактиковаться в телекинетическом воздействии. Но последнее отнимает у меня очень много сил, а результат… - Я покачал головой. - … крайне посредственный.

- В своё время я потратил четыре года на освоение простейших заклинаний, так что твои успехи – крайне выдающиеся, Рикон. Может быть, ты и не лучший среди призванных душ, но твои успехи сделают честь любому из нас, коренных жителей этого мира. На моей памяти только талантливые дети так быстро осваивали магию…

- Вы преувеличиваете мои заслуги, магистр.

- Время покажет. – Чарль быстро со мной согласился. – Ты закончил с основами магии?

- Совсем недавно.

- Хм… - Старик нахмурился и огладил бороду. – Не желаешь пройти тест? Он достаточно объемен и долог, но с его помощью можно проверить твои реальные знания и навыки.

Не знаю, как о том узнал Дафот, но я действительно сомневался, насколько глубоки мои познания в магии и сумел ли я запомнить всё необходимое. Так что возможность проверить знания пришлась мне по вкусу.

- Если это возможно, магистр, я с большим удовольствием пройду тест.

Старик довольно хохотнул.

- Отлично. В таком случае – проходи в читальный зал, через четверть часа прибудет мой подопечный. Тест вы будете писать вдвоём, одновременно.

- Хорошо, магистр.

Спустя минуту я уже сидел в читальном зале, размышляя о том, откуда в такой дыре взяться подопечному у мага. Откуда здесь вообще взялась библиотека, если Подземье было оторвано от остального мира в течении нескольких столетий? Может, вообще стоит спросить об этом напрямую после теста…?

К счастью ли, к худу, но за раздумьями время пролетело неожиданно быстро. Скрип разделяющей читальный зал и совмещенную с книгохранилищем прихожую двери стал для меня полной неожиданностью, из-за чего я чуть было не активировал Око. Сдержался, но привыкание к абсолютной тишине меня нисколько не радовала.

- Рикон, это мой подопечный – Йохан. Йохан – это Рикон, второй участник теста на доступ к паутине. – Магистр держал за плечи мальчонку лет двенадцати, облаченного в бесформенную мантию, единственным элементом декора у которой был простенький пояс с массивной, отполированной до блеска пряжкой.

- «Поздний», да? – Мальчик окинул меня взглядом с головы до ног. – Ты из дальних регионов? Поэтому не попал в школу раньше?

- Нет, мой мальчик, Рикон – призванная душа. Подозреваю, что в нашем мире он не дольше трёх месяцев. – Глаза мальчонки расширились от удивления, но свойственные детям громкие звуки, соседствующие с удивлением, он сдержал, чем заслужил лишний балл в моих глазах. – Но, как ты мне уже пообещал, расспрашивать ты нашего друга не будешь.

В глазах ребёнка промелькнуло сожаление, но лицо его при этом оставалось предельно серьезным.

- Приятно познакомиться, Рикон. Ты – первый призванный, с которым я вот так разговариваю!

- Я тоже рад нашему знакомству, Йохан.

- Вы друг с другом познакомились, так что, думаю, можно переходить к тесту. Рикон, тебе известно что-то об Астральных Задачах? – Я покачал головой, так как понятия не имел, о чём речь. – Я предполагал, что за пару дней можно и не столкнуться с этим преинтереснейшим инструментом. Астральные Задачи, юноша, это метод проверки знаний, отталкивающийся не от теории, но от практики. Посредством ритуала и связи разума наставника и нескольких учеников образуется область, в которой возможно проведение практически всех известных тестов, коим подвергаются юные маги. Естественно, связь образуется добровольно и может быть односторонне разорвана в любой момент, а реальной опасности для учеников нет. И это - главное преимущество пространства Астральных Задач.

- Я не против того, чтобы пройти и такой тест. Но о какой паутине вы говорили?

- Паутиной маги называют между собой сеть порт-дорог, позволяющих достаточно сильным магам перемещаться из одной точки в другую. Процесс этот не моментален, но позволяет сократить проведённое в пути время в два, а где-то даже в три раза. – Чарль неожиданно начал говорить о крайне интересной вещи, заставив и без того внимательно его слушающего меня напрячься ещё сильнее. – Но ты, юноша, совершенно точно не пройдёшь тест со своим текущим уровнем знаний. Даже с талантами призванной души тебе придётся учиться не меньше полугода для того, чтобы накопить необходимый для самостоятельного перехода багаж навыков и умений.

Вот так и приходит облом – в момент, когда уже обрадовался и поверил в то, что нашёлся способ значительно сократить проводимое в переходах время. Но даже так факт существования порталов, пусть и не совсем привычных, меня радовал.

- Но оценить свой уровень я смогу, верно?

- Верно. Для того я и предложил тебе поучаствовать. – Старик перехватил мой вопросительный взгляд, направленный на Йохана, после чего добавил: - Йохан намеревается пройти полноценный тест. И – да, у него есть все шансы добиться успеха. Прошу в круг.

Магистр неожиданно, - окончания беседы ничего не предвещало, - взмахнул рукой, и по полу в паре метров от нас пробежала серебристая волна, обнажив уже начертанный на полу треугольник. Сложность рисунка даже при беглом осмотре ввергла меня в ужас. Монструозная конструкция была, наверное, самой сложной из когда-либо мне встречавшихся. Даже символы магии и буквы языка магов не шли ни в какое сравнение с этими рунами, которых было так много, что в очерченном пространстве попросту не оставалось места.

[ Искусство Печатей: уровень повышен ]

[ Знания +1 ]

«А ведь это – всего лишь беглый взгляд!»

- Магистр, я могу взглянуть на печать при помощи своих глаз? – Задал я крутящийся на языке вопрос.

- Если тебя не смущает возможность получения сенсорного шока – дерзай. Но на твоём месте я бы оставил эту попытку до, как минимум, окончания теста. – Я ещё раз осмотрел рисунок, но ничего, способного вызвать сенсорный шок, не заметил. Сосредоточившись, я протянул руку вперёд и позволил крошечной нити, состоящей из маны, выскользнуть из указательного пальца.

Такая нить – самый простой способ определить наличие чего-то магического и незримого в непосредственной близости от заклинателя, если он не владеет иными, более продвинутыми техниками сенсорики. У меня роль таковой могло выполнять Око, по общемагической классификации относящееся к низшим сенсорным способностям. Почему низшим? Всё просто: Око Предателя пусть и являлось крайне сильным талантом крови, но тончайшие магические потоки воспринимало слабо. Проявлялся этот недостаток на расстоянии в пять-шесть метров и более, так что Оком во время практики на полигоне я пользовался с большим удовольствием, не забывая при этом об упражнениях, которые должны были в будущем позволить мне воспринимать магию на принципиально ином, более совершенном уровне.

Тем временем нить вытянулась уже на три десятка сантиметров, а я – сделал пару шагов по направлению к огромной печати. Только тогда мне удалось нащупать что-то, тянущееся вверх, к потолку, и при этом расширяющееся от основания. Магический конструкт не был сплошным, так как нить в некоторых местах свободно проходила внутрь, но сомнений в его прочности возникнуть просто не могло.

Для сравнения – свой огненный шар на стадии формирования я мог уничтожить при помощи аналогичной нити, в то время как заклинание магистра при максимальном усилии с моей стороны даже не дрожало, что, в принципе, было логично – где мои жалкие потуги на поприще магии, и где могущество чародея, посвятившего своему ремеслу уже семьдесят лет?

- Рикон, вставай сюда. Йохан – сюда. – Чарль Дафот решил перейти к делу, оторвав нас от разглядывания и «ощупывания» печати. – После активации заклинания вы можете ощутить нечто непривычное. Постарайтесь не обращать на это внимания, сосредоточьтесь на собственном разуме и его контроле. Готовы?

- Да. – Серьезный Йохан не просто занял своё место, а даже уселся в позу лотоса, настроившись на какой-то особый темп дыхания.

- Готов. – Отчитался, последовав примеру младшего, но куда как более опытного в магии товарища. Товарища… странное чувство, если принимать во внимание его статус неигрового персонажа. Но он, как и Дафот, казался мне живым. Конфликт этих двух взглядов моей собственной голове не давал мне покоя ровно до того момента, пока я сам для себя не решил относиться ко всему как к реальности, в которой действуют несколько иные законы.

Погрузиться в мир Вселенной-19, приняв как данность заложенный то ли разработчиками, то ли искусственным интеллектом сюжет. Призванная душа, неспособная умереть по-настоящему? Пусть будет так.

В ту же секунду от угла, занятого магистром, по печати заструилась мана, видимая даже невооружённым глазом. То самое состояние, называемое финальным в создании заклинания, когда процессу уже почти невозможно помешать из-за многократного увеличения крепости всех узлов конструкта.

Миг – и обстановка уютного и ставшего привычным за эти дни читального зала пропала, а на замену ей пришёл какой-то кабинет. Не менее просторный, но пустой и какой-то заброшенный. В нём, кроме меня, обнаружился уже поднявшийся на ноги Йохан. Магистра же я не обнаружил даже повращав головой, из чего сделал вывод, что он будет за нами присматривать, но издалека, если так можно выразиться.

- Итак. Я переместил Йохана в другое место, так как его задания будут отличаться от твоих. – Я повернулся – и действительно не обнаружил мальчонку, куда-то пропавшего. – Так как ты изучил только основы магического искусства, то и задачи я буду давать соответствующие. Для начала попробуй максимально ускорить циркуляцию маны, а после – начни наращивать поток.

Я опустился на колени и, выдохнув, «ушёл в себя», без особого труда нащупав наиболее плотный сгусток маны, её же и вырабатывающий – ядро. Оставалось только приказать, что я и сделал, решив не оттягивать неизбежное.

За два дня нельзя научиться управляться со своим магическим телом так, как за неделю или хотя бы месяц. Ключом являлось именно время, посвященное практике, а не талант или упорство мага. Так что результат, на который я вышел спустя четверть часа, сложно было назвать хорошим. Пятнадцатипроцентное ускорение и семипроцентное повышение плотности потока относительно обычного состояния ядра – мой предел на данный момент.

- Можешь остановиться, юноша. Результаты для двух дней крайне неплохие, но в этой области таланты призванных душ, если судить по одному лишь тебе, не высоки.

- Хотя бы на крепкого середнячка по меркам этого мира я тяну? – Спрашиваю с надеждой.

- Нет. Но и бесталанным тебя тоже не назовёшь.

Расстроенно выдыхаю. Интересно, дело во мне или это ограничение, наложенное на игроков, дабы они не становились полубогами? Так этого и без того ждать в ближайшее время не стоит – тут до пятидесятого ползти месяца три-четыре без смертей и с огромным везением, чего уж говорить о взрывном увеличении силы. Тот же Магистр Дафот вполне может сделать а-та-та и сотне таких, как я, ибо его уровень – это серьезный восемьдесят седьмой, открывшийся мне на второй день вместе с «заинтересованным» уровнем репутации…

- Что дальше, магистр?

- Задача на контроль, юноша, задача на контроль… - На полу перед моим лицом появился целый десяток поблескивающих металлом шариков. Размера они были небольшого – с горошину – но я уже вполне ясно представлял себе, что от меня будет требоваться. – При помощи наиболее тонких нитей маны, которые можно сплетать между собой, ты должен поднять как можно больше этих шаров. На всё про всё у тебя два часа. Приступай.

- Да, магистр. – В очередной раз вздыхаю, но приступаю к выполнению поставленной задачи. Сложной, муторной и требующей невероятного терпения задачи…

Глава 17

Вышел из библиотеки я в момент, когда солнце, - мысли о том, что в чём-то, называющемся Подземьем, солнца быть не может, я уже давно загнал в самые далёкие закутки своего сознания, - наполовину скрылось за горизонтом.

В голове была каша. С десяток коротких и не очень практических тестов, крошечный перерыв и теоретический опрос, в котором то и дело попадались вопросы с подвохом. Магистр Дафот всем сердцем любил доводить своих учеников до грани, выжимая из них даже то, что они вроде как не знали.

Одним словом – ментально я был выжат словно лимон, и из игры не выходил разве что из-за того, что до привычного конца сессии оставалось ещё четыре с лишкой часа. Желание учиться отсутствовало, зато показало давно молчавшая жажда хорошей драки. Вопросов «С кем» и «Где» не стояло, так как в этом безымянном товариществе представителей самых разных рас имелась арена, на которой частенько зависали игроки. Туда-то я и отправился, лелея надежду размяться и набить кому-нибудь морду…

Но за десяток метров до этого громоздкого сооружения в меня закрались определённые сомнения. Шум, гам, яростные и при этом радостные крики перекрыли вообще весь звуковой фон, издаваемый вечерним, только начавшим оживать городом, но не смогли ничего сделать с постоянно меняющейся мелодией, издаваемой инструментом, который сложно перепутать с каким-то другим.

Скрипка. Она то кричала, то плыла над городом, будто бы играющего на ней музыканта бросили на палубе посреди шторма. Изменения эти были хаотичны и непредугадываемы, но получающуюся мелодию всё равно можно было слушать и наслаждаться ею.

Невольно задашься вопросом – что вообще происходит на этой арене…?

Я быстрым шагом, едва не срываясь на бег, пробежал через главный вход, перелетел несколько лестничных пролётов и выскочил на самую высокую часть трибуны, которая была почти полностью заполнена. Недолго думая, я оттолкнулся от ограждения и запрыгнул на крышу-навес, в чьей крепости было сложно усомниться – что она сама, что опорные колонны были изготовлены из камня.

И только заняв свободное «место» на парапете, я устремил взгляд на саму арену.

Поначалу мне даже не удалось понять, что там происходит, так как вокруг смазанных, мечущихся силуэтов то и дело взрывалась земля, поднимая в воздух тучи пыли, но после активации Ока эта проблема для меня стала не столь критичной.

Действующих лиц на арене было два, и первым в глаза бросался человек, в руках которого не было оружия, а на теле – отсутствовали доспехи. Зато присутствовала густая, вьющаяся и отдающая золотом шевелюра, аккуратная бородка, по-пижонски вычурная одежда и скрипка, на которой музыкант неистово, вкладывая в дело всего себя, играл, плавными движениями избегая ударов своего оппонента, которого активно пытались задеть появляющиеся из воздуха полупрозрачные фигуры, вооруженные самым разным оружием. Мечи, топоры, секиры, луки, копья, арбалеты, кинжалы, боевые молоты – «репертуар» саммонера был необъятен, и потому противостоящему ему копейщику приходилось очень несладко.

Благодаря Оку я смог подметить, что единовременно на поле не появлялось больше трёх фантомов, из чего можно было сделать донельзя простой вывод: это число являлось пределом призыва Музыканта или следствием договорённости, если его противник был де-факто слабее.

Но уж сколько я ни смотрел за движениями копейщика, а слабым его назвать было нельзя. Более того – он был намного сильнее меня и тех игроков, которых я видел. А это значило, что с большой долей вероятности и копейщик, и музыкант – не игроки. Но вот собравшиеся на трибунах…

- Друг, не подскажешь, что тут вообще происходит?

- А? – Сидящий по правую руку от меня парень обернулся. – А! Авантюристы-неписи решили размяться, поочерёдно то друг с другом, то с игроками дерутся. На интерес.

- Спасибо, выручил.

Авантюристы… Тема заезженная по большей части в книгах и фильмах. В играх что старых, что новых авантюристами чаще всего называли самих игроков. Здесь же они, похоже, преследовали необходимость доказать нам, насколько мы слабы по меркам этого мира.

Тем временем схватка приблизилась к своей кульминации. Копейщик начинал ошибаться, фантомы медленно, но верно его окружали, загоняя в крайне невыгодную позицию и подготавливая почву для абсолютной победы. Помочь ему могла бы любая ошибка со стороны соперника, но музыкант и играл, и своими саммонами управлял безупречно. Постоянное перемещение по арене не позволяло копейщику к нему подобраться, - а двигался мастер призыва если и медленнее своего оппонента, то ненамного, - а фантомы делали всё остальное.

Хотелось бы и мне достичь такого же взаимопонимания со своими скелетами, которые, по сути, пока даже один на один сражались с большим трудом. И это при том, что времени и сил я в них вложил прилично, порою жертвуя сном или собственными тренировками. Стоило ли оно того? Трудно ответить.

Ведь с одной стороны каждый час, вложенный в моих миньонов, окупится сторицей потом. Чокуто не покинет меня, так как он – привязанный, прокачивающийся вместе со мной предмет со свойствами, несколько не дотягивающими до легендарных вещей. При этом время я всё равно буду тратить хотя бы на то же изучение магии, и в итоге безнадёжно отстану от слепцов, посвящающих прокачке всё свободное время. Если же взглянуть на ситуацию с другого бока, то становится понятно: если чем-то занимаешься, то этому чему-то крайне желательно посвящать максимум времени, не распыляясь на несколько занятий.

Всё-таки меня от какого-нибудь рукастого корейца отличает ещё и то, что я не могу делать несколько дел одновременно. Буду заниматься магией – значит, без отвлечения на что-то ещё. Скелетами – так скелетами соответственно. Выделять по паре часов в дни, когда я буду ментально раздавлен? Большого прогресса это не принесёт, а мысли может спутать. И даже такая маленькая вероятность мне не очень-то по душе…

В один момент оборвавшаяся на особо протяжной ноте мелодия вырвала меня из мира грёз. Взгляд сам собой нащупал копейщика, оружие которого упиралось в грудь музыканта. При этом искрящиеся клинки фантомов тоже касались кожи бойца. Один уперся в защищающую горло кольчугу, второй – в подреберье. При этом на лице обоих противников застыли улыбки, и ни один не выглядел расстроенным или раздосадованным.

Друзья? Товарищи? Скорее всего.

Наконец фантомы осыпались крупными светящимися хлопьями, а копейщик – убрал своё оружие, просто взмахнув им в воздухе. Момент «пропажи» от меня не укрылся, так что всё моё внимание приковалось к кольцу, оказавшемуся или частью артефакта, или его вместилищем. В то, что копье это самое обыкновенное, не верилось ни на грош.

Спустя несколько секунд оппоненты пожали друг другу руки и скрылись за специальными воротами для бойцов, освободив арену для желающих, которые тут же и обнаружились. Пара игроков вышла в круг, но я их проигнорировал, решив хотя бы попытаться поговорить с музыкантом. Если местный, то вполне может и не отказать пусть даже в платной консультации по поводу призывов. Не может же тот, кто использует саммонов в качестве оружия, не знать хотя бы о том, в каком направлении мне копать? Гайды от игроков однозначны, но они не могут раскрыть всю полноту картины – это понятно и по тому, насколько ошибочными оказались представления о прокачке и магии в целом. Привычная всем играм система имелась, но у неё был аналог.

Так почему бы не обнаружиться и чему-то подобному в сфере призыва?

Авантюристы оказались тёртыми калачами, и нескольких человек, решивших подстеречь их у выхода, остались с носом – их цели мало того, что развили огромную скорость, едва завидев «поклонников», так спустя пару секунд ещё и променяли землю на крыши домов.

Все, кроме меня, отстали. Но напрягаться для того, чтобы поспеть за больно шустрыми авантюристами, приходилось сильно. В ход шли и печати, и бег на грани фола – иначе я просто не выдерживал темпа авантюристов, умудрявшихся ещё и разговаривать друг с другом.

Прыжок, ещё один – крыши небольших одноэтажных халуп опасно прогибались под моим весом, но держались. Использовать печать, оттолкнуться… Картина перед глазами резко куда-то улетает, и я понимаю, что смотрю прямо в небо. Плечо сжимает рука того, кто играючи меня опрокинул, а в строке дебаффов висит теперь уже девятисекундный паралич.

- Чего увязался, ушастик? – Произнес пристально меня разглядывающий копейщик. – Проблемы кончились?

- Он парализован и не может говорить. Дай-ка. – Лицо копейщика отодвинулось в сторону, и надо мной склонился музыкант, ткнувший куда-то в область груди. Дебафф тут же развеялся, но встать копейщик мне не позволил, попросту припечатав ногой в область груди и вдавив тщедушного меня, - а по сравнению с этим чудовищем я чувствовал себя крайне слабым, - в плоскую крышу. – Вот теперь – другое дело!

- Я хотел поговорить с вами… По поводу призыва… - Выдавил, стараясь игнорировать недостаток воздуха. Получалось плохо, но даже такое хрипение в моей ситуации было лучше молчания. Почему я не сопротивлялся? Да потому, что не идиот! Эти если посчитают нужным, то меня просто раздавят и даже не почешутся.

Впрочем, смерть от удушья меня миновала, так как давление на грудную клетку пропало, перестав испытывать мои рёбра на прочность.

- Самуэль, разбирайся, этот по твоей части. – Бросил парень, - а выглядел он на двадцать пять-двадцать шесть лет, - отойдя в строну.

- Учеников я не беру, если ты о том хотел попросить. Аналогичной магии тоже научить не смогу, так как мои духи битвы – это родовая способность.

- Это было бы слишком нагло с моей стороны – просить чего-то подобного. Всё, ради чего я преследовал вас – это хотя бы намёк на то, как лучше тренировать своих призванных существ. – Выдаю как на духу – и застываю в ожидании. Как-то иначе сформулировать мою просьбу я не смог, так что сказал то, что сказал. Без лишней лести, но с уважением…

В случае с музыкантом было достаточно трудно определить, как к нему обращаться и как себя вести. Он был молод, внешне – даже моложе своего товарища-копейщика, но при этом держал себя как какой-то принц, вращающийся исключительно в высших кругах.

- Призывы не обучают, обучают миньонов. У тебя, я так понимаю, нежить? – Показалось, или музыкант действительно принюхался? – Не делай такие глаза – я не только сражаться умею. Касательно твоей проблемы могу посоветовать только поискать труды одного барона, Ханстейла. В своё время он отличился на ниве некромантии, умертвив целую крепость своих подданных и подняв их в виде легиона мёртвых. Примечательно то, что он обучил своих солдат сражаться лучше, чем они умели при жизни. Феноменальное достижение, нашедшее отражение как в жизнеописании и трудах самого некроманта, так и в работах его последователей. Если тебе повезёт найти экземпляр… - Музыкант покачал головой. – Не пожалеешь о том, что пошёл сегодня за нами. Это я тебе гарантирую…

- Что ты там копаешься?! – Нетерпеливый голос копейщика прервал повествование музыканта, который, казалось, был готов прямо сейчас углубиться в дебри истории.

- Сам сказал, что это моё дело, а теперь возмущаешься? Никуда от нас трактир не убежит, успокойся. Дай умным людям поговорить.

- Это ты меня сейчас тупым назвал, да?

- Не я проспорил организатору боёв на арене, Мастольф.

- Это случайность.

- Совсем нет. И я уже объяснял, почему. – Музыкант повернулся ко мне. – Если это всё, то ты можешь идти.

- Спасибо за ценный совет, маэстро. – Искренняя благодарность срывается с губ сама собой, но приходится на спины уже удалившихся на несколько десятков метров друзей-собутыльников. Моё спасибо им, похоже, было без надобности, но я особо не расстраивался – мне всё-таки удалось узнать, в каком направлении рыть. Причём направление это более чем конкретное, и отсылает, насколько я понимаю, к основателю некоей школы или метода создания нежити.

Я спрыгнул с крыши и, вдохнув свежий вечерний воздух, направился в местный аналог гостиницы. Можно было просто свернуть в какой-нибудь переулок и выйти из игры, но мне не хотелось этого делать. Зайти в таверну, сгрызть кусок вяленого мяса и запить его кружкой прохладной браги или пива, после чего подняться в комнату, втиснуться в совсем небольшую кровать и, открыв единственное окошко совсем небольшого размера, уснуть под гогот пьяниц на первом этаже.

Где я ещё мог испытать нечто подобное, просто устраиваясь на ночлег? В моём макромире, замкнутой виртуальности, не было того уюта и тепла, который пропитывал дешёвую комнатушку в трактире. Комнатушку, на которую я с удовольствием променял бы свою виртуальную область. Мёртвую, тихую и спокойную, подчиняющуюся моим желаниям – и оттого бессмысленную.

«Здесь – совсем другое дело!» - подумалось перед тем, как налившиеся свинцом веки медленно опустились, погрузив окружающий мир в темноту, а меня – в сон…

Глава 18

Проснулся ранним утром я столь же резко, как и уснул – поздним вечером. В мыслях царила необычная пустота, из-за которой я не сразу понял, где нахожусь. И только спустя пару-тройку секунд, когда мозг опознал смешавшиеся вместе грохот и ругань, сознание окончательно пробудилось.

Внизу, на первом этаже, кто-то устроил попойку с последующей дракой, так как ничему другому эти громкие звуки принадлежать не могли.

Я встал, накинул на себя сброшенную вечером верхнюю одежду и материализовал броню, спать в которой было бы проблематично. В крошечное окно пробивались лучи показавшегося из-за горизонта солнца, ещё не успевший нагреться воздух приятно холодил кожу, но эти крики… Из двух вариантов – лезть или не лезть – я выбрал первый, так как мне очень хотелось высказать своё неодобрение тем, кто прервал мой здоровый сон.

Закрепив чокуто на поясе, я оперативно привёл себя в порядок, - читай – пригладил волосы, - и спустился в общий зал, целой в котором была только стойка. Не прошло и секунды, как мне пришлось взмахом руки отбить брошенную кем-то тарелку, глухо ударившуюся о стену и покатившуюся по полу. Древесина, что б её…

Я уже безо всякой боязни раскрытия активировал Око и окинул взглядом сразу весь зал, в котором, к собственному удивлению, обнаружил моих вчерашних знакомых.

Копейщик с улыбкой на лице лупил здоровяка-вышибалу, раз за разом поднимавшегося и пытающегося выкинуть столь вредоносных посетителей даже несмотря на побои. Впрочем, избивающему стоит отдать должное – бил он не со всей дури и, скорее, на интерес, не желая в момент оканчивать драку. Даже удары принимал, но какого-либо ощутимого вреда они ему не приносили, лишь заставляли сделать шаг назад или пошатнуться. Стоит отметить, что всех остальных, пытающихся до него дотянуться, копейщик аккуратно отправлял в нокаут, в то время как его товарищ-музыкант складировал бессознательные тела вдоль стен. Обломки мебели уже лежали рядом с выходом, не позволяя очнувшимся пьянчугам или случайным залётным личностям бесшумно покинуть трактир.

Пожалуй, эту потасовку можно было бы назвать весёлой, не проходи она столь однобоко. Свалить вошедшего в раж копейщика не мог никто, зато он с видимым удовольствием избивал всех, кто только под руку попадётся. И, судя по его взгляду, сместившемуся в мою сторону, я должен был вот-вот разделить участь избитых и сваленных в кучи неписей и игроков.

- Ты… Да? Тот, вчерашний? – Старательно выговорил заплетающимся языком копейщик. – А н-ну, падашшёл сюда…

- Я бы с радостью, но – дела, дела… - По-шутовски кланяюсь и резко срываюсь с места, не забыв запустить подвернувшуюся под ногу табуретку в сторону любителя начинать конфликты на пустом месте. Тот от неё не без удивления отмахнулся, но порядком накачанный алкоголем организм не позволил вовремя среагировать – я с дверью на плечах, - она, как оказалось, открывалась вовнутрь, - вылетел из трактира, на всех парах помчавшись в неопределённом направлении по пустующим улицам города. Можно было свернуть в библиотеку, но приводить за собой «хвост» из чего-то от меня жаждущего авантюриста мне показалось не самой лучшей идеей.

Спустя полторы-две минуты бега я достиг окружающей город стены, вынудившей меня свернуть в сторону и продолжить бег уже вдоль неё. Копейщик не отставал, но присутствие рядом с ним музыканта, который при первой встрече показался мне достаточно адекватным человеком, обнадёживало. Ведь судя по тому, что удавалось разглядеть в моменты проведения акробатических трюков, - бежали мы далеко не по скоростному шоссе, - он что-то говорил своему напарнику. Скорее всего, уговаривал прекратить, уповая… не на благоразумие, конечно, но на свежий воздух, выбивший из головы хмель – точно…

- Если тебе надоело бегать – просто остановись, мой напившийся вдрызг товарищ пообещал не применять силу. Он просто хочет что-то предложить. – Раздался прямо в моих ушах вкрадчивый и спокойный голос музыканта. – Иначе он от тебя не отстанет и рано или поздно всё равно догонит, поверь.

На размышления мне хватило всего пары секунд, по истечении которых я остановился. Из полосы выносливости действительно убыло почти пятнадцать процентов, а такими темпами «жить» мне оставалось немногим дольше двадцати минут.

- Ну ты и побегать, парень… - Авантюрист, кончиком пальца правой руки коснувшийся кольца с запечатанным копьем, осмотрел меня с ног до головы. - Меня Мастольф звать. Смахнёмся?

- Что…? – Видимо, мой внешний вид настолько хорошо передавал моё удивление, что ответить поспешил наименее пьяный авантюрист. Тобишь – музыкант, чьё имя я помнил из случайно услышанной беседы этих двоих. Самуэль, если меня не подводит память.

- Мой добрый друг предлагает тебе устроить небольшую дружескую дуэль, так как ты первый достаточно креп… сильный боец, встретившийся нам этим прекрасным утром. - Притворившись, что не услышал оговорки, я попытался отвертеться от столь сомнительной чести, но… - Скажу по секрету: отказ Мастольф вряд ли примет.

- Вы ведь понимаете, что в бою с кем-то из вас я и пары секунд могу не протянуть?

- Я не буду сражаться на пределе. Скорее даже – подстроюсь под тебя и буду просто получать настроение.

- Берсерк, однако. – Самуэль развел руками, словно бы извиняясь. – Арена пока закрыта, но вам подойдёт и какой-нибудь пустырь за стенами.

- Не то, чтобы я был против, но за стенами небезопасно в любое время суток. Может, нам стоит просто дождаться открытия арены?

- В округе нет никого и ничего, представляющего для нас опасность. Мы, авантюристы «Золотого Рога», бывали в местах куда как более отвратительных, в таких, где любая оплошность может повлечь за собой смерть. Это же место – крошечное измерение, которым правит наглухо поехавший лич, возомнивший себя богом. Я таких на завтрак ем! – Последнюю фразу раскрасневшийся копейщик попытался выкрикнуть, но «зажевал» язык, лишив свои слова всякой звучности.

- Не на завтрак, но этот лич и правда скорее всего не слишком опасен. Так что с нами тебе бояться нечего, а обратно в город мы тебя приведём.

- Верно говоришь! – Покивал Мастольф в такт словам друга. – Двинули!

Как-либо возразить мне не дали, попросту ухватив за шкирку и перебросив через стену, словно пушечное ядро. Летел я так же высоко и быстро, так что такое сравнение максимально корректно. Приземлился, правда, при помощи печати, сведя на нет всю набранную скорость, но это обстоятельство моих пленителей ничуть не расстроило.

- Печати? Отлично! Даже если ты новичок, то тоже кое-чего сможешь… - Копейщик, уже дожидавшийся меня «на той стороне», неожиданно замер. – Слушай… Ты, случаем, не призванная душа? Больно силён, конечно, но о вас всякое говорят…

- Да, я призванный. А то, что силён… Есть среди нас и более сильные воины.

- Пару месяцев назад я так и не смог отыскать среди вас кого-то достойного, хоть и потратил на это больше недели. Вы правда с огромной скоростью набираете силу, поначалу ничего из себя не представляя?

- Правда. Перемещение… Да, перемещение оставляет нам лишь крупицы сил. Но мы можем наращивать мощь, убивая всё более сильных противников.

- Без тренировок?

- Сила, ловкость, плотность ядра маны и многое другое – всё это мы можем получить, просто убивая. Монстров, людей, друг друга… Но оружием владеть нам нужно учиться. – Я похлопал по ножнам на поясе. – Я, например, со своим клинком обращаюсь совсем плохо, если верить комментариям профессионалов.

- А ещё смерть для вас не конец, а лишь потеря части сил и бесценный опыт. Правильно говорю? – Музыкант поспешил блеснуть эрудицией. – Довелось мне поговорить с парочкой призванных. Они о многом говорили, о божественном даре, позволяющем вам становиться сильнее и упрощающем этот путь – в особенности. Но у такой вещи ведь не может быть подводных камней, верно?

Я совсем по-другому посмотрел на Самуэля, который продемонстрировал крайнюю степень осведомленности. Мало того – он практически из ничего, не имея полной картины, сделал очень правильные выводы.

- Я здесь немногим больше двух месяцев, но могу с уверенностью сказать, что самый главный «подводный камень» - это наша зацикленность на силе, даруемой богами. Я сам совсем недавно это осознал.

- Вас призвали сюда, и вполне логично, что основой, той ниточкой, что удержала вас на плаву, стал инструмент богов. В противном случае у вас были бы все шансы сойти с ума или впасть в глубокую депрессию от осознания отрыва от привычного мира, людей и мест…

- Мы перенеслись сюда добровольно, если уж на то пошло. – Остановил я не совсем верные рассуждения музыканта.

- Добровольно…?

- Так! Сам, закругляйся со своими высокими материями, а ты, парень, обнажи клинок и покажи, на что способен! Ты ж бессмертный?

- Это не значит, что меня можно убивать! – Восклицаю, едва успевая выхватить чокуто и пропустить перед собой острие копья, промелькнувшее на не слишком высокой скорости прямо перед моим лицом. Мастольф явно позволял мне подготовиться, но это как раз-таки неудивительно – он хотел, чтобы я его развлёк, так что быстрое убийство вряд ли входило в его планы. – Мы не слишком быстро к стенам?!

Последнюю фразу я выговорил, уворачиваясь от ещё пары аккуратных пробных выпадов.

- Ты можешь разговаривать? Тогда – поднажмём!

Частота ударов выросла многократно, и мне действительно стало не до шуток – копье Мастольфа, чей вид от и до демонстрировал крайнюю степень незаинтересованности в этой схватке, постоянно проходило в считанных миллиметрах от моих доспехов и, кое-где, кожи. Правая рука с зажатым в ней клинком категорически не успевала отражать все выпады, и в какой-то момент копье плотно познакомилось с моим плечом. Настолько плотно, что кончик лезвия показался с другой стороны…

- Не, это не дело. Ты или сражаешься, или я тебя реально убью – один хрен воскреснешь. Сам, давай, посоветуй ему чего-нибудь! – Мастольф выдрал копье из моего плеча и смахнул даже не подумавшую приставать к металлу кровь на землю.

- Меньше внимания мечу, задействую левую руку и ноги, не стой столбом. Иначе Маст тебя действительно может убить. – Спокойно произнес Самуэль, пользуясь предоставленной копейщиком паузой. – И дерись в полную силу, не смущайся – ты всё равно его не достанешь.

- Слабоват для этого. – С гаденькой ухмылкой добавит Мастольф. – Начали!

Первым делом я при помощи печати разорвал дистанцию, выгадав этим пару мгновений, которых хватило для активации Длани. Последовавшая за этим попытка ухватить копье за древко успехом не увенчалась, но я впервые смог заставить Мастольфа отступить от его заранее продуманной модели боя. Контратаковать даже пытаться не стоило, но развивать успех в защите – почему нет?

В момент, пока я присматривался к своему противнику и решал, как бы половчее всадить ему под рёбра пару кинжалов, Мастольф исчез – и с занесённым над головой копьем появился вплотную ко мне. Мой меч устремляется на встречу оружию врага, но копейщик, казалось, только этого и ждал, так как попыток избежать парирования с его стороны просто не было.

Зато левая рука оставила древко копья и мягко хлопнула по каменной поверхности ещё действующей длани, отчего та просто осыпалась на землю, оставив меня без действенного козыря.

Пара печатей – и я замираю в десятке метров от ухмыляющегося Мастольфа, на лице которого впервые с начала схватки отразился интерес.

Я напряг глаза до предела – и сумел распознать момент начала его движения, предугадав по направлению точку появления противника. Ударяю стопой о землю, посылая в неё часть своей маны. Одновременно с этим активирую Вихрь, направляя все три кинжала в копейщика, прямо сейчас пытающегося сохранить равновесие и вертикальное положение в пространстве. Земля под ногами проваливается не каждый день, и уж тем более не делает это в момент выхода из аналога рывка или моей печати.

По себе знаю – такая неожиданность крайне неприятна, с какой стороны не взгляни, и порою просто не успеваешь адекватно отреагировать на что-то подобное.

К моему большому сожалению в битве между импровизацией и опытом победил последний, и Мастольф не только отбил все мои кинжалы, прервав(!) действие Вихря, но и продолжил наступление, заставив меня уступить ему пару метров земли. К счастью, сражались мы не в маленькой комнате, а посреди выжженной степи, так что мне было, где развернуться, дабы не попасть под удар смертоносного лезвия копья.

- Вайпер! – Выкрик копейщика в связи с необычным движением, - а он вбил своё копье в землю в то время как я был всего в нескольких метрах от него, - заставил всё моё естество взвыть об опасности. Целый набор проклятий устремляется в Мастольфа, но тот их благополучно игнорирует и даже рассеивает, так как никаких внешних проявлений ослабляющих эффектов я не заметил. Неудача заставляет мозг думать ещё быстрее, подмечая большее количество деталей – и я на полной скорости бросаюсь к своему оппоненту, стремясь оказаться не рядом, но над его головой…

Секунда – и из-под земли вырывается гнущееся подобно хлысту копье, вдребезги разбивая мои ожидания. Мастольф применил не популярный у игроков Лес или Тюрьму Копий, а нечто совершенно иное, нечто, от чего увернуться далеко не так просто.

Шутка ли – движущееся даже быстрее, чем я сам, копье, способное менять направление каждые два метра и растягиваться на огромную длину? Уже сейчас, спустя пять секунд игры в догонялки, мне приходилось изгаляться и метаться между переплетениями древка оружия Мастольфа, ежесекундно рискуя обзавестись лишней дыркой в спине. Ведь копье, в отличии от меня, скорость практически не теряло…

При этом сам копейщик защитился максимально простым способом: он поместил себя в куб с решетчатыми стенами, который его артефактное оружие сплело всего за пару-тройку секунд.

«Молчание».

С активированным умением приземляюсь на «крышу» клетки, не без удовольствия наблюдая за тем, как вытягивается лицо моего оппонента. Огромное древко распадается, и за мгновение до исчезновения защиты Мастольфа я подпрыгиваю в воздух лишь ради того, чтобы со всеми силами обрушиться у всё ещё держащегося за вбитое в землю копье противника.

В себя прихожу, стремительно удаляясь в противоположную от земли сторону. В логах висит сообщение о прерывании эффекта непоколебимости, а перед глазами стоит Мастольф, впечатывающий кулак в мою грудину. И то ли он не сдержался, то ли я его чем-то рассердил, но я уже пролетел двести метров и, чую, пролетел бы ещё столько же, не случись мне прийти в себя. Одной печатью свожу на нет набранное ускорение, а второй – готовлюсь подкорректировать точку приземления, так как упасть в жаркие объятья высвободившего из заточения копьё Мастольфа мне совсем не улыбалось, однако…

Звук скрипки впился в уши, лишив и меня, и Мастольфа всякой подвижности. И если копейщик просто упал пластом, то бесконтрольно падающего меня подхватил один из фантомов Самуэля, в этот раз появившийся без оружия.

- Слишком масштабно, тут лишние глаза. Обойдём город с другой стороны, а развлечётесь к вечеру. Рикон… - Я не мог вспомнить, чтобы называл ему или Мастольфу своё имя. - … не против провести с нами ещё какое-то время? Мне очень интересно из первых уст узнать как можно больше подробностей о вас, призванных, и ты пока – наиболее адекватный из всех, с кем мне довелось пообщаться. Взамен я подробнее проконсультирую тебя по призывам и даже составлю список литературы. Идёт?

Меня аккуратно поставили на ноги и вернули способность двигаться и говорить.

- Идёт. – Киваю решительно. – Но от толпы и правда следует избавиться…

От города на нас двигалась довольно-таки крупная группа игроков, среди которых наверняка затесалась группа ПК-шеров. Мастольфу и Самуэлю они, что понятно, на один зуб, но и мне умирать от случайного плевка не больно-то хотелось.

И потому я побежал так, как никогда прежде – лишь бы поспевать за изрядно ускорившимися знакомыми, с которыми можно было наладить взаимовыгодное общение.

Очень взаимовыгодное, надеюсь.

Глава 19

Захлопнувшаяся за спиною дверь приглушила всякие посторонние звуки, отчего я смог безо всякого труда расслышать далёкие шаги – магистр, отчего-то покинувший свой пост, бродил меж книжных полок, ведя за собой вереницу парящих в воздухе книг. Он заметил меня, прищурился и, чуть улыбнувшись, спросил:

- Как успехи, мой юный друг?

- Неплохо, магистр. Мне удалось найти одного опытного призывателя, который посоветовал мне ознакомиться вот с этим списком литературы. Скажите, такие книги сложно найти? – Я протянул подошедшему Дафоту листок, на котором аккуратным подчерком были выведены названия магических гримуаров и имена их создателей.

- М… Хм. – На осмысление всех тридцати пунктов магистру понадобилась минута, после чего он выдал свой вердикт. – Двадцать два тома – общедоступны, шесть - запрещены в большей части королевств, подчиненных фракциям Света, а ещё два разыскиваются и уничтожаются даже среди тёмных фракций, так как в них практикуются жертвоприношения и поглощение душ. Очень опасная и страшная магия, в своё время развратившая множество волевых чародеев, взявшихся за её изучение. Я не рекомендую тебе даже просто брать в руки копии этих книг до тех пор, пока ты не сравняешься по уровню знаний хотя бы со мной.

- Хотя бы с вами…? – На моём лице отразилась целая гамма эмоций. – Но почему порог настолько высок? Как магия вообще может повлиять на человека, её контролирующего?

Магистр вздохнул и махнул в сторону стойки, из которой уже вылезла привычная банкетка.

- Присядем. Разговор нас ждёт не быстрый, а в него тебе придётся вникать, если хочешь действительно что-то понять. – С этими словами старик занял своё место, а я – своё, на всякий случай проверив, включена ли запись. Если что-то не пойму, то смогу прослушать заново. – Понимаешь, юноша, чародей, создавая заклинания, вкладывает в него свою душу, волю и желание. И отклик, ответ он получает тоже. Не всегда этого отклика хватает для того, чтобы повлиять на мага. Но рано или поздно, в десятый, в сотый раз крупица зла, тьмы и ненависти, источаемой подобной магией, проникнет в твою душу, подготовив почву для следующей. В конечном итоге ты можешь измениться, даже не заметив этого.

- Тогда и условно светлые заклинания должны делать ровным счётом то же самое, верно? И какой-нибудь маг-целитель по время войны станет… - Я задумался над тем, кем же он всё-таки станет. - … святым?

- Не совсем так. В человеке… да и в любом другом разумном за редкими исключениями тёмного и злого намного больше, чем доброго и светлого. Разумные существа склонны к злу, и потому легче поддаются воздействию запретных заклинаний. – Магистр сложил руки перед собой. – Даже в норме общества разных рас поддерживаются за счёт норм морали и их активного навязывания ещё в детстве. Заметь: потенциально разумные расы вроде гоблинов, троллей или циклопов из-за отсутствия единого общества относятся к хаотично-злым, тобишь – их поведенческие нормы соответствуют таковым у животных, но при этом не управляются инстинктами, подавленными сознанием. Понимаешь?

- В какой-то мере. – Киваю согласно. – Но значит ли это, что предпочтения к использованию той или иной стихии тоже отражается на заклинателе?

- В отличии от разновидностей тьмы или света стихии сугубо нейтральны. Они не влияют на мага так, как это делают первозданные элементы. Но и россказни о том, что характер мага можно легко сопоставить с используемой им стихией имеют под собой достаточно прочную основу – расу во-первых, путь развития мага во-вторых. Скажем, захоти я стать экспертом в магии огня, а не пространства, то мне пришлось бы всячески взаимодействовать с огнём, привыкать к нему, прогоняя страх прочь. Ведь тот, кто боится своей стихии никогда не достигнет вершины. – Магистр замолчал на секунду. Морщины на его высоком лбу стали, казалось, ещё отчётливее, а подёрнутые мутноватой плёнкой карие глаза в эти мгновение смотрели уж точно не на меня. – Трудно на словах объяснить, что такое близость к стихии или элементу. Существуют люди, которые с самого рождения обладают наивысочайшим коэффициентом близости, но к десяти, двадцати или тридцати годам полностью лишаются этого дара. Занимаются они магией или нет – без разницы, какую-либо закономерность в этом магическая наука не выявила.

- Но дар богов, который получили все призванные души, позволяет узнать, какой элемент в моих руках будет сильнее, а какой будет меньше мне вредить…

- Я знаю об этом, но предрасположенность… Понимаешь, мой юный друг, я могу сказать тебе, какие примеси содержатся в озере, почерпнув воду с его поверхности, но это отнюдь не означает, что такие же показатели будут на глубине в пять, десять или все пятьдесят метров. Этот божественный дар, безусловно, полезен, но как ты рассчитаешь эти условные повреждения, случись тебе применить огненное торнадо? Это не один лишь огонь или воздух, это смесь двух стихий, которые непременно затянут третью – землю. А если я создам абсолютную пустоту прямо в центре такого заклинания? Что произойдёт с ним? Как опишет случившееся твой дар?

От слов магистра я на несколько секунд опешил. Он говорил правильные, понятные вещи максимально доступным языком… Но смотрел на вопрос со своей стороны. Со стороны мага, исконного жителя этого мира. Мага, ограниченного в своём знании. Чарль Дафота был бесконечно сильным человеком, но всё его знание о Системе – слова, сказанные игроками, с которыми ему удалось поговорить. А слово – оно многогранно, отчего далеко не всегда можно с первого раза понять, что именно имелось ввиду. Повреждения комбинированных заклинаний описывались как соотношение, скажем, семидесяти к тридцати, где семьдесят единиц наносил огонь, а тридцать – ветер. Разрушение заклинания… Оно, скорее всего, отразится в логах именно как разрушение, но это будет всего лишь отписка. Просто потому, что Система – не универсальный инструмент, у неё могут и должны быть дыры, затыкать которые игроку предстоит своими знаниями, умениями и силами. Как, например, сейчас делаю я, изучая магию в обход интерфейса.

- Магистр, вы говорите в корне правильные вещи, но при этом не обладаете всей полнотой информации. – Взгляд старика посуровел. – Призванные могли просто умолчать о каких-либо деталях или предоставить неполную информацию. Уже одного этого достаточно, чтобы составить неверную картину. Я могу ответить на оба ваших вопроса…

- Но хочешь награду?

Не то, чтобы этот полуутвердительный вопрос задел меня до глубины души, но… Было неприятно. Мерзко и гадко, словно меня заподозрили в чём-то постыдном, а после прилюдно в том обвинили. По этой причине отвечать я начал резко, но уже после первых слов чуть поостыл – хвала обожаемому магами способу держать эмоции под контролем, медитации, в подобии которой я пытаюсь находиться постоянно.

- Нет, магистр. Вы сделали для меня больше, чем кто бы то ни было в этом мире. Кем бы я был, попроси сейчас что-то взамен?

- Типичным представителем своего мира, я полагаю. Среди вас ещё никто не отказывался от награды, которую я предлагал. – Магистр улыбнулся. – Но ты не дурак, ты не преследуешь сиюминутную выгоду. И как минимум сейчас, мой юный друг, ты поступил по совести. Извини меня за слова, что оскорбили тебя.

- Я не держу обиды, магистр. Как я уже говорил, вы сделали для меня слишком многое.

- Подобное отношение к жизни и поступкам окружающих похвально, юноша, но запомни: далеко не все «благодетели», - это слово Чарль выделил особо, - заслуживают благодарности. Особенно если ты не видишь, чем помощь тебе может помочь им самим.

- Но чем в таком случае лично вам может быть полезна помощь мне, магистр? – Вопрос я задал с улыбкой, продемонстрировав тем самым, что вопрос этот несёт в себе лишь толику серьезности.

- Польза… - Старик цокнул языком. – Знания, мой юный друг, знания. Из наших бесед пользу извлекаешь не только ты, но и я. Божественный дар и вы, призванные – вот что интересует тебя в первую очередь. Прямые расспросы слишком топорны, так что я предпочитаю действовать иначе.

- Но так вы получаете лишь крупицы от той информации, которую я могу предоставить. Быть может, я расскажу вам о даре настолько полно, насколько смогу? Так я хотя бы частично отплачу вам…

- Отплатишь за что, юноша? Сейчас я – библиотекарь, и помощь в поиске книг входит в мои обязанности.

- А Астральные Задачи? А ваши рассказы?

- Первое можно интерпретировать как облегчение создания Задач мне самому, так как чем больше число участников – тем легче магу поддерживать заклинание. Что до рассказов… Я и сам получаю от них немалое удовольствие, ведь нам, старикам, в радость делиться знаниями с молодыми. – В глазах Чарля Дафота заблестели весёлые искры, развеявшие старческую муть.

- Что угодно можно интерпретировать как угодно, но своё предложение поделиться с вами информацией я назад не забираю. – Раз уж я решил, что так будет правильно, то и изменять ничего не буду. – С вашей стороны будет достаточно одного лишь слова.

- Если мне потребуются эти знания, мой юный друг, то я всенепременно воспользуюсь твоим предложением. Сейчас же, пожалуй, нам стоит вернуться к изначальной теме разговора. К магии…

***

От Магистра я выходил с головой, переполненной разного рода мыслями. Разговор вышел долгим и тяжелым для мозгов, и потому шёл я напрямую к своим знакомым, с которыми удалось заключить своеобразное соглашение. Самуэль учит меня тому, что считает наиболее важным в призывах, а я в ответ отвечаю на его вопросы касательно нас, игроков-призванных, и Системы, «дара божьего». Что до Мастольфа, то он всегда был за хорошую драку. Не на пределе и даже не на половине сил, конечно, но и в бою против меня копейщик получал капельку удовольствия.

Он был маньяком до битв, в то время как его друг – учёным и исследователем. Самым ценным для Самуэля были знания и постижение непознанного, и только за счёт этого я двигался вперёд. Пусть даже он не давал цельного знания, какого ожидаешь от книги или наставника, но заданные им ориентиры, предостережения и советы были бесценны. Ведь Музыкант – саммонер высочайшего класса, мастер своего дела, обладающий обширными, а не узкими познаниями в магии. И то, что он делится со мной бесценной информацией, которую днём с огнём не сыщешь, иначе как чудом не назовешь…

Трижды ударив кулаком по массивной двери вхожу, не дожидаясь ответа. Простенькая, почти спартанская обстановка плохо сочетается с некоторыми явно чужеродными элементами вроде здоровенной артефактной пирамиды – аналога магического станка, предназначенного для тончайшей настройки оружия Самуэля.

Его скрипки.

Как я и предполагал изначально, призыв в отрыве от иных областей магии был не самым эффективным инструментом, так как его возможности были изначально ограничены. Зато в связке с каким-либо элементом или научным направлением он раскрывался в полной мере, позволяя призывать духов стихии, существ из иных миров, оружие и даже строения. Или даровать физическую форму своим фантазиям, как это делал сам Самуэль посредством скрипки – артефакта, облегчающего управление фантомами. Ведь они не обучались, как мои миньоны, так что каждое движение, каждый удар и шаг Музыканту приходилось направлять вручную. Та ещё задачка, по сравнению с которой необходимость подучить своих подручных кажется сущей мелочью.

- Рикон? Ты сегодня припозднился…

- Долго разговаривал с магистром Дафотой. – Пожимаю плечами. - Это проблема?

- Ни в коем разе. Мы здесь всё равно планировали оставаться ещё до-олго… Возможно даже, до самого закрытия этого измерения.

- Действительно долго. – Согласно киваю. – К цитадели лича пока ещё никто не подобрался даже на сотню километров.

- И не подберутся, если все такие же слабаки, как ты. – Вставил своё веское слово Мастольф, до этого момента расслабленно дремлющий на кровати. – Лич и низшая нежить, с которой твои друзья-призванные развлекаются, даже рядом не стоят. Для справки: некромант такого уровня способен за сутки оживить тысяч так триста трупов простых людей или десяток драконов, кости которого ты, например, даже не поцарапаешь независимо от того, сколько печатей используешь для усиления.

- Как видишь, даже мой неразумный, но прекрасно владеющий копьем друг может ясно и чётко выражать свои мысли… - Самуэль увернулся от кинжала и даже поймал его, отправив обратно. – Ну-ну, не обижайся.

- А ты лишний раз не дёргайся – того и гляди голова перевесит, упадёшь, умник. - Мастольф перевёл взгляд на меня. – Смахнёмся?

- Я не против. Как раз порастрясу мозгами, освежусь…

- Ну, тряску я тебе обеспечу, если так хочешь. – Копейщик предвкушающе улыбнулся. – Есть, чем меня удивить?

- Очень на это надеюсь. Я поработал над использованием в бою свободной руки, но управляться одновременно с чокуто и кинжалом довольно-таки сложно. – Я вытащил из ножен клинок, а кинжал просто достал из инвентаря. Не слишком длинный, с лезвием в пятнадцать сантиметров, он чисто теоретически позволял сносно отводить удары и наносить ответные в момент, когда «основное» оружие занято, но в моих руках почти всегда превращался в бесполезный груз. – Моя левая рука чаще всего простаивает, не принося никакой пользы, а в силе удара мечом я заметно проседаю.

- Ну, тут тебе поможет только и только опыт. Если хочешь, то первую половину боя мы посвятим слаживанию твоих рук.

- А это возможно? – Предложению Мастольфа я не особо удивился, так как он нередко давал мне ценные советы или исправлял ошибки, коих в моём рисунке боя было намного больше, чем правильных решений. Учитывая же то, что на наши схватки Самуэлем, жаждущим знаний, отводилось ровно сорок минут…

Мастольф явно делал мне одолжение.

- Сейчас ты или держишься обеими руками за рукоять меча, или одна непременно болтается без дела. В твоём случае я вижу два варианта: небольшой кулачный щит, закрывающий запястье и часть руки, или кинжал. Так как ты принёс последний, то им и будем заниматься.

Мне по душе был ближе щит, о чём я и сообщил «наставнику», однако…

- Без его фактического наличия что-то практиковать смысла нет, а у меня с собой таких вещиц не припасено. Пойдём во двор. Сам, установи купол, будь другом…!

Последнюю фразу копейщик кричал уже с улицы. Даже несмотря на то, что мы условились сводить разрушения во время боёв к минимуму, - местные жители яро противились уничтожению степи, а игроки просто сбегались, как мухи на мёд, - звуки и определённые спецэффекты никуда не пропали. Потому мы, сражаясь на обнесённом каменным забором участке, просили Самуэля устанавливать маскирующий нашу деятельность барьер. Пространства тридцать на тридцать нам хватало, а то, что после боя нужно было ровнять землю…

Мастольф с этим справлялся за какой-то десяток секунд.

Тем временем над нами растянулась мерцающая серебристая плёнка, а я – встал в десятке метров от своего оппонента. Меня немного смущало качество кинжала, который был всего лишь редким. Сложно было поверить в то, что он выдержит удар легендарного копья. Но альтернативы не было: клинки для Вихря я крошить в дуэлях не собирался.

Магия, печати, оружие. Первый инструмент крайне ограничен, так как без реальной необходимости я решил «системными» заклинаниями не пользоваться. А это значило, что в моём распоряжении был разросшийся до десятка конфигурируемых заклинаний арсенал, большая часть которого реальную пользу принести могла один, максимум – два раза, так как интеллекта и маны у меня было немного. После этого у меня просто не останется сил на использование заклятий.

А это значило, что тратить мой резерв нужно было с умом.

- Командую старт? – В ответ на вопрос Самуэля мы с Мастольфом синхронно кивнули. – Три, два, один… Начали!

В воздух поднялись сотни тысяч песчинок, тут же ринувшихся в сторону копейщика. Капля маны ушла на песок, ещё капля – на воздушную волну. Всё про всё – десяток единиц маны, а эффект более чем приятный, так как сквозь получившуюся пелену простые глаза не видели совсем, в то время как моё Око…

Среди ярко-рыжей взвеси вспыхнула пара голубых огней. Увы – но Мастольф умел не только драться, но и пользоваться для меня слишком сложными сенсорными заклинаниями. Мне удалось выгадать всего секунду, но даже её хватило для того, чтобы предугадать дальнейшие действия копейщика.

Чокуто сталкивается с лезвием копья, и я наваливаюсь на него всем телом, уводя лезвие в сторону. Попытка достать Мастольфа кинжалом оканчивается неудачей – он просто перехватывает моё запястье и отводит в сторону. Ломать мне руки бесполезно, и он это знает. Тем более, что я отпугнул его заклинанием, состоящим из вороха сложных, но бесполезных символов – оно просто ничего не делало, лишь изображая формирование чего-то огненного. Наиболее совершенный результат моей работы над иллюзиями, дополненными чем-то весомым вроде полноценных символов.

Того же магистра Дафота не обмануть, но Мастольфа, с магией знакомого поверхностно – очень даже. Вот и Самуэль, наблюдающий за нами со стороны, поглядывает уважительно на то, что осталось от ненастоящего огненного шара, всё ещё полыхающего чуть в стороне. Я задействовал слишком много маны, из-за чего заклинание продолжило существование. Ошибка с моей стороны, так как выдать его за брошенное на полпути боевое заклятье уже не получится – они, понимаешь, не умеют висеть в воздухе без поддержки со стороны мага…

И – да, Мастольф, скорее всего, понимает, что моё заклинание лишь обманка, но подыгрывает, так как первая половина нашей схватки представляет собой мою тренировку.

Я перехватил кинжал поудобнее и на выдохе бросился вперёд, надеясь наработать использование левой руки в бою. Оставалось больше девятнадцати с половиной минут, и это время нужно было потратить с толком.

Глава 20

Время текло быстро и почти незаметно. Учёба, спарринги и просто душевные беседы со старожилами игрового мира поглотили меня с головой, а мысли о том, что всё это зря, канули в небытие. С момента моего прибытия в этот город прошло больше полутора месяцев, за которые Ян и компания добрались до сорок восьмых уровней. Каждый последующий левел-ап требовал всё больше опыта, и потому примерно такой же срок, если не больший, требовался им на достижение пятидесятого. А с учётом того, что соревнование гильдий закончится максимум через неделю, прокачка грозила превратиться в пытку.

Возможную смерть с потерей уровня я даже не учитываю, так как это будет буквально трагедией - будут потеряны десятки дней без учёта пути до группы. Как игроки из Топ-1000 взяли свои пятидесятые – загадка, на которую у меня не было ответа. Скорее всего, удача, плюс подготовка, плюс опыт. Отбрось что-то одно – и оставшегося достаточно точно не будет. Уж насколько я везуч, но всё равно не добился серьезных результатов в поднятии уровня.

Зато на поприще магии, смею надеяться, мои успехи можно было назвать удовлетворительными. На практике я уже достиг уровня среднестатистического второгодки из магической школы, а вот теория… С ней всё было куда как хуже, ведь мозгов моих Система практически не коснулась. Я обладал хорошим контролем, отлично чувствовал своё ядро, но с магической теорией у меня изначально не заладилось. Огромные объемы информации, которые нужно не столько запомнить, сколько переварить и понять – вот, чем являлась эта наука.

И именно по этой причине я с большим трудом сдал бы экзамен, который проходят первогодки. Вытянуть можно на троечку, но разве такой результат вообще можно назвать результатом? И ладно бы это было что-то ненужное…

Но магия? То, чем я планировал заниматься и дальше? Мне очень не хотелось пачкать свежеобретённую цель – становление полноценным магом – какими-то послаблениями и недоделками. Один раз отступлю – и буду отступать в дальнейшем, так как соответствующей переборки в сознании не станет. Стоило ли того сиюминутное удовольствие и ранний переход к новым, не зачитанным до дыр материалам, для понимания которых нужно было на отличном уровне знать программу первого года?

Мой ответ – нет, не стоило.

Высоко в небе парил испепеляющий всё живое шар, в простонародье именуемый солнцем, но мне, расположившемуся на крыше библиотеки, его присутствие не доставляло ровным счётом никаких неудобств. Ещё одно доказательство того, что магия – это мастхэв (Прим. Авт: необходимая вещь), а все, кто не умеет пользоваться столь полезным инструментом – люди недалёкие или непосвящённые.

Далекий звон ознаменовал наступление полудня и заставил меня бросить взгляд на пятнадцатиметровую башню с огромным циферблатом у самой вершины. Стартовый город Подземья, это захолустное местечко, быстро изменялось, и мне, наблюдающему за процессом с самого начала, процесс был хорошо виден.

Из ниоткуда выросла парочка таверн и с полтора десятка торговых лавок, появились кузницы, филиалы гильдий и даже прямой конкурент библиотеки – заведение, пользующееся возможностью свободной рекламы и сдающее в аренду распространенные, в общем-то, книги. Я ведь не один был такой умный, что взялся учиться магии вперёд набора уровней, так что спрос на подобную литературу имелся. Даже в самом здании библиотеки магистра Дафота начали появляться постоянные читатели, постепенно оттянувшие внимание старого мага на себя. Магистр, конечно, не отказывал мне в консультации, но свободного времени у него становилось всё меньше, так что мне порою приходилось заходить в какой-то определённый срок.

Но самым главным, конечно, было то, что множество юных (или не очень, так как за аватарами порою скрывались и дряхлые старики, что были старше самого Чарля Дафота) умов словно бы вдохнули в магистра вторую жизнь, чего у меня сделать не получалось. Старик ощутил себя нужным, а я постепенно перешёл на вольные хлеба, лишь изредка наведываясь в библиотеку – сдавать старые и брать новые книги. При этом общение с Самуэлем, имеющим намного меньше возможностей наладить контакт с игроками, я не прекращал, всё больше и больше узнавая о призывах без перерывов на «поработать кулаками». Ведь Мастольф, мастер боя, обучивший меня столько многому за жалкую неделю, давно уже отправился «на прогулку» по этим безжизненным равнинам. Я ему надоел, так как не мог более показать ничего нового, а просто меня обучать у копейщика не было никакого резона.

Но тренировки с мечом я не забросил, продолжая практиковаться или со своими скелетами, сражающимися примерно на моём уровне, - а вдвоём на одного они так и вовсе заставляли меня попотеть, - или на арене, с игроками, которые за эти сорок с лишним дней все как один прошли четвёртую эволюцию и сравнялись со мной в «системной» силе. От таких спаррингов я получал двойную выгоду, так как на арене эмитировался настоящий бой, заставляющий меня выкладываться на полную и в магии, и в «физике». Доставшиеся от эволюций и из книг навыков умения мною так же упорно игнорировались, за счёт чего наблюдался «качественный рост способности адаптировать свои способности под ситуацию», как выразился иногда наблюдающий за мной Самуэль.

Увы, но сам он дважды отказался от дружеского поединка со мной, а больше я не предлагал, справедливо считая, что и без того получаю от музыканта очень многое. Можно даже сказать, что его вклад в меня сравнялся с таковым у Магистра Дафота, а это – очень и очень много времени и усилий…

- Рик, мы подходим к ратуше.

Раздавшийся в ушах голос Яна был ожидаем, и потому я даже не дёрнулся – лишь активировал Око, да взглянул в сторону названного здания. С моей крыши просматривались северный и западный дороги, ведущие к ней, но товарищей своих я так и не заметил. Значит, они возвращаются с юга или востока.

- Понял, сейчас подойду.

Открываю инвентарь и ещё раз пробегаюсь глазами по ровным стопкам расходки, которую друзья попросили им собрать заранее. Зелья, ремнаборы, кое-что из экипировки, печати моего собственного изготовления – всё это они планировали перехватить у меня и тут же, не сбавляя темпа, ринуться к следующей цели. Им грех тормозить, покуда не пропал бонус к получаемому опыту. Мне же совсем не в тягость было потратить пару часов на закупки – игроки-торговцы исправно доставляли в город расходники и кое-какую экипировку. С наценкой, но для Подземья это абсолютно нормально.

Изучаемый мною талмуд в одну секунду сжался до размера ногтя и закрепился на специальном браслете, увешанном разными уменьшенными книгами. Моя гордость и, пожалуй, самый любимый артефакт, не несущий для меня никакой практической ценности. Однако этот предмет оказался незаменимым в случае, когда тебе надо достать какую-либо книгу на глазах у местных, не демонстрируя при этом наличия инвентаря, который есть либо у игроков-призванных, либо у сведущих в пространственной магии чародеев. Причём последние далеко не всегда способны создать пространство, схожее по объему с инвентарём игрока, а уж о практически абсолютной надёжности даже говорить не стоило, так как она оставалась прерогативой равных магистру Дафоту.

На вопрос о том, чего ради нам, игрокам, вообще требуется маскировка, ответить можно просто: с призванного, взаимодействующего с местными не посредством системы заданий или интерфейса, с большим удовольствием сдирают даже не три, а все десять шкур. Наиболее явный пример – местный трактир, где местные живут и пьют вчетверо дешевле, чем призванные. И это не какая-то заложенная Системой механика, а самая обыкновенная осторожность, проявляемая теми, кого мы дружно называем «неписями». Ведь одно дело - когда к тебе на постой просится молодой эльф в добротном костюме и улыбкой на лице, а совсем другое – тот же эльф, но в броне, шлеме и при оружии. От последнего ожидают неприятностей и поднимают цену, в то время как первый, в особенности если он улыбчив и дружелюбен, воспринимается своим.

Это далеко не сакральная истина, но приходят к ней немногие. Девяноста человек из сотни так и продолжают рассекать по городам в доспехах, оставляя о себе крайне специфическое впечатление. Без «штрафов» себе такое позволить мог бы какой-нибудь орден, о котором знают и говорят, но уж точно не огромное число неведомо откуда взявшихся посланников божьих, преимущественно занимающихся истреблением всего живого.

Окажись я в роли местного, то гнал бы таких вояк в шею, даже не подпуская их к своему дому.

- А вас здорово потрепало. – С улыбкой жму руку Яну, у которого отсутствует несколько элементов доспеха. Остальные, кроме, пожалуй, Ясика, выглядят не лучше, так как им приходилось сталкиваться с врагами лицом к лицу. – Принимай обмен.

За несколько секунд я раздал запрошенные наборы, после чего поинтересовался:

- Не планируете выйти из этой гонки?

- Если бы я месяц назад знал, сколько опыта нужно набрать для получения пятидесятого, то с большим удовольствием ударился бы во что-то другое. Но сейчас… - Ян вздохнул, активируя набор для починки. – Это уже не имеет особого смысла. Нет, скажу даже по-другому – смысл добивать пятидесятый превышает таковой у изучения магического ремесла. Пара-тройка месяцев – а один из «пунктов» мы уже закроем.

- Тоже неплохой подход.

- Очень даже неплохой, учитывая время, необходимое для изучения магии. – Добавил Клюс, после чего посмотрел на, похоже, не задающегося подобными вопросами Фанта. – Вот уж кому в радость месяцами крошить врагов…

- Предлагать вам отдохнуть бесполезно, я полагаю…? – В ответ на мой вопрос Ян кивнул. – Тогда могу лишь пожелать удачи. Проверьте, всё ли взяли.

- С нами ты не пойдёшь, да?

- Нет. – Качаю головой. – Не хочу распыляться ради того, что, в принципе, необязательно.

- Ну, в каком-то смысле это даже верное решение. – Ян ободряюще похлопал меня по плечу, каким-то образом поняв, что я не слишком рад отказывать друзьям. – Потом будешь нашим карманным справочником по магии, договорились?

- Это само собой разумеется, друг мой. – Усмехаюсь, когда понимаю, что общение с магистром не прошло бесследно. – Но уж парочку книг вы сможете осилить за эти месяцы? Я могу скинуть их вам в оцифрованном виде.

Ян и Клюс переглянулись.

- А сколько у тебя их всего? В виде файлов?

- Всего – одиннадцать. Тут, понимаешь, всё программное обеспечение уходит в отказ при попытке автоматизировать перенос. Вот я и занялся тем, что одновременно с чтением надиктовывал вслух, а схемы и символы после переносил вручную. Такое действо хорошо сказывается на памяти…

- Ты вручную переписал одиннадцать книг?

- Вслух прочитал, Ян. Это две большие разницы.

- Не суть. Насколько эти книги распространены, можешь сказать?

- Основы магии? Очень распространены. Так что если ты хотел предложить их реализовывать, то поспешу тебя огорчить – это по большему счёту бесполезно, ибо схожих предложений в сети вагон и маленькая тележка. Другое дело, что не все продающиеся тексты достоверны, а я вам предлагаю максимально приближенные к реальности учебники. – Разложил на пальцах, как говорится.

- Жаль, можно было бы сделать неплохой бизнес.

- И заполучить проблемы с администрацией. Хороший план. – Ясик впервые с момента нашей встречи подал голос. – Коммерческое распространение электронных текстов, расположенных в мире Вселенной-19 – запрещено, если кто не знал или забыл.

- Это ты где такое вычитал?

- Пользовательское соглашение, я полагаю. Типовое, но часть отличных от «классики» пунктов была вынесена отдельно. Я не читал, но вот наш друг… - Клюс уважительно посмотрел на лучника, опять отрешившегося от мира. И всё-таки безголовый человек выглядел крайне непривычно… - Но тогда я решительно не понимаю, почему в сети вообще есть подобные объявления. Электронным мозгам нужна пара минут для того, чтобы обнаружить их все, и еще пять – чтобы безвозвратно удалить, а распространителей привлечь к ответственности.

- А чего тут понимать? – Мысль, появившаяся в голове, мне показалась гениальной. – Если искусственный интеллект молчит, то это значит, что предлагаемые материалы к Вселенной-19 никакого отношения не имеют!

- Развод? Нет, Рик, эту лавочку тогда давно бы прикрыли владельцы форумов или вообще сами пользователи.

- А сейчас, спустя четыре месяца со старта, любой игрок… Нет, пусть даже десятая часть игроков может сказать, что продаваемые учебники – туфта? Туда могли запихнуть какую-то толику информации, накидать набранных из разных источников символов, вписать алфавит – и придать товару «вес», недостаточныйдля того, чтобы система его распознала как переписку книги из игры, но при этом позволяющий среди вороха трухи узнать о магии что-то стоящее. – Я говорил настолько уверенно, что сам тому невольно поразился.

– В таком случае всё встаёт на свои места. Но сколько игроков тогда имеет о магии неверное представление? Девять десятых? Я ведь тоже читал выборки из этих «учебников». Написаны грамотно, чувствуется какая-то основа. – Ян пощёлкал пальцами. – Может, из других игр?

- А нам-то какая разница? – Фант оторвался от молчаливого разглядывания города и случайных прохожих. – Идти надо!

- «Идти надо», «идти»… Правильно говоришь, конечно, да только и уходить неохота.

- Идите, раз уж решили. – Решил я предотвратить метания друзей. – Я от вас никуда не денусь, а вот проценты опыта – очень даже.

Ян нахмурился, а после – заметно повеселел, удовлетворённо кивнув своим мыслям и что-то для себя решив. Клюс по обыкновению строил из себя мраморную скалу, Ясик ею внешне и являлся, а Фанту, кажется, вообще было наше повторное расставание не слишком интересно. Да и меня самого это заботило мало – игра же, в любой момент можно выдвинуться и как-нибудь нагнать товарищей, если совсем уж припрёт. Ну а так как мысли мои заполнены по большей части магией…

То и проблемы я никакой не видел, без лишних слов попрощавшись с друзьями и вернувшись на уже ставшую родной крышу библиотеки, в живительную, способную вызвать зависть у всех не-магов, прохладу. Лёгкое движение запястья – и крошечная книга сорвалась с браслета, увеличилась до своих обычных размеров и упала мне в руки ровно на том месте, где я и прервал чтение. Мне нужно было посвящать всё своё время подготовке, так как я твёрдо намеревался ровно через десять дней сдать экзамен первогодки не на тройку, а на твёрдую пятёрку.

А для этого нужно было упорно трудиться, чем я прямо сейчас и планировал заняться…

Глава 21

Приготовиться к отправке в одну из башен магии для сдачи в оной экзамена было непросто, так как, во-первых, существовали жёсткие ограничения по весу даже находящихся в инвентаре предметов, и всё моё добро транспортировке через врата не подлежало. Следовательно, его нужно было где-то оставить, что выливалось в отдельную и непростую задачу, которую я решил, попросту распродав всё лишнее и пополнив тем самым свой кошелёк. Второй проблемой стал мой невысокий параметр маны – её просто не хватило бы для сдачи всех тестов, а зелья проносить в аудитории башен было запрещено. С этим мне помог мэтр Дафота, предоставивший горсть кристаллов с запечатанной в оных маной – на них ограничения, к счастью, не распространялись.

И если по отдельности эти две задачи смотрелись смешно, то вместе, да в условиях ограничений по времени, - в течении даже не десяти, а семи дней мне нужно было подготовиться к самим экзаменам, и к дороге до места проведения оных, - я почувствовал, что такое острая нехватка времени на самом деле. Носился как ужаленый, а от учебника отлип только полчаса назад, когда тянуть более было нельзя.

Был ли я уверен в своих знаниях? Нет. До «Да» мне не хватало пары-тройки месяцев, но я справедливо рассудил, что лучше попытаться сейчас, параллельно добравшись до города на поверхности, и в случае неудачи через те же два месяца пойти сдавать снова. Я ничего не терял, но мог освободить себя от участи зубрить все книги программы первого года назубок.

Такой «план» несколько расходился с первоначальным стремлением заготовить для себя сверхпрочный фундамент и стать твёрдым отличником, но это меня практически не расстраивало. Появилось понимание того, что действительно нужно знать, а что пригодится только в крайне узких магических дисциплинах вроде той же элементальной магии. Вызубрить поименно огромную прорву имен всех великих и не очень духов, которые зачастую вообще не напоминают осознанную речь – это задача, которую даже сравнить не с чем.

- Мэтр Дафота, вы здесь?

В запертую библиотеку я попал благодаря полученному намедни дубликату магического ключа, который самоликвидировался после первого же использования.

- Да, мой юный друг. Проходи и собирайся с духом – идти нам предстоит без малого три дня с небольшими перерывами на отдых…

Голос старика доносился откуда-то из внутренних помещений библиотеки, за последние дни приведённой им в абсолютный порядок для передачи сменщику - магу рангом поменьше. На вопрос о том, что сам Чарль Дафота здесь делал, у меня так и не нашлось ответа, но я подозревал, что это связано именно с личом, который оказался слабее ожидаемого. Иначе те же авантюристы не покинули бы город столь скоро…

- Йохан. – Приветственно киваю мальчонке, тоже готовому выдвигаться в путь.

- Рикон. – Ответное приветствие не заставляет себя ждать, а спустя десяток секунд из недр библиотеки вышел и сам Дафота в сопровождении относительно молодого мужчины в грязно-коричневых одеяниях. Очки, густая щетина и некоторая неопрятность позволили мне предположить, что передо мной никто иной, как ожидаемый сменщик, а это значило, что более нас здесь ничто не держало…

- Так как более нас здесь ничто не держит… - Я едва удержался от того, чтобы не хохотнуть. - … то в путь мы выдвинемся прямо сейчас. Рикон? Йохан?

- Мы готовы, магистр.

Степенно кивнув, старик отошел от стойки на пару шагов и, вперив взгляд в исчерченную рунами каменную стену, - за созданием основы я пассивно наблюдал ровно четыре дня, - активировал несколько заклинаний одно за другим. Они накладывались друг на друга, но не сплетались, а складывались, словно объемный паззл, постепенно формируя то, что называли вратами или тропами. Верный способ быстро преодолеть большие расстояния, которым мне в одиночку воспользоваться удастся ещё нескоро. Даже сам магистр не сразу решился взять меня с собой, планируя провести экзамен здесь, но мне удалось его уговорить, упирая по большей части на своё бессмертие. Даже если мне не повезёт и каким-то образом столь опытный маг позволит мне раствориться в межпространстве, я просто очнусь здесь с упавшим на единицу уровнем, что для меня теперь не было чем-то страшным.

- Приготовиться! У вас будет десять секунд для того, чтобы пройти на ту сторону! – Шум ветра, образованного заклинанием, заставлял старого мага кричать – иначе Йохан, не обладающий чутким эльфийским слухом, его бы просто не услышал. – Пошли!

Первым в портал нырнул мой младший товарищ по науке, а следом – и я сам. Секунда дезориентации – и в ноги ударяет твёрдый, ничуть не похожий на землю пол, представляющий собой нечто, действительно напоминающее тропу. Серебристого цвета ковёр начинался в десятке метров позади и кончался – на таком же расстоянии, но впереди. Слева, справа и сверху в бесформенном цветастом мареве плыли картины Подземья, которые межпространство черпало из приблизительной точки, в которой мы находились.

И – да, с гарантией сказать, где ты появишься после использования таких «коротких путей», в обычном случае было нельзя. Можно «вывалиться» и в лесу рядом с нужным городом, и в сторожке стражи, и в самой башне… Но с нами шёл магистр Дафота, признанный эксперт в пространственной магии, и потому к месту мы должны были дойти точно и в срок.

- Как самочувствие? Йохан?

- Голова кружится, но, в целом – всё нормально.

- Рикон?

- Никаких неприятных или необычных ощущений.

- Совсем?

Я прислушался к себе, после чего уверенно кивнул:

- Совсем.

Дафота проводил специально для нас небольшой ликбез по «коротким путям», из которого следовало, что чем слабее существо в магическом плане, тем тяжелее ему приходится в межпространстве. Именно по этой причине мне не светило в одиночку пользоваться тропами, но сейчас я уже не был так уверен в словах магистра.

- Это странно, но обычным эльфом тебя тоже не назовёшь. – Магистр шагнул по тропе вперёд, и та послушно выросла почти на метр, соответствующе уменьшившись сзади. – Держитесь строго позади меня и не отставайте. В противном случае я могу и не успеть помочь.

- Да, магистр.

Наш синхронный ответ старика более чем удовлетворил, и спустя какое-то время мы уже вышагивали по этому странному измерению, созерцая появляющиеся в тумане картины мира. Нередко «в кадр» попадались даже игроки, но в основном нам приходилось рассматривать мертвенно-пустые пейзажи.

И это было… скучно. Да, именно скучно, так как даже отвлечься на что-либо ещё не было никакой возможности. Тропа постоянно петляла, а малейшая ошибка грозила обернуться смертью и возвратом к точке респауна, что автоматически ставило крест на возможности сдачи экзамена. Немое кино, безостановочно демонстрируемое этим измерением, быстро приелось не только мне, но и поначалу заинтересованно озирающемуся Йохану, шедшему передо мной. В какой-то момент я даже поймал себя на том, что выискиваю глазами существ, вроде как частенько нападающих на перемещающихся подобным образом магов, надеясь разнообразить наш путь их появлением.

Но ни через шесть, ни через двенадцать, ни через шестнадцать часов ничего подобного не произошло, а потому команда магистра, предписывающая разбить лагерь, воспринялась нами как манна небесная. Йохан, водрузив посреди дорожки спальный мешок, перед сном решил полистать книгу, а я занялся пересылкой получившейся записи похода друзьям. Ведь одно дело – многократно редактировавшиеся ролики других игроков, и совсем другое – бесцензурные от кого-то знакомого.

Получив в ответ стопку благодарностей, я устроился поудобнее – и быстро заснул лишь затем, чтобы проснуться ровно через семь с половиной часов. Системный будильник свои функции выполнял исправно, так что побудка Йохана, - магистр, казалось, вообще не спал, - легла на мои плечи.

Так начался второй день, шестнадцать невообразимо долгих часов которого были разве что чуть менее скучными за счёт сменившихся с выжженных равнин на поросшие зеленью холмы картин, витающих среди разноцветного тумана. На протяжении всего путешествия я ощущал себя ёжиком, оказавшимся в дурной компании и неожиданно перенесшимся из родного дома в какое-то странное место, полное галлюцинаций и странных видов.

И только лишь третий день принес с собой то, что с натяжкой можно было назвать приключениями: мне удалось ранить одно из местных существ, оказавшееся всего сорокового уровня. Вполне возможно, что остальные, покрупнее и поопаснее, были именно теми, которых разогнал магистр парой смертоносных заклинаний, но в общем и целом обитатели межпространства меня не впечатлили. Бесцветные то ли собаки, то ли волки, достигающие в холке полутора метров, с неясными боевыми способностями и странным поведением – гроза всех магов? Те же вурдалаки из Лабиринта смотрелись куда как опаснее за счёт отсутствия чувства самосохранения и готовности забрать врага с собой в могилу…

Но заканчивается всё, и наше трёхдневное путешествие исключением не было.

Первым, что я ощутил, когда вышел из специально выделенного под портальную площадку хлипкого здания, была прохлада. Естественная, а не та, которую нужно поддерживать магическим образом. Дул ветерок, по небу плыли облака, а температура находилась в пределах двадцати пяти всем привычных градусов цельсия. Но долго наслаждаться старым-новым миром ни мне, ни куда как сильнее истосковавшемуся по нормальной погоде Йохану не дал сам магистр, привёдший нас в величественную башню магии, на десятки метров возвышающуюся надо всеми остальными зданиями.

- Миледи, будьте так добры – запишите моих юных спутников на экзамен.

- Ознакомлены со всеми положениями?

- Истинно так.

За несколько минут заполнив все положенные бумаги и взяв, - что меня несколько удивило, - по капле крови с меня и Йохана, женщина за стойкой выдала нам направления в соответствующий кабинет на пятом этаже. Первым пошёл, как бы странно то ни было, Йохан, так как подготовлен он был намного лучше, а я не хотел упускать возможность освежить кое-какие знания. Но выгадать мне удалось всего тридцать минут, по истечении которых дверь кабинета открылась, и вышедший оттуда немолодой мужчина с заметной лысиной на голове обратил на меня своё внимание.

- Вы на экзамен?

- Да. Мой друг уже закончил?

- Вашего друга оформили и отправили в другое место. – Мужчина приторно улыбнулся. – Пройдёмте?

Я закрыл книгу, спрятал её в артефактное кольцо, встал – и прошёл в кабинет, проигнорировав чувство зарождающейся тревоги, от которого меня неожиданно пробрал озноб. «Доверять сознанию, игнорируя, когда это необходимо, интуицию» - так говорил Чарль Дафота в моменты, когда я ошибался из-за преследующего меня чувства неправильности.

- Направление, пожалуйста. – Я протянул документ занявшему своё место мужчине. – Так… первый счёт – Чарль Дафота, второй – Рикон… Ваш счёт не указан, молодой человек.

- Счёт?

- Счёт. Банковский. Подойдёт счёт любого государства, отмеченного на политической карте. В том числе и эльфийский. – Экзаменатор кивком указан на большую карту, занимающую половину стены.

- Простите, но я не совсем понимаю, зачем его указывать? Тем более, что у меня нет счетов вообще ни в каких банках... – Хотелось добавить – этого мира, но я сдержался.

- Вы один из добровольцев или, как вас, как вашего друга, сюда заманили обманом? – Мужчина опять улыбнулся, но теперь его улыбка не казалась нелепой – она была пугающей. А вкупе с появившимся над его головой шестидесятым уровнем… Я неожиданно осознал, что даже не посмотрел на те бумаги, которые подписал вместе с Йоханом. Подписал кровью!

- Подозреваю, что, скорее всего, именно второе. – Произнес я, окинув кабинет взглядом. Две двери и ни одного окна. Есть ли у меня вообще шансы сбежать? – Так что на самом деле я подписал?

- Соглашение на экзамен, конечно же – тут всё верно. Но проходить он будет не здесь, а на безымянном архипелаге, что раскинулся далеко на севере. Это опасная и продолжительная миссия, но мы за неё неплохо платим… - «Экзаменатор» развернул ко мне бумагу, в нижнем правом углу которой красовалось алое пятно, и постучал пальцем по довольно-таки впечатляющей сумме в, если перевести, пятьсот семьдесят тысяч кредитов. Согласно договору девять десятых награды отходило Чарлю Дафота, привёдшему меня сюда, а одна десятая – мне, но, так как у меня не было счёта, то и эти пятьдесят семь тысяч уплывут в руки к старику, которому я до этого момента всецело доверял.

«Никакой выгоды! Мне нужны только знания! Ну и мразь же ты, старый маразматик!»

- … сумма сокращена втрое, так как вы – призванная душа, тобишь – бессмертная. Ваш маленький друг получил намного больше…

- Так вы и Йохана туда отправили? Ребёнка? – Мужчина кивнул. – Подписанные им бумаги вообще действительны?

- Он – маг-послушник, так что сам несёт за себя ответственность, молодой человек. – Мой собеседник встал со своего места. – Проследуете к портальному кольцу добровольно?

Я как раз отослал сообщение с описанием ситуации Яну.

- А я могу односторонне разорвать договор? - Вместо ответа мужчина вновь развернул бумажку ко мне, и я сделал то, что следовало сделать примерно сорок минут назад перед непосредственно подписанием. По всему выходило, что в случае отказа я буду обязан или выплатить сумму, эквивалентную трём миллионам кредитов, за что меня просто задушит жаба, или, если сбегу, то буду объявлен в розыск сразу в нескольких государствах, став натуральным преступником. – Раз уж выбирать предстоит между «попасть чёрт пойми куда побитым» и «попасть чёрт пойми куда целым» я, пожалуй, выберу второе.

- Приятно иметь дело с теми, кто не гнушается голоса разума. – Мужчина распахнул дверь и жестом предложил мне войти в помещение, в центре которого ярко сияла конструкция, с которой нельзя было сравнить ничего из того, что я видел ранее. Стены, пол, потолок, каменные блоки, разбросанные по всей не слишком большой зале – всё было в несколько слоёв покрыто сложнейшими рунами.

- Это – портал?

- Не самый точный, конечно, да и грузоподъемность у него хромает, но вас он отправит, куда надо. – Маг дождался, пока я ступлю в круг, бросил взгляд на одну из плит. – По самому краю, но проходите. Вместительный пространственный карман?

- Да… очень… вместительный. – Ответил я, вчитываясь в строки наконец-то выскочившего задания Системы. Экзамен Архипелага Крыльев – название воодушевляет и даёт надежду на то, что не всё столь плохо. Но уже следующая строчка, сообщающая о смене точки привязки на Архипелаг Крыльев, умудряется это настроение испортить.

- Спасибо за то, что подписали наш контракт, молодой человек. Всего самого наилучшего! – Успел съязвить слишком сильный маг перед тем, как меня разорвало на миллионы кусочков – и собрало в совершенно другом месте, переместив туда, где об изучении магии не стоило даже мечтать. Ведь всюду, куда ни кинь взгляд, тянулись руины, не видевшие человека много-много-много лет…

- О! Новичок или в джунглях откинулся?

- Что, простите? – Я обернулся – и вперил взгляд в гнома, одетого в несуразные и абсолютно друг с другом несовместимые вещи. Пиджак, тяжеленный якорь, болтающийся на шее, широкие штаны в вертикальную полоску, рюкзак, на полметра возвышающийся над головой низкорослого игрока, странное копье… нет, гарпун, воткнутый в землю и, наконец, монокль с широкополой ковбойской шляпой.

- Значит, новичок! Уровень у тебя какой? Роль в группе?

- Один момент! – Я прервал поток вопросов, под которыми странный парень намеревался меня похоронить. – Кто ты есть и чего от меня хочешь?

- О? Я? – Гном захлопнул записную книжку, зажав между страницами карандаш. – Всего-навсего тот несчастный, что вызвался помогать со структуризацией стада оленей, сюда попадающего! Зову Бальбо Баггинс, в честь одного известного литературного персонажа.

- Рикон. Уровень мой выше сорокового, роль – мили-дд. Ещё вопросы?

- Предпочтёшь работать в одиночку или в группе? – Бальбо протянул мне какой-то каменный треугольник, с которым я поначалу не понял, как обращаться. Но после, вызвав описание Системы, - как давно я делал так в последний раз! – активировал его – и променял основное задание, Экзамен Архипелага Крыльев, на другое – Побег с Архипелага Крыльев. И уже в нём мне предстояло собирать… ресурсы?

- Ремесленные навыки у меня не прокачаны и даже не открыты…

- А от тебя они и не требуются, доски, камень и прочий шлак фармят другие люди. Сражаться умеешь? Уровень добротный? Вот и будешь выбивать из местной фауны всё то, что нельзя скрафтить из ресов. – Гном запустил пятерню в бороду, лишь отдалённо напоминающую таковую у местных. Грязь, комки, мелкий мусор – из всего этого борода до пупа состояла примерно на половину. – Сразу скажу, что в одиночку тут болтаться или в группе – разницы особой нет, так что выбирай наиболее комфортный для себя вариант.

- М-м-м… Такой вопрос – как тут с ПК?

- Никак. Зона нейтральная, настучишь морду игроку – и можешь к воде даже не подходить, так как тебя с большим удовольствием сожрут гигантские кальмары, которые, кстати, и не дают отсюда уплыть без здоровенного шайтан-корабля. – Бальбо протянул мне раскрытую ладонь, на которой моментально появилась карта-схема и здоровая, с кулак размером, ракушка. – Подарочный набор от старожилов. Ракушка временная, пока на руках – чат активен, сломается – чат, соответственно, затихнет, и связаться с тобой станет невозможно. Выпадает с любых тварей выше тридцатого, так что – дерзай… А! И ещё один момент – в ходу тут или кредиты, или натуробмен, так что все свои монеты можешь утопить в океане. Новичок или в джунглях откинулся?!

Я покосился себе за спину и увидел ещё одного новоприбывшего, с совершенно бешеными глазами взирающего на гнома-хоббита – и понял, что смотрелся я до ужаса комично.

Вот только во всей ситуации смешного было мало: я мало того, что попал в какую-то дыру, так ещё и на добровольных началах, - самому ведь надо! – подрядился строить корабль, остов которого был отчётливо виден с точки спауна. Осталось только решить, нужно ли пытаться решить проблему «в лоб», ударившись в сбор материалов, или, как все нормальные герои, поискать обходные пути…?

// Третья часть Некрополя завершена. Не все прошло гладко в связи с отходом в мир иной привычного ноутбука и начавшейся работы над совсем другой книгой, но - тут мы закончили. На вопрос о том, когда ждать четвертую часть, отвечу просто: нескоро. На данный момент я полностью поглощен работой над новой книгой, и намереваюсь отдать её на суд читателя к новому году.

Спасибо за то, что читали, читаете или будете меня читать. Всегда ваш, Евгений Нетт.


Оглавление

  • Пролог
  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Глава 17
  • Глава 18
  • Глава 19
  • Глава 20
  • Глава 21



  • «Призрачные миры» - интернет-магазин современной литературы в жанре любовного романа, фэнтези, мистики