Темный призыватель. Том 3 (fb2)


Настройки текста:



Глава 1


Наконец-то все висевшие на мне дела были завершены. Я вытащил Лену из мира демонов, продемонстрировал свою силу юному поколению аристократии империи, ну и параллельно наконец-то поставил изучение своих возможностей и призывов на научную основу, чтобы иметь представление о том, что я умею. Интуитивное понятие процессов призыва меня, конечно, спасает, но кто его знает, как будет дальше? А так, возможно, удастся с помощью Ходкевича получить правдоподобные данные, с которыми потом можно будет работать. Ну и то, что я с этого имею определенный доход, тоже немаловажно.

Остальные же перипетии жизни за последние два года были уж слишком насыщенными событиями. Привык я как-то к другому темпу жизни, да и не наваливалось на меня столько всего. Одно то, что с Лазаревой связался, чего стоит.

Кстати, о последнем... До званого вечера, где мы с Ариной официально объявим о своей помолвке, осталось не больше месяца, а значит надо бы и мне входить в курс дел, и я уже знаю, чем мне надо в первую очередь заняться.

Арина не так давно обмолвилась, что благодаря разработкам мамы была спасена жизнь одного из членов императорской семьи и уже только это может послужить поводом, чтобы мне дали возможность основать род. Вот только лечил не я, а Христофор Иннокентьевич, и получается, что в этом будет его заслуга. Пускай я и уважаю патриарха рода Лазаревых, но быть обязанным ему в этом вопросе не хочу. Благо от матери мне достались ее наработки и не все из них были отданы Лазареву. Мне они были бесполезны, так что я с чистой совестью мог отдать их в дар императору и не огорчаться о возможной потерянной прибыли.

Свои же наработки я никому отдавать не собирался, да и не думаю, что они заинтересуют правящую семью — уж слишком сильно все было заточено под мои силы, а второго такого же призывателя я не встречал.

Моя будущая первая жена с утра уехала на учебу и сказала, что вернется только после работы в клинике. Там ей предстояла какая-то сложная операция, так что вполне возможно, что приедет поздно.

Лена же была занята тем, что закрывала свои последние долги. Насколько я понял, ей осталось всего несколько предметов, так что черноволосая красавица хотела как можно быстрее закрыть этот вопрос и наконец-то начать наслаждаться каникулами. Ей в этом помогала все та же троица, правда, не в полном составе. Парни разъехались по своим родовым домам, решая внутренние вопросы семьи, и лишь одна Алиса осталась в столице, так как ее присутствие дома было не обязательным. Чем, собственно, девушка и воспользовалась, чуть ли не поселившись у нас, занимаясь вместе с Леной. Это доставляло некоторые неудобства, но пока было терпимо.

В кое-то веки Скуратов тоже позабыл обо мне, больше занятый делами с похитителями проклятых артефактов, раскручивая сеть их поставок благодаря владельцу того антикварного магазина, который умудрился с помощью песочных цветов «заморозить» нас. Как вспомню... хорошо, что Миямото был со мной, а то кто знает, чем бы все это закончилось.

Так что я был предоставлен сам себе и мог заняться делами, напрямую связанными с созданием будущего рода. Собрав необходимые документы по исследованиям моей мамы, я, заведя чоппер, выехал с территории поместья. Направившись сразу в центр города, я вскоре был перед зданием Евгенической службы империи.

Вообще, все магические рода так или иначе были сведущи в данной теме, так как почти с самого начала было понятно, что магический удар усиливается, если оба родителя сами являются сильными магами, да еще желательно, чтобы оба имели одну и ту же расположенность дара. После того, как магия стала возвращаться в наш мир, восстановление могущества родов, что еще продолжали свое существование, несмотря на века упадка, стало для многих главной целью. Именно в этот момент евгеника стала тем научным направлением, что позволило более точно отбирать кандидатов в род, чтобы сделать его еще могущественнее. С этого момента в каждом крупном роду была своя служба евгеников, что рассчитывали, союз с кем будет выгоден не только в политическом плане (этим вопросом и так занимался глава рода), но еще в ключе того, чтобы потомки становились более могущественными магами.

Небольшим ответвлением от этого было то, что за время упадка магии многие рода растворились в истории, но их потомки до сих пор были живы и порой их гены и возможности дара были на исключительном уровне. Из-за этого их готовы были принять в род и предложить богатство и влияние, недоступное простолюдинам.

Так, за несколько десятилетий, евгеника, как наука, выделилась в особо важное направление. Причем она не основывалась только на научных методах: маги — это не только гены, но и дар. Тут бы надо это направление уже называть по-другому, но все как-то привыкли, что родство в первую очередь определяется общностью генов, так и оставили все как было.

Сами по себе евгеники считаются очень дорогими специалистами, и как минимум один такой есть у каждого рода. Без его расчетов не принимается ни одно решение о будущем браке или принятии в род младших членов, если они не принесут пользу старшей ветви. Сам я этим никогда не занимался, да и не было у нашего рода такого специалиста, поэтому все, что я знал — это только общие сведения без какой-либо конкретики.

Евгеническая служба империи являлась государственным органом, куда собирались все сведения по одаренным нашего государства. Как только магия стала возвращаться в наш мир, правящий в то время Кирилл III повелел создать эту службу и начать создавать единую картотеку всех родов с их геномом и его особенностями. Понятное дело, эти сведения имели определенную степень секретности и человека с улицы к ним не подпустят, но мне этого и не требовалось.

Я пришел сюда, чтобы провести простую генетическую экспертизу и не более того.


***


— Добро пожаловать, — приветливо улыбнулась мне одна из трех девушек на ресепшене Евгенической службы империи.

Снаружи это было вполне обычное офисное здание, правда, со знаками принадлежности к государственным структурам, но все же. А вот внутри я как будто попал на выставку будущего: везде были большие экраны, демонстрирующие ролики с разбором того, что является геномом как таковым, и чем, собственно, занимаются ученые в этом здании. Одновременно и реклама своих услуг, и привлечение юного поколения на работу к себе.

Первые две девушки как раз были заняты тем, что выдавали материалы для школьной экскурсии, прибывшей перед моим приездом сюда.

– Здравствуйте, — приветливо улыбнулся я ей. – Меня интересует возможность проведения генетической экспертизы.

— Всем подданным империи эта услуга предоставляется бесплатно, — тут же уверила меня девушка. — Поднимитесь на четвертый этаж в кабинет четыреста тринадцать. Можете воспользоваться лифтом, — показала она мне направо от себя, где располагалось сразу пять лифтов.

— Спасибо, – кивнул я ей и стал ждать у выбранного лифта.

Само здание имперской службы насчитывало семь этажей, и я, откровенно говоря, даже не имел представления о том, что на них может находится, но вот лифты ни на минуты не останавливались. Наконец-то один вызванный мной приехал на первый этаж и я в одиночестве поднялся до нужного мне этажа.

Четвертый этаж встретил меня тишиной и легкой фоновой музыкой, наполняющей коридоры. Здесь тоже были люди, но они нисколько не обращали на меня внимания, больше занятые своими делами и просматриванием каких-то данных на планшетах. Прямо чувствовалась в этом месте рабочая обстановка, которая не терпит суеты.

-- Проходите, у нас уже все готово, – не успел я и слово сказать, не то что осмотреться, как молодой, едва ли старше тридцати лет, евгеник, работающий в четыреста тринадцатом кабинете, уже повел меня к креслу, где было закреплено незнакомое мне оборудование. – Считывание генома – процедура практически полностью автоматизированная, так что много времени это не займет, – твердо произнес мужчина, заставляя меня просунуть правую руку в какую-то емкость с зеленоватой и чуть светящейся жидкостью. Так как я не знал, как должна выглядеть эта процедура, то решил просто пока подчиняться, чем пытаться разобраться. – А сейчас посмотрите на этот экран и постарайтесь не моргать, – отдал следующее распоряжение евгеник, показав на нужный экран. В этот момент правую руку что-то кольнуло, но я не стал обращать на это внимание. – Очень хорошо. Можете вставать.

Мне тут же протянули одноразовое полотенце и я смог вытереть от зеленой слизи руку, благо она не была клейкой, а больше по своему внешнему виду напоминала просто подкрашенную воду.

– И еще один тест, чтобы я мог начать анализ данных, – обратил на себя внимание мужчина. Он протянул мне прибор с двумя черненными ручками, от которого провода шли к технике, шлейфами соединенной с терминалом ученого. – Возьмитесь руками за ручки и подайте свою магическую энергию, чтобы можно было считать показатели потока.

– А этот параметр тоже на что-то влияет? – полюбопытствовал я до того, как прикоснулся к прибору.

– Да, – охотно ответил мужчина. – У нас уже были случаи, когда родство между людьми было очень далекое, но вот характеристика магии однозначно говорила об их общих предках-магах.

– И как в таком случае решался вопрос родства?

– По-разному, – уклончиво ответил евгеник.

Оно и понятно: если генетическое родство сложно отрицать, то вот такое эфемерное понятие, как родство магии – слишком уж оно зыбкое, чтобы основываться только на нем.

– Сколько мне ждать результатов? – спросил я, как только после подачи магической энергии на приборе загорелись какие-то индикаторы и мне разрешили отпустить лабораторное оборудование.

– Примерно полчаса, – немного подумав, ответил евгеник. – Все зависит от того, кто был в вашем роду и насколько запутанное древо.

– Роду? – хмыкнул я. – Даже не предполагаете, что я простолюдин?

– Сомневаетесь в моей компетенции? – деланно оскорбился мужчина. – Магическая сила, правильные черты лица, слегка светящиеся во время энергетических манипуляций глаза – все это говорит, что вы аристократ не в одном поколении. Если и простолюдин, то только из-за того, что больше родственников не осталось, а значит мы сможем вам подсказать, к какому роду вы принадлежите.

– Не думаю, что с этим возникнут проблемы, – тихо пробормотал я себе под нос.

Тем временем меня проводили в соседнюю комнату, где было организовано все для того, чтобы посетитель мог себя занять и при этом не мешал работе специалистов. Я не стал ни приближаться к книжной полке, ни включать телевизор, вместо этого воспользовавшись коммуникационным браслетом и вывел перед собой схемы последних занесенных в него печатей.

Все же кто бы ни создал эту вещь, он явно был гением в своем деле. При этом я благодаря своей высокой чувствительности к магии прекрасно чувствовал, что этот браслет не являлся чисто техническим средством. Даже больше: его вполне при определенном допущении можно было отнести к артефактам. Может создатель коммуникационного браслета своим изобретением положит начало созданию современных артефактов, сочетающих в себе как магическую, так и техническую составляющую? Вполне возможно, это первая ласточка в этом направлении и скоро на рынке появится много удивительных вещей.

Главным же в данном браслете было то, что при определенной настройке он предоставлял очень удобный интерфейс для работы с моими печатями. Благодаря голографическому изображению я мог прямо в воздухе добавлять в печати элементы или же изменять уже имеющиеся. Была бы еще возможность запускать расчет всего этого, но это уже мечта. Даже у меня не наберется достаточной базы данных, чтобы как-то попытаться объяснить закономерности программе, не говоря уж о чем-то большем. Одна надежда на Ходкевича и что этот увлеченный своим делом человек действительно сможет подвести под мои способности научную базу.

За делом время пролетело незаметно, и вот меня уже вызывают обратно.

– Я завершил анализ и сопоставил ваши данные с теми, что есть в нашей базе, – посадив меня напротив своего рабочего стола, произнес евгеник. – Для начала у меня вопрос. Как вас зовут?

– Егор Николаевич Ветров. Урожденный Воронцов, – уже понимая, почему он это спрашивает, ответил я.

– Ваши результаты подтверждают, что вы имеете в предках магов из рода Воронцовых. Так же у вас в предках были Шуваловы. При этом процент совпадения больше именно по роду Шуваловых, – читая данные на экране, продолжил рассказывать мужчина. – Так же есть незначительные проценты в других родах, но они слишком малы, – со вздохом добавил он и после этого внимательно посмотрел на меня. – Согласно эдикту Российской Империи «Об угасших родах», сообщаю вам, что ваш процент родства дает вам право претендовать на вхождение в род Шуваловых и в меньшей степени в род Воронцовых. По официальным данным других представителей этих родов в империи не осталось или же их процент сходства слишком низок, чтобы они имели какие-то права.

– Могу ли я получить официальное заключение? – спросил я после небольшой паузы.

В принципе я и так предполагал взять девичью фамилии матери, чем снова иметь дело со старшим родом Вороновых, но все же благодаря ее разработкам я планировал получить одобрение на основание рода. Но то, что мое родство с Шуваловами выше, было для меня неожиданностью. В детстве мне говорили, что я очень похож на деда в таком же возрасте, а как оказывается, я больше пошел в родственников по материнской линии. Но это было не так уж важно, особенно с учетом того, что и родственников этих уже нет в живых. Да и активы обоих родов мне недоступны в связи с их отсутствием. Так что в итоге я только и мог, что претендовать на фамилию рода – не более.

Забавно было бы, если я имел в своих предках кого-то из императорского рода, но это уж точно за гранью фантастики. Понятное дело, какой-то процент родства между нами возможен – все же браки, несмотря на принцип усиления рода, заключаются в то же время между разными родами. Но вот семья императора стояла на особом уровне и следила за чистотой рода, редко когда отпуская своих членов в свободное плаванье. Слишком уж необычный у них был дар, чтобы допустить возможность появления его у кого-то еще.

– Держите, – отвлекая от мыслей, протянул евгеник мне официальный бланк с результатами. – Здесь все стандартно и если обратитесь в канцелярию империи вместе с этим документом, то вашим вопросом займутся без очереди.

– Спасибо, конечно, – забирая документ, произнес я. – Но почему такие особые условия?

– В этом нет никакого секрета, – открыто улыбнулся мужчина. – За открытие нового рода или возрождение старого нас ждет премия. Слишком много родов было утеряно в истории, чтобы не считаться с этим. Так что мы только рады таким клиентам, как вы.


***


Уже примерно через полчаса я был у здания Канцелярии Империи. Сам по себе этот государственный орган занимал сразу несколько зданий, разделенных по сферам своей деятельности и раскиданных по центральной части столицы, но я точно знал, в какое мне надо, да и только одно отделение Канцелярии занимается вопросом наследования и документами, связанными с родами и их деятельностью.

Стоило только мне заявить о своем желании, как меня тут же сопроводили до кабинета их руководителя, который только и имел право решать такие вопросы. Им оказался слегка полноватый мужчина с начинающими появляться залысинами и очками в золотистой оправе. На нем был темный костюм-тройка, сшитый явно на заказ, так как сидел на мужчине он как влитой.

Мое появление оторвало его от работы, но тем не менее, вежливо отправив своего служащего назад, он отложил документы и обратился ко мне.

– И чем я могу вам помочь, любезный? – внимательно посмотрев на меня, задал вопрос этот мужчина.

– Я бы хотел заявить свои права на восстановление рода, считающегося угасшим в виду смерти всех его членов, – практически слово в слово повторил официальную формулировку, заодно протянув соответствующую бумагу от Евгенической службы империи. Про себя порадовался, что сделал это заранее, а то могли бы развернуть, направив сперва на экспертизу.

– Хм, – задумчиво обронил мужчина, осмотрев бумагу. После этого он включил свой терминал и стал искать какие-то данные. – Егор Николаевич Ветров. Урожденный Воронцов, – посмотрел он на меня.

– Все так, – кивнул ему.

– Отказ от фамилии родни в возрасте двенадцати лет и взятие фамилии, не находящейся в списке дворянских и не относящейся к другим ветвям рода Воронцовых, – продолжил зачитывать хозяин кабинета.

– Верно, – подтвердил я.

– Я так понимаю, вы вновь хотите вернуть себе фамилию Воронцовых? – но до того, как я успел ответить, он продолжил, а перебивать уже было невежливо с моей стороны. – К сожалению, без решения старшего рода это невозможно. Вороновы поставили запрет на такие действия без их уведомления.

– Я хочу взять себе фамилию моей мамы, Елены Леонидовны Воронцовой. Урожденной Шуваловой.

– Подождите, – слегка нахмурился мужчина, проведя еще несколько манипуляций с интерфейсом своей рабочей программы. – Действительно, за последние лет десять в наших базах не значилось ни одного Шувалова. Так как прямых наследников у этого рода не осталось, то вы имеете приоритетное право на становление патриархом этого рода по праву крови и наследства, – торжественно произнес он, начав слегка улыбаться. Хорошо, что мне пояснили, что за появление угасшего рода их ждут бонусы, а то, боюсь, мог бы трактовать эту улыбку совсем иначе.

– В таком случае мы можем начать процедуру по назначению меня патриархом рода Шуваловых? – спросил я у служащего канцелярии.

– Почти, – остановил меня мужчина. – Согласно все тому же эдикту Российской Империи «Об угасших родах», вы не можете заявить о возрождении рода Шуваловых, если не можете принести пользу империи. Несмотря на то, что наше государство обладает обширными территориями и ресурсами, мы не можем позволить увеличивать число магических родов, которые не могут принести пользу империи. Есть ли у вас что-то, что может выступать гарантом полезности вашего рода государству?

– Думаю, этого должно хватить, – с улыбкой произношу я, протягивая ему папку с документами. – Здесь содержатся исследования моей мамы, которые не были нигде обнародованы. Их я хочу преподнести в дар императору в качестве гаранта, что мой род лишь укрепит силу Российской империи, – ответил я соответствующей ситуации фразой.

От такого пафоса сводило скулы, но традиции есть традиции, а в имперской канцелярии их любили. Вот даже этот служащий весь как-то вытянулся, когда говорил я. Ему явно по душе пришлись мои слова и то, как я их произносил. Ну, может хоть затягивать с процедурой одобрения рода не будут.

– На рассмотрение предложенных вами документов уйдет примерно два дня, – бегло просмотрев бумаги, ответил мужчина. В принципе вполне нормальный срок, я думал, что это все затянется на неделю. – О решении вам сообщат отдельно. После необходимо будет заполнить бумаги и подтвердить герб рода.

– А какой, кстати, он? – решил утолить я свое любопытство. Под удивленный взгляд служащего пояснил: – Мне мама об этом не рассказывала.

– Серебряный единорог на красном щите с двумя графскими серебряными коронами по бокам и одной княжеской золотой посередине, – сверившись с данными со своего терминала, ответил мужчина. – Вы, как возрождающий род патриарх, имеете право после утверждения своего статуса внести изменения в герб, касающиеся его символики.

Последнее он добавил, видимо, посмотрев на то, как я отреагировал на такое известие. Серебрянный, чтобы его сожрали демоны, единорог! Да как у рода темных магов мог быть такой элемент на гербе? Или же это кто-то из моих предков так решил пошутить над всем родом? Сейчас уже никто и не ответит.

– Да, я определенно хотел бы внести изменения в герб, – справившись с потрясением и удержавшись от того, чтобы не начать хохотать, как безумец, произнес я. – Надо же, серебряный единорог.

– Если вы хотите ознакомиться с особенностями геральдики в Российской империи, то я могу порекомендовать вам несколько книг по данной тематике, – предложил служащий.

– Спасибо, – легко кивнул ему я. – Лучше скажите, могу ли я заменить единорога на боевого коня, но вороного и с огненной гривой?

Ну почему бы и нет. Все же демонический конь был в моем мотоцикле, да и демон, на мой взгляд, на гербе будет смотреться куда лучшем, чем это однорогая кобылка.

– Я не совсем компетентен в данном вопросе, – немного помявшись, ответил мужчина. – Но не думаю, что с этим возникнут проблемы.

– А с этим могут быть сложности? – уточнил я.

– Не совсем. Просто есть определенные традиции... Ваш же запрос несколько выбивается, хотя и не противоречит.

– Хорошо, – довольно улыбнулся я. Главное, чтобы это было не запрещено, а там уж придумаем, как его изобразить. – Для этого потребуется что-то?

– Лишь оплатить работу художника, который изобразит новый герб рода, – пожал плечами мужчина.

– Кстати, – вспомнил я, что изначально упустил из описания герба. – А короны что-то значат?

– Да. Став главой рода, вы станете князем Шуваловым, ваши же родственники, если они есть, получат графские титулы.

– Вот как? – удивленно протянул я. – Не знал, что мама княжна.

– Женщина, как правило, берет титул своего мужа. Либо титул может быть передан роду мужа, если на то даст разрешение император, – тут же ответил служащий. – Согласно нашим записям, запроса на это не было. Так что, вступив в род Воронцовых, Елена Леонидовна утратила свой титул, данный ей от рождения.


***


Приближалось время обеда, а со всеми запланированными на сегодня делами я справился. Даже как-то не ожидал, что все удастся решить так быстро и теперь осталось лишь дождаться ответа, чтобы я мог стать главой рода.

Но надо же. Я оказывается стану князем. Мама никогда об этом не говорила, да и по ее словам ей от семьи ничего и не досталось, так что не удивительно, что она об этом не упоминала. Смысл гордиться, что ты княжеских кровей, если за тобой нет могущества рода.

Правда, и титул этот кроме того, что я автоматом вхожу в высшую аристократию, мне ничего не дает. Тут действительно надо иметь какое-то влияние и силу, чтобы титул помогал в делах. Сейчас же он будет выглядеть как насмешка над остальными княжескими родами, не более.

Вот не хотел ведь во все это влазить, но слишком много времени я стал проводить в обществе аристократов, да и моя невеста... В целом, мой статус простолюдина при моем нынешнем окружении и появляющихся возможностях только мешал. Пускай, как у аристократа, у меня появится больше ответственности, но и возможности это дает тоже. Да и к магу-аристократу у общества все же иное отношение, чем к самоучке с улицы.

В итоге получается, хочу я этого или нет, но мне необходимо вернуть статус, являющийся моим по рождению. Только теперь я не буду зависеть от старшего рода, а с наличем титула сам могу через несколько лет сделать свой род старшим.

Раз время освободилось, то решил заехать в банк и еще раз проверить, что сумма с дуэли поступила на мой счет. Если в прошлый раз меня встречали вежливо и вполне дежурно, то теперь после того, как я увеличил свое состояние, то и отношение служащих банка ко мне изменилось. Почти незаметно, в рамках их официальных обращений и поведения, но все же чувствовалось по-другому. Я действительно был дорогим гостем, а не человеком, пришедшим за наследством своих старших родственников.

Воспользовавшись данной возможностью, я переговорил с управляющим банком, и часть капитала была списана на покупку акций самых крупных имперских корпораций. Это позволит мне накапливать деньги даже с учетом того, что они на данный момент не востребованы. Да и вкладывался я только в те структуры, что уже существуют много лет и постепенно расширяют свое влияние в мире. В том числе куплены были акции государственных предприятий, что, возможно, тоже зачтется при решении давать мне возможность стать патриархом рода или нет – как-никак, вкладываю деньги в государство.

Довольные друг другом, я и служащий банка разошлись каждый по своим делам. У последнего было много еще своей работы, которая оказалась отодвинута моим приходом. Я же решил просто немного покататься по городу – все же у меня не так часто выдается свободное время, когда я просто мог насладиться поездкой на чоппере.

Если так задуматься, то я даже не рассчитывал когда-нибудь поселиться в столице империи. С учетом того, что я со своей семьей раньше жил в пригороде Москвы и здесь было велико влияние старшего рода, то ничего особо хорошего меня в этом городе не ждало. Петроград стал для моей новой страницы жизни прекрасной точкой старта, и скорее всего я бы так и продолжил жить там, если... Да что уж задумываться, как могла бы сложиться моя жизнь, поступи я по-другому. Надо просто жить дальше.

За этими мыслями я чуть не пропустил нужный мне поворот и, резко свернув, заслужил в ответ возмущенное бибиканье водителя, перед носом которого я, собственно, проскочил на поворот. Не знаю, кто сидел за рулем, но он, похоже, захотел проучить меня, вот только, несмотря на то, что его машина была довольно быстрой, но все же она уступала скорости чоппера с демоном внутри. Так что вскоре возмущенный водитель был оставлен далеко позади, а я наслаждался ощущением скорости и тем, как быстро мимо проносятся остальные участники дорожного движения.

Как всегда в момент отдыха на мой телефон кто-то позвонил. Хорошо еще, что шлем имел функцию гарнитуры и я мог разговаривать со своим собеседником, не прекращая движения, да и имя звонившего высвечивалось прямо на щитке шлема.

– Константин, ты как всегда не вовремя, – отвечаю я на вызов своего напарника.

– Такая работа, – хмыкнул мужчина в ответ. – Мне тут информация пришла, что ты хочешь возродить свой род?

– Да, с этим какие-то проблемы? – внутренне напрягся я.

– Нет, просто через нашу службу такие запросы тоже проходят. А так как ты официально наш консультант, то с начальства тоже запросили информацию по тебе, – пояснил он. – Я по другому вопросу. Ты что, правда отдаешь императору медицинские исследования, которые могут принести тебе сотни тысяч?

– Да, – с улыбкой ответил я, так как ожидал такую реакцию. – Мне они ни к чему, а вот гарантом силы рода послужат хорошим.

– Вот ты всегда... – вздохнул Скуратов. – Ты хоть знаешь, когда в последний раз делали что-то подобное по масштабу?

– Я так понимаю, ты меня все равно просветишь по этому вопросу? – хмыкнул я в ответ.

– В последний раз что-то настолько существенное предлагали императору, когда род Шуйских отдал на благо государства обнаруженные ими залежи нефти. Они тоже предпочли получить возможность создать род, чем просто стать магнатами.

– Шуйские? – задумчиво переспросил я. – Так это же род, занятый в сфере добычи нефти, если не ошибаюсь?

– Все верно, – подтвердил Константин. – И делали они такой подарок где-то сто сорок лет назад. Император решил, что раз они такое дарят, то пусть этим и управляют и доказывают свою полезность. Так что, возможно, наш государь захочет воспользоваться примером своих предков и сделает тебе такое же предложение, – рассмеялся под конец он. Ведь знает же, что я буду не особо рад таким перспективам.

– Справимся как-нибудь, – нейтрально ответил я. – Это все или еще что-то осталось?

– Да нет, просто предупредил, что тебя может ждать. Руководство в любом случае не будет препятствовать твоему возвышению. В наших же интересах сохранять с тобой хорошие отношения.

– И вот это все ты так просто говоришь по незащищенной связи, – покачал я головой, из-за чего чуть не перестроился в другой ряд и слегка напугал водителя справа.

– Да брось ты, – фыркнул Константин. – В этом нет ничего тайного, да и я звоню с выделенной линии, а чтобы ее взломать, надо еще постараться. Ладно, у меня еще дел много. Как ты снова понадобишься – я позвоню.

– Хорошо, – ответил я, нажав кнопку отключения звонка.

Если император захочет повесить на меня медицинские исследования моей мамы, то это, конечно, добавит проблем, но, как-никак, я собираюсь жениться на одной из Лазаревых, и, думаю, Арина справится с новыми обязанностями, так как ей так или иначе предстоит в дальнейшем заниматься целительством. Вот пускай и развивается в новом направлении, не должен же я один стараться на благо нашего рода.


***


Как мне и было сообщено, на рассмотрение моей заявки в канцелярии потребовалось всего два дня. Так что как только мне пришло сообщение о том, что мне надо к ним приехать, я тут же сорвался с места, благо ничем серьезным занят все равно не был. Лена завершала свои проблемы с экзаменами, а Арина, как и в последние дни, была занята подготовкой к званому вечеру.

– Рад снова вас видеть, Егор Николаевич, – доброжелательно улыбнулся мне тот же мужчина, что работал со мной, когда я в первый раз посетил имперскую канцелярию.

– Надеюсь, вы хотите мне сообщить радостные новости? – ответно улыбнулся я, садясь напротив служащего канцелярии.

– Ваш запрос был одобрен, – торжественно произнес он. – Осталось лишь подписать ряд бумаг да утвердить герб рода. Когда он будет готов, ваш род вновь официально начнет существовать и будет занесен во все базы данных империи.

Документы не заняли много времени, да и, по сути, они были достаточно формальны. В них содержались общие фразы, которые вполне можно было бы и обойти, но вот некоторые пункты касательно верности не столько государству, сколько роду императора были написаны так, что трактовать их двояко было попросту невозможно. И да, по этим бумагам получается, что любой магический род империи присягает на верность императору и его семье, и уже потом служит на пользу государства, так как это вотчина государя.

При этом это только то, что видно сразу, а сколько за этими взаимоотношениями скрыто еще... надеюсь, Арину обучали лучше, чем меня, и она поможет во всем этом разобраться.

Больше всего я, конечно, озадачил художника.

– Но так же не принято! – воскликнул молодой темноволосый парень, которого мне выделили для изменения рисунка на гербе.

– Да что в этом такого? – удивленно посмотрел я на него. – Что там конь, что там.

– Но нигде не встречаются черные и тем более огненные кони.

– Это запрещено? – еще раз уточнил я.

– Нет, но традиции... – уже поняв, что меня не переубедить, сам замолчал художник. – Какого коня хоть рисовать? – со вздохом спросил он. – Мне надо знать детали, чтобы изобразить в точности, как вы хотите.

Я огляделся по сторонам, но понял, что кабинет слишком маленький для моей задумки.

– Можем выйти наружу? Я могу показать образец для рисунка. Желательно, правда, место, которое не будет привлекать внимания.

– Отчего же нет? – пожал плечами художник, уже не удивляясь моим запросам. – Пройдемте.

Парень открыл мне дверь и повел по коридорам здания, пока мы не оказались во внутреннем дворе канцелярии, скрытом ото всех. Такая себе своеобразная зона отдыха.

– Тут редко бывают люди, так что можете демонстрировать, – ехидно произнес парень.

Пускай я и маг, но демонстрировать что-то такое довольно проблематично – ведь не мог я внутрь канцелярии провести коня. Примерно такие мысли отражались на его лице. Тем приятнее было видеть его удивление, когда я стал создавать печать призыва – для неподготовленного человека это действительно выглядит зрелищно. Я направил в печать энергию из источника – и вот перед нами бьет копытом огненный демонический конь.

– Такого образца достаточно для создания образа? – иронично спросил я, посмотрев на обомлевшего парня.

– Это... это... – начал повторять художник, ошарашенно смотря на коня, который по моей просьбе встал в горделивую позу, демонстрируя все свое великолепие. – Это восхитительно! – наконец-то справился с собой парень и повернулся ко мне. – Я могу его сфотографировать с разных ракурсов, чтобы детально отрисовать изображение?

– Делайте как считаете нужным, – разрешил я, внутренне усмехаясь.

Стоило только продемонстрировать коня, которого я хотел видеть на своем гербе, вместо этого дурацкого единорога, как парень, убеждающий меня, что так никто не делает, тут же забыл про свои слова и, увлеченный процессом, стал фоткать демона на свой телефон. Вскоре он закончил с этим и, попросив немного подождать, побежал обратно в здание, чтобы вернуться с чистым альбомом и карандашом.

Во внутреннем дворе было несколько скамеек, так что я к тому времени уже спокойно сидел на одной из них и позволил художнику работать так, как ему будет удобно. Стоять в одной позе демону было не так сложно, а парня, было заметно, вид огненного коня увлек, и тот старался запечатлеть как можно больше деталей.

Через полчаса, как я понял, основные наметки для будущего изображения были готовы, о чем сбивчиво мне поведал художник, все еще посматривая на бьющего копытом по земле демона.

– Теперь проблем с гербом не будет? – решил я все же уточнить.

– Нет, изображу в лучшем виде! – тут же отозвался парень. – А вы же тот призыватель... о котором все говорят?

– Возможно, – пожал я плечами.

С момента проведения тройной дуэли прошло достаточно времени, чтобы слухи об этом пошли уже за рамки среды молодых аристократов, так что я не был удивлен такому вопросу.

– А вы можете... призвать других существ? – несмело попросил художник.

– Это будет стоить довольно дорого, – хмыкнул я.

– Вот как? – прошептал мой собеседник. – Тогда...

– А зачем тебе это? – решил я поинтересоваться, с чего вообще возникла такая просьба.

– Я предпочитаю рисовать с натуры, – на удивление бодро ответил он. Чувствовалось, что это его любимая тема и он готов говорить о рисовании часами. – А тут такие образы!

– Знаешь... – задумчиво произношу я, ухватившись за одну безумную идею. – Если есть желание нарисовать похожих существ и, возможно, еще заработать на этом, то обратись по этому адресу, – я вырвал из рук парня альбом и на чистом листе написал адрес лаборатории, где Ходкевич занимался исследованиями демонов. – Попросишь встретиться с Аркадием Андреевичем и, если его устроит твоя кандидатура, то сможешь увидеть много интересного. Если ты, конечно, готов уделять на это время.

– Спасибо вам, – счастливыми глазами посмотрел на меня он.

Надо только не забыть написать Ходкевичу, что я нашел им работника для созданий иллюстраций для бестиария, а то знаю этих ученых: приложат фотографии и им этого хватит.


Глава 2


Изменение герба действительно не заняло много времени и теперь с демоническим конем он смотрелся куда внушительней, да и отчасти говорил о моих силах, что, как я знал из истории геральдики, часто обозначали рода на своих гербах. Вот только сама символика использовалась очень редко, так как была лишь данью традиции, и помечать, например, свои машины гербом было не обязательно. Да и аристократы не особо любили заранее говорить всем в округе, кто это решил поездить по городу — и так всем по машинам представительского класса было понятно, что едет кто-то богатый и влиятельный.

То, что я по факту уже был патриархом рода Шуваловых, я Арине говорить не стал, так как девушка слишком сильно была занята улаживанием организационных вопросов, и отвлекать ее сейчас было смерти подобно. Не то чтобы я боялся своей будущей жены, но сгоряча целитель способен на многое и такого развития событий лучше избежать.

С другой же стороны, она намекала на то, что право на род я могу получить через ее дядю, а я тогда так однозначно и не сказал, буду так делать или нет. Все же, несмотря на то, что отпускать Арину я не собирался, но и недосказанностей между нами хватало. Да и ее тонкие попытки манипулировать мной... мне это не нравилось, но я хотя бы был уверен, что она точно меня никогда не предаст, а то, что пытается исподволь навязать свои идеи, так она девушка, что еще усугубляется аристократическим воспитанием. В итоге она может это проделывать, даже не особо задумываясь над своими действиями, просто по привычке. Мне оставалось только вовремя замечать ее попытки и пресекать те, что мне не нравились.

Правда, стоит признать, что Арина действовала достаточно умело, чтобы на большинство ее предложений я все же был склонен согласиться. Чувствую я, что в дальнейшем родом управлять будет далеко не патриарх, а его мудрая жена. Лично у меня это не вызывало отторжения, так как я хорошо понимал, что эти интриги аристократии мне никогда не будут по душе и пускай часть проблем рода на себя возьмет Арина, чем с ними буду разбираться я. У нее это получится куда лучше, да и зря я, что ли, беру ее в жены?

Время летело быстро, и вот Лена наконец-то закончила со всеми своими экзаменами, на что Алиса попросила меня закатить по этому поводу небольшую вечеринку. Я естественно отказал ей в этом — у Арины и так было слишком много дел, чтобы потом разбираться с последствиями вечеринки. Что они будут, я не сомневался, так что проводить что-то дома попросту запретил. Впрочем, зная характер Нарышкиной и что она все равно поступит наперекор мне, я разрешил им отпраздновать, если только они возьмут Роксану с собой. Демонессе как раз сделали документы, так что в случае чего проблем с этой стороны не будет, а сама девушка пускай посмотрит на еще одну грань людских жизней. Да и в случае чего она защитит обеих студенток, чтобы я мог не беспокоиться о их безопасности.

— Вы главное не устраивайте разрушений в клубах, которые намерены посетить, — строго напутствовал троих девушек, отправившихся отдыхать.

— Учитель, вы своими нравоучениями напоминаете мне моих стариков, – задорно улыбаясь, ответила мне на это Нарышкина.

— Алиса! – тут же возмутилась Лена. — Как ты можешь такое говорить? Прости, — обратилась моя бывшая ученица ко мне. — Она ничего такого не хотела сказать.

— Да чего я такого сказала? — недоуменно посмотрела на нее водная волшебница.

– Присмотри за ними, -- тяжело вздохнув, попросил я у Рокс.

– Как прикажете, – слегка склонила голову демонесса и тихо добавила: – милорд.

За такое свое поведение она в очередной раз получила от меня осуждающий взгляд, но, похоже... ей нравилось дразнить меня таким образом, или же за этим скрывался еще какой-то смысл, мне не столь понятный.

Сопроводив девушек, я наконец-то остался дома один. Арина в этот раз ночевала в своем родовом имении, так как ей предстояла сложная операция вместе с Христофором Иннокентьевичом и с утра они вылетают на место ее проведения. Для моей девушки это был прекрасный опыт, да и патриарх рода легко делится своими знаниями и подстрахует в случае чего. Для моего рода иметь такого сильного целителя, как Арина, во главе тоже дорогого стоит, так что я не препятствовал этому, да и не имел на это прав – все же Лазаревы ее семья, а Христофор Иннокентьевич, пусть и в память о моей маме, не раз помогал мне.

В итоге кроме слуг и где-то спящего Церби в доме никого не было.

Отправившись в свой рабочий кабинет, я активировал личный терминал и погрузился в разгребание накопившихся писем. Было много сторонних сообщений, которые мне были совершенно неинтересны и я их сразу удалял.

Некоторые письма были от моих работодателей и партнеров из Петрограда. Большинство было примерно одной тематики, касающейся того, когда я же наконец-то вернусь в город, чтобы они могли провернуть с моим участием несколько сделок.

Несмотря на то, что приватные комнаты в баре отвечали принципу проведения сделок – честности и открытости, подтвержденной моими печатями и демонами, которые сразу указывали на недосказанность той или иной стороны, – многие клиенты все же предпочитали мое личное присутствие, так как верили, что в таком случае заключенный контракт имеет большую силу.

Стоит признать, что они не так далеки были от правды. Я, работая с призывами, смог найти демонов, которые с легкостью чувствовали ложь в словах и намерениях, практически питаясь ими наравне с магической энергией, но на данном этапе своего развития они были недостаточно разумны, чтобы отслеживать все тонкости. Те же, кому это было по плечу, требовали за свою работу слишком большое количество энергии, поэтому постоянное поддержание их в этом мире было не только накладно, но и опасно – такие демоны уже могли спустя какое-то время попытаться вырваться, и тогда проблем не оберешься.

В итоге на письма клиентов пришлось отвечать вежливым отказом, но они натолкнули на одну, как мне кажется, хорошую мысль. Мой бар, хоть и приносил постоянный доход благодаря работе Ольги Кузнецовой и без моего участия, но денежные пополнения становились слишком незначительными на фоне того, с чем мне приходится иметь дело. Так почему бы не открыть сеть подобного рода заведений? Потребность в данного рода услугах имеется довольно большая, а я могу произвести изменения в помещениях и накладывание печатей призыва в течении нескольких недель на каждую новую точку. Да, из-за последнего скорость открытия баров для сделок будет довольно низкая, но слишком мне нравилась сложившаяся в моем заведении атмосфера, чтобы бросать его сейчас. Не для того я столько старался, чтобы признавать бар пройденным этапом.

О расширении бизнеса уже не один раз говорила сама Ольга, но я пока был занят другими делами и отчего-то не приходил к тем же выводам, к которым пришел сейчас. Тем более теперь этот бизнес может стать родовым, что повышает его престиж и выводит на новый уровень. В результате написал Кузнецовой о моих мыслях по этому поводу и чтобы она начала составлять бизнес-план.

После писем посмотрел на свои текущие активы, которые здорово подросли за последний год. Если оглядываться назад, то я и представить не мог, что в моем распоряжении будут такие бюджеты. Правда и затраты тоже выросли в разы, так что насколько мое благосостояние увеличилось – довольно спорный вопрос.

В этот момент, отвлекая меня от приятных размышлений о количестве нулей на моем счете, просигнализировала моя защита. Еще с самого начала, как мы переехали в этот особняк, я потратил много времени на создание специфической защиты, основанной на моей магии. Благо подвал был достаточно большой, а, используя демонов, можно сделать его еще больше, расширяя свои возможности.

Мне во времена до того, как я создал, собственно, свой бар приходилось зарабатывать порой не самой честной и чистой работой. Пару раз я вообще проникал на чужую территорию, в том числе к аристократам. Понятное дело, что к древним родам я не совался, но и у «молодых» были интересные методы защиты как на основе их умений, так и заказанные у компаний, специализирующихся на этом поприще.

Чтобы проникнуть внутрь, приходилось разбираться с защитой, так постепенно я изучил несколько интересных вариантов, которые чаще всего по общему принципу построения и работы совпадали. На основании этого создал собственный вариант защиты, найдя с помощью призыва довольно специфических демонов и духов. Специфические они были в том, что я до того момента считал, что демоны являются хищниками в чистом виде. Поэтому я поначалу не мог понять, как существо, которое, например, только и может создавать перед собой что-то вроде прозрачного щита из собственной энергии, могло выжить в том мире, где тебя за каждую лишнюю крупицу готовы убить. Но ведь как-то выживали и охотно заключали со мной контракт на защиту места.

И это только один из видов демонов, которые участвовали в охране моего дома. Постепенно я собирался усиливать защиту и призывать более могущественных демонов, но даже так я был уверен, что ее не каждый сумеет вскрыть.

Что самое странное, ее сейчас как раз вскрывали где-то на уровне второго этажа. Пока не критично, но этот неизвестный удивил меня.

Я посмотрел на время и с удивлением осознал, что просидел за письмами несколько часов и сейчас было одиннадцать вечера. Как раз самое подходящее время для проникновения – слуги уже закончили свою повседневную работу, а тем, кому рано вставать, спокойно спят. Я бы, конечно, на месте вторженца начал действовать только после полуночи, но это я, да и не профессионал я в этом деле, так что может действую неправильно.

Размышления об этом прошли фоном, пока поднимался на второй этаж и подошел к комнате на балконе, в которой взломщик боролся с моей защитой. Если бы он ее умудрился пробить, я бы действовал не так неспешно, но неизвестный, по всей видимости, не хотел показывать кому-либо свое присутствие, понадеявшись, что его манипуляции никто не заметит.

В том, что он забрался так далеко, была в том числе моя промашка. Я был так занят попытками спасти Лену, что ограничился общей защитой дома, и пускай за это время я ее постепенно усиливал, но за пределы здания еще не выносил, благодаря, собственно, чему нарушитель и смог пробраться так далеко.

Кстати, о слугах-то я подумал, согласившись с Ариной, что просто нам необходимы, и уже убедился в их полезности, но никто из нас не вспомнил, что род – это не только слуги, но и бойцы.

Арине простительно – она готовилась только к роли целителя и жены, не более. Все остальное – это лишь ее инициатива и желания. Я же... если честно, я не до конца верил, что мне удастся так легко стать главой рода Шуваловых, так что и не думал о том, что нам так или иначе потребуется охрана. Понятное дело, в столице Империи никто нападать на дом аристократа не будет, не опасаясь ответных мер, но в то же время могут найтись и те, кто захочет рискнуть. Воины рода как минимум дадут нам шанс уйти, не потеряв свои жизни.

Эх, столько сразу дел появляется после создания рода, что просто не знаешь, за что взяться. Да и подсказать некому, точнее есть, но к Христофору Иннокентьевичу я все же не хотел обращаться. Род должен самостоятельно справляться со своими проблемами, иначе все в нас будут видеть только ставленников Лазаревых, а не самостоятельный и свободный род.

Через минуту после меня в комнату зашел Церби.

– Тоже почувствовал незваных гостей? – тихо спросил я у пса, когда он сел рядом с креслом, где разместился я.

– Стало интересно, кто это вдруг решил к нам пробраться, – кивнул шпиц, обратив внимание на балкон, где, собственно, и возился наш нарушитель спокойствия.

Активной защиты, которая могла бы ответить на действия нарушителя, у меня пока не было, так что мы просто ждали, пока желающий тихо проникнуть внутрь маг (а никем иным он быть и не мог) распутывал магические узлы, чтобы создать себе достаточно большое окно, через которое он мог пройти, не потревожив контур защиты. К его сожалению, она была чувствительней, чем он мог предполагать, и уже давно отреагировала на его манипуляции, да и как бы демоны не могли заметить всплески энергии, если их природа такова, что они улавливают ее малейшие крохи.

Еще полчаса мы просто просидели в ожидании того, как взломщик закончит свою работу. Я даже пару раз порывался ослабить защиту, но останавливал себя, так как это было бы слишком подозрительно, и могло спугнуть незнакомца.

Создав достаточно большую прореху в защите, неизвестный осторожно проник внутрь. Справиться с защелкой на балконе у него после такого вообще не вызвало проблем, и вот он, тихо ступая по полу, проходит внутрь, чтобы замереть под нашими внимательными взглядами.

Я на периферии зрения вижу, что Церби подал в свои глаза немного энергии, отчего они стали тускло светиться красным, а от их краев пошел небольшой дымок – так проявлялась его собственная магия. Несмотря на несколько лет, проведенных вместе, я довольно мало знал о его способностях и думается мне – даже то, что было продемонстрировано в мире демонов не составляло его полных возможностей, ведь там он как минимум экономил энергию.

Сам я тоже направил из источника магическую энергию в глаза, чтобы лучше видеть в темноте и детальнее рассмотреть одетого во все черное невысокого... парня, судя по виду.

Представляю, как он удивился, увидев две пары зажегшихся глаз в темной комнате. Стоит отдать ему должное – незнакомец практически не дернулся от этого и уже осторожно, стараясь не привлекать внимания, потянул руку к поясу.

– Я бы не стал на твоем месте действовать поспешно, – мрачно произнес я, разрушая возникшую тишину.

Да и кто знает, как бы себя повел вторженец, если бы мы просто наблюдали за ним. А раз я заговорил, то и у него появляется шанс потянуть время и оценить обстановку, чем он не может не воспользоваться.

– Так и продолжим молчать? – спросил я у парня.

– А в разговоре есть смысл? – хмыкнул он, при этом его голос звучал измененно. Наличие маски, закрывающей нижнюю часть лица, было слишком очевидным, чтобы этому удивляться. – Все равно я уже провалился и вы мне так просто не дадите уйти.

– Ну почему же, – ухмыльнулся я. – Вдруг мы сможем договориться? Например, расскажешь, зачем ты решил проникнуть в мой дом и кто тебя нанял.

– А есть разница, что я именно скажу? – спросил он, цепко осматриваясь по сторонам, но руками шевелить практически перестал (просто стал действовать медленнее, чтобы это не было так заметно). Я же пока предпочел не показывать, что все прекрасно вижу.

– Конечно есть, – кивнул я. – Мое слово, что ты сможешь выйти отсюда живым и здоровым, если расскажешь про заказчика и свою цель. Я сказал, – произнес я практически ритуальную фразу, что была модна сотню лет назад среди аристократов. Что удивительно, но она сохранилась до сих пор и считается, что слово произнесшего это – нерушимо.

– Я, наверное, все же... – в этот момент парень сделал быстрое движение рукой к поясу и что-то бросил себе под ноги, – откажусь.

То, что он бросил, оказалось аналогом дымовой шашки, которая почти мгновенно заволокла обзор, давая шанс незнакомцу скрыться. Вот только я за время нашего короткого разговора не сидел без дела и использовал печати удержания, чтобы не дать ему сбежать. Достаточно было подать короткий импульс, чтобы они пришли в действие.

Парень был магом, но я не чувствовал, что достаточно сильным – будь иначе, то и с защитой ему бы удалось справиться куда быстрее, так что использовать мешающие применять магию печати я не стал, и вместо этого возникшие из магических рисунков цепи лишь спеленали моего не особо болтливого собеседника, не давая ему возможности ничем шевелить кроме головы.

– Давай попробуем еще раз, будто ты ничего не отвечал, – доброжелательно улыбнулся я.

– Отпусти меня! – яростно задергался в путах мой незваный гость, благо цепи фиксировали его не внатяг и все же некоторую степень свободы давали.

– Ты же понимаешь, что не в том положении, чтобы приказывать мне? – вкрадчиво спросил я.

– Да пошел ты! – воскликнул парень, и тут цепи по моему жесту натянулись, отчего мой собеседник едва слышно взвыл.

Видимо, не хотел доставлять мне удовольствие своими криками. Правда, ему было бы обидно узнать, что я уже с помощью призванных духов изолировал эту комнату от остального особняка, так что кричать он мог во все горло – кроме нас двоих его все равно никто не услышит.

– Я ведь могу и перестать быть мягким, – покачал я головой, внимательно отслеживая реакцию незнакомца.

– Никто меня не посылал сюда, – тихо произнес парень, когда я чуть ослабил натяжение цепей. – Я просто хотел поживиться в вашем доме.

– Ты вор? – удивленно посмотрел я на него.

– Да! – несмотря на положение, с вызовом ответил парень. – Один из лучших в этом городе, – гордо добавил он.

– Как-то ты не похож на лучшего, – смерил я его оценивающим взглядом, отчего мой собеседник лишь зло сверкнул глазами.

– До этого не попадался, – зло бросил он сквозь зубы.

– А вот в это верю охотнее, – кивнул я. – Ну что ты, собственно, хотел украсть? – спросил я у него. – Нет, мне даже интересно, что могло заинтересовать вора в моем доме.

– Ничего конкретного, – начал отвечать парень, и я не чувствовал, что он лжет, может только не говорит всей правды. – Просто в особняках аристократов всегда есть чем поживиться. Тех же артефактов хотя бы несколько, но можно найти.

– И чего тогда ко мне полез?

– Вы переехали сюда недавно и еще могли не успеть создать действительно хорошую защиту от проникновения, вот и решил рискнуть.

– Хорошо, – немного подумав, ответил я, движением руки возвращая цепи обратно. – Можешь идти, – сказал незнакомцу, неверяще смотрящему на меня.

– И все? – все еще недоверчиво смотря на меня, спросил парень.

– Ну да, – пожал я плечами. – Я же дал свое слово. Или ты хочешь, чтобы тебя выкинули отсюда? – ехидно спросил я. – Так могу устроить.

– Пожалуй нет, – осторожно ответил он, направившись обратно к балкону.

– А я разве сказал, чтобы ты возвращался так же, как сюда проник? – не дав дойти ему до двери, произнес я. Парень замер, и я прямо чувствовал, какое напряжение его охватило в этот момент. – Можешь выйти как все люди, через парадные двери.

На меня бросили такой взгляд, что я чуть не рассмеялся в голос. Столько недоверия и местами ужаса было в нем, что... Еще какое-то время неудачливый воришка постоял на месте, а потом осторожно, под мой одобрительный взгляд, направился к двери, ведущей в коридор.

Я не стал вставать, чтобы не нервировать его еще больше. В итоге парень сначала шел медленно, ожидая в любой момент подвоха или какой-нибудь ловушки, судя по его осторожному прощупыванию территории. Но стоило ему добраться до лестницы, как воришка ускорился и практически вылетел из моего дома.

– И на этом действительно все? – вяло поинтересовался Церби, который не увидел в воре ничего интересного.

– В целом да, – кивнул я, поднимаясь со своего места. – Демона я к нему прикрепил, так что посмотрим, куда он пойдет и с кем будет говорить, а так действительно вышло неловко. Проще было сразу выкинуть его из дома или припугнуть.

– Скучно, – широко зевнул пес.

– Как будто тебя это не устраивает, – улыбнулся я.

– А я разве такое говорил?


***


Ни с кем наш воришка из преступного мира столицы, по всей видимости, напрямую связан не был, иначе наверняка пошел бы к кому-нибудь из старших отчитываться о провальной работе. Ну по крайней мере ему хватило ума нарезать несколько кругов по столице, отсекая возможную слежку, но его сил явно было недостаточно, чтобы заметить демона-наблюдателя. Последний не был особо силен, но мог передавать картинку того, что видел сам, и я с любопытством отслеживал все перемещения парня.

В итоге спустя полчаса после начала своего побега вор убедился, что за ним никто не следит, и уже направился более целенаправленно в метро, чтобы выйти в отдаленном спальном районе. Несмотря на то, что время было позднее и мне хотелось спать, я все же решил до конца просмотреть предоставленное мне «кино». Да и демон, к сожалению, не мог делать запись увиденного, так что я мог видеть только то, что происходило в реальный момент времени.

Пройдя несколько кварталов, парень добрался до типичной для этого района высотки и зашел внутрь, чтобы подняться на лифте и выйти на одном из верхних этажей. Вошел незнакомец в двухкомнатную квартиру, в которой, по всей видимости, жил один и только после того, как убедился, что дверь надежно заперта, стал снимать с себя «рабочий костюм».

Я в этот момент уже хотел отозвать демона – все равно ничего интересного не увидел, да и теперь в случае чего я знаю, где наш сегодняшний воришка живет и его адрес уже был зафиксирован в моем коммуникационном браслете. Вот только взгляд зацепился за слишком длинные золотистого цвета волосы, совсем не характерные для парня, когда вор скинул капюшон. Заинтересованный этим несоответствием, я продолжил наблюдать и вскоре понял, что я серьезно ошибся.

Вором оказалась вполне миловидная девушка, фигура которой скрывалась из-за плотной куртки с намеками на защиту груди и плеч, делая ее образ более подходящим под молодого парня. И как только умудрилась спрятать довольно большую грудь под курткой, что я ничего не понял?

Так воровка обладала, как я уже приметил, длинными золотистого цвета волосами, зафиксированными с помощью резинок в тугую косу. Лицо было вполне симпатичным, но теперь, когда она сняла маску, я понял, что ей не больше шестнадцати-семнадцати лет. Еще сохранялась некоторая угловатость подростка, но было видно, что полгода-год – и незнакомка скоро перейдет эту стадию. Гибкая фигура и плавность движения намекали, что ей не чужды тренировки и воровка следит за тем, чтобы тело не подвело ее в момент опасности.

Девушка так и не заметила скрытно наблюдающего за ней демона, который в визуальном спектре был полностью невидимым, и продолжила раздеваться. Когда она потянулась, чтобы снять футболку с явным намерением пойти в ванную, я понял, что несколько засмотрелся и коротким жестом руки отдал приказ демону возвращаться.

Это наде же, меня решила ограбить какая-то девчонка. Но ничего не скажешь – хороша. И почему с такой внешностью стала заниматься столь опасным делом?


***


Ночное происшествие несколько взбодрило меня и, возможно, именно благодаря этому я спокойно воспринял приход примерно за час до рассвета загулявшихся девушек.

После посещения воришки я на скорую руку набросал новый контур защиты, отправив несколько невидимых глазу духов следить за окрестностями, так что, как только ворота на территорию особняка были открыты, я был тут же оповещен. Новые духи еще не знали, что Роксана не представляет угрозы, так что просто среагировали на демоническую энергию. Так что пока троица нетвердой походкой добралась до дверей дома, я уже был одет и готовился их встречать.

Удивительно, но я был не самой ранней пташкой и кое-кто из слуг уже шустрил по дому. Поймав в коридоре служанку, я попросил подготовить что-нибудь от головных болей и похмелья на три персоны, на что девушка понимающе улыбнулась и направилась на кухню.

Нарышкина, что было ожидаемо, осторожно попыталась открыть дверь, будто бы намеревалась тихо проскользнуть внутрь, никого не потревожив. Было даже забавно наблюдать за красивой шатенкой, которая зачем-то сняла обувь (наверное, чтобы не цокать каблуками, но могу и ошибаться) и кралась по холлу особняка, пока наконец-то не заметила меня, стоящего на лестнице. Я же с интересом наблюдал за тем, как Лена, пребывавшая в полусознательном состоянии, наткнулась на спину своей подруги и тихо ойкнула, чуть не упав. Только после этого она начала осматриваться по сторонам и заметила меня, моментально опустив глаза и залившись краской, что я уже подумал, что у нее проблемы с давлением.

Самое интересное, что Роксана, шедшая последней, плавно зашла внутрь и закрыла за собой двери. Вот только сделав следующий шаг, демонесса чуть тут же не упала и благоразумно предпочла прислониться к двери, чтобы, по всей видимости, остановить кружащий перед глазами мир.

И как они умудрились споить демонессу? Или же на демонов алкоголь действует так же, как и на людей? Как-то не задавался этим вопросом раньше, да и демонов, умеющих применять настолько человеческий облик, мне не встречалось.

Хорошо еще, что, несмотря на состояние, внешний вид Роксаны оставался неизменным, а то представляю, как всполошилась бы публика, увидав черную ушастую демонессу во всей ее красе. Наверное, я зря отправил Роксану вместе с девушками, раз они умудрились подбить ее на такое.

– Егор, ты только не ругайся, – заплетающимся языком вызвала огонь артиллерии на себя Алиса. – Мы просто хотели расслабиться... – махнула она рукой, из-за чего чуть не потеряла равновесие, и, только вновь утвердившись на ногах, со вздохом продолжила: – только немного увлеклись.

– Поговорим с вами как проспитесь, а сейчас идите в столовую, – еще раз окинув взглядом нетвердо стоявшую на ногах троицу девушек, произнес я, на всякий случай указав направление.

– Ты такой душка, учитель, – с придыханием ответила Алиса и отправилась по указанному направлению, остальные потянулись за ней, словно утята за мамой уткой.

– Валентина Павловна, можете позаботиться о девушках? – спросил я у тактично остановившейся у выхода из бокового коридора женщины.

– И проведу с ними беседу, – строго произнесла она. – Можете не сомневаться.

– Спасибо, – искренне поблагодарил я женщину, которая тоже направилась в столовую.

Не то чтобы я не понимал желание расслабиться, да и, зная характер Нарышкиной, предполагал что-то такое, но во всем же надо знать меру, тем более магам, которые, не контролируя свою силу, могут наворотить делов. Пусть им лучше прочистит мозги умудренная опытом женщина, чем я – может, ее слова даже лучше будут восприниматься их мозгами, которые сейчас явно с трудом соображают.

Надо будет попросить Арину, как она вернется, не лечить никого из троицы – пусть знают о последствиях своего активного отдыха. Но все же, как они умудрились довести до такого состояния Роксану?

Спустя полчаса ко мне в рабочий кабинет – все равно после утренней побудки я уже уснуть не смогу, – вошла, виновато посмотрев на меня, Лена.

– Присаживайся, – доброжелательно улыбнулся я своей бывшей ученице. – Ну, как отдохнули?

– Прости, – опустила взгляд девушка. – Мы несколько не рассчитали...

– Но, надеюсь, в дальнейшем ты будешь думать над последствиями своих действий? – перебил я ее. – Хотя, думаю, ты уже и сама это все прекрасно понимаешь, – хмыкнул я, посмотрев, как Лена поморщилась от моих слов.

– Да, Валентина Павловна уже прочла нам целую лекцию, пока мы пили таблетки от головной боли и интоксикации.

– Просто замечательно, – не смог я удержаться от улыбки при виде виноватой и одновременно морщащейся от головной боли девушки. – Где вы были, спрашивать не буду. Главное, чтобы действительно отдохнули. Все же ты приложила много усилий, чтобы наверстать упущенное и сдать все экзамены.

– Мне помогли друзья, – наконец-то посмотрев на меня, улыбнулась Лена. – А отсутствие магической практики было компенсировано усилением моей магии и ее более интуитивным пониманием.

– Вот как? – удивленно переспросил я. – Ты прости, что после возвращения я не уделял тебе достаточно внимания, – за всеми этими делами я действительно не мог вспомнить, когда бы мы с Леной проводили тренировки. – Так же понимаю, что после проведенной в клубе ночи тебе хочется отдохнуть, но можешь рассказать подробнее про свой второй источник и были ли с ним изменения.

– Я понимаю, – с легким вздохом ответила Лена. – Мой второй источник после пережитого стал больше и послушнее.

– Послушнее?

– Именно, – кивнула она. – Мне кажется, что после пребывания в мире демонов он стабилизировался, что ли, – не особо уверенно подобрала она слова. – Как будто я нашла то, чего мне недоставало для целостности, – добавила она, уже откровенно засыпая. Все же всю ночь не спала, да и алкоголь давал о себе знать.

– Пожалуй, на этом и закончим, – тихо произнес я, встав со своего места.

Лена к этому момент без своего на то желания закрыла глаза и погрузилась в сон. Я же не дал девушке упасть с кресла и, осторожно подхватив ее на руки, отправился в сторону ее комнаты.

Стоило мне только выйти в коридор, как я увидел вытянувшуюся по струнке Рокс, которая тут же склонилась в глубоком поклоне.

– Я виновата, милорд, и сделаю все, чтобы заслужить прощение, – выпалила она, но хорошо хотя бы предусмотрительно тихо.

– Выпороть бы тебя, – покачав головой, ответил я, припоминая, что эту фразу часто любил повторять дед, правда в отношении не меня, а моего отца, но это уже частности. – Да поздно. Пойдем, – мотнул я головой, когда демонесса выпрямилась, показывая направление движения.

С ее помощью я быстро дотащил Лену до комнаты, не мучаясь с открыванием двери и откидыванием одеяла. Так что мы довольно быстро вышли из комнаты обнявшей подушку девушки, которая стала что-то бессвязно шептать себе под нос.

– Когда мне необходимо будет прийти, чтобы отработать наказание? – вырвал меня из мыслей вопрос Роксаны, когда я закрыл за собой дверь.

– О чем ты? – недоуменно посмотрел я на нее, не понимая смысла вопроса.

– Вы сказали, что сегодня поздно для проведения наказания. Когда мне прийти на порку? – с серьезным выражением лица пояснила демонесса.

– Не надо эту фразу воспринимать настолько буквально, – покачал я головой, сдерживаясь от того, чтобы не засмеяться от непонимания демонессой таких вещей. – Ничего я делать с тобой не буду.

– Но я же вас подвела!

– И, надеюсь, больше так поступать не будешь, – смерив взглядом слегка взволнованную из-за своего проступка Роксану, ответил ей на это. – Но все же как Алиса умудрилась тебя споить? – то, что это была она, я не сомневался.

– Она предложила мне необычный напиток, о котором я никогда не слышала, – начала отвечать демонесса. – Я его выпила и ничего описываемого ею не ощутила. Затем пошли еще неизвестные мне названия и каждый раз приносили новый напиток. В какой-то момент я осознала, что моя реакция притупилась и мир слегка кружится, но в тот момент мы уже танцевали и я не связала все это вместе. Итог вы видели сами, – со вздохом произнесла она, вновь опустив голову.

– Все понятно. С Алисой определенно надо будет серьезно поговорить, да и я хорош – отпустил вас гулять, зная, с кем вы будете. В общем, ты не виновата, – протянув руку, я приподнял подбородок опустившей голову демонессы. Слегка красноватые глаза девушки оказались неожиданно близко ко мне, и я... – Иди спать, после такого вечера тебе еще надо отоспаться, чтобы убрать все последствия. И больше постарайся не пить сомнительные напитки.

– Хорошо, милорд, – Роксана разорвала зрительный контакт и удалилась вниз в комнату.

Ее личная комната располагалась в подвале, и она отказалась ее покидать после того, как расположилась в ней. Да и близость к тренировочному залу в этом плане была для демонессы приоритетней, чем все остальное. Тем более даже в подвале в комнате были все удобства, необходимые для комфортной жизни.


Глава 3


Казалось бы, времени до объявления о нашей помолвке было еще много, но неожиданно все дни пролетели, будто их и не было. Арина решила по какой-то причине устроить званый вечер в день летнего солнцестояния, ровно двадцать первого июня. По правилам, надо было бы мне, конечно, съездить в имение Лазаревых, чтобы официально попросить разрешения у отца Арины, но он погиб более пятнадцати лет назад (подробностей я не знал, да и никогда ими не интересовался), так что опекуном моей девушки был ее дядя. С Христофором Николаевичем я был знаком еще до встречи с Ариной и, по сути, он сам дал благословение на наше совместное проживание и дальнейший брак. Так что в этом плане часть дел уже была сделана. Всем же остальным занималась сама Арина.

В итоге мне оставалась роль хозяина особняка и будущего главы рода.

К назначенной дате уже был готов мой костюм и платья девушек. Арина даже подготовила платье для Роксаны, чего я совсем не ожидал, но моя будущая жена рассудила, что демонесса все же будет выше статусом, чем слуга, но ниже господ. Что-то вроде телохранителя, а значит ей лучше присутствовать в общем зале и не сильно выделяться среди других приглашенных.

Я решил не отказывать себе в понравившемся мне, созданном в ателье, принадлежащем роду Ламановых, костюме все с той же неизменной магической защитой и материалами, обработанными заклинаниями. Все же меня в первую очередь волновал не внешний вид, а практическая сторона вопроса, и пускай такой костюм стоил в разы больше, чем легкий тактический комплекс, но слишком уж хорошие вещи получались у Ламановых, чтобы я мог отказаться от их работы. В итоге у меня был подготовлен стандартный костюм, да белая сорочка и ботинки, что создали все в том же ателье. В комплект также входили перчатки на манер мотоциклетных и галстук, которые в этот раз я решил не надевать, да и шли они приятным бонусом к основной покупке.

Девушки в плане заказа обошлись скромнее, но все же, каждое платье было пошито на заказ и не из самых дешевых материалов. Можно было бы и упростить, но на вечере будет присутствовать слишком много понимающих в таких вещах людей, чтобы пренебрегать такими мелочами.

Мелочами, которые мне обошлись в сто тысяч имперских рублей, но чего только не сделаешь, чтобы девушки были довольны. Я успокаивал себя лишь тем, что это, по сути, вложение в наше будущее, и то, как мы покажем себя на этом вечере, положит начало складыванию представления о нас, как о роде Шуваловых.

Я не особо разбираюсь в фасонах платьев, но Арина выбрала для себя зеленое платье (под цвет, соотносящейся с целительскими способностями) с открытыми плечами и пышной юбкой, которая спереди имела разрез, открывая вид на стройные ножки девушки в каблучках тоже зеленого цвета, но более темного оттенка, ближе к черному. Также ее образ дополняли атласные перчатки до плеч и набор аксессуаров, где особо выделялись подаренный мною кулон и изумрудное кольцо.

Лена выбрала наряд чуть скромнее: прямое платье до колена, но с открытой спиной и поясом, что только подчеркивало ее талию. Цвет платья был огненно-красным, как и стихия девушки. На левой руке моей бывшей ученицы тоже было изумрудное кольцо из той пары, что я выиграл тогда на аттракционах в тире.

На их фоне отчего-то сильно выделялась Роксана. Не знаю, кто именно подбирал ей такое платье, но на девушке было черное платье со вставками серого цвета. Отличалось оно наличием широких рукавов и при этом открытой спиной. В чем-то этот наряд имел сходство по фасону с классическим платьем горничной, но выглядел так, что Роксана вполне могла сойти за светскую леди, а то и за аристократку из древнего рода. Все же было в ее внешности, пускай и слегка скорректированной магией демонов, что-то не совсем обычное, непривычное глазу, выдавая в ней как минимум иностранное происхождение. С учетом ее смуглой кожи и белых длинных волос, которые девушка убрала в высокий хвост, создавалось интересное впечатление.

Вот вроде бы демонесса по своей сути и слуга, и ее платье было сделано из куда более простых материалов, чем у моих двух будущих жен, но Роксана выглядела в нем наравне с ними и лишь самую малость уступала в общем «зачете».

Даже Церби повязали галстук-бабочку, от которой он не смог отказаться, так как его об этом попросила Лена. Несмотря на свою демоническую природу, пес был падок на женские ласки, а когда ему еще чесали пузико, то и вовсе был согласен практически на все.

Купленный мной особняк был не только достаточно большим, чтобы иметь возможность проживать в нем большому штату слуг и надеяться на расширение рода, но хватило места и для банкетного зала. Приглашенных будет не больше сотни, но даже в таком случае требуется большая площадь, для размещения всех, да еще оставить место под стол с закусками, уголок под музыкантов (почему-то на такие вечера предпочитали живую музыку) и еще чтобы оставалось место под танцы. Последнее вообще было многовековой традицией, из-за которой мне в спешном порядке пришлось вспоминать классические танцы.

Хорошо еще, что в качестве музыкантов удалось привлечь группу «Давн», что было пускай и с неохотой, но все же одобрено Ариной. Группа-то более современная, но я после созвона с Катериной Громовой, их солисткой и моей давней знакомой, знал, что ребята справятся и с классическими произведениями. Тем более, несмотря на довольно большой рост популярности группы, такие заказы для них оставались слишком ценны, чтобы от них отказываться.

Так-то на примете у меня было еще несколько групп, которые тоже могли справиться с поставленной задачей, и просто Катя ответила быстрее всех, только и всего.

Было еще множество нюансов, как, например, наем дополнительных слуг на вечер, но этим больше занималась Арина, так что я ознакомился с ними поверхностно. Да и вообще, девушка провела поистине титаническую работу, чтобы обеспечить этот вечер и созвать всех гостей. Мне оставалось только удивляться ее трудолюбию и тому, что моя невеста совмещала это со своей работой в клиниках и учебой.

Я, как хозяин дома и глава еще официально необъявленного рода (правда, думаю, все приглашенные и так прекрасно обо всем знали — данные-то не секретные и реестр родов империи доступен по первому запросу в канцелярию императора), встречал всех приходящих гостей.

— Рад тебя видеть, Егор, — тепло улыбнулся мне Христофор Иннокентьевич. Он одним из первых прибыл на званный вечер в сопровождении девушки, неуловимо похожей на Арину, только немногим старше и выше. — Познакомься, это Наташа — наследница нашего рода, – представил он свою спутницу, и та бросила на меня короткий взгляд из-под очков.

На старшей сестре Арины было зеленое атласное платье, скрывающее ее ноги, но открывающее вид на глубокое декольте, которое давало увидеть открытый участок живота, где я заметил пирсинг в виде какой-то замысловатой ажурной конструкции со вставкой из изумрудов. Присмотревшись, я понял, что это украшение представляло из себя переплетение зеленых драконов, если не ошибаюсь, их еще называют ленточными и их очень уважали в Поднебесной Империи. Темные длинные волосы были завиты в сложную прическу с заколками, по внешней стороне которых шла какая-то витиеватая золотая вязь со вставками все тех же изумрудов.

Я смотрю, Лазаревы, по крайней мере женская часть рода, очень любит изумруды. То-то Арина так обрадовалась подарку.

Наташа оценивающе посмотрела на меня такими же, как и у ее сестры, золотистого цвета глазами. Правда, девушка по какой-то причине носила очки. Вот не думаю, что у рода целителей может быть проблема со зрением, а значит это или дань моде, или что-то еще.

— Приятно познакомиться, будущий зять, – мелодичным голосом практически пропела наследница рода Лазаревых.

— И мне приятно наконец-то увидеть сестру моей будущей жены, — улыбнувшись, ответил я. — Она многое про тебя рассказывала, — позволил я себе перейти на ты, раз уж мы скоро станем родственниками, да и сама девушка задала именно такой тон беседы.

— Вот как? – не особо доверчиво спросила Наташа. -- И все же не стоит выгораживать Арину. Мы с ней не в самых лучших отношениях, чтобы она что-то обо мне рассказывала, – грустно вздохнула она. – Но я рада, что у моей сестры появился тот, на кого она может положиться.

– Надеюсь, что оправдаю возложенные на меня ожидания, – мягко улыбнулся я и знаком показал слуге сопроводить гостей, так как к этому моменту к дверям особнякам подходили следующие гости.

После этого начался прямо-таки настоящий конвейер из улыбок и вежливых разговоров ни о чем. Я бы с удовольствием переложил встречу гостей на кого-то другого, но традиции, чтоб их... Так что приходилось терпеть и здороваться со всеми, даже с теми, кого я знал весьма условно или же имел личное неприятие. Да и не надо было мне радоваться всем гостям, ведь это мероприятие имело цели в виде налаживания связей с другими родами и влиятельными бизнесменами (такие тоже были приглашены).

В то же время так было принято делать, а в магическом сообществе традиции чтут порой сильнее официальных законов. Наверное, повторюсь, но практически любая информация, касающаяся создания рода или помолвки, и так была всем известна, так как такие вещи официально регистрировались, но если бы мы никак это сами не осветили, нас бы просто не поняли. Как по мне, это лишние траты денег и времени, но... создавать репутацию бунтарей тоже не вариант.

Единственным моментом было то, что большинство приглашенных так или иначе были связаны с родом Лазаревых, либо были из тех людей, которых просто нельзя было не пригласить. Например, такими был род Нестеровых, которые занимались металлургией и владели довольно большой часть рынка в этой сфере, или род Абамелик, занимающийся обучением наемников и телохранителей, чьи услуги были востребованы по всему миру. И таких примеров среди гостей хватало.

Наконец-то поток гостей подошел к концу, а тех, кто опоздал к назначенному времени, я уже мог и не ждать. Нет, если мы бы ждали кого-то из старших родов или, например, кого-то из императорской семьи, то мне был пришлось стоять и ждать их, чтобы выказать свое уважение, но все сколь-либо значимые личности уже были внутри.

Зайдя внутрь зала, куда, собственно, и провожали всех гостей, я перехватил ближайшего слугу с бокалом вина и с удовольствием сделал глоток чудесного напитка, где-то найденного Ариной. В таких вещах особенно сильно выделялось мое незнание общепринятых мелочей, как, например, гостям нельзя было подавать абы какое вино, а только определенные сорта, да еще и желательно обработанные магией, отчего их букет становился неповторимым.

А сколько еще всего, что я не знаю относительно этой сферы? Правда, и обучаться мне уже поздновато, да и не хочу я на это время тратить. От размышлений меня отвлекла Валентина Павловна, которая незаметно подошла ко мне и сообщила, что меня на втором этаже ждет Арина, а гостей пока есть кому развлекать. Как минимум, тот же Христофор Иннокентьевич отвлекал много внимания на себя, так как с ним хотели поговорить, кажется, все присутствующие, да и выступление группы многие по достоинству оценили, подходя к исполнителям по ближе.

– Привет, ну как ты? – войдя в одну из гостиных, я обнаружил внутри вышагивающую по комнате Арину.

За ней наблюдали Лена и рядом с ней сидящий Церби. Роксана же стояла немного в стороне у камина, в котором тихо потрескивал небольшой огонь – жара сильного он не давал, но было в этом что-то особенное.

– Слава богу, все пришли и никто не отказался от приглашения, – слегка взволновано ответила она.

– А могло быть иначе?

– Егор! – воскликнула девушка, явно раздосадованная, что я не осознаю всей серьезности ситуации, по крайней мере с ее стороны это, по-видимому, выглядело именно так. – Как ты не понимаешь? Это же наш первый официальный выход в свет. От этого очень многое зависит!

– По-моему ты слишком большое значение придаешь этому мероприятию, – пожал я плечами. – Да, оно несомненно важное и для того, чтобы все прошло хорошо, было потрачено много усилий, но сейчас ты уже не можешь ничего контролировать и только изведешь себя. Лучше наслаждайся устроенным тобой вечером. Как-никак, мы сегодня объявляем о нашей помолвке и о создании нового рода.

– О чем ты? – не поняла меня Арина, которая после моих слов слегка расслабилась, да и перестала ходить из стороны в сторону. – Мы же не подавали никаких документов.

– Я уже все сделал, – улыбнулся я, прикоснувшись к браслету и спроецировав в воздухе герб нашего рода. – С сегодняшнего дня мы официально будем Шуваловыми.

– Что-то конь мне кого-то напоминает, – ворчливо отозвался Церби, в то время как все остальные внимательно вглядывались в детали.

– Просто вместо него на гербе был изображен серебряный единорог, – хмыкнул я. – Такого надругательства над знаком рода я стерпеть не мог, вот и показал художнику образ для создания изображения.

– Красиво получилось, – прокомментировала герб Лена. – Художник хорошо постарался.

– Погоди, – остановила всех Арина. – Я же правильно понимаю, что это княжеская корона?

– Да, сам не знал, что мама из княжеского рода, – кивнул я.

– Я тоже про это не знала, – нахмурилась целительница. – Получается, тебе дали право на возрождение княжеского рода? Удивительно.

– Я правильно понимаю, что князь – это титул? – осторожно уточнила Роксана, не особо понимая, почему так заострили внимание на гербе. У демонов, насколько я знаю, ничего похожего не было.

– Да, что-то вроде ваших Лордов, – пояснила ей Арина, которая была достаточно подробно проинформирована про наше путешествие в мир демонов, чтобы понимать такие нюансы. Единственное, что я пока решил не рассказывать девушке про Знак Власти, что, как оказывается, был у меня на груди. – Только у нас есть еще, скажем так, главный Лорд, что стоит над всеми, – Император.

– Милорд, я всегда знала, что вы достигнете успеха, – тут же склонилась в книксене Роксана.

– Прекращай уже называть меня милордом, – вяло отмахнулся я от демонессы, понимая тщетность своей попытки. Одновременно с этим я убрал проекцию герба.

Судя по всему, только что слова Арины лишь увеличили уровень почитаемости меня в глазах Роксаны, и я просто не знал, как это исправить, так как девушка имела определенный менталитет, который игнорировал все мои доводы. Все же у демонов несколько иная картина мира: преклонение и уважение сильного у них присутствует чуть ли не на уровне инстинктов. После встречи с местными Лордами я и сам прекрасно понимал, почему демоны себя так ведут. Их мощь подавляла.

– Никак не могу вспомнить, – раздосадованно произнесла Арина, зарывшись в потоки информации со своего браслета. Правда, это, по всей видимости, были озвучены просто ее мысли, так как ни к кому конкретно она не обращалась и вообще произнесла тихо, но я услышал.

– Что именно не можешь вспомнить? – я попытался заглянуть в голографический экран проецируемый браслетом, но там было намешано столько различных статей, что проще было спросить и отвлечь девушку, чем пытаться разобраться самому.

– Да я не думала, что ты из княжеского рода! – эмоционально махнула рукой Арина, я же непонимающе посмотрел на нее. Мне не были понятны причины столь бурных эмоций. – Ты же не понимаешь? – вздохнула девушка. – Восстановить обычный род – это одно: мелких родов за всю историю было много и попытка возродить один из них вызывает лишь одобрение и похвалу за рвение, так как целеустремленных людей ценят. В то же время небольшой род просто не успевает нажить какое-нибудь существенное состояние или влияние, которое мог передать своим наследникам. С княжескими родами дела обстоят несколько иначе.

– Так в чем, собственно, разница? – поторопил я ее, так как моя невеста опять задумалась и замолчала.

– В том, что восстановление княжеских родов находится под личным контролем императора, и я не могу припомнить случаев за последнюю сотню лет, когда кому-то было дано право на это, – слегка нахмурившись, ответила Арина.

– О-о-о, – глубокомысленно изрек я, не зная, что и сказать на это.

– Именно, – кивнула девушка. – Это значит, что тебе пожаловал титул и право на род сам император, а это... И почему я раньше не посмотрела в реестре про Шуваловых?

– А княжеских родов вообще в империи много? – задала вопрос Лена, как и я не особо находящаяся в теме вопроса.

Что поделать, мне образования как такого дать попросту не успели, так как такие вещи изучают в более сознательном возрасте, да и не думаю я, что стал бы в то время запоминать все эти нюансы, которые и в жизни-то могут не пригодиться. Лена же вообще о своей жизни мало что помнила, так что для нее все это было ново.

– Не больше сотни, что, при учете тысячи других родов, довольно низкий процент, что говорит об особенном отношении к князьям, – ответила Арина и решительно мотнула головой, отгоняя посторонние мысли, отчего ее прическа чуть не сбилась. – Надеюсь, ничем плохим это не обернется. Но надо же... княжеский род.

– Все равно не вижу в этом ничего такого, – пожал я плечами. – Ведь есть много древних родов, которые обладают большим влиянием, да и молодые рода порой могут с ними поспорить.

– Определенно после свадьбы надо будет пригласить сюда моего учителя по имперскому законодательству и особенностям уложения о дворянском сословии, – со вздохом проговорила Арина. – Если кратко, то можно это объяснить так, – сделала небольшую паузу моя невесте, прежде чем продолжить. – Дело в том, что изначально князьями становились ближники Ярослава, ставшего первым императором новообразованной Российской Империи. И, как правило, каждый князь обладал не только магической силой, но и военным потенциалом. В те времена приходилось часто сталкиваться в вооруженных конфликтах, и только у будущих князей было достаточное количество обученных воинов и магов, которые могли переломить ход битвы в свою пользу. По этой причине княжеские рода имеют определенные привилегии даже перед древними родами, из которых не все помогали Ярославу в объединении страны. Да и недаром его называли первым среди князей, – внимательно посмотрела Арина на меня. – По сути, благодаря твоим предкам, Егор, мы войдем в состав высшей аристократии. Мой род, например, несмотря на свое влияние, княжеским не является.

– Об этом мог знать Христофор Иннокентьевич? – прямо задал я вопрос, ухватившись за ускользающую до этого мысль.

– Дядя?.. Он мог, – все же ответила Арина после секундной задержки. – Все же он много общался с твоей мамой, а она могла ему рассказать, что происходит из княжеского рода.

– Теперь хотя бы становится понятно, почему Христофор Иннокентьевич так легко отнесся к нашим с тобой отношениям и дальнейшему браку, – кивнул я. Слова девушки лишь подтвердили мою догадку.

– Дядя всегда о тебе хорошо отзывался, – возразила Арина.

– Так я и не спорю, – хмыкнул я, подойдя к камину. – Просто помимо того, что я был потенциальным князем, я еще оказался очень умелым в своей сфере специалистом.

– Егор! – воскликнула девушка.

Лена и Роксана предпочли отойти чуть в сторону и не мешать нам говорить.

– Я ничего такого и не говорю, – твердо произнес я. – Вполне возможно, что я действительно пришелся по душе твоему дяде и я ему благодарен за оказанную помощь, но теперь хотя бы знаю, что он появился в моем заведении не просто так. Ладно, все это пока не важно, – махнул я рукой, не давая Арине ничего ответить на это. – Мы, кажется, и так много времени здесь провели. Не пора ли спуститься к гостям?

– Да, ты прав, – одернула саму себя Арина. – Но об этом мы еще поговорим.

– Как скажешь, дорогая, – улыбнулся я ей, протягивая руку.


***


Спустились на первый этаж мы далеко не сразу. Вперед была отправлена Роксана, которая для всех домашних слуг была представлена, как моя личная слуга и, по совместительству, телохранитель. Последнее всеми остальными было воспринято более чем уважительно, так как, чтобы иметь право охранять мага, надо обладать навыками выживания в магических схватках, так как может произойти всякое и на твоего клиента вполне могут покушаться с помощью магических техник. Так вот, Роксана, как моя личная слуга, могла отдавать от моего имени распоряжения остальным (а в том, что она не будет этим злоупотреблять, я был уверен), так что я отправил ее предупредить Валентину Павловну, что мы готовы выйти на «сцену».

Вскоре Роксана вернулась, подтвердив, что все готово, и я с Ариной, взявшей меня под руку, стал спускаться на первый этаж, а потом, пройдя небольшой коридор, мы попали в зал, где уже начала играть торжественная музыка, а гости с любопытством смотрели в то место, откуда мы должны были появиться.

Не знаю, как это принято проводить в таких случаях – не доводилось мне быть на подобных мероприятиях в силу моего не такого уж большого возраста, когда я еще был аристократом, и того, что мой род в принципе никуда не приглашали, а если и приглашали, то ходили туда родители или и вовсе один дед. Так вот, я не знал, как это делают другие, так что не стал заморачиваться выяснением.

Мы просто вышли на сцену, и я произнес заранее написанную Ариной речь, где я витиевато благодарил всех пришедших за то, что они сегодня почтили нас своим присутствием, и все в таком роде. Речь затянулась минут на шесть, если не больше, но я просто озвучивал, что было в тексте, не особо задумываясь над содержанием, да и не было там ничего полезного.

– Теперь же я хотел обратить ваше внимание на главное событие, ради которого вы все здесь сегодня собрались, – переведя дыхание от произнесения заготовленной речи, сказал я, обратившись ко всем гостям, которые, на удивление, внимательно меня слушали. – Сегодня при всех я хочу официально заявить, что по праву крови и наследства объявляю о возрождении рода Шуваловых и становлении его главой, – торжественно произнес я. Озвученное мной вызвало, как минимум, у половины людей удивление, так как они явно не ожидали именно такого заявления, а значит, мало кто вообще мониторит списки аристократов империи. Да и, если уж честно признаться, возрождение рода – не такая уж и большая новость, чтобы все были в курсе. Только спустя несколько секунд Христофор Иннокентьевич стал хлопать в ладоши и постепенно все подхватили это, поздравляя меня с образованием рода. – Спасибо, – коротко поблагодарил гостей после небольшой паузы. – Вторым же событием, но для меня даже более важным... Я хочу объявить о моей помолвке с Лазаревой Ариной Евгеньевной, – до этого момента девушка стояла чуть позади меня, но стоило мне назвать ее, как Арина встала сбоку от меня и с гордо поднятой головой пробежалась взглядом по собравшимся.

Вот тут гости отметились более бурными аплодисментами, и по взмаху руки музыканты сменили музыку и заиграл более веселый мотив, под который вполне можно было начать танцевать, что и начали делать некоторые молодые пары. Мы с Ариной отошли чуть в сторону, чтобы принимать уже персональные поздравления.

И ведь все знали, для чего их сюда позвали (напрямую, конечно, не говорилось, но собравшиеся сегодня в нашем особняке люди не были столь же невежественными в таких делах, как я) и все равно выражали удивление. Нет чтобы просто сделать массовую рассылку сообщений или, например, попросить какую-нибудь столичную газету или интернет-журнал объявить о нашей помолвке, но нет – надо было обязательно устраивать весь этот официоз. Хорошо еще, что формат мероприятия не подразумевал застолья, а то даже не представляю, насколько бы все это затянулось.

– Ну наконец-то это произошло, а то я уже начала думать, что ты свяжешь свою жизнь с простолюдином, – после довольно стандартного поздравления произнесла Наташа Лазарева.

– Я действую куда более продумано, чем тебе думается, – с вызовом ответила ей Арина.

Ну вот, сестры действительно что-то не поделили между собой. Даже не стесняются собачиться в присутствии других – хорошо еще делают это тихо, чтобы не привлекать излишнее внимание.

– Девочки, только не ссорьтесь опять, – попросил их Христофор Иннокентьевич, поглаживая свою небольшую бороду, которую он зачем-то решил отрастить.

– Наташа первая начинает, – фыркнула Арина, показательно отвернувшись.

– Ну, мелкая, я тебе это припомню, – угрожающе произнесла ее старшая сестра. – А тебе терпения и крепких нервов, – уже с более дружелюбной интонацией произнесла Наташа, обратившись ко мне. – Арина – та еще колючка и себе на уме. Так что придется постараться, чтобы ее усмирить. Остальным не удавалось, – подмигнула она мне.

– Наташа! – возмущенно посмотрела на нее моя невеста.

Я на все это лишь мог молча вздохнуть. То, что до меня Арина вела не самый праведный образ жизни... ну, я ей не судья, да и, как маг жизни, девушка вполне могла контролировать нежелательные последствия таких связей. Да и как я могу ее осуждать, если и сам до встречи с ней предпочитал ночевать с разными девушками, стараясь не привязываться ни к одной из них, да и выбирал общество тех, кому нужно было только развлечение. Так что такой выпад в сторону сестры от Наташи ничего не меняет и, как я понял по едва слышному смешку от наследницы рода Лазаревых, она это прекрасно понимала и просто злила Арину.

И вот после этого мне хотят доказать, что аристократы имеют более высокий уровень воспитания, чем простолюдины. Не спорю, скрывать свои истинные мотивы за витиеватой речью они умеют, но если отбрасывают все условности, то не такая уж большая и разница в них. Единственный нюанс в том, что угроза в словах аристократа может привести очень большими неприятностями.

– Мы пойдем поговорим с еще несколькими гостями, а вы пока получайте поздравления, – произнес патриарх рода Лазаревых, мягко коснувшись плеча своей племянницы, намекая, что они и так уже долго отнимают наше внимание.

В небольшом отдалении от нас уже топталось несколько людей, которые делали вид, что лишь подошли к столам и ничего более, но я замечал, какие нетерпеливые взгляды они бросают на Лазаревых, дожидаясь, когда появится шанс подойти им. Вклиниваться же в разговор... это могли посчитать и за оскорбление, а ссориться с кем-то на таком мероприятии – не самый умный ход, кем бы ты ни был.

Остальные поздравления носили либо чисто формальный характер, либо деловые предложения.

– Поздравляю с помолвкой, – следующим к нам подошел молодой русоволосый парень в узких очках со слегка затемненной линзой.

– Спасибо, – кивнул я ему. – А вы...

– Алексей Рогов, владелец корпорации Рутер, – правильно понял мою заминку он. – Занимаемся строительством зданий по всей империи и за ее границами.

– В таком возрасте и уже владелец? – заинтересовано спросил я.

– Да, – нисколько не смущаясь, ответил парень. Не думаю, что я первый, кто удивился этому обстоятельству. – Это, можно сказать, семейное дело. Основателем был еще мой дед, когда это была изначально строительная фирма, рассчитанная на столичную область. Постепенно ему и моему отцу удалось вырастить из этого детища корпорацию, и теперь я продолжаю развивать бизнес.

– Это вы же построили резиденцию императора в Екатеринбурге? – уточнила Арина, что до этого не вмешивалась в разговор.

– Да, я лично курировал проектирование резиденции и согласовывал нюансы постройки, – важно кивнул Рогов. – Проект был довольно интересный и я рад, что император решил доверить нам его строительство.

– А могу ли я воспользоваться услугами вашей корпорации? – задумчиво спросил я, так как у меня в голове возникла одна идея.

– Конечно. Мы занимаемся проектами различной сложности и к нам часто обращается высший свет, – позволил себе намек на улыбку Алексей. После того, как он подтвердил, что занимался заказом от самого императора, звучало как какая-то ничего не значащая мелочь. – И поверьте, мы можем реализовать самые специфические запросы своих заказчиков.

– В таком случае я бы хотел воспользоваться вашими услугами, чтобы подобрать подходящее здание и его перестройку под бар, – озвучил я свою идею, чем вызвал удивленный взгляд со стороны Арины и заинтересованный со стороны Рогова.

– Хотите реализовать что-то похожее, что есть у вас в Петрограде? – задал он уточняющий вопрос.

– А вы удивительно осведомлены, – хмыкнул я.

– Слухи о вашем небольшом предприятии доходили до меня, – пожал плечами Алексей. – Некоторые мои сотрудники из Петроградского филиала пользовались услугами вашего бара, чтобы заключить крупные сделки.

– Тогда вы должны понимать специфику моего запроса.

– Хорошо, в ближайшие дни я подберу несколько подходящих вариантов и отправлю их вам на почту вместе с контактами менеджера, который будет курировать этот вопрос. Я так понимаю, вам желательно подобрать что-то ближе к центру города?

– Да, – кивнул я. – Все же специфика заведения предполагает появление определенных клиентов, а им добираться через весь город...

– Понимаю, – слегка улыбнулся Рогов. – Я и сам был бы не прочь воспользоваться услугами вашего бара. Как-никак, «Мастеру договоров», – выделил он интонацией последнее, – доверяют многие.

– Это вы про что?

– А вы не знали? – переспросил Алексей. – Такое негласное прозвище получили вы в Петрограде. Как-никак, магически скрепленные контракты практикуются довольно редко, а вы получили определенную известность в этом направлении.

– Вот так и становишься известным, не зная об этом, – усмехнулся я.

– В жизни всякое бывает, – пожал плечами Рогов. – В качестве подарка на помолвку я обеспечу вам десятипроцентную скидку на услуги моей корпорации. Надеюсь, этот скромный подарок вам понравится.

– Более чем, – улыбнулся я, пожимая ему руку. – Надеюсь, вы станете частым клиентом после открытия бара в столице.

– Обязательно посещу ваше заведение. О Петроградском баре ходят довольно интересные слухи, но из-за дел мне самому пока не доводилось там побывать. Еще раз поздравляю с помолвкой, – кивнул он нам и отошел в сторону, чтобы завести разговор с каким-то представительным мужчиной.

После него к нам еще подошло несколько человек, но ничего существенного в этих разговорах не было.

– И как тебе удалось пригласить такого человека, как Рогов, сюда? – спросил я Арину, когда у нас образовалась небольшая пауза и мы могли немного перевести дыхание от этих любезных разговоров.

– На самом деле я рассылала приглашение многим главам корпораций, но не каждый пойдет на вечер, устраиваемый еще малоизвестным родом, пускай я и сама Лазарева. В то же время не все владельцы таких крупных организаций могут выделить время в своем графике, чтобы посетить нас. Понятное дело, будь мы кем-то из древних влиятельных родов, то они, как минимум, прислали бы своих представителей.

– Ну ничего, – хмыкнул я осматривая собравшихся. – Они просто еще не знают, каким может стать род Шуваловых, и на примере Рогова можно показать, насколько выгодно с нами работать.

– Ты глава рода – тебе и думать над тем, как увеличивать свое влияние, – посмотрев мне прямо в глаза, мягко произнесла Арина. – А я всегда буду рядом, чтобы поддержать тебя.

– Надеюсь на тебя, – улыбнулся я, проведя рукой по волосам моей невесты.

Окунаясь в мир аристократии, я просто не мог не понимать, что мне так или иначе придется выгрызать кусок влияния у остальных родов, тем более делать это в столице, где присутствовали самые влиятельные магические семьи. Так что строительство бара – лишь первый этап к тому, чтобы возвеличить мой род.

Поймав себя на последней мысли, я, несколько пораженный такими размышлениями, на мгновение замер. И когда я стал думать именно так? Ведь мне хотелось лишь заниматься своим делом и не влезать во все эти склоки. Стоит признаться хотя бы самому себе, что мне все это начинает нравиться, и теперь останавливаться на малом я не намерен.

Да и интересно, насколько я могу возвыситься своими силами. Так и хочется увидеть выражение лица тети Катрины, когда она в полной мере осознает, чего они лишились, изгнав меня из своего рода. Мелочно, но я не забываю старые обиды.

Тем временем оставались еще гости, которым требовалось уделить внимание, так что этот вечер будет очень долгим.


Глава 4


В целом, объявление помолвки можно считать, что прошло успешно. Даже никаких проблем не возникло. Никто не заявился на пороге, чтобы заявить, что он против нашей помолвки, и никто на нас не нападал. Даже приятно было провести этот напряженный день в мирной обстановке.

Благодаря Арине и, по сути, ее роду, было приглашено достаточно большое количество влиятельных людей, знакомство с которыми может пригодится нам в дальнейшем, когда Арину уже не будут ассоциировать с родом Лазаревых, что неизбежно случится после замужества. И если большинство из этих знакомств мне могли пригодиться только в будущем, то с тем же Роговым можно было вести дела уже сейчас.

До официальной свадьбы, которая должна была состояться через месяц, я решил дела не откладывать и на следующий день уже связался с Роговым и мы обсудили мои пожелания, ну и за мной закрепили менеджера, к которому я мог обращаться в любое время. Вот так неожиданно возникшая недавно в голове мысль стала постепенно обретать материальное воплощение. Даже интересно, выгорит у меня что-то из этой затеи или нет — как-никак, я могу предложить услуги, которых попросту нет на рынке, да и сомневаюсь, что их кто-то еще сможет оказывать, да еще и в таком формате.

Вообще, мой бар стал настолько популярным у аристократов Петрограда тем, что тут можно было заключать магические сделки просто нахождением в специальной переговорной комнате. Не требовалось проводить никаких ритуалов или собирать дорогостоящие ингредиенты. Достаточно было оплатить создание магического контракта, а уже дальше призванные мной духи пускали в дело свою магию.

Оглядываясь назад, можно открыто сказать, что мне очень повезло, что я наткнулся в своих призывах на этот вид духов, что не терпел лжи. Причем настолько они ее не воспринимали, что для того, кто хотел нарушить условие договора, это не заканчивалось ничем хорошим, вплоть до кровавого и летального исхода. Чем-то они мне напоминали мифы о духах мщения, что никогда не отпускали своих жертв, пока приговор не будет исполнен. На самом деле таких жестоких духов я не призывал, но если я изначально это все придумал с использованием сразу нескольких демонов, которые пакостили нарушившему слово, то потом я смог заключить договор с более серьезными духами и тогда осечек с контрактами больше никаких не было. Это и создало мне определенную репутацию, благодаря чему бар стал популярным, а я мог не беспокоиться о деньгах и браться за ту работу, которая мне была интересна, а не ту, которую могут дать, как это было в начале моего пути. Да и полезными знакомствами с разными слоями населения я тоже благодаря этому смог обзавестись. Что уж говорить, если у меня были знакомые из теневой жизни Петрограда, которые сделали мое заведение нейтральной территорией, так как и сами были не прочь заключать договоренности, которые бы отслеживались магией.

В той же Европе маги часто применяли магические клятвы и гейсы — не зря же я интересовался этим вопросом. Но все же, несмотря на схожесть применения, в империи старались этими методами не пользоваться. Мало кто из имперской аристократии хотел рисковать своим даром, а все магические клятвы так или иначе были завязаны именно на этом. Особенно гейсы, которые после определенных ритуалов могли и вовсе ограничить силу источника мага, пока тот не выполнит поставленную задачу. Штука неприятная и часто применяемая во время войны — по большей части именно из-за этого их и не привечают в Российской империи. Слишком много магов пострадало из-за этого, когда их принудительно склоняли к клятвам.

Спустя несколько часов мне на почту пришло с десяток вариантов подходящих под мою задумку зданий. Среди них были как и те, что находились на этапе строительства, так и вполне работающие предприятия. В любом случае у каждого была приписка, за сколько здание можно выкупить и каковы будут размеры компенсаций их владельцам.

— Ну и что ты думаешь по этому поводу? — спросил я у Ольги Кузнецовой, связавшись с ней по видеосвязи. Все же это была идея девушки, и не привлекать ее к такому решению было бы неправильно, да и интересно было услышать мнение Ольги.

– Я никак не могла рассчитывать на столь дорогие проекты, — попыталась выкрутиться из ситуации управляющая моим баром.

Скромничает, ну ничего.

– А если не учитывать стоимость, то какое здание тебе кажется наиболее перспективным, — все же настоял я.

— Вот эти три, — проговорила она, одновременно написав в чат адреса зданий. — Имеют наиболее удобное расположение и большой трафик, чтобы открыть даже не бар, а комплексное развлекательное заведение, — немного задумчиво произнесла Ольга, будто озвучивала только что возникшую идею.

– А теперь подробнее? -- попросил я, заинтересованный ее словами.

– Остальные здания довольно типовые, но слишком дорогие для наших целей, – делая небольшие паузы между фразами, начала рассказывать Кузнецова. – Эти три дороже, но в то же время имеют большую площадь и несколько этажей, а значит их можно использовать сразу в нескольких смежных направлениях. Как, например, у нас, бар используется и как площадка для выступления музыкантов. В данных зданиях мы можем разделить по этажам эти зоны, и тогда люди, желающие обсудить дела, смогут без шума обговорить детали – это можно будет устроить на первом этаже. В то же время у нас остается достаточно места для организации не только бара, но и ресторана, который можно разместить на втором этаже. Третий же этаж будет музыкальной зоной, которую можно будет звукоизолировать, чтобы вести небольшие частные концерты и в то же время поддерживать репутацию заведения, открывающего дорогу талантам.

– А если немного поменять местами? – задумчиво обронил я, более детально осматривая планы зданий. – Смотри, вот здание по этому адресу. Тут третий этаж имеет мансарду, что, думаю, для ресторана будет только плюсом. Музыкантов можно разместить в подвале и как раз там будет проще сделать акустику. Первый этаж, думаю, можно использовать в качестве бара, как и раньше, а вот второй отдать под деловые встречи с отдельными кабинетами и входом на этаж. Что думаешь о таком варианте?

– Но это же будет стоить... – потерянно произнесла Ольга, так же, как и я, прекрасно видя стоимость зданий, в которую они мне обойдутся.

– На счет этого не беспокойся, – отмахнулся я. – Просто обдумай этот вариант. Жду твой ответ через час. После вылетаешь в Москву и занимаешься всеми организационными работами, чтобы к началу осени заведение заработало.

– Но... я же... как... Да и времени, – не зная, что сказать, девушка стала запинаться и вообще смотрела на меня с видом побитого жизнью котенка.

– Это изначально была твоя инициатива, – улыбнулся я Ольге, которой просто немного не хватало уверенности, чтобы поверить в себя. Я уже увидел, что хватка у нее цепкая, а то, что опыта в такой сфере маловато, так то дело наживное. – Так что дерзай и покажи себя. Как-никак, это, вполне возможно, будущее родовое предприятие, – намекнул я на перспективы, отчего девушка окончательно обомлела.

– Я не подведу вас, господин, – поклонилась мне Кузнецова, заодно показав, что меня поняли правильно и что слухи о моем роде уже дошли до Петрограда. Все же как быстро распространяется информация.

На этом, собственно, сеанс связи был завершен. Мне было, конечно, интересно поучаствовать в процессе переоборудования помещений под цели открывающегося бара, который, к слову, уже сложно будет назвать именно так, но я также прекрасно понимал, что если буду соваться во все дела, то просто ничего толком не успею.

Так или иначе, я все равно буду участвовать в подготовке к открытию, так как кроме меня, банально никто не сможет создать якоря и необходимые печати, чтобы в баре начали работать контракты. Но до этого еще слишком много всего, что надо успеть сделать, а сроки я выставил откровенно авральные. Не столько из-за человеческой вредности, сколько из-за того, чтобы еще раз проверить Ольгу и окончательно убедиться в том, что ей можно будет доверить разрастание сети баров, которые уже будут считаться заведениями Шуваловых, создавая роду определенную репутацию как среди населения, так и аристократов.

На следующий день после объявления помолвки к нам в особняк приехал Тихомиров Денис Геннадьевич, личный учитель Арины, который просвещал ее по особенностям имперских родов и пояснял ей все скрытые от глаза простого обывателя моменты. При всем этом, зная такие тонкости, этот человек не был слугой рода Лазаревых, а был простым учителем при одном из московских университетов, что вызвало у меня небольшое удивление, но его я не стал показывать.

Как моя невеста мне и обещала, меня стали пичкать информацией, которой я, как глава рода, просто был обязан обладать. Я даже не ожидал, что это произойдет так скоро, но времени свободного было достаточно, а Денис Геннадьевич умел увлечь своими рассказами, так что я потихоньку стал вникать во все нюансы и внутреннюю подноготную тех или иных родов. Жаль лишь только, что очень много информации было устаревшей, так как никто текущую политику имперских родов мне раскрывать не будет – на то есть аналитики и разведка собственного рода, которая у меня отсутствует полностью. О последнем мне и намекнул Тихомиров в первую же нашу встречу.

Если смотреть с этой стороны, то даже молодые рода имеют довольно впечатляющий штат слуг, а уж мне, как князю, и вовсе необходимы были свои люди, ответственные за сбор информации и охрану моих активов. Это раньше, как, впрочем и сейчас, мой бар в Петрограде прикрывают правила теневой стороны, но не всех это может остановить, особенно когда за дело возьмется кто-то из аристократов, с которым ссориться просто не выгодно, не говоря уж о других сторонах вопроса.

Будь я на месте возрождающего свой род мага, то мне бы пришлось тяжело уже в том плане, что своих людей надо привязывать к себе, иначе всегда есть шанс, что их банально перекупят твои враги, или же они изначально будут их агентами. В моем же случае вопрос доверия и ответственности сторон решался магическим контрактом, который просто необходимо составить так, чтобы принятые на службу люди не могли предать. Схожее я проделал со слугами в особняке, но они всегда присутствовали рядом, да и уровень доверия к ним был более высокий, так как не думаю, что после всего произошедшего род Лазаревых будет что-то делать мне во вред. Тут еще надо упомянуть, что принятые мной на работу слуги были именно профессионалами в своем деле и большинство из них и вовсе входили в целые династии, которые служат тому или иному роду, так что тут вопрос доверия и чести... в общем, если усомнишься в таких людях, то значит сильно их оскорбишь. Что, впрочем, не помешало мне подписать с ними магический контракт, пускай они об этом и не знают.

Жаль, но если по миру можно найти множество профессиональных учреждений, в том числе и очень престижных, где обучают будущих слуг, которые только и рады пойти работать на тот или иной род, особенно молодой, чтобы в перспективе основать свою династию и возвыситься вместе с возвышением рода, то среди, скажем так, «боевых» слуг такого распространено не было.

Нет, существовал, конечно, целый институт наемников. Даже были отдельные учебные заведения, где подготавливали именно наемников или, как в некоторых странах, миротворцев, но эти люди, несмотря на свой возможный опыт, все же не тот вариант, на который следует рассчитывать. Разовые акции или даже многолетние контракты на охрану – это всегда пожалуйста, но ни о какой верности роду и всем его членам речи быть не может. Вся их деятельность ограничивается только рамками договора и рисковать собой они будут, опять же, только в рамках договора.

И вот тут мне могли помочь мои связи, наработанные еще в Петрограде.

Собственно говоря, Тихомиров натолкнул меня на идею с расширением возможностей рода в начале недели и не раз касался этой темы, на практике показывая, что даже пара человек, не говоря уж о полноценных родовых службах, могут сильно помочь главе рода. До конца недели мы с ним быстро пробежались по основным моментам, которые я просто был обязан знать, но дальше у меня свободного времени не было и пришлось уже изрядно разошедшемуся человеку останавливаться и пускай с большим ворчанием, но согласиться, что у меня могут быть еще дела, помимо изучения несомненно полезной темы, но все же отнимающей много времени.

В итоге мы договорились, что Тихомиров будет приезжать в выходные в особняк и проводить короткие лекции, оставляя мне для самостоятельного обучения учебники по этике высшего общества (что такие существуют, я как-то не ожидал). Сам мужчина оказался прирожденным учителем, который чуть ли не фанатично любил свое дело, и если бы не мое положение, то, боюсь, он вообще бы мог поселиться в особняке, чтобы вдолбить в меня все свои знания. Причем я даже не могу выделить то, что он мне рассказывал, в отдельное направление – слишком много было специфической информации, которую и так рассказывают юным аристократам, когда они достигают совершеннолетия и могут принимать участие в делах рода. Я вроде как в своем роде тоже этого достиг, но по причине «дефекта», который дед хотел исправить, меня ни к чему не привлекали и такого рода знаний я попросту не имел.

Я же, освободив наконец-то время, занялся закрытием вопроса с военной силой рода. Точнее закрыть я его смогу в лучшем случае через несколько лет, но ведь «скелет» будущих служб рода я уже могу формировать сейчас. Именно для этого мне потребовалось совершить несколько звонков в Петроград и ждать, пока нужные люди приедут в столицу.


***


– Добро пожаловать в мое скромное жилище, – с улыбкой поприветствовал я настороженно глядящего по сторонам мужчину.

Его сопроводила одна из служанок до моего рабочего кабинета, потому что, как бы я хорошо не относился к пришедшему, все же у нас был разный статус, но в первую очередь именно в моем кабинете я мог обеспечить наибольшую безопасность от прослушивания, да и чувствовал я себя здесь комфортнее всего.

– Если это скромное жилище, то в какой же я халупе живу? – цокнул языком вошедший и тут же вольготно развалившийся на кресле напротив меня мой старый знакомый.

Когда я подумал о том, что мне нужны надежные люди, то я в первую очередь вспомнил об этом человеке, которого я когда-то посчитал за простого бандита и спас, когда на него напали в моем баре. Так у меня появился должник, обязанный мне жизнью, и одновременно учитель по огнестрельному оружию. Я никогда не спрашивал Игоря, кем он был на самом деле, но мужчина явно был кем-то не столь простым, как хотел это показать, потому что не станут простого боевика слушать лидеры теневой жизни Петрограда.

Сам Игорь, несмотря на то, что я его не видел несколько лет, не изменился. Все та же короткая армейская стрижка, оставляющая черный ежик волос, который не скрывал несколько коротких шрамов с правой стороны, будто он боролся с тигром или кем-то подобным, а тот огрел его лапой. Вечный напряженный острый взгляд ярко-голубых глаз, которые, казалось, неподвижно уставились на тебя, но я прекрасно знал, что, даже не смотря по сторонам, Игорь каким-то образом умудряется контролировать обстановку вокруг себя и в случае чего мгновенно отреагирует. Из одежды на нем был знакомый мне переделанный мотоциклетный костюм (Игорь тоже был любителем погонять на железном коне, вот только предпочитал более спортивные модели). При этом, несмотря на то, что костюм был довольно плотным и вроде как не должен был ничего скрывать, у мужчины всегда было с собой минимум два пистолета и множество ножей, которые он любил подбрасывать в воздух, когда о чем-то думал.

Нельзя сказать, что мы были друзьями, но учителем Игорь действительно был отличным и за короткое время научил меня сносно (по его мнению) стрелять из большинства видов вооружения, которое можно было без проблем достать в Петрограде, чтобы испытать себя на стрелковом полигоне.

– Не прибедняйся, – покачал я головой. – Насколько я в курсе, ты построил себе отдельный домик в пригороде Петрограда, который хоть и не может похвастаться такими же размерами, но все же куда дороже, чем может позволить себе простой человек.

– Ну должен же я где-то отдыхать, особенно после стольких лет плодотворной работы, – развел он руками, слегка улыбнувшись. – Да и не имею привычки заниматься психологической компенсацией.

– Но-но, – погрозил я ему. – Мне такой дом необходим по положению, а не то, что ты там себе подумал.

Пускай Игорь и был старше меня раза в два, но вот выканья он терпеть не мог, поэтому у нас изначально сложилось просто общение на «ты».

– Высоко ты, конечно, поднялся, – неодобрительно покачал головой мужчина. – Уверен, что оно того стоило?

– Так сложились обстоятельства, – развел я руками, не собираясь вдаваться в подробности.

– Только проблем себе наживешь от связи с аристо, – ворчливо отозвался Игорь.

– Эй! Я вообще-то тоже теперь аристократ.

– Не смеши меня, – хмыкнул мужчина, сложив руки. – Уж я-то знаю, какой из тебя аристократ, мальчишка.

– Позубоскалили и будет, – постучал я пальцами по поверхности стола. – Ты смог сделать то, что я просил?

– Я подобрал для тебя несколько надежных бойцов, что могут согласиться на многолетние контракты, но пока не понял, для чего они тебе потребовались, я не могу их сориентировать по делу, – неопределенно махнул он рукой. – Развел, понимаешь ли, тут тайну, – ворчливо добавил Игорь.

– Просто хотел увидеть твое лицо, когда скажу, для чего они мне потребовались, – хмыкнул я, внимательно посмотрев на своего старого знакомого, но тот так и не задал вопрос. – Мне нужны надежные люди, которым я могу предложить стать слугами моего рода.

– Слугами рода? – приподнял левую бровь Игорь, внешне больше никак не продемонстрировав реакцию на мои слова. – То есть ты хочешь непроверенным людям предложить такое?!

– Ну отчего же сразу непроверенным? – улыбнулся я. – Все же именно ты их рекомендуешь, а значит они как минимум надежные «работники». Да и я собираюсь заключать с ними магический контракт, который не даст им меня предать. Если уж говорить открыто, мне нужны люди, которые в дальнейшем станут основой рода, на котором он будет держаться.

– Не ожидал от тебя такого, Егор, – покачал головой мужчина. – Такими предложениями не разбрасываются, да и делать их наемникам...

– Наемники тоже люди, – перебил я его. – Тем более не все стали ими из-за того, что хотели с детства ими стать. Людям нужен постоянный заработок и возможность показать свои сильные стороны и реализовать мечты, как бы глупо это ни звучало. Я могу им это обеспечить. В разумных пределах, само собой, – добавил я до того, как Игорь успел вставить свое слово. – Да и, насколько я знаком с наемничьей братией, многим из них не хватает цели в жизни. Возвышение рода, на мой взгляд, прекрасная цель. Да и обеспечить хорошую жизнь детям и, соответственно, обзавестись семьей могут также захотеть многие.

– Но многие так же найдут в этом причину отказаться, – не согласился со мной Игорь.

– Значит, нам будет не по пути, – пожал я плечами.

Я прекрасно понимал, что среди наемников встречаются разные люди и большой процент из их числа живет этим делом просто из-за того, что не знает, чем еще они могут заниматься. В то же время наемники – это не только отряды бойцов, которые можно нанять для начала небольшой войнушки, это еще и специалисты не связанных с непосредственными боем профессий.

Что уж говорить, если есть даже наемники-целители из магов самоучек, которые каким-то образом сумели развить свой дар в достаточной мере, чтобы лечить людей. И это один из ярких примеров. А сколько еще таких магов, не прошедших обучение в специальных учреждениях, ходит среди наемников?

Вот именно на таких специалистов я и ставил в своей затее. Мне даже нужны были не столько маги, сколько опытные специалисты в своих направлениях, которые по той или иной причине не могли получить постоянную работу. Правда, я своим предложением шел вразрез традициям, так как принимать в род непроверенных людей с улицы никто не будет, но у меня не то положение, чтобы разбрасываться такими возможностями, да и магический контракт обеспечит их верность мне, даже если они того не желают.

– Неужели никого не найдется из уже готовых специалистов, которые могут пойти под твою руку? – задал резонный вопрос Игорь.

Да, я вполне мог сделать заказ на рынке труда и дожидаться результата. Тех же горничных и поваров можно было вообще без проблем нанять таким образом, но мне нужны были другие люди.

– И как много среди них будет людей, сливающих обо мне информацию в другие рода?

– Ты параноик, – вздохнул мужчина, но я уловил нотки одобрения в его интонации. – Тот же магический договор, составленный тобой, мог бы решить эту проблему. Разве нет?

– В любом договоре можно найти лазейку, если человек изначально не планирует исполнять свои обязанности в полной мере и с такой же отдачей. Мне важно, чтобы принимаемый в род хотел трудиться на благо рода и, соответственно, свое благо, а не ради сбора сведений и их дальнейшей продажи, – категорично заявил я.

– Хорошо, что я тебя хорошо знаю, – еще раз, но уже более показательно, вздохнул Игорь. – А то пришлось бы возвращать парней назад.

– С учетом, что ваш приезд в столицу оплачивал я, то вышло бы накладно, – не смог я удержаться от комментария.

– Стал аристо, а все равно жадность твоя осталась неизменной, – покачал головой мужчина, но, несмотря на интонацию, по нему было видно, что он в принципе даже одобряет мое поведение. Еще бы, насколько я знаю, Игорь и сам был тем еще собирателем золота, причем в буквальном смысле.

– Деньги нужны всегда, – важно произнес я. – И статус влияет лишь на количество денег, необходимых для комфортной жизни. В общем, что по кандидатам в мои слуги?

– Держи, – Игорь бросил в ответ мне флешку. И пока я был занят ее подключением к рабочему терминалу и просмотром файлов, он продолжил говорить: – Я предполагал, каков будет твой запрос, так что постарался найти не только парней, готовых пойти на подобный шаг, но и желательно, чтобы ты с ними уже пересекался, а значит у них о тебе уже сложилось какое-то мнение, как и у тебя о них.

– Это сэкономит время, – одобрительно кивнул я, открывая первый документ, оказавшийся на деле кратким досье на группу из трех человек, которые всегда работали вместе и я с ними действительно был уже знаком. – Даже иностранцев привлек, – хмыкнул я, узнавая о знакомых мне уже людях некоторые моменты, которые до этого были неизвестны.

– Думаю, тебе без разницы, откуда они родом, – пожал плечами мужчина. – Да и выбирал я их, исходя из личных качеств.

Последнее – это сказано верно. Даже вот эта тройка наемников была если и не лучшей, то одной из лучших в своем деле. Каком деле? Так шпионаж и проведение диверсий было основным видом их заработка. И Игорь был прав в том, что мы уже пересекались. Мне и правда доводилось работать с Эльзой, Рэми и Сэмом, и мы даже умудрились спасти жизни друг другу, оставшись при этом довольными совместной работой.

– Значит, эта троица диверсантов решила осесть на одном месте? – спросил я у Игоря, ну а так как тот сам составлял все эти документы, и так прекрасно понимал, про кого я говорю.

– Сами они об этом не говорили, но до меня доходили слухи, что с последней миссией у них что-то не сложилось и сейчас их ищут в Европе, вот они и решили спрятаться в империи, пока все не утихнет. Сам понимаешь, при таком раскладе новые заказы они брать пока не готовы, а тут ты с не очень понятным наймом. Так что Эльза просто проявила заинтересованность и с командой отправилась сюда. Сможешь ли ты их убедить на такие необычные условия... – сделал он небольшую паузу. – Тут уж от тебя зависит. Слишком уж Эльза себе на уме и может что-нибудь отчебучить.

– Спасибо за заботу, – закрыл я документ. – Посмотрим, что я смогу с этим сделать.

В следующем файле были данные на отряд «Красных волков», во главе с их капитаном Степаном Волковым. Они специализировались на проведении боев в городской обстановке и в то же время в охране крупных объектов. Как правило, этими делами занимаются разные отряды, но «волки» показали себя компетентными в обоих направлениях, так что и вопросов к ним у нанимателей не было.

Сам Степан был уже третьим командиром данного отряда и, что примечательно, двумя первыми были его отец и дед. Так что для Волковых их отряд был, по сути, семейным делом и репутацию они заработали очень хорошую.

– А «Красные волки»-то чего вдруг сорвались со своего места? Насколько я помню, у них был контракт на охрану какого-то производственного здания одного из Петроградских родов.

– И сейчас есть, – кивнул Игорь, подтверждая сказанное. – Только вот отряд большой, а для охраны задействована меньшая часть. Вот Степа и решил съездить до столицы, чтобы поискать новые контракты, – я не мог не отметить, что к командиру отряда мой старый знакомый обратился в более неформальной форме, чем мог себе позволить человек, знакомый с «юным волком», доказавшим, что он достоин своего места и отец может спокойно заниматься своими делами. – На самом деле он в столице уже несколько недель, так что он быстро согласился на встречу с тобой.

– Так ее ты как уговорил приехать в Москву?! – удивленно воскликнул я, когда открыл следующий документ.

На меня с собранного профиля смотрела молодая темноволосая девушка с, даже на фотографии, дерзким взглядом. Пускай мы с ней пересекались всего пару раз, и если в первую нашу встречу мы пересеклись, когда она грабила моего клиента, пока я был занят своей работой, то во второй раз мы уже действовали совместно и тогда все это закончилось постелью и опустевшей кроватью к рассвету. Так меня еще ни одна девушка не кидала. Тем более после ее ухода я не досчитался кое-каких вещей.

– С Наташей будут какие-то проблемы? – не понял меня Игорь.

– Не то чтобы, – слегка поморщился я, скрывая свои истинные эмоции. – Но вот зачем мне вдруг может понадобиться профессиональная воровка артефактов?

– А я откуда знаю? – деланно возмутился мужчина. – Ты же не говорил, какие именно тебе люди нужны, вот я и постарался закрыть различные направления деятельности. Да и вы с ней работали уже. Там еще десяток подходящих кандидатур. Если ты начнешь комментировать все, то мы отсюда точно долго не выберемся.

– Да, прости. Ты прав, – примирительно поднял я руки вверх, а потом просто закрыл терминал.

С информацией по согласившимся работать на меня наемникам действительно лучше знакомится в спокойной обстановке. Но и меня можно понять – я просто не ожидал, что Игорь сможет связаться с людьми, которые должны быть плотно заняты на своих заказах и которым вроде бы и не надо никуда переезжать, чтобы найти работу.

А тут такое. Да еще и Наташа... Не думал, что мы еще раз с ней пересечемся.

– Ты лучше расскажи, как ты вообще все в это ввязался? И налил бы мне выпить, что ли, а то сидим, говорим, а в горле уже пересохло, – кивком головы показал Игорь на скрытый затемненным стеклом бар, который я организовал для похожих случаев.

– Все началось довольно банально, – встав и раскрыв дверцы бара, я выбрал одну из бутылок и разлил ее содержимое на два бокала, после чего передал один своему бывшему учителю, – с девушки и проведенной вместе с ней ночи.


***


Ну что сказать, встреча со старым знакомым прошла как надо. Только он мог за непринужденным разговором практически заставить меня опустошить половину содержимого бара, и это при том, что большую часть выпил сам Игорь, так как пить он мог только залпом и не понимал мою привычку смаковать напиток долгое время. Замашки, конечно, у него были... не аристократические.

Хорошо еще, что мы были в подвале, а то с Игоря бы стало еще попросить закурить и задымить всю комнату. В бытность его учеником я не мог на такое поведение возмущаться без дополнительной порции отработки приемов с оружием, но сейчас-то он был у меня в гостях.

В итоге «наемник на пенсии» покинул меня ближе к вечеру, так что у меня было время, чтобы очистить сознание, да и благодаря Арине в доме хватало целебных эликсиров на все случаи жизни. Взбодрившись, я начал более внимательно читать досье на каждого согласившегося работать на меня, если мы согласуем условия работы.

Часть отсеется по понятным причинам, так как одно дело – многолетний контракт, который еще и можно разорвать до окончания срока, и другое дело – служба роду, что уже пожизненное явление. Стоит признать, но приехавший в столицу Игорь, кем бы он ни был на самом деле, проделал колоссальную работу, за довольно короткий срок подобрав из всех возможных кандидатов именно тех, кто мог сработаться именно со мной и был склонен к тому, чтобы пойти под молодой род.

Как и говорила Арина, возрождают магический род не так чтобы часто. Я же порылся в этом вопросе чуть подробнее, хоть и упустил особенности княжеских родов, но все же в возрожденных родах присутствовала одна общая черта – каждый из них практически сразу шел под руку старшего рода, становясь его младшей ветвью.

Зачем это делается, было очевидно: есть хранилища и тайны, доступные только членам определенного рода, и магия этих мест может пропустить только наследников тех, кто накладывал соответствующие заклинания. С учетом того, что магические рода древности были теми еще параноиками насчет своих секретов, то и тайны в хранилищах были под стать уровню их защиты. И даже то, что был довольно долгий период упадка магии, когда магия почти не работала, хранилища все равно сохраняли свою целостность, поддерживаемые магией артефактов или естественных явлений, которые с потерями переводили в ту же магическую энергию. Да, не все уцелели после долгого «голодания», но не думаю, что все из них были на данный момент вскрыты.

Так что евгеники каждого рода старались еще и в этом направлении, подбирая гены, чтобы члены старшего рода или, возможно, младшего имели наибольшие шансы проникнуть в то или иное скрытое магией место. Титаническая работа, но слишком уж она окупала себя, чтобы ей пренебрегать.

Да и даже если не существовало хранилища как такового, то наши предки придумали множество заклинаний, привязанных к крови рода или могущих работать только у членов одной семьи.

Несмотря на изменения подхода к магии в последние десятилетия, все равно оставалось много консервативных родов, которые берегли свои знания и копили их, ведь из-за смены подхода заклинания не перестали действовать. Пускай они, возможно, были не столь универсальными, как современные волевые конструкты, но сила в них была скрыта немалая и порой это тот козырь, на котором держится могущество магического рода, а то и последний аргумент, способный спасти род от вымирания.

Знание можно и продать или адаптировать, и не под членов одного рода. Но это уже то, о чем никто не признается, и тем не менее на черном рынке хватает, как и в старые времена, одноразовых свитков с одним единственным заклинанием, которое может повысить ранг мага, взявшего его в руки, на порядок.

Так вот. Из-за сложившейся, скажем так, «практики» рода возрождались, но практически сразу ассимилировались в более могущественных магических семьях. У них, конечно, оставался шанс в дальнейшем выйти из рода и стать свободными, но когда ты один единственный член рода и у тебя нет никаких ресурсов, кроме возможности наследования, то не особо-то и выбор у тебя есть.

Я же при таком раскладе стал главой чуть ли не единственного свободного рода, что появился за последнее столетие, а значит у тех же наемников появился шанс стать во главе истории новой магической семьи, а это гарантия хорошей жизни не только для себя, но и для своих детей. Да, случается, что род теряет свое влияние или богатство, но за это ответствен не определенный человек, а весь род в целом, и все прекрасно понимают, что если ты не будешь трудиться на благо рода, то и самого этого блага не получишь.

Такая вот получается замкнутая система, позволяющая простолюдинам не только стать выше остальных, но и дающая возможность развить свой дар и, чем боги не шутят, выделиться в младшую ветвь, что уже будет совершенно иным уровнем. И теперь мне надо решить, с кем из представленных людей я готов идти вместе и возвысить свой род. Да, пускай я и не хотел влезать в аристократические дрязги, но теперь, став тем более князем Шуваловым, я просто не мог позволить, чтобы мой род оставался где-то на последних ролях. Возможно, во мне играло тщеславие темных магов, которым не был обделен мой дед и которого вовсе был лишен отец, но я не собирался оставаться в тени истории.


Глава 5


Первым из предполагаемых будущих слуг я решил пригласить к себе Степана Волкова. С ним и его группой я впервые встретился, когда меня попросили провести проверку их возможностей. Заказчик был вполне уверен в профессионализме «Красных волков», но после продемонстрированных ему моих умений в еще одном деле, он решил посмотреть, как они справятся с моими призывами, чтобы в случае успеха предложить им еще какой-то отдельный договор. В целом, призванных мной огненных гончих парни Волкова пускай и с небольшим напрягом, но все же смогли одолеть и это при том, что лишь небольшое число их них могли похвастаться магическими способностями, да и то не выше ранга «Младшего Ученика». Все же они были самоучками и научиться чему-то новому могли только у таких же, как и они, необразованных магов.

Вот после этого со мной командир отряда и захотел познакомиться. Степан изначально хотел, чтобы я устроил еще несколько похожих тренировок, но мы договорились лишь на парочку таких, так как денег свободных у отряда на тренировки не было, а цена была большой.

— А ты неплохо устроился, — не смог сдержаться от комментария Волков, когда сопровождающая его служанка вышла из моего кабинета, предварительно внеся закуски и напитки.

Степан, несмотря на официальный визит, был одет в облегченный вариант армейского легкого тактического костюма. В таком случае его еще нельзя было считать броней, но уже и на обычную одежду это мало походило. По крайней мере бронированные вставки на груди оставались видны, так как специально были выставлены на показ. На левой верхней грудной пластине был изображен логотип отряда. Сам мужчина был лишь лет на восемь старше меня, но вот я точно знал, что за свою жизнь он пережил очень многое и, несмотря на довольно серьезную выучку отряда, уже не раз терял людей. Правда, все эти случаи были связаны с обстоятельствами, когда обычному человеку вообще сложно выжить, а они хоть и не полным составом, но как-то выбирались из опасностей, чтобы иметь возможность восстановить численность и продолжить найм. Так что в какой-то мере «Красные волки» были профессиональным и удачливым отрядом, который при всем этом имел в своем составе магов-самоучек, что еще больше повышало его возможности и, соответственно, стоимость найма.

— Как видишь, — развел я руками. — Давай лучше сразу к делу, а то у меня не так много свободного времени.

– Понимаю, — слегка прищурившись, кивнул Степан. – Восстанавливать род — не такое простое дело.

— Было бы что восстанавливать, — откровенно ответил я на это. — От рода осталось только одна фамилия, так что...

— Даже так? – удивленно приподнял бровь командир отряда.

-- Да, именно поэтому мне и нужны надежные люди, – твердо произнес я, не отводя глаз от моего собеседника, который ответно буравил меня своим взглядом.

– Но, как я понимаю, многолетний контракт не закроет твои потребности, – верно истолковал мои намерения Степан, что, впрочем, было ожидаемо.

– Да, – кивнул я и, поднявшись с кресла, оперся о стол, произнеся: – Поэтому я предлагаю не контракт наемничества, а вступление в род в качестве слуг.

– Интересно, – после небольшой паузы задумчиво произнес молодой мужчина. – Но, к сожалению, я не могу принять такое предложение, так как сейчас у меня в планах нет внесения настолько кардинальных изменений в свою жизнь.

– Что же, – сел я обратно в кресло, стараясь не показывать свое огорчение – как-никак, Волков был очень хорошим специалистом в данной сфере и его команда очень помогла бы мне. – Очень жаль, но и простой контракт не удовлетворит мои потребности.

– Хотя знаешь, – почесал затылок Степан, широко улыбнувшись, – если ты согласишься провести несколько тренировок с моим отрядом...

– Расценки ты знаешь, – отмахнулся я, не поведясь на такой развод.

– Эх, но все же стоило попытаться, – вздохнул мужчина, опустив руку. – Тогда у меня к тебе есть еще одно предложение, если, конечно, тебе хочется получить в свое распоряжение отряд из опытных воинов-магов.

– И сколько же мне это будет стоить? – нахмурился я, так как мне очень не понравилась улыбка, появившаяся на лице моего собеседника.

– О-о-о, всего ничего, – махнул рукой Степан, будто говорил действительно о чем-то незначительном. – Тут такое дело... – замялся он, но больше для вида, чем действительно не знал, как подойти ко мне со своим предложением. – У меня есть двоюродный брат, который уже очень давно рвется в дело, но по правилам, установленным еще нашим дедом, у «Красных волков» может быть только один командир. Вот и приходится Славе довольствоваться ролью лейтенанта, из которой он, честно говоря, уже давно вырос, без малейшего шанса занять мое место, – самодовольно ухмыльнулся он.

– Что, прямо совсем не занять? – иронично приподнял я бровь.

– В случае моей смерти в приоритете будут мои дети, а до их совершеннолетия – моя жена, – поделился со мной мужчина. – А она имеет такой авторитет в нашем отряде, что... – развел он руками. – Я и сам ее, если честно, немного боюсь, а особенно ее эти электрические техники, – поморщился он, неосознанно потерев левую руку, но поймал себя на этом и, отдернув ее, с улыбкой продолжил. – В итоге Славе ничего не светит, кроме как быть подчиненным, но и покидать нас он не хочет. Вот и проводит он все время в контрактах в Свободных землях вместе со своим отрядом, чтобы хоть там проявить себя.

– И что ты хочешь, чтобы я сделал? – вкрадчиво спросил я, уже понимая, зачем Волков завел этот разговор и по какой причине поделился, своего рода, «семейными» проблемами.

– Я не хочу, чтобы мой брат погиб в попытках доказать, что он достоин должности командира, – отбросив прежнюю веселость и скрестив руки, твердо произнес Степан. – Понимаю, что ты с ним не знаком, но я могу поручиться за то, что если ты его примешь, то Слава со своим отрядом будут служить верой и правдой тебе и твоему роду.

– А ты уверен, что он вообще этого захочет?

– Мы уже обсуждали вступление в род как один из вариантов, но тут важны условия вступления, – хитро посмотрел он на меня. – Ты же не обидишь тех, кто присоединится к тебе в начале, став основой благополучия рода?

– А с чего ты так решил? – прямо спросил я.

– Вступи его отряд в любой другой род, то они бы оказались на долгое время на младших ролях, когда тебя могут послать в самую задницу с приказом не возвращаться, пока задание не будет исполнено, – отвел взгляд Степан. – Мой дядя и отец Славы так, собственно говоря, и погиб, когда разругался с моим отцом и попытался получить себе и своим людям хлебное место.

– Тогда не понимаю, почему вы вообще рассматриваете вариант вступления в род, раз у вас уже есть такой опыт?

– Это было лишь недальновидным решением дяди, – поморщился командир отряда «Красных волков», – за которое он ответил в полной мере. Мы же рассматривали небольшие рода, которые пока не имеют боевого звена в своем составе. К тебе же идти – значит стать основой для чего-то большего, чем простой боевой отряд. Я говорю с тобой открыто, потому что уже научился за время своей работы разбираться в нанимателях и верю, что ты не станешь бросать людей в безвыходной ситуации, – посмотрев прямо мне в глаза, сказал Степан. – Мне лично такие условия пока не особо интересны, – сделал он интонацией акцент на этом интересном слове «пока», – но я должен заботиться о благополучии своей семьи.

– Ты же понимаешь, что мой род еще не может похвастаться боевой силой и влиянием, а значит и угроза жизни отряду, пошедшему под мою руку, будет довольно велика? – холодно спросил я, внимательно следя за реакцией Степана. Он уже несколько раз за время разговора показывал различное поведение, делая акцент то на одних вещах, то на других, но я пока не мог понять, насколько его мотивы искренни.

– Пускай, – отмахнулся мужчина. – Наша работа всегда связана с риском. В любом случае тебе нужны люди, чтобы усилить недавно появившийся род, а я могу обеспечить тебя бойцами, которые будут преданы тебе до конца. Насчет их подготовки можешь не сомневаться – все в отряде Славы последние несколько лет участвовали в постоянных конфликтах в Свободных землях и имеют достаточный опыт как нападения, так и защиты. За это ручаюсь своей честью, – положив руки на подлокотники кресла и чуть наклонившись вперед, добавил Степан.

– Допустим, – сделав небольшую паузу, медленно кивнул я, не сводя взгляда с мужчины. – Допустим я действительно рассмотрю кандидатуру твоего брата, пускай и никогда его не видел. Ты же не надеешься, что я ему буду доверять вот так сразу?

– Думаю, ты в любом случае как-то собирался решать этот вопрос. Ведь даже мы друг друга знаем не так хорошо, чтобы говорить об однозначном доверии, – ухмыльнулся Степан. – Тем более в вопросе становления слугой рода. Ведь так, «Мастер договоров», – подмигнул он мне.

– Как же быстро распространяются слухи, – вздохнув, покачал я головой.

– Что поделать, – развел руками мой собеседник. – Твои услуги несколько специфичны, что просто не могли не привлечь внимания. Ну так что, мы договорились?

– Хорошо, но в таком случае они все должны согласиться на магический договор со мной.

– Я все организую, – обрадованно кивнул Степан.

– Сколько тебе на это потребуется времени? – спросил я, уже мысленно прикидывая, кого позвать на разговор следующим.

– Пять минут, – огорошил меня ответом мужчина. – Мы же, собственно говоря, приехали заключать обычный контракт, а у Славы как раз предыдущий закончился. Вот его я и намеревался оставить тут, если бы мы сошлись в цене.

– Значит, вам банально повезло, – хмыкнул я.

– А «Красные волки» – вообще везучий отряд, – как само собой разумеющееся, ответил на это Степан.

С учетом того, что отряд существует уже несколько десятилетий и стал семейным делом, не могу не согласиться. Как правило, наемники долго не работают вместе либо по причине своей гибели, либо уходя в другие отряды, где им предлагают более хорошие перспективы. Но все же уровень смерти среди них довольно высок, так как не каждый наниматель заботится о выживании отряда и может закинуть их в самое пекло, а те, скованные рамками соглашения, вынуждены идти до конца.

Как и пообещал Степан, ему хватило одного звонка, чтобы к особняку подошел его двоюродный брат, которого слуги сопроводили в мой рабочий кабинет. Почему-то из разговора у меня сложилось впечатление, что Слава – это младший брат Степана, но вошедший мужчина был как бы не старше самого командира отряда. Да и выглядели братья очень похоже, не только внешне, но и в плане одежды и по тем неуловимым движениям, которые однозначно говорилили, что перед тобой воин, только у Славы было больше видимых шрамов на руках.

Кратко обрисовав ситуацию, Степан ввел в курс дела лейтенанта своего отряда, и тот задумчиво окинул сначала его, а потом и меня внимательным взглядом.

– Значит, тебе нужен опытный отряд? – обратился Слава ко мне после небольших раздумий.

– Да, – кивнул я. – Мне нужны те, на кого я смогу положиться, и те, кто доверят свои жизни мне. Для такого простой наемнический контракт не подходит, да и не нужны мне наемники как таковые.

– У меня в отряде двадцать бойцов, которые могут согласиться на такие условия. Главный вопрос: мы входим в род на правах полноценных слуг?

– Да, как только вы согласитесь, ваша жизнь и честь станут моими, а я и мой род станут вашей защитой и надеждой на будущее вас и ваших семей, – твердо сказал я. – В принципе это типичные отношения со слугами рода, – пожал я плечами. – Только у вас будет шанс стать первыми среди множества других, которые появятся позднее.

– Большие планы, – задумчиво протянул мужчина, продолжая неотрывно смотреть на меня. – А потянешь такое? Как я понимаю, мы действительно первые, кто пойдет под твою руку, а значит и опасностей на нашу долю перепадет много.

– Жизнь вообще штука опасная, – хмыкнул я. – И кому как не человеку, долгое время пробывшему в Свободных землях, об этом не знать. Тем более там есть шанс сгинуть, так ничего и не добившись. Я же даю вам будущее, которое мало кто может предложить, – смерил я обоих мужчин внимательным взглядом. И если Степан так и лучился довольством, хоть и пытался скрыть это за суровой маской на лице, то Слава явно просчитывал варианты и пока не мог прийти к однозначному выводу. – Скажу больше: я готов предложить сформировать младший род, если служба будет достойной. Не тебе, так твоим детям. Как думаешь, это стоит того?

– Младший род? – переспросил мужчина, отвлекаясь от своих мыслей. – Кто даст простолюдинам основать свой, пускай и младший, но род?

– Так, – прервал я его, положив руки на стол. – Вы вообще наводили по мне информацию до того, как пришли сюда?

– Я тебя и так знаю, – пожал плечами Степан. – А то, что ты вдруг стал аристократом... И вообще, мы изначально шли заключать типовой контракт на несколько лет и выяснять подробности задачи, а не все это, – неопределенно махнул он рукой.

– Понятно, – потер я рукой начавшую появляться щетину (надо будет обязательно побриться, а то так вообще заросту). – В общем, я вместе с возрождением рода Шуваловых получил еще и княжеский титул, а это значит, что я могу за особые заслуги даровать слугам возможность основать свой младший род, который будет обязан еще лет двести прослужить моему роду, чтобы доказать преданность и верность слову. Ну и, конечно, члены рода должны быть магами, пускай и слабыми. Ты же маг? – спросил я, обратившись к Славе.

– Да. Воздух, ранг – Подмастерье.

– Самоучка и сам добрался до такого ранга?

– Когда твоей жизни угрожает опасность, еще и не такое сумеешь, – с вызовом ответил мужчина. Он, конечно, попытался это скрыть, но уж очень сильно у Славы «загорелись» глаза.

– Хороший подход, – одобрительно кивнул я. – Ну так что, пойдешь ко мне на службу со своим отрядом?

– Пойду, – склонил голову Слава, а после, подняв глаза, произнес: – Я клянусь своей жизнью и честью, что не подведу вас ни словом, ни делом и сделаю все, что в моих силах, чтобы уберечь вас и род.

– Я принимаю твою клятву, – важно кивнул я. – Осталось только подписать магический договор с тобой и остальными членами отряда, и можем приступать к работе.

– Я сообщу своим людям, чтобы они подъезжали к особняку, – произнес Слава и после моего разрешающего жеста отошел в сторону, став набирать какой-то текст на своем телефоне.

Я же в этот момент переключил свое внимание на Степана, который был слишком уж доволен происходящим.

– Все получилось так, как ты и хотел? – спросил я у него.

– И даже более, – кивнул командир отряда «Красных волков», убедившись, что его брат слишком занят, чтобы прислушиваться к разговору. Вот и сейчас он вел с кем-то тихие переговоры, не решаясь выйти в коридор. – Ты просто не представляешь, как довлело над нами то, что Слава оставался в простых лейтенантах отряда. Так что эта проблема решена и теперь, пускай часть бойцов покинет меня, но это не приведет к кровавым разборкам.

– Даже так? – удивленно посмотрел я на него.

– Как маг, Слава сильнее меня, – открыто ответил Степан. – Да и авторитет его в отряде сравним с моим. Так что не сейчас, так потом нашлись бы люди, которые стали бы обсуждать, что я недостоин места капитана и мне его пора бы освободить.

– Брат! Ты же знаешь, что я бы никогда, – вмешался в разговор Слава, который к этому моменту закончил вести переговоры. Он с негодованием смотрел на своего пока еще командира, а тот лишь грустно улыбался.

– Это ты сейчас так говоришь, – покачал он головой. – А вот прошло бы еще несколько лет и, взяв еще несколько рангов, ты стал бы слишком силен, чтобы этот вопрос не возник. Да и бойцов, преданных только мне или тебе, у нас хватает, так что неизбежно пошли бы трения. А так у тебя появляется шанс проявить себя и, возможно, уже мои дети пойдут под руку твоих. Как знать.

– Брат! – нахмурился мужчина.

– Я сказал! – рыкнул на него Степан. – Спасибо, что согласился его принять в род, – обратился уже ко мне командир отряда. – Это, поверь, очень многое значит для меня и если вдруг понадобится помощь «Красных волков»...

– То я знаю, к кому обратиться, – закончил я за него фразу, принимая право на долг, от которого я и не думал отказываться.


***


Тихомиров Денис Геннадьевич, по сути, раскрыл мне глаза на все эти особенности с принятием слуг в род и с теми фразами, которые принято произносить. До этого момента я, честно говоря, считал, что слуги и есть слуги – просто работники, которым хозяева платят деньги и те вольны в любой момент уйти искать лучшей доли, да и ничего особенного не должны магическому роду, в котором они служат. Но, как оказалось, все далеко не так, и я неправильно понимал ситуацию из-за того, что в моей семье слуг, считай, и не было – лишь пара человек, которые занимались обычной неприметной работой и все. Слишком мой род был замкнутым и не готовым платить и, более того, доверять посторонним людям.

На деле выходило так, что у рода были просто слуги – наемные рабочие, и Слуги, которые служили роду из поколения в поколение и были ему верны до конца, порой погибая вместе с родом.

В Российской империи это было не так заметно (как, например, в Китае, где семьям слуг насчитывались тысячелетия, как, собственно, и самим родам), так как служба у нас пошла от дружин князей еще тогда Древней Руси. Именно дружинники, воевавшие на равне со своим господином, удостаивались чести стать слугами рода. Это были не только деньги и возможности, а также определенное влияние.

Да и сложно отрицать, что маг, особенно из древнего рода, не обладает властью, так желаемой большинством людей. Тем более властью, которая позволяет тебе буквально щелчком пальцев убить человека, не могущего тебе ничего противопоставить. В то же время действительно сильных магов во все времена было не так много, так что окружить себя буфером в виде более слабых одаренных, которые могут выполнять твои поручения и послужить живым щитом во время войны, было правильным решением, особенно когда эти одаренные верны только тебе и добровольно готовы пожертвовать собой.

Сейчас благодаря общему магическому образованию, пускай и за большие деньги, изучение магических техник стало доступнее, но раньше им обучали лишь члены рода и то только самых преданных слуг. Тем самым создавалась основа ныне существующих магических родов. Так и сформировался костяк будущей имперской аристократии – это если исходить из официальных источников.

Мне же довелось как-то залезть в библиотеку деда и почитать про предпосылки нынешних родов несколько иную точку зрения. Не знаю, как книгу автора, название которой я не запомнил, вообще допустили к печати, но, возможно, она была доступна только аристократам, чтобы они знали истинное положение вещей – ну это, в целом, неважно. Самое интересное, что я оттуда вычитал, было то, что маги, скрывающие свои возможности от простых смертных в Древней Руси, были подле своих не сказать чтобы хозяев, но людей, могущих обеспечить им комфортное существование.

Как в средневековой Европе рядом с королями в тени всегда были придворные маги, то и рядом с сильными воинами и князьями где-то неподалеку был волхв или друид. Как это не назови, но рядом с правителями земель были маги. И по понятной причине простые смертные видели возможности магов и желали иметь ту же силу. Так постепенно и образовывались союзы, когда уже дети князей обретали частичку магии, а потом и вовсе маги благодаря этому заменили князей в их роли. Все это происходило постепенно и на протяжении многих десятилетий, но в итоге позволило магическим родам, которые до этого никак не афишировали свое влияние, стать князьями на, скажем так, законных основаниях. Подмена власти, которая прошла для простых людей незаметно.

Этот опыт в той или иной мере повторился практически во всех государствах, так что не удивительно, что в высшем свете оказались одни маги, а обделенные даром... что же, их не допускали на такой уровень, но пользовались их услугами и возможностями.

Опять же, вернемся к Денису Геннадьевичу. Благодаря ему я стал изучать более подробно информацию по роду, главой которого я стал. Итогом этих исследований стало осознание того, что мне очень крупно повезло. Моя мама оказалась действительно последней в своем роду и больше никаких родственников не дожило до этого времени. Нет, конечно, были очень дальние родственники, но они уже давно были в других родах и генетический анализ просто не давал необходимый минимум, чтобы дать возможность получить княжеский титул по праву рождения. Да и никаких активов за родом не числилось.

Вообще, создавалось впечатление, что Шуваловы просто в какой-то момент исчезли из истории империи и никому до этого не было дела. Непонятно было, как все это может отразиться на мне, как наследнике рода, но по итогу получается, я действительно ничего кроме фамилии и титула не получил. Правда, и это при правильном использовании не мало.

Жаль, конечно, что не досталось никаких там тебе заводов или крупных добывающих компаний, который сразу же могли пополнить мои активы, но мне не привыкать добиваться всего самому, так что иной исход можно было бы считать слишком подозрительным везением.

Так вот, о чем это я? Ах да, слуги.

Каждый род, особенно из старых, имели целые семьи слуг, живущих рядом с ними поколениями. По сути, все эти люди были одной большой семьей, которая работала на благо самих же себя, а сами маги, стоящие во главе рода, обеспечивали своих слуг всем необходимым. Роду просто было выгодно иметь хороших специалистов, привязанных к нему не только договорными отношениями, но и семейными.

Не самым приятным для меня моментом было то, что зарплату слугам, их лечение и обучение оплачивал род. Это уже не говоря о выплатах компенсаций семьям, погибшим в ходе конфликтов воинов. С учетом того, что у меня нет никаких производств, могущих приносить постоянный доход, по итогу выходило, что если ничего не придумать, то рано или поздно у меня банально кончатся деньги, и даже очень хорошо, что я начал работу с баром до того, как про это узнал.

Ну это все ладно. Для меня только в первое время все это было в новинку и приходилось спешно погружаться в изучение новых граней моей жизни. Затем это неизбежно превратится в рутину и не будет вызывать прежних эмоций.

Принятие в род Славы Волкова (да, как оказалось, его полное имя не Вячеслав, как я изначально предполагал, а именно Слава; почему именно так, он не стал объяснять, сославшись на странную фантазию своего отца) и его отряда прошло довольно буднично. Про меня парни уже немного знали, так что то, что вместо бумажного договора я использую светящиеся синим печати с символами внутри, никого не удивило. Точнее они постарались не показывать своих эмоций.

Так что они по очереди подходили ко мне, клали руку на печать и произносили краткую ритуальную речь, которая, впрочем, могла быть любой, ведь все, что нужно, и так было прописано в печати. К сожалению, без эффектно выглядящего ритуала никак – люди банально не поймут и не проникнутся моментом, а слова клятвы они должны произносить искренне, чтобы печать сработала и наложила на их энергетическую структуру (а она есть, пусть и совсем слабая, даже у простых людей) определенные запреты. Я, конечно, верю в людей... да кого я обманываю... в общем, даже если не каждый из отряда готов работать под моим шефством, то магический договор просто не даст мне навредить. Жаль нельзя таким образом полностью подчинить себе человека, но тогда, боюсь, если бы я это умел, то не прожил бы долго, чтобы успеть этим воспользоваться в полной мере.

Кстати, сама печать после активации оставляла на телах «подписавших договор» небольшую татуировку, в которой пересекалось несколько символов, делая ее тем самым совсем нечитаемой и превращая просто в абстрактный рисунок. Вот только это было внешнее проявление энергетических изменений, которые взаимодействовали с сознанием человека и по своей сути считывали его мотивы и «предупреждали» о неправильности хода мыслей. Понятно дело, что и такое можно обойти, но я даже не представляю, насколько волевым человеком надо быть, чтобы обойти все заложенные мной запреты. По крайней мере демонам этого еще ни разу не удавалось, а это те еще изворотливые твари.

Бонусом к этому шло то, что воздействие печати подстегивало (совсем немного, но все же) энергетику человека, так что вполне возможно некоторые из бойцов скоро смогут претендовать на новый ранг. Это значит, что уже мои воины (являющиеся зачатком будущей гвардии рода) станут немного сильнее.

– Ну вот теперь ты и твой отряд – члены моего рода, – произнес я.

Процесс принятия в род закончился и мы отправили остальных членов отряда на кухню, где они могли отведать еды, приготовленной поварами как раз на всю эту ораву из двадцати человек. Вроде бы немного, но уже достаточно существенно, чтобы представлять хоть какую-то силу, особенно с учетом, что все они были пускай и самоучками, но магами.

– Благодарю за оказанную честь, господин, – склонил голову Слава, на которого принятие в род произвело сильное впечатление. Похоже, он до последнего момента не верил, что я сделаю именно то, про что говорил. А мне оставалось только внутренне морщиться на такое обращение. – Куда мне необходимо в первую очередь приложить силы?

– Пока, честно говоря, отправлять вас особо некуда, – признался я. – Сейчас меня больше всего интересует безопасность особняка и подъездов к нему. Необходимо, чтобы твои люди организовали наблюдение за территорией.

– Понял, – кивнул Слава. – У меня подходящие под эту задачу бойцы. Через три дня я предоставлю вам список того, что необходимо, чтобы организовать защиту особняка.

– Кстати да, напиши мне потом, что вам необходимо. Для начала тот минимум, без которого ты не сможешь организовать свою службу. Потом вместе подумаем, какое вам нужно оборудование и вещи.

– Мне бы еще узнать, где я могу расквартировать бойцов? – спросил у меня светловолосый мужчина, чем заставил крепко задуматься.

– На территории есть небольшой гостевой домик, который все это время пустовал, – ответил я после небольшой паузы. Изначально я вообще его планировал снести, так как не находил ему применения, а оно вот как вышло. – Там можешь разместиться ты и твои заместители, если они есть. Оставшихся бойцов временно поселим в ближайшую гостиницу, но жду от тебя предложения, как все можно организовать, так как я в этом мало чего понимаю.

– Хорошо, – кивнул Слава. – Я подумаю, что с этим можно сделать.

– Еще вот что, – спохватился я, небольшим жестом отправляя импульс по связи, соединяющей меня и Рокс. – Ты должен познакомиться с еще одним важным членом команды, – демонесса оказалась неподалеку (скорее всего опять специально ждала меня) и уже входила в кабинет. – Это Роксана, моя личная телохранительница и помощница, – представил я ее слегка зависшему в прострации мужчине.

– Вы вызывали, милорд? – спросила Рокс, обращаясь ко мне и полностью игнорируя бывшего «красного волка».

– Роксана, это Слава Волков, – показал я на блондина, который весь подобрался при появлении нового действующего лица и внимательно смотрел то на меня, то на девушку. – С текущего момента он глава моей охраны и в то же время отвечает за бойцов рода, пришедших под мою руку вместе с ним.

– Бойцы всегда пригодятся, милорд, – понимающе склонила голову демонесса и после, не скрываясь, пристально пробежалась взглядом по мгновенно подобравшемуся мужчине, который, похоже, чуть ли не стал создавать магическую технику после такого взгляда. – Неплохой воин, – наконец-то вынесла свой вердикт она и разорвала зрительный контакт, вновь повернувшись ко мне. – Но все же навыков пока недостаточно, – добавила она с легкой усмешкой на лице.

Слава в ответ лишь зыркнул на нее, но, к его чести, ничего не сказал. То, что он так хорошо контролирует себя, ему даже в плюс и хорошо, что такой человек будет во главе моей охраны и, возможно, будущей гвардии рода. Почему возможно? Так я не исключаю того, что ко мне придут более компетентные люди, которые будут более достойны таких мест и то, что кто-то будет первее, для меня не играет особой роли – главное, чтобы справлялись со своими обязанностями.

– Поэтому я хотел тебя попросить подтянуть всех бойцов, – обратился я к Рокс.

– Господин, простите меня, – все же не выдержал Слава. – Но, я боюсь, это нам ничем не поможет. Я и мои люди выжили в постоянных стычках в Свободных землях и, боюсь, подготовка телохранителя несколько отличается от того, что нам требуется.

– В таком случае может докажете свои способности в спарринге с Роксаной? – предложил я.

– Если вы того пожелаете, – тут же склонил голову мужчина.

– Приказывайте, милорд, – не отставала от него Рокс.

Я молча поднялся, и мы, покинув кабинет, отправились в тренировочный зал, где так много времени проводила демонесса. Вот и сейчас, стоило нам только зайти внутрь, девушка тут же отправилась в раздевалку, переодеваться в тренировочный костюм. Она, к сожалению, была одна и не предполагала наличия более чем двух людей, так что Слава благоразумно остался вместе со мной, да и переодеваться ему было не во что.

– У вас есть еще шанс отказаться от спарринга, – предложил я, но мужчина ожидаемо отрицательно мотнул головой. – Ну как знаете. Я предупреждал.

Спустя минуту из раздевалки вышла Роксана в своем облегающем тренировочном костюме, на самом деле являющимся вариацией на легкий тактический комплекс, только практически избавленный от элементов брони, но зато дающий развивать действительно впечатляющую скорость и ничем не сковывать движения, чем вовсю пользовалась Рокс во время своих тренировок.

Мужчина, поведя плечами, сделав несколько разминочных движений и немного попрыгав на месте, встал в боевую стойку, давая девушке возможность нанести первый удар. Это он, конечно, зря. Роксана не собиралась сдерживаться и с места рванула вперед, всего за пару мгновений преодолев разделяющее их расстояние и, проскользнув под прямым ударом левой Славы, нанесла короткий удар в бок мужчины и тут же продолжила движение дальше, заходя тому за спину и пропадая из его поля зрения.

Волков даже не скривился от полученного удара, хотя Рокс все же сдерживалась, так как ее удары в полную силу крушили камни, не оставляя на ее руках никаких повреждений, но, видимо, пока она решила не использовать свои магические возможности и тем самым не усиливала свои удары, пользуясь своими физическими возможностями, которые, впрочем, тоже в полной мере не раскрывала, прощупывая противника. Да и не требовалось ей закончить бой в первые секунды, ведь это все же был тренировочный спарринг, в котором девушке надо было показать моему главе охраны, чего она действительно стоит и что ее слова не были пустым сотрясанием воздуха.

Демонесса не стала развивать свой успех и отошла на несколько шагов назад, давая шанс Славе ответить на ее действия. Мужчина к этому моменту уже развернулся и одним широким шагом сблизился с девушкой, пробив двоечку и тут же попытался подсечь Рокс, но девушка легко подпрыгнула и ударила ногой в грудь Волкова. Воин, прошедший минимум через десяток схваток, разгадал не хитрый прием и подставил руки, защищаясь от удара, но Рокса оттолкнулась ногой, пользуясь полученным импульсом, чтобы взмыть в воздух и отскочить в сальто назад.

Стоило девушке оказаться на ногах, как Слава уже был рядом и, не церемонясь, ударил ее кулаком в лицо, но Роксана перехватила его руку и, используя вес и инерцию противника против него самого, дернула его на себя, продолжая движение мужчины и вынуждая его раскрыться еще сильнее, чтобы нанести удар коленом под ребра и тут заломить руку и подсечь ногу ударом под колено. Вот только Волков оказался крепче, чем хотелось, и если атаку по ребрам он пропустил, но все же сумев слегка облегчить удар, скрутив корпус и уведя его чуть в сторону, чтобы колено прошло по касательной, то удар под колено у Роксаны не удался. Мне было видно, что мужчина скривился и выпустил воздух сквозь сжатые зубы, но не позволил себе больше никак показать, что его как-то задело.

Демонесса была хоть и быстрой, но все же внешне намного легче, чем высокий воин, которым был Слава. По этой причине он решил скрутить ее в захвате, и по мелькнувшей на миг довольной улыбке Роксаны она именно этого и ждала от него. Мужчина успешно схватил девушку и начал сдавливать ее, напрягая мускулы на руках. Какое-то время он пытался заставить Рокс сдаться, но демонесса постоянно выкручивалась из захвата и Волкову приходилось снова прикладывать всю свою сноровку, чтобы скрутить ее.

– Роксана, прекращай играться, – бросил я, продолжая наблюдать за боем.

Тут даже Миямото появился, но постарался оставаться для участников спарринга невидимым. Пускай это немного не его, скажем так, специализация, но старый дух в свое время проходил через множество тренировок, в том числе и без оружия, так что он как профессионал мог оценить все действия демонессы, которая все продолжала сдерживаться.

Только после моих слов со стороны Рокс начались более активные действия. Вот она вновь выкрутилась из стального захвата мужчины и ударила его локтем в грудь, а потом резко наступила на ногу, вынуждая его хоть немного, но ослабить хватку. В следующий миг демонесса, будто змея, выскользнула из устроенной Славой западни, не забыв того подсечь и заставив повалиться на землю.

Я не особо понимал, зачем она сознательно себя ограничивает, ведь я знал, что из захвата она могла выбраться только на своей физической, я бы даже сказал демонической, силе. Но нет, она продолжала действовать на уровне хорошо тренированного человека, вот только ее сила совсем не соответствовала ее внешности, но скорее всего Роксана просто об этом не задумывалась.

Тем временем, несмотря на болезненные удары, Волков быстро поднялся с пола и попытался снова поймать свою юркую противницу, продолжая видеть в ней лишь хрупкую, пускай и тренированную, девушку. Вот только Рокс перестала играться, что вылилось в целую связку каких-то трудно уловимых взгляду движений.

Я успел лишь заметить, как мужчина попытался заблокировать ее руку, и уже он сам вновь оказался на земле, получив сразу несколько ударов в корпус, а его левую руку обхватила ногами Рокс, одновременно с этим давя пяткой на горло и болезненно выкручивая руку в суставах.

Первая же попытка вырваться закончилась тем, что девушка еще сильнее выкрутила руку, и Слава решил сдаться, постучав свободной рукой по полу тренировочного зала. К сожалению, что это значит, Роксана не знала, и продолжала давить на руку, выкручивая ее все сильнее.

– Хватит, – вмешался я в происходящее, а то чувствую, что мужчине и так может потребоваться помощь целителя, а тут еще и Роксана усугубит травму. – Роксана, он сдался.

– Как скажете, милорд, – отозвалась демонесса, плавным движением освобождая Волкова и поднимаясь на ноги.

Мужчина тут же схватился за поврежденную руку, но спустя секунду, пускай и с трудом, но все же встал рядом с ней.

– Думаю, теперь вопросов про компетентность Роксаны больше не возникнет? – вкрадчиво спросил я у него.

Может, это и было несколько жестко, но лучше ему, как главе охраны, сейчас понять разницу между ними, чтобы в дальнейшем не возникло недопонимания только на том основании, что Роксана – девушка.

– Прошу меня простить, господин, – склонил голову тяжело дышащий Слава.

– В общем, с завтрашнего дня можете тренироваться вместе с Роксаной. Ей не помешают противники, а вы сможете подтянуть свои боевые навыки.

На это мужчина молча кивнул. Ну, надеюсь, на этом сегодня можно будет закончить, а то мне еще столько проблем решать с этим принятием в род. Хорошо, что я уже примерно представляю, как расправиться с большинством из них.


Глава 6


Держать всех воинов из отряда Славы Волкова в своем особняке я посчитал излишним. Пускай их вроде не так много, но даже двадцать мужчины создавали ту еще толпу в полупустых коридорах, к которым, как оказывается, я уже успел привыкнуть. Как я уже озвучил Волкову, рядом с поместьем был гостевой домик, в котором с комфортом можно было разместить где-то человек семь, максимум десять. Этого на мой взгляд было достаточно, чтобы обеспечить охрану особняка, содержать арсенал для быстрого реагирования и иметь отдельные помещения для собственных нужд формирующейся службы безопасности.

К сожалению, несмотря на все свои качества, как лидера боевого отряда, Слава все же не тянул на роль умного стратега. Его уделом были лишь тактические ходы и принятие решений в экстремальной обстановке. Плюсом в его своеобразном резюме было то, что «Красные волки» и раньше занимались охраной различных объектов, в том числе создавая охранный периметр с нуля и чуть ли не из того, что имелось под рукой.

Уже на следующий день Волков предоставил мне список минимально необходимого им сейчас, и того, что может потребоваться в дальнейшем. Отдельно шел список того, что можно было бы приобрести по возможности, но не имело большого приоритета. Жаль, но с переходом ко мне отряд мог взять только то, что принадлежало именно ему — все остальное предоставляли сами «Красные волки», и Слава был вынужден большую часть оборудования и обмундирования отдать обратно. Так что обеспечение их всем необходимым ложилось полностью на мои плечи, благо, что искать продавцов мне не было нужно, так как и сам Волков прекрасно знал всех поставщиков — ему требовалось лишь чтобы я одобрил список и дал добро на закупку. Траты, конечно, выходили существенные, но я прекрасно понимал, что без этого эти люди будут просто бесполезным балластом, да и если уж взял их в род, то обязан обеспечить хотя бы необходимым.

С утра еще пришлось отвлечься на Ольгу Кузнецову, которая на этой неделе приезжает в столицу, чтобы уже на месте более подробно осмотреть два здания, которые мы в итоге выбрали из всех остальных, чтобы принять окончательный выбор. Девушка пускай и оробела в начале от свалившейся на ее плечи ответственности, но я чувствовал, что ей просто не хватало немного решимости, чтобы самой предложить мне то же самое, так что я просто слегка подтолкнул ее к тому решению, которое она и сама уже исподволь пыталась протолкнуть в разговорах со мной.

Вот и еще одна статья расходов, что в скором времени появится у меня. Но зато часть бойцов можно будет отправить на охрану бара, чтобы люди не сидели без дела.

Возвращаясь к бойцам. Еще вчера я запросил информацию по продаже ближайших участков земли. У меня, конечно, рядом с особняком есть большой участок территории, но застраивать его мне бы не хотелось без крайней необходимости. Тем более на территории особняка был организован вполне неплохой пруд, который надо бы, конечно, еще облагородить, но все пока не могу с этим разобраться.

Может не мучиться и попросить этим вопросом заняться Арину? Жаль, что она будет отсутствовать еще три дня из-за какой-то сложной операции, к которой ее привлек Христофор Иннокентьевич.

Так вот. Как оказалось, рядом с моим домом было несколько пустующих участков и даже несколько домов, которые находились на стадии продажи. Пускай район, в котором мы теперь жили, и был довольно респектабельным, но все же он был в пусть и не большом, но отдалении от столицы, и аристократы, что хотели иметь свои резиденции в Москве предпочитали селиться ближе. Мне на такие условности было наплевать, а тут еще, оказывается, можно просто купить землю, примыкающую к моему особняку. Так я смогу организовать проживание будущих слуг неподалеку от меня и в то же время они не будут попадаться мне на глаза, что было бы совсем идеально.

Эх, чувствую, что снова придется обращаться к Алексею Рогову, раз уж он предложил свои услуги, и попросту возвести подходящие под мои требования здания, благо на моей земле это будет сделать проще. Суть да дело, но благодаря коммуникационному браслету и тому, что объявление о продаже было выведено в интернет, я за пару минут организовал покупку смежного, пока еще пустующего участка рядом с особняком. Надо будет еще уладить вопросы, связанные с документами, но этим можно заняться и позднее.

Тем временем сейчас ко мне должны были прийти следующие по очереди наемники и, чувствую, разговор будет еще тот.

Эльза, Рэми и Сэм — об этой троице можно было сказать в общих словах, что они становились той еще занозой в заднице для тех, против кого заказывали их услуги. Дело в том, что эта команда специализировалась на том, чтобы устраивать диверсии противникам, воровать информацию и находить компромат на цель заказа. На поиске информации мы несколько раз пересеклись, а один раз их вообще наняли, чтобы защититься от моих действий, вот только, пускай и очень хорошие в своем деле, наемники просто ничего не могли поделать с духами, для которых большинство устроенных ими ловушек было попросту не опасно.

Так что в какой-то мере я подмочил их репутацию провалом, но это стало неважно, так как в одной заварушке я вытащил Эльзу из горящего здания. С тех пор, можно сказать, у нас сложились приятельские отношения.

В этот раз встречать гостей ради разнообразия я решил в беседке на улице, тем более, несмотря на обстоятельства, Эльза обожала открытый огонь и могла подолгу смотреть на пляшущие языки пламени.

— И во что вы снова вляпались? — спросил я у Эльзы, являющейся лидером их команды, когда мы закончили с приветствиями.

– Узнали кое-что из личного хранилища одного английского клана, что не очень лестно отзывалось о нашем нанимателе, и слили полученную информацию в сеть, — весело подмигнула мне девушка.

Эльза Ревенпорт, как всегда, не собиралась выглядеть серьезно, да и вырядилась в не по погоде легкий наряд. Короткая юбка темно-зеленого цвета подчеркивала округлые бедра и, что скрывать, привлекала взгляд на ее нижние девяносто. Желтый топик больше акцентировал внимание на груди и кулоне с топазом в центре, чем что-то скрывал. И при этом на девушке были белые, чуть ли не светящиеся, кроссовки. В целом, ее наряд прекрасно показывал, насколько Эльза много уделяет внимания своему внешнему виду, а загар, который еще не успел сойти, намекал, что прошлое их дело было где-то рядом с морем, где девушка вполне могла перемещаться в купальнике.

Заметив, что я ее рассматриваю, Эльза отбросила левой рукой золотистую прядь, которая, несмотря на все попытки девушки выпрямить волосы, все равно начала виться, и задорно мне улыбнулась. У нее прямо какая-то борьба была с волосами на эту тему и она пыталась мне как-то объяснить, как плохо иметь вьющиеся волосы с ее типом лица, но я, честно говоря, ничего не понял, да и не собирался вникать в эту сферу.

Девушка, как, впрочем, и всегда, выглядела обворожительно, и пускай она знала, что я не заинтересован в ней, не проявлять знаки внимания и без легкого флирта Эльза просто не могла. Это можно было считать профессиональной деформацией, ведь она в первую очередь добывала информацию или проникала на закрытую территорию благодаря своей внешности и тому, как она подавала себя. Пораженных ее синими глазками мужчин было такое количество, что можно было бы и со счета сбиться, если кто-то решится их пересчитать. Эльза прекрасно знала свои сильные стороны и вовсю пользовалась ими, чтобы облегчить свою работу. К большому сожалению, соблазненных ею мужчин она лишь использовала и мгновенно разрывала все связи, стоило их миссии завершиться. При этом, как я знал, большинство из обманутых ею даже не винили девушку ни в чем и жаждали встречи с ней, и не подозревая, что она их использовала.

В их команде Эльза была тем, кто отвлекал внимание на себя, добывал необходимые пропуски и избавлялся от охраны цели, если, например, необходимо было организовать похищение каких-нибудь ценностей. Также девушка неплохо разбиралась в психологии, благодаря чему за короткое время могла расположить к себе практически любого человека.

Действия Эльзы не укрылись от членов ее команды, и если Сэм лишь понимающе развел руками, то Рэми как обычно тяжело вздохнула, не одобряя поведение своей подруги.

Да, как ни странно, несмотря на мужское имя, Рэми была девушкой. На фоне Эльзы она, правда, не сильно выделялась, но внешность для этой темноволосой сероглазой красавицы было не самым важным, хоть и нельзя сказать, что она себя забросила.

– Можно было бы и не раскрывать эту информацию, а продать нанимателю или вообще ее не использовать, по крайней мере не так явно, — после небольшой паузы произнес я.

— Некоторые члены клана занимались предоставлением услуг в сфере проституции. В том числе и детской, — ответила на это Рэми, присаживаясь напротив меня. — Такое мы посчитали слишком... неправильным. И можешь не переживать, на нас подумают в последнюю очередь. Мы просто решили перестраховаться и временно не брать европейские заказы, а то там из-за этой и ряда другой информации началась заварушка, в которую лучше не попадать.

Рэми Аркур предпочитала более строгий, я бы даже сказал, классический стиль одежды. Вот и сейчас на девушке были темные приталенные брюки и белая блузка без рукавов. Из-за стиля одежды и на контрасте с Эльзой она выглядела старше, но я знал, что члены этой команды были не старше тридцати-тридцати пяти лет. Точно я никогда не выяснял, да этого никогда и не требовалось.

Эта девушка выступала в роли мозгового центра всей группы, просчитывая на многие ходы вперед действия их противников и принимая решения, как надо действовать остальным членам команды, чтобы добиться успеха. Несмотря на это, Рэми предпочитала все контролировать лично и часто сама выступала в своего рода первой линии, когда происходили в том числе вооруженные столкновения. Ах да, еще девушка была неплохим снайпером и вообще стрелком, что часто играло им на руку, так как охрана обычно не ждала от девушки таких навыков.

— Тем не менее вы вновь согласны на работу, – хмыкнул я.

-- Кушать всем хочется, – хохотнул Сэм, прислонившись к одной из деревянных колонн беседки и скрестив руки. – Особенно, когда привык рассчитывать на определенный достаток.

Сэм Браун – единственный парень в их команде, который неведомым образом связался сразу с двумя красавицами и при этом не переспал ни с одной из них. Эльза, правда, в своей излюбленной манере как-то попыталась его затащить в постель, но вмешалась Рэми и с тех пор у парня не было ни шанса. Об этом он мне поведал сам, когда после той памятной для нас заварушки все же не выдержал и напился. И не сказать, что Сэм не пользовался успехом у противоположного пола, но отношений постельного плана между членами команды не было.

Сам парень занимался техническим обеспечением команды и мог взломать практически все, что имело доступ в сети, или смастерить какого-нибудь дрона, чтобы, например, получить видеосъемку цели.

– Только ты же вроде больше не хотел заниматься той сферой, в которой работаем мы? – задала уточняющий вопрос Эльза, так как я не торопился пояснять причину моего найема.

– Или слух про то, что ты ищешь себе слуг в род, правда? – задала вопрос Рэми.

Я, откровенно говоря, даже не удивился их осведомленности. Принятым в род воинам я не запрещал разглашать эту информацию, так что Эльза своими методами вполне могла выяснить все подробности. В то же время уход части бойцов из отряда «Красных волков» был слишком заметен, если, конечно, знать, где и как искать, так что к определенным выводам эта тройка точно могла прийти.

– Вы и сами уже должны были все понять, иначе это означает, что ни к какому соглашению мы не придем, – откинулся я на спинку скамейки, посмотрев на Рэми.

– Значит, все же принятие в род, – задумчиво проговорила девушка, не отводя своего взгляда. В такие моменты лидерство в команде отводилось именно черноволосой красавице, так как только она умела просчитывать варианты прямо на ходу. – И на каких бы ролях ты нас хотел видеть? Если мы, конечно, согласимся.

– Я уже давно понял, что связи и информация могут творить чудеса, но сам я не обладаю достаточными навыками, чтобы охватить все, – начал я издалека, переведя взгляд в потолок беседки, который укрывал нас от прямых солнечных лучей этого довольно-таки светлого дня. Хорошо еще, что огонь в центре практически не нагревал воздух вокруг, а то бы быстро стало жарко и душно. – Взявшись за род, я понял, что у меня попросту не хватит сил и мне нужны надежные люди. Именно поэтому я попросил Игоря узнать о свободных наемниках, которые бы согласились хотя бы на длительный контракт.

– Но ты предлагаешь нечто иное, – перебила меня Рэми.

– То, ради чего даже свободолюбивые наемники готовы будут рискнуть, – кивнул я. – Да, возможно, это дело не одного десятилетия, но результат... результат может того стоить.

– А дадут ли достичь такого результата?

– Рэми, ты как будто плохо меня знаешь? – покачал я головой. – Когда, собственно говоря, меня это останавливало, да и зря я, что ли, разговариваю с вами?

– Я так понимаю, ты хочешь втянуть нас в очень опасную авантюру? – решил уточнить нахмурившийся Сэм.

– Он хочет принять нас в род на правах... – начала пояснять Рэми.

– Пока что слуг, – верно истолковал я ее паузу и вставил недостающую часть: – Вы не маги, чтобы иметь перспективы образовать младший род, но ведь всегда можно найти мужа или жену с магическими способностями, – добавил я. – Главное, чтобы это послужило усилению рода Шуваловых, а так вы будете свободны в своем выборе.

– Ты же понимаешь, что наши враги в таком случае станут и твоими врагами? – деловым тоном спросила Рэми, что означало, что девушка уже начала просчитывать возможные варианты, а не сходу отбросила данную затею.

– И когда меня это останавливало? – насмешливо посмотрев на нее, спросил я. – Я может и не лезу в каждый конфликт, чтобы доказать свое мнение, но у меня почти нет врагов, потому что я их стараюсь не оставлять за своей спиной, – об этом команде тоже должно быть известно, но я счел, что не лишним будет про данный факт напомнить. – Да и вы были лишь простолюдинами, а можете стать слугами пускай и молодого, но магического рода, а это переводит вас в другую лигу, что уже оттолкнет часть жаждущих вашей смерти людей. Правда, не думаю, что тех, кто действительно знает про ваши личности, много.

– Я согласна, – удивительно быстро ответила Рэми, улыбнувшись мне.

– Постой! – воскликнул Сэм, ошарашенно посмотрев на девушку. – Почему ты приняла такое решение?

– На самом деле я уже давно думала, что нам пора где-нибудь осесть, – пожала плечами Рэми, посмотрев на своего товарища. Эльза же лишь что-то мурлыкала себе под нос, будто и не была заинтересована в текущем разговоре. – Приключений на нашу долю выпало достаточно много, но постоянно путешествовать в поисках новых заказов, рискуя однажды нарваться на противника, с которым мы можем не справиться... – тяжело вздохнула девушка. – Последнее задание наглядно показало, что нас могут использовать, а потом попытаться устранить.

– Я это понимаю, но все же... – эмоционально взмахнул руками парень.

– Да она просто о детях задумалась, – весело рассмеялась Эльза, чем вызвала недоуменные взгляды со стороны меня и Сэма и в то же время смущенный и злой от Рэми. – А чего вы так на меня смотрите? – дурашливо спросила блондинка, закрутив один из локонов. – Нам уже давно не двадцать лет и это только вам, мужикам, плевать на такие вещи, – обвинительно ткнула она в пальцем в сторону Сэма, отчего тот совсем растерялся.

– Эльза, ну нельзя же так! – прикрикнула на нее Рэми.

– Я не вижу в этом ничего такого, из-за чего можно смущаться, – хитро улыбнувшись, ответила ей Эльза. – Ты же сможешь обеспечить нам возможность получить мужей-магов? – резко развернувшись ко мне, спросила девушка. – Заметь, я говорю только о возможности, – подчеркнула она.

– Если они не состоят ни в каком альянсе родов и готовы будут перейти под мою руку, то я не против, – кивнул я этой обворожительной красавице.

– Ну вот, – хлопнула в ладоши девушка. – А ты боялась о таком спросить? – покачала она головой.

– Эльза! – закрыв покрасневшее лицо руками, приглушенно взвыла Рэми.

– Хватит уже комплексовать! – неожиданно рявкнула на нее Эльза, отчего мы, не сговариваясь, удивленно переглянулись. Как-то я не мог представить себе, что девушка может так себя вести, но, судя по всему, и члены ее команды не ожидали от Эльзы ничего похожего. – Раз уж ты сама говоришь о том, что нам пора заканчивать с нашей деятельностью, то значит уже все просчитала, а твоим расчетам я привыкла доверять, подруга, – она приблизилась к брюнетке и положила ей руку на плечо. – Так что я тоже за вступление в род Шуваловых. Ты же не обманешь бедных доверчивых девушек? – мило спросила она у меня.

Вот только несмотря на тон вопроса, проскальзывали в нем стальные нотки, что даже меня пробрало. Да и на миг мне показалось, что глаза блондинки блеснули чем-то жутким, как будто она не простой человек, а нечто иное. Вот привидится еще такое!

– Я сделаю все возможное, чтобы исполнить данное обещание, – уверенно ответил я. – Да и вы будете работать на благо рода, а значит и сами будете заинтересованы в его усилении и процветании.

– Отлично! – весело улыбнулась Эльза.

– Я так понимаю, что остался один? – спросил у своих напарниц Сэм.

– Мы приняли свое решение, но ты волен поступать как сам захочешь, – справившись со своими эмоциями, и, вновь выглядя собранной, ответила Рэми.

– Эх, – почесал затылок парень. – Вы ведь пропадете без меня, – поднял он гордо голову, на что девушки лишь слегка улыбнулись. – Да и жена-чародейка – в этом определенно что-то есть.


***

Эльзу, Рэми и Сэма пришлось временно размещать в особняке, так как такие личности лучше держать поближе к себе. Пускай они еще сами, несмотря на слова, пребывают в некотором шоке от резких изменений в своей жизни, но я по-настоящему рад, что такие люди согласились стать слугами моего рода.

Пока Арина была занята своими делами, вместо нее с гостями управлялась Лена, которой хоть эта роль и не была привычна, но надо же и ей участвовать в делах рода. Тем более в дальнейшем ей предстоит это делать все чаще и задачи будут намного сложнее.

Если с нами Лена еще порой робела и не знала, как себя вести, то вот при общении с бывшими бойцами «Красного волка» она вовсю демонстрировала свой огненный характер, и судя по тем обрывкам разговоров, которые до меня доходили, ей в этом частично помогал опыт общения с демонами, когда она была Линарет. Казалось бы, девушка толком не помнит, что с ней там происходило, но вот командовала она так, что здоровые мужики ее беспрекословно слушались. Роксана прокомментировала это поведение как «мягкое», так как Линарет обычно действовала куда менее осмотрительно и не стеснялась применять магию для придания веса своим словам.

В общем, размещать троицу я тоже поручил Лене, к которой почти сразу попытался подкатить Сэм, толком не поняв, за кого девушку считать. За свою ошибку он поплатился ожогом и осуждающим взглядом со стороны сразу трех девушек и моим неодобрительным хмыком. Это надо было видеть, как парень побледнел, когда ему пояснил, кем мне приходится Лена. Я не собирался на него злиться, так как Сэм просто не знал таких подробностей и в то же время он постоянно влипал в такие истории, так что все равно это было неизбежно.

В целом с командой Эльзы я управился намного быстрее, чем планировал, и за этот день успел поговорить еще с несколькими личностями, часть из которых пришлось отбраковывать самому, а часть отказалась от магического контракта. Но в целом свои текущие потребности в людях благодаря помощи Игоря я на данный момент закрыл, приобретя даже более серьезные кадры, чем вообще планировалось.

Жаль, что только из бюджета рода и, соответственно, моего теперь будут утекать деньги на зарплаты слугам и на их содержание в том числе. Казалось бы, Волков со своим отрядом должен был забрать больший процент бюджета, но вот команда Эльзы полностью перебила сумму запроса наемников – слишком много специфического оборудования им требовалось, чтобы развернуться по полной. Да, на первое время хватит и чего-то попроще, но если я хочу добиться от них результатов и как можно быстрее, то и вложиться придется тоже как следует.

Эх, беда-беда. Если бы не все мои накопления, собираемые все эти годы, то, боюсь, я бы просто не потянул такой размах, но и делать все постепенно у меня не было ни времени, ни особого желания – никогда не отличался особым терпением.

И жаль, что нельзя всех этих людей заменить на призванных демонов – у них слишком отличается мироощущение от принятого в человеческом обществе. Да и постоянное поддержание активного призыва тратило слишком много энергии, так как позволять им питаться дармовой энергией и тем более в больших количествах я бы просто не позволил. Ладно еще когда они забирают ее, скажем так, в фоновом режиме, но если позволить демону раскачаться на этом, да еще и никак не ограничить, то это может грозить большими проблемами. Да и, к сожалению, таких демонов, как Роксана, которые внешне не отличимы от людей, не так и много на общем фоне всех остальных существ, а искать подходящих демонов, да еще и продумывать все возможные ограничения... Я, может, конечно, и смог бы это сделать, но пришлось потратить столько времени и сил, что становится страшно. Нет, куда проще нанять людей, которые будут отвечать за свои сферы и помогать мне, чем ограничивать себя только демонами, которые, возможно, и надежнее в плане невозможности предать, но все же опаснее в случае использования какого-нибудь неучтенного мной фактора. Именно по этой причине я, если и призываю демонов, то совсем слабых, которые просто не могут оказать большую угрозу, тех же, что используются в сражениях... ну, они и призываются только на несколько минут и после выполнения задания возвращаются назад.

Загрузившись списками, я весь остаток дня потратил на поиск и закупку всего необходимого, благо в наше время не обязательно выходить из дома даже для заказа специфического оборудования. Кстати, в последнем очень помогал статус аристократа, который просто не давал возможности спросить продавцам, а имею ли я право на покупку такой техники, что обязательно бы спросили, будь я обычным человеком. Доставка грозила затянуться на несколько дней, но главное, что все прибудет уже без моего непосредственного участия, а там уже пускай новые слуги рода разбираются, куда и чего разместить.

Поднимаясь в свою спальню уже поздним вечером, я как-то не ожидал, что окажусь в ней не один, тем более, что этот кто-то уже будет внутри дожидаться меня на широкой кровати. То, что после нашей последней встречи прошло несколько лет, вовсе не означало, что я не узнал фигуру девушки, прикрытой лишь тонким покрывалом.

– Наташа, – устало протянул я, направляясь не к кровати, как того хотел с самого начала, а к небольшому бару, где стояла дорогая выпивка. С такими гостями ведь реально можно попытаться спиться. К сожалению или к счастью, чтобы достичь требуемого эффекта, потребуется действительного много пить – небольшая особенность моего нестандартного источника, которая каким-то образом влияла на мою физиологию. Благодаря этому я был в какой-то мере защищен практически от всех ядов, в чем убедился совершенно случайно и, к огорчению тех, кто хотел меня отравить, выжил. – Ты же понимаешь, что я без пяти минут женатый человек?

– Велика проблема, – пренебрежительно произнесла девушка и повела плечом, отчего и так плохо скрывающая ее тонкая ткань спустилась еще чуть ниже. – Тем более ты еще не женат, а значит это не будет супружеской изменой.

Как бы я ни хотел отстраниться от всего этого, но Наташа обладала опасной красотой, которая толкает мужчин на необдуманные поступки. Ее методы были полной противоположностью того, что делала Эльза, но тем не менее они были столь же эффективны. Хоть мысли невольно скакали в сторону, а взгляд нет-да-нет, но скользил по изгибам тела воровки, я все же смог сделать вид, что меня ее провокация никак не тронула. Вот только усмешка на лице Наташи говорила, что получается у меня откровенно не очень.

– Я сказал тебе нет, – тихо ответил я, ополовинив только что наполненный стакан, так и не почувствовав вкус изысканного букета вековой выдержки. – Если ты пришла только за этим, то можешь выйти. Я задерживать не собираюсь.

– А может все же стоит? – томно произнесла Наташа, плавно поднимаясь с кровати и медленно направившись в мою сторону, демонстрируя в лунном свете отсутствие бюстгальтера на небольшой груди.

Несмотря на этот «недостаток», воровка умела подать себя так, что даже это у нее выходило в таком свете, что у практически любого мужчины будут течь слюнки только от ее вида. Было в Наташе что-то кошачье и в то же время пленительно женственное, что сбивало с мыслей и заставляло думать только об одном. Она прекрасна знала, какой эффект оказывает на мужчин, и я уже один раз поддался этому пленительному соблазну.

Больше не намерен.

Наташа провела своей изящной ручкой по моей щеке, но ниже я спуститься ей не дал, перехватив руку у воротника, когда она попыталась расстегнуть пуговицу рубашки.

– Оу, – посмотрела на меня снизу вверх эта чертовка. – Кто-то хочет действовать пожестче.

– Наташа, – все так же тихо, но уже не стараясь сдержать бушующую в душе ярость, произнес я, еще сильнее сжав руку, отчего девушка болезненно поморщилась. – Я. Сказал. Нет!

На последнем слове я отбросил ее руку прочь, а сам прошел мимо нее и сел в кресло, смотря на спину своей давней знакомой. Демоны, даже с такого ракурса она была хороша!

– Значит все же обиделся, – закусив губу, проворчала Наташа, вернувшись к кровати и плавным движением сев на ее край. – Я думала, что оставила о себе приятные воспоминания.

– Это был... – скрестив руки перед собой и посмотрев на девушку, я продолжил: – интересный опыт. Жаль, что только он был испорчен твоим исчезновением и кражей моих вещей.

– Извини, Егор, – мягко улыбнулась воровка, пытаясь затронуть меня своей мимикой и той неуловимой магией, на которую способны только женщины, даже если они не волшебницы. – Но я слишком люблю свободу, чтобы задерживаться с кем-то надолго. Возникающие связи обременяют, – пренебрежительно махнула она рукой. – Неужели тебе не хочется вспомнить ту ночь? – спросила она, проведя рукой по ложбинке между грудей и спустившись к низу живота, где у нее находился единственный элемент гардероба.

– Не спорю, – хмыкнул я. – При других обстоятельствах я возможно бы и не отказался от такого предложения, но не сейчас. Уже нет, – вновь повторил я. – Если пришла только за этим, то можешь покинуть мой дом.

– И где же твоя вежливость? – воскликнула Наташа, уперевшись на руки и слегка откинувшись назад, тем самым лишь подчеркнув стройность ее фигуры. – Выгонять девушку посреди ночи на темные переулки столицы, где с ней может произойти что угодно. А если на меня нападут извращенцы?

– То они быстро поймут, что выбрали не ту жертву, – не повелся я на ее слова. – Насколько помню, ты мастер каких-то боевых искусств.

– Хапкидо, – недовольно перебила меня девушка. – Мог бы и запомнить, – попеняла она на мою плохую память.

– Так зачем ты пожаловала?

– Слышала, что тебя интересуют наемники на длительный контракт, и раз уж была в столице, то решила заглянуть на огонек, посмотреть, как ты живешь. И я смотрю, ты, Егорушка, добился много, – ласково произнесла она, а вот меня от такого передернуло. Никогда не любил, когда меня называли уменьшительно-ласкательным именем. – Очень многого.

– И что, решила меня ограбить? – хмыкнул я. – Недавно ко мне уже пробирался один воришка. Правда, ушел ни с чем.

– Ая-яй, – покачала головой Наташа. – Кто посмел покуситься на тебя и я про это не знаю?

– А разве должна?

– Должен же быть какой-то кодекс этики среди воров! – возмущенно произнесла девушка.

– Не знал, что он у вас есть.

– Ну вот я и говорю, что должен быть, – кивнула Наташа. – Жаль, что пока его никто не придумал, а то стольких проблем можно было бы избежать.

– Ты так и будешь вести разговоры ни о чем в таком виде? – спросил я у нее, уже жалея, что не взял бокал с собой, чтобы хотя бы на него отвлечься от этой чертовки.

– И чем тебя это не устраивает? – показательно возмутилась воровка.

– Ты же знаешь, что я могу ведь поступить и по-плохому, – произнес я и одновременно с этим поднял левую руку вверх и над ней тут же зажглась синяя магическая печать. Правда, она не была до конца сформирована, да и мне требовалось больше времени, чтобы подготовить рабочий призыв, но ведь моя знакомая об этом не знает.

– Егор, ты стал совсем скучным, – надула губки Наташа, но тем не менее потянулась за раскиданной на полу одеждой, чем вызвала у меня судорожный вздох, который, впрочем, мне удалось скрыть от нее. Вроде бы. – Где твой былой азарт и это безрассудство, что выделяло тебя из толпы других?

– Толпы? – не смог удержаться я от комментария.

– Не придирайся к словам, – отмахнулась от меня девушка, натягивая на себя облегающие ее стройные ноги кожаные черные штаны. – Ты прекрасно понял, о чем я.

– Я просто повзрослел с нашей последней встречи и, как видишь, – показал я на окружающую обстановку, – у меня несколько изменился статус и добавилось проблем.

– Именно поэтому ты ищешь себе команду? – изогнувшись, чтобы поднять блузку, спросила Наташа. И ведь я уже сказал, что ей ничего не светит, а все равно ведь не бросает попытки меня соблазнить. – И как я поняла по наличию людей на территории поместья, которые сейчас обустраиваются на новом для себя месте, кого-то ты уже нашел.

– Возможно, – не стал прямо отрицать я, нисколько не удивляясь, что Наташа уже успела пробежаться по территории поместья. Все же, если ей это было надо, она умела скрываться от чужого внимания и не попадаться в зону видимости камер – иначе девушка не была бы такой успешной воровкой. – Но Игорь ошибся, когда приглашал тебя на «собеседование» со мной, так как в твоих услугах я не нуждаюсь.

– Очень жаль, – вздохнула Наташа. – Ты стал таким скучным, Егор.

– И верни на место все драгоценности и камни, что уже успела прибрать к рукам, – предупредил я ее.

– Да как ты мог подумать о таком! – воскликнула девушка, уперев руки в бока.

– Просто я тебя знаю и знаю твою тягу к воровству, – хмыкнул я, с насмешкой наблюдая за воровкой, которая в одежде выглядела уже не так соблазнительно. По крайней мере пошлых мыслей точно поубавилось. – Поэтому не заставляй меня отбирать мои вещи у тебя силой.

Наташа явно хотела еще что-то сказать, но я так и не гасил печать, постепенно дополняя ее символами и делая все больше. Это лучше всего служило аргументом для того, чтобы не спорить со мной. Так что девушка просто вытряхнула из своей сумки несколько драгоценностей и пару моих рубинов. Хорошо еще, что это были лишь заготовки и они не лежали в моем кабинете, а то я бы уже стал подозревать, что Наташа смогла проникнуть и туда. Нет, у нее были определенные магические способности и навыки, которые помогали ей проникать в закрытые помещения, в том числе защищенные магией, но все же не до такой степени, чтобы проникнуть сквозь мою защиту и не потревожить ее.

– Прощаться не буду, дорогу и сама найдешь, – обронил я, выпроваживая девушку из комнаты и одновременно с этим прикрепляя к ней невидимого духа, чтобы точно убедиться, что по пути она ничего не прихватит и покинет территорию особняка.

И зачем вообще Наташа вдруг заявилась ко мне, да еще и в таком виде? Эх, неохота об этом думать – и так за сегодня было проделано столько дел, что мысли еле ворочаются. Поскорее бы вернулась Арина, а то Лена после той единственной ночи отчего-то стала меня стесняться и провести время с ней в постели не удавалось, а против воли я это делать не хочу.

Главное не забыть завтра... Оформить мысль я не успел, рухнув на кровать и провалившись в сон.


Глава 7


Арина приехала домой ближе к обеду и как раз застала очередного курьера с картонными коробками, что сейчас вносили внутрь дома ребята Волкова. И да, похоже, я забыл ей рассказать про свои планы.

— Я так понимаю, ты опять что-то новое придумал? — спросила меня Арина, проходя в столовую, где расторопные слуги уже расставили все для небольшого чаепития.

— Не мог же я сидеть без дела все это время? — не удержался я от сарказма, с удовольствием откусывая кусочек от булочки. Нет, мне определенно повезло с поварами, которые делают такую замечательную выпечку. Да и чай заварили такой, что я бы не отказался и от трех чашечек подряд. — Так что пока ты была занята, занялся обеспечением нашего рода полезными слугами.

– Понимаю, — после минутного молчания кивнула мне девушка. – Я об этом как-то не подумала, — расстроено добавила она.

— Тебе простительно, принцесса, — мягко улыбнулся я, чтобы моя будущая спутница по жизни не восприняла это как оскорбление. Я, конечно, и раньше не давал поводов к неправильному толкованию моих слов, но женщины — странные и запутанные существа. — Тебя не обучали тому, как все сделать с нуля, так что для тебя все это «прыжок веры».

– Интересная фраза, -- покачала головой Арина, беря в свои изящные ручки чашку чая и садясь рядом со мной. – Но, возможно, верная. Сама себе придумала такую задачу, а теперь расхлебываю последствия своих решений.

– Не жалеешь о принятом решении? – спросил я, внимательно посмотрев на нее.

– Нет, – моментально ответила девушка, спрятав свой взгляд в чашке чая, но потом все же посмотрев на меня. В ее глазах была только уверенность в принятом решении и что-то нежное, направленное в мою сторону. Как я это понял, лучше не спрашивать, так как я и сам не знаю. – Мы с тобой это как-то обсуждали, но я действительно рада, что мое спонтанное решение привело к такому результату. Моя жизнь была бы совершенно другой, – Арина вытянула свою руку и посмотрела на то, как по ней скользят лучи теплого летнего солнца. – Сейчас я хотя бы сама могу решать за себя и диктовать правила своего будущего, а не подчиняться будущему мужу. Ты по крайней мере не мешаешь мне заниматься тем, что мне нравится, да и чувства, испытываемые к тебе, если и не являются любовью, то очень близки к ней.

– Не слишком ли прагматично? – я чуть дернул рукой, чай в стакане заволновался и я некоторое время наблюдал за жидкостью, пока она вновь не стала статичной, цельной.

– Лучше так, чем верить во все эти глупые обещания, – пожала плечами моя будущая жена, отдав должное кулинарному искусству наших поваров. Благо с ее способностями заботиться о лишних калориях было не обязательным. – В чем-то высшая аристократия, будь то империи или той же Англии, имеет наравне со своей властью и возможностями такие ограничения, что проще отказаться от всего и жить жизнью простолюдинов – им по крайней мере никто не запрещает выбирать спутника жизни, исходя из личных мотивов, а не руководствуясь благом рода или банальной выгодой. В Российской империи еще ничего – как правило, родители прислушиваются к мнению своих детей и выбирают нам мужей и жен из списка нескольких кандидатов. В этом случае удается выбрать хотя бы исходя из личных симпатий и может в дальнейшем это даже имеет шансы перерасти в нечто большее, – не глядя на меня, невесело улыбнулась девушка. – Правда, не все рода столь добры к своим отпрыскам. В той же Англии все союзы продиктованы исключительно экономической, политической или магической властью. Это Лене повезло, – вздохнула Арина. – Глупышка полюбила своего учителя и получила возможность проявить свои чувства. Хорошо еще, что ее магический потенциал велик и такой маг роду всегда пригодится, так что она может исполнить свою мечту. Роксана... она странная. Я не до конца понимаю, как эта девушка может быть демоном и что вас двоих связывает, – сделала девушка небольшую паузу в своем потоке признания и нескладно закончила: – В общем, как бы то ни было, но стать твоей женой было правильным решением. Тем более ты сам говорил, что полюбил меня и что жуткий собственник, – улыбнулась Арина, повернувшись ко мне. – Так что я просто живу дальше и принимаю твои чувства, даже если ты где-то и слукавил.

– Ничего, что ты так все сваливаешь на меня? – хмыкнул я, допивая чай. Какой-то странный разговор у нас выходит.

– Ты глава рода, – подмигнула она, тоже отставляя чашку в сторону. – Так что тебе надо быть в курсе происходящего, да и кому, как не будущему мужу, изливать душу?

– Например, человеку, имеющему диплом психолога в нескольких направлениях, – неожиданно раздался голос некстати возникшей блондинки.

– Эльза, подслушивать нехорошо, – тяжело вздохнул я.

– А что, нельзя? – картинно часто захлопала ресницами девушка, будто настоящая... блондинка. Да уж, порой создаваемый образ так сложно отделить от настоящей личности. – Простите, господин, – все так же играя свою роль, неглубоко поклонилась Эльза, что, впрочем, позволило продемонстрировать мне ее глубокое декольте и едва сдерживаемые одеждой объемы. – Больше этого не повторится.

– Похоже, я слишком многое пропустила, – медленно произнесла Арина.

Вот только до того, как я успел что-то сказать, слово взяла сама нарушительница нашего уединения.

– Так я могу все рассказать, – всплеснула руками Эльза и подскочила к Арине, начав что-то ей рассказывать.

Я же для своего душевного спокойствия решил ретироваться, пока и меня не втянули в разговор. Если Эльзе было надо, то она могла так поездить по мозгам, что можешь перестать отличать свои мысли от того, что навязала тебе блондинка, которая часто играла роль недалекой дурочки. Угу, особенно если вспомнить, сколько у этой девушки подтвержденных дипломов о высшем образовании на различные подставные имена и сколько еще реально ей пройденных курсов. Большими знаниями, наверное, обладала только Рэми, но та не признавала никакие дипломы и никогда не подтверждала свои знания бумажкой.


***


Весь этот месяц, который оставался до дня свадьбы, был проведен в постоянных делах, и я порой уже подумывал сам позвонить Скуратову, но каждый раз одергивал себя. Думаю, Константин всегда найдет для меня работу, но как обычно это выльется не в то, что планируется в самом начале – вечно с ним происходят какие-то проблемы. Да и вопроса в деньгах еще долго стоять не будет, чтобы обращаться в Службу магической безопасности империи за «подработкой».

Несколько дней назад наконец-то был согласован проект бара и подписан договор с Роговым на перестройку помещений и расширение подвала, в котором мы решили разместить сцену для музыкантов и создать большую зону для танцев и отдыха. Плюс необходима была хорошая звукоизоляция, чтобы не мешать соседям, да и про пожарную безопасность и вентиляцию забывать не стоит. В то же время часть подвала будет доступна только для персонала, и я там планирую сделать что-то вроде склада и создать якори для призванных демонов, которые будут обеспечивать главную функцию бара – заключение договоров.

Вроде бы мы все учли, и бар к началу осени должен будет работать в полную силу. Кузнецова вовсю трудилась, учитывая все мелочи и лично контролируя работу строителей, указывая на недочеты в их работе, которых, к слову, было совсем немного и это можно было считать просто придиркой со стороны Ольги. Сама девушка, поначалу испугавшись такой ответственности, уже успела втянуться в работу, и я видел, как горели ее глаза, ведь она создавала то, ради чего трудилась все время. Да и не стоит забывать про признание ее как специалиста в своей сфере, которого ей так не хватало. Кузнецова не была лишена определенных амбиций и такой проект как раз мог показать, насколько она ценна – в свою очередь, все это прямо отражается на ее финансовом состоянии, так что девушка трудилась, не покладая рук, появляясь раньше всех на объекте, и последней уходя с него.

За эти несколько недель также были куплены земли рядом с поместьем и началось строительство зданий, необходимых для моей службы безопасности, и создание будущего гаража, совмещенного с ремонтной станцией. Среди бойцов Волкова оказались те, кто способен производить ремонт и усовершенствование техники – без таких навыков обслуживание отряда и транспорта в условиях Свободных земель становится слишком дорогим удовольствием.

Помимо этого на территории особняка были установлены камеры, перекрывающие все зоны подхода к зданию и прилегающим территориям. Понятное дело, что моя магическая защита тоже была оставлена, но камеры все же были необходимы, чтобы хотя бы фиксировать проникновение нарушителей, а не самолично со всем разбираться. Да и растягивать защиту на всю территорию было слишком энергозатратно, а так я просто ограничился контуром здания, что было куда эффективнее. Возможно, поставить магический купол защиты было бы еще более правильным решением, но у меня нет знакомых, кто мог бы это сделать, а так их установка была слишком дорогим удовольствием, чтобы я так просто отдал на это деньги, да и накопители, поддерживающее состояние защиты, тоже встали бы в копеечку.

Подвал, как и в прошлый раз, я расширял самостоятельно при помощи соответствующих призывов. Рабочие места Сэма и Рэми решено было расположить именно тут. Парню требовалось много аппаратуры, которую лучше скрыть от других слуг, да и сам Сэм любил работать в тишине и в закрытых помещениях, где его никто не побеспокоит. С учетом того, что добывал он данные не совсем законным способом, то такая предосторожность была не лишней.

По той же причине Рэми тоже решила расположиться в подвале, так как именно ей приходилось разбираться в тех массивах данных, которые для нее добывали Сэм и Эльза. Именно ее аналитические выкладки должны были помочь лучше понять текущую ситуацию в Российской империи и помочь мне в дальнейшем.

Подвал-то я расширил, но вот обустраивать его для приемлемого уровня придется еще долго. Часть техники, необходимой для работы, банально не найти на открытом рынке. Ее придется заказывать через черный рынок и провозить на территорию особняка тайно, чтобы не вызывать лишние вопросы. Часть оборудования сможет из комплектующих сделать и Сэм, но я хотел, чтобы у моих слуг было лучшее, что можно достать на рынке, чтобы потом не оказалось, что из-за недостатка мощностей оборудования я не могу получить необходимые мне сведения.

Еще не знаю, зачем мне именно такой размах, но чувствую, что это еще пригодится, может и не сразу, но все же позаботиться об этом будет не лишним. В любом случае, имея данные, легче разбираться в возникающих проблемах, чем пытаться все охватить самому, что при определенных вариантах вообще нереально.

Эльза, кстати, единственная из команды, кто оборудовал себе одну из пустующих комнат под рабочий кабинет. Белокурая девушка стала кем-то вроде психолога рода. Вроде бы бессмысленная вещь, но Эльза умела располагать к себе людей, а во время разговоров незаметно вытягивать из своего собеседника все, что его беспокоит. Кажется мелочь, но на таких мелочах строятся взаимоотношения в коллективе и лучше о каких-то проблемах между слугами рода мне знать заранее, чем это обернется потом проблемами.

Постепенно из всего этого образовывался костяк того, чем я бы хотел видеть род Шуваловых. Понятное дело, что предстоит много работы и еще не все будет идеально, но начало положено и это уже что-то.


***


Свадьбу мы с Ариной решили сыграть скромно. Ни для меня, ни для нее это не было таким уж важным событием. Да, можно было бы снова пригласить важных гостей и организовать свадьбу по всем правилам, принятым аристократами империи, но среди тех же традиций был вариант как раз проводить свадьбу только с самыми близкими.

С учетом того, что я единственный в своем роду, свадьба была бы с участием Лазаревых, но те решили не смущать нас и лишь прислали подарки в связи со свадьбой. Я был даже благодарен Христофору Иннокентьевичу, что он решил поступить именно так, а то сидеть весь вечер с вежливой улыбкой мне уже порядком надоело. И так в будущем меня ждет еще не одно такое собрание, где надо будет себя вести по всем правилам этикета, так что хотя бы свадьба прошла так, как мы того хотели.

В итоге все вылилось в то, что мы принесли друг другу клятвы в верности и любви, зафиксировав свое желание связать наши судьбы в имперской канцелярии. Дома же я организовал все с куда большими деталями. Договоренность договоренностью и чувства чувствами, но без магической клятвы я бы на такой шаг не пошел.

После приезда из имперской канцелярии мы впятером, если не считать старого духа, которому было слишком любопытно посмотреть на то, что я организовал, чтобы оказаться в стороне, спустились все в тот же подвал, где в одной из свободных комнат я начертил большую печать, на которой мы с Ариной принесем друг другу клятвы, которые уже не сможем нарушить без последствий для себя. Тем самым я обезопашу себя, и в то же время это даст Арине уверенность в том, что я всегда буду на ее стороне.

Мы встали друг напротив друга в заранее подготовленные круги для приносящих клятву. Лена, Рокс и Церби отошли в сторону, где не было рисунка печати, а значит и магия, задействованная здесь, не окажет на них никакого воздействия. Я знал, что они не смогут удержаться от того, чтобы не напроситься посмотреть на то, как мы будем приносить клятвы, и поэтому подумал об этой возможности загодя. Тем более я не уверен, что приносимая клятва не нарушит связи, образованные с демонами, а значит, лучше такой вероятности избежать.

Тем временем я еще раз проверил печать, перед тем как ее запустить, но, по моим расчетам, все было исполнено верно, и я влил энергию из своего источника. Печать мгновенно откликнулась на эти действия, осветив полутемную комнату потусторонним светом.

– Наследие Гортвара, – благоговейно еле слышно прошептала Роксана.

Я не имел права отвлекаться на это и твердо смотрел на Арину, которая в своем белом платье до пола смотрелась в такой обстановке как сказочная принцесса, пойманная темным магом в ловушку. Забавное сравнение пришло мне в голову, но девушка была здесь по доброй воле, да и я не темный маг из сказок.

– Произноси слова клятвы, – сказал я, разрешающе махнув рукой Арине. Одновременно с этим часть символов, вписанных в круг девушки, зажглась особенно ярко, еще сильнее выделив ее фигуру.

– Я, Арина Евгеньевна Шувалова, урожденная Лазарева, клянусь Егору Николаевичу Шувалову в своей верности ему и роду, – гордо подняв голову, произнесла черноволосая красавица. Ее руки засветились зеленым светом, что означало, что и ее магия сейчас принимает слова клятвы. – Я клянусь в том, что никогда не предам тебя и что отныне моя жизнь и честь принадлежат тебе.

– Я, Егор Николаевич Шувалов, клянусь Арине Евгеньевне Шуваловой, урожденной Лазаревой, в том, что стану ее защитой и опорой в жизни. Я клянусь тебе, что вместе мы сделаем наш род сильнее, – в той же манере, что и Арина, ответил я.

Да, моя клятва была иной, но я и не намерен был говорить то же самое, что и девушка напротив меня. Я пока не готов до конца доверять бывшей Лазаревой, и, судя по ее взгляду, она это прекрасно понимает и не обижается на такое решение. Все же Арина умная девушка и мне повезло, что наш путь отныне станет совместным.

– Слова клятвы произнесены, – махнул я рукой, и печать, ярко вспыхнув, погасла.

– Как много пафоса, – фыркнул Церби, когда в комнате стало темно, так как светильники не выдержали буйства магической энергии, что шло от печати, когда клятва была заключена.

Он хотел что-то добавить, но в этот момент его пнула Рокс, и псу пришлось прикусить свой язык. Забавно.

– Теперь мы можем идти праздновать становление нас мужем и женой, – улыбнулся я, глядя на перепалку, возникшую между двумя демонами, которые поклялись мне.

– Это было красиво, милорд, – тут же повернулась ко мне беловолосая демонесса, склонив голову.

– А со мной тоже будет что-то похожее? – осторожно спросила Лена. Судя по ее виду, она была заворожена только что произошедшей магией и не могла пока прийти в себя.

– Конечно, – мягко улыбнулся я.


***


Вечер и ночь я провел со своей супругой. Было в этом что-то особенное – я еще никогда не был в постели со своей женой, и это дарило новые ощущения нам обоим. Так что оторвались друг от друга мы только к утру и то только из-за того, что мне еще предстояло много работы, а магией хоть и можно поддерживать бодрость тела, но разуму тоже стоит отдыхать и лучше сна ничего для этого не подходит.

Утро, как и последние дни, началось с душа, завтрака, а потом включения терминала за рабочим столом. К сожалению, чем больше я влезаю в дела рода, тем меньше остается времени на собственные исследования. Хорошо еще печать для принятия клятвы удалось разработать к сроку, а то иначе пришлось полагаться на более простые варианты, что меня в корне не устраивало, но об этом как-нибудь потом.

Писем, пришедших со вчерашнего дня, было такое количество, что я уже стал опасаться, что меня хотят завалить спамом, но пару минут потратив на сортировку, я убедился, что большинство из них было лишь обычными поздравлениями со свадьбой, которая, несмотря на то, что приглашения никому не отправлялись, все же стала достоянием общественности. В принципе вообще сложно что-то скрыть, когда ты это проводишь через официальные каналы, да и странно было бы просить служащих имперской канцелярии не разглашать сведения о нашем союзе.

Те же письма должны, согласно традициям, прийти на физических носителях, но современный век информационных технологий диктует свои правила и теперь такие письма в обязательном порядке дублируются в электронном виде. Хорошо, что у меня теперь появился секретарь – молодой парень, которому я как-то помог выбраться из очень неприятной ситуации с черным рынком. Олег не забыл оказанную ему услугу ценой в жизнь (про которую я уже успел позабыть, так как спас парня, просто походя выполняя свою задачу) и сам появился две недели назад на пороге особняка и согласился на дачу всех клятв, что я с него потребовал – слишком много информации будет проходить через его руки, чтобы я не ограничил его возможности. Но все же стоит признать, что Олег был очень исполнительным парнем и я реально сильно разгрузил свой день с его появлением. Жаль, что только инициативы в нем было слишком мало (да и клятвы его несколько сдерживают), чтобы он и сам разобрался с этой почтой, но другого варианта у меня пока нет, а там посмотрим.

Остальные сообщения были отчетами по текущим делам. К сожалению, большинство из них было связано с тратами моего капитала, которые пока я ничем не мог перекрыть. Хорошо еще, что до завершения работ со столичным баром осталось не так много времени и наконец-то пойдут первые доходы помимо того, что я получаю с акций и других ценных бумаг каждый месяц. Конечно, с последнего тоже приходят немалые деньги, но акции – вещь слишком, на мой взгляд, нестабильная, чтобы полагаться только на них. В любом случае надо будет думать над дополнительными возможностями получать доход, но пока мыслей особых по этому поводу нет.

От размышлений меня отвлек осторожный стук в дверь, и после моего разрешения в кабинет зашла Рэми. Девушка была одета в деловом стиле и, закрыв за собой дверь, поправила очки.

– Ты же вроде не носишь очки? – спросил я, пока девушка присаживалась напротив меня.

– А это? – отмахнулась Рэми, снимая аксессуар. – Просто надеваю их, когда работаю с терминалом, чтобы не так напрягать глаза, и порой забываю об их наличии. В общем, я сумела найти информацию по интересующему тебя вопросу, – протянула она мне папку с документами.

– Такой старомодный метод, – не удержался я от комментария.

– Бумагу в любой момент можно уничтожить, – пожала плечами девушка и строго посмотрела на меня. – А электронные следы не так просто скрыть. Пока у нас не будет организована защита данных, я лучше буду пользоваться именно таким способом.

– Удалось найти что-то интересное? – спросил я, открыв папку и по диагонали пробежавшись по документу.

– К сожалению, в этом плане ничем порадовать тебя не могу. Все, что находилось в собственности рода Воронцовых, уже давно принадлежит Вороновым и нет никакой возможности вернуть их обратно. Дело осложняется тем, что ты признанный Шувалов, а значит добровольно отказался от всего возможного наследия семьи по линии отца. Шансов изначально было мало, – как бы извиняясь за то, что не смогла помочь, добавила под конец Рэми.

– Действительно жаль, – отодвинул от себя я папку с документами. – Не особо на это надеялся, но решил все же проверить.

Особенно после того как узнал о том, что у деда была своя тайная ячейка в банке, недоступная никому, кроме членов рода, а потом найдя аналогичную моей мамы. Так что я просто не мог не попробовать найти еще что-то, что могло бы быть так же скрыто от простого поиска. Уж в компетенции Рэми я не сомневался, и если девушка говорила, что ничего не получится, то так и есть. Слишком большой у нее опыт в подобных вещах, чтобы ошибаться.

– Я еще могу чем-то помочь? – спросила Рэми.

– Наверное, пока ничем, – задумчиво проговорил я. – Если только...

– Если только что? – вновь задала она вопрос, когда я замер, раздумывая.

– Сможешь найти информацию по компаниям, которые могут мне принести наибольшую прибыль в короткие сроки, – озвучил я безумную идею.

– К сожалению, такое мне не под силам, – покачала головой Рэми. – В такой сфере слишком много неизвестных переменных, которые по крайней мере на данном уровне невозможно предсказать.

– Но если бы у тебя было больше возможностей?

– Тогда шансы удачно предсказать развитие ситуации повышаются. Даже если это сфера, связанная с акциями и ожиданиями рынка. Но лучше в эту нишу нам пока не лезть – в ней находятся такие специалисты, которые нас просто сожрут и не заметят.

– Как-то ты сгущаешь краски, – отмахнулся я от ее слов.

– Нет, – не согласилась со мной девушка. – Все так и есть. Я могу разобраться в аналитике данных и предсказать численность охраны цели или пути ее движения, но финансовые махинации, – вздохнула она, снимая свои очки. – Это то, за что нас станут искать не только в Российской империи, но и по всему миру. Власти предержащие по какой-то причине не любят, когда наведываются в их сокровищницы, – невесело улыбнулась Рэми. – Так что пока у нас не будет первоклассного оборудования и мы не будем стопроцентно уверены, что нас не вычислят, никто на это не пойдет. Как бы ты ни уговаривал. В любом другом случае род будет уничтожен, а ты сам нам пообещал будущее лучше того, чем мы могли добиться как наемники.

– Я понял тебя, – кивнул я девушке. И почему все не может быть проще и приходиться во всем прорываться самому, не надеясь на дополнительные бонусы от жизни? – Как вообще вы обустроились на новом месте?

– Знаешь, мы впервые за несколько лет обживаемся на одном месте и уже это довольно необычно, – призналась мне она. – Сэм погрузился в свое железо и теперь что-то мастерит в своем кабинете. Эльза впервые за долгое время ни у кого не выясняет информацию, которую он хочет скрыть, а получает ее добровольно в роли психолога рода. Бойцы Славы изначально к ней шли из-за ее внешности, но потом выходили из кабинета чуть ли не в слезах, – улыбнулась Рэми. – Я же впервые просто могу заниматься тем, что мне нравится, имея цель большую, чем просто завершить миссию. Это даже становится интереснее с учетом всех трудностей, что нам предстоит преодолеть.

– Я рад слышать, что у вас все хорошо.

Пускай я брал всех этих людей, исходя из своих личных интересов, но я и правда был искренне рад за них. Ведь большинство нашли цель в своей жизни и возможность сделать что-то, что останется в истории, а не сгинет после их смерти, что ждало большинство из них. Удивительно, на что способны люди, когда у них наконец-то появляется четкая цель в жизни, и я намерен воспользоваться этим в полной мере.


***


Помнится, я недавно радовался, что меня не беспокоит Константин. Тем более мне не хотелось брать трубку, когда он позвонил.

– Я в отпуске, – бросил я еще до того, как он успел бы что-то сказать.

– А, ну ладно, – покладисто согласился со мной Скуратов. – Погоди! В каком отпуске? Ты же даже не в штате наших сотрудников!

– Уж и пошутить нельзя, – проворчал я. – Что там опять случилось, что ты мне снова решил позвонить и потратить деньги организации?

– Собственно говоря, ты прав, – весело хмыкнул Константин. – У нас появилась наводка на владельца проклятого артефакта. Одного из тех, что становятся сильнее при убийстве людей.

– Опять небось какой-нибудь сумасшедший мечник? – недовольно проворчал я.

– Вот не поверишь, но ты ошибся. В этот раз артефактом выступают две заколки-спицы.

– Опять мне предлагаешь столкнуться с их владельцем?

– Владелицей, ну или хозяйкой, – поправил меня мужчина. – Не суть важно. Главное, что владеет артефактом девушка, и мы не знаем каким образом, но она умеет менять свою внешность, так что легко теряется в толпе. У нас уже из-за этого сорвалось две попытки захвата.

– Я тебе что, ищейка?! – возмутился я.

– Ага, – радостно подтвердил Константин, и теперь я понял причину его радости. Он ведь знал, как меня зацепить, и специально к этому подводил разговор. – Ты единственный, кто точно ее не потеряет, когда она захочет скрыться.

– И чем вам девушка не угодила? – спросил я, успокоившись.

– А чем может не угодить наемница, способная проникнуть на охраняемую территорию и так же незаметно уйти после выполнения своего задания? – с нескрываемым сарказмом ответил мне Скуратов.

– И кого же она успела уже прикончить, раз за ней отправляют нас? – спросил я, понимая, что от задания все равно не отвертеться. С другой же стороны, счет за свои услуги я все равно выставлю, так что можно и развлечься.

– Трех глав крупных финансовых компаний и одного судью. Информацию раскрыть по телефону не могу, сам понимаешь, – хмыкнул мужчина. – Но нам отдали распоряжение как можно быстрее разобраться с проблемой, пока она не прикончит следующую цель.

– Значит вы знаете, где ее ждать? – понял я, к чему клонит мой напарник.

– Да, вот мы с тобой ее и встретим.

– А чего ты такой довольный? – подозрительно осведомился я.

– Ты бы просто ее видел, – мечтательно произнес Скуратов. – Это такая эффектная девушка.

– А я могу поменять напарника? – перебил я его. – И вообще, откуда такая уверенность, что это именно девушка, раз артефакт позволяет менять внешность?

– Эй, что за дела такие?! – тут же возмутился Константин. – Я вообще-то твой напарник и менять меня никак нельзя. А насчет последнего, – сделал он небольшую паузу. – Чтобы я не узнал красавицу, пускай и под маскировкой. Такому точно не бывать!

– Все с тобой понятно, – тяжело вздохнул я.

В итоге будущая засада была намечена на сегодняшний вечер. Все это время цель этой неуловимой убийцы была недоступна, но сегодня нашему объекту предстояло заключить важную сделку и без его личного присутствия такие вещи невозможно было проворачивать, так что службе даже не пришлось придумывать легенду, почему он вдруг решил объявиться. Все в рамках типичного поведения охраняемого, а значит не должно вызвать никаких подозрений.

– Не знал, что это происходит именно так, – не смог я удержаться от комментария, прогуливаясь по залу вместе со Скуратовым.

– А ты как хотел? – важно кивнул Константин. – Попытка найти инвесторов в деле создания магокаров всегда оборачивается в похожего рода банкеты. Сам должен понимать, что эта ниша открыта относительно недавно и хватает различных разработок, которым нужны ресурсы и деньги, чтобы выйти на рынок, да и вообще доработать прототипы. А там как знать, может мы сегодня видим будущих лидеров в сфере создания магокаров, – произнес он, заинтересованным взглядом пробегаясь по прототипам двигателей, которые предлагали разработчики из неизвестной мне фирмы.

В данном вопросе я разбирался довольно слабо и знал, что только в магокарах объединены технология и магия. Очень интересный, на мой взгляд, подход, когда на конвейере создается техническая начинка, а потом маги-конструкторы вставляют магический накопитель и прописывают все необходимые для работы заготовки руны, которые позволяют преобразовывать магическую энергию в электрическую, благодаря, собственно, чему магокары и перемещаются.

В какой-то мере это самые экологически чистые машины, так что не удивительно, что по всему миру бились за их создание и попытку удешевления конечного продукта, чтобы все имели возможность пересесть на машины с новым типом двигателя. Так и эта компания разработала новую конструкцию, которая процентов на десять по сравнению с ближайшими конкурентами удешевляла постройку машины. Не удивительно, что такой «показ» собрал довольно много публики как из сферы бизнеса, так и представителей магических родов. В том числе среди собравшихся присутствовал слегка полноватый мужчина в возрасте, что сейчас заинтересовано общался со своими коллегами и одновременно соперниками. Именно он, по сведениям Службы, должен стать следующей целью неуловимой убийцы.

Самое неприятное то, что мы должны находиться на расстоянии и быть в постоянной готовности, так как убийца может с помощью артефакта принять любой образ. К сожалению, я тоже не могу заранее почувствовать рядом с собой проклятый артефакт – он либо должен сам по себе фонить определенной энергией, что часто наблюдается у артефактов, поглощающих силы умерших, либо его должны применить и тогда небольшие невидимые духи, рассредоточенные по всему залу, смогут уловить его магические эманации. В последнем случае остается надеяться только на скорость сотрудников Службы магической безопасности, что затерялись среди собравшихся. По крайней мере я надеялся, что их здесь достаточно много, а то мой напарник отказался делиться такой информацией, заявив, что она не существенна.

Тем временем гости все прибывали на банкет и их встречали работники представленной компании, которые тут же показывали стенды с особенностями представленного двигателя и сравнение его с другими моделями. Также они отвечали на все вопросы своих возможных клиентов. В общем, люди старались привлечь к своему продукту как можно больше внимания.

– И долго нам еще ждать? – спросил я у Константина, параллельно с этим сверяясь с теми данными, что передавали мне призванные духи через контролирующую их печать, которую я в свою очередь временно связал с одним из свободных рубинов.

Кстати, камень-то можно использовать и другой (в этом плане все зависит только от емкости, а текущая задача не требовала большого вместилища), но мне больно нравится его красный цвет, что и менять не охота.

– Не знаю, – пожал плечами Скуратов. К этому моменту мы подошли к столику с легкими закусками, так что мужчина больше уделял время им, чем окружающей обстановке. – Обязательно попробуй эти кексики, – указал он на миниатюрное произведение искусства неизвестного кулинара. – Со сгущенкой! – важно изрек Константин, взяв в рот еще один кекс.

Я на это лишь тяжело вздохнул и стал осматривать зал.

Везде велись непринужденные разговоры, только специфика мероприятия накладывала свой отпечаток и они в основном были на технические темы. Я даже по обрывкам разговоров могу с уверенность утверждать, что большинство собравшихся действительно многое смыслят в двигателях, а те, кто по какой-то причине не имел достаточных знаний, взяли с собой помощников, которые им тихо объясняли непонятные моменты.

До этого момента я и не знал, что инвестирование в технологии происходит вот таким вот образом. Вот что значит работа на Службу магической безопасности: помимо прочего она расширяет мой кругозор. Как, например, благодаря одному из заданий я узнал, что даже в столице есть подпольные казино, которые по закону запрещены, но они существуют и об их наличии нужные люди в курсе. И как во всем этом не запутаться?

Честно говоря, я ожидал, что мы будем искать именно женщину, причем привлекающую внимание (уж с таким-то артефактом сделать себе внешность мечты совсем плевое дело), но Скуратов разочаровал меня, сообщив, что внешность она может принимать любую, в том числе и мужскую. При этом пропорции тела не сохраняются, иначе ее хоть как-то можно было бы найти. Получается, артефакт создавал что-то вроде тех же иллюзий Роксаны, которая в первую нашу встречу вообще была мужчиной, выше себя нынешней на голову и в целом крупнее. Жаль, что скорее всего не удастся узнать, кто же создал такой интересный артефакт, так как мне уже не раз попадались уникальные объекты, но из-за потери сведений просто невозможно было предположить, кто именно их сделал.

Духи продолжали исследовать помещение, но ничего подозрительного пока обнаружить не удалось. Да даже магов среди собравшихся было немного и никто достаточного уровня, чтобы почувствовать воздействия призванных духов, так что я мог не опасаться, что какой-то маг захочет уничтожить летающую здесь «нечисть».

– А вот, похоже, и наша цель, – отвлек я своего напарника от поедания вкусностей, получив отклик от одного из духов, сумевшего уловить едва заметные следы использования не совсем привычной магии (у артефактов она хоть и немного, но отличается по своей структуре).

– Кто именно? – деловито отозвался Константин, прекратив дурачиться, что, впрочем, не помешало ему захватить еще один кекс.

– Только что вошедшая девушка с синим клатчем в руках, – подсказал я с помощью духов, так как сам в этот момент стоял спиной ко входу. Кто знает, может такая убийца может чувствовать направленный на нее интерес, а я не такой профессионал, чтобы уметь его скрывать.

– Понял, – кивнул мне Скуратов, набирая сообщение на своем коммуникационном браслете.


Глава 8


Когда на этой «вечеринке» наконец-то появилась наша цель, вечер перестал быть скучным. Мне и раньше доводилось выслеживать людей, благо демоны способны на многие трюки и мне не надо было все это проворачивать самостоятельно, но работать в таких условиях еще как-то не приходилось. Никаких необычных передвижений среди собравшихся не происходило, но вот только Константин продолжал строчить свои сообщения, что говорило о том, что работа ведется.

Я же решил пройтись по помещению и стал потихоньку смещаться ближе к охраняемому объекту — все равно, так или иначе, убийца должна подойти к своей цели. Главное не дать ей исполнить свою задачу, а тут уже зависит от многих факторов.

И почему нельзя было сразу ее повязать? Вот надо же им ее поймать именно при попытке убийства — слишком мало девушка оставляла улик, чтобы однозначно признать ее виновной в совершенных убийствах. Опять какие-то их внутренние игры, в которых мне тоже приходится участвовать. Единственное, что смиряет меня с этим, так это щедрая оплата Службы магической безопасности империи. Вот что-что, а на это руководство Скуратова не скупится, да и я излишне не зарываюсь, чтобы не терять столь щедрого «клиента».

Наша убийца была одета в деловой брючный костюм, который, несмотря на свою строгость, все же выгодно подчеркивал все выпуклости подтянутой фигуры. Светлые волосы были уложены в сложную прическу. Она ничем особым не выделялась среди других собравшихся. Единственной деталью, за которую можно было зацепиться, был синий клатч, про который я и сообщил Константину.

Несмотря на мои ожидания, девушка даже не стремилась к своей цели, увлеченно рассматривая один из стендов и внимательно слушая подошедшего к ней сотрудника организации. Точнее делала вид, что слушает.

Миямото, несмотря на то, что, пока безрезультатно, пытался обучить меня своему искусству, все же добился определенных результатов. Я в какой-то момент стал лучше отслеживать окружающую обстановку и подмечать мелочи, которые обычно помогают в бою против, например, другого мечника. По словам старого духа, даже движение бровью или дрожание ресниц при должном уровне навыка может подсказать следующий шаг противника. Ему, конечно, виднее, так как мне до такого еще очень далеко, но многие вещи я действительно стал подмечать куда лучше.

Так и тут, несмотря на свою внешнюю заинтересованность, убийца время от времени, но украдкой бросала взгляд на свою цель. В то же время она осматривала зал, и по какой-то причине моя персона вызвала у нее чуть большую реакцию, чем простое любопытство. Нет, я, конечно, привлекательный малый, да и в своем костюме выгляжу представительно, но в помещении хватало и более харизматичных мужчин, а эта девушка отреагировала почему-то так только на меня.

Интересно.

Именно из-за последнего я все же не удержался.

— Не ожидал, что подобной тематикой заинтересуется такая эффектная девушка, как вы, — произнес я с улыбкой, подходя к ней на расстояние вытянутой руки.

— Не считаете, что девушкам будут интересны такие разработки? – попыталась она произнести высокомерно, но от чего-то ее пальцы, сжимающий клатч, слегка дрогнули, что разрушало весь эффект.

— Вовсе нет, – улыбнулся я. — Просто, как правило, девушки приходят в сопровождении своих мужчин. И это не я виноват, — тут же поднял я руки. — Таковы сложившиеся стереотипы. Так понимаю, вы сегодня одна?

— Да. И я не ищу собеседников, — попыталась незнакомка меня отшить.

– Ну что же вы так, -- мило улыбнулся я, подставляя руку девушке. – Давайте лучше пройдемся и я покажу вам замечательный стол с закусками, – показал я на него, и, судя по блеснувшим глазам убийцы, у нее появилась «гениальная» мысль.

Еще бы! Мое поведение стало привлекать к нам внимание, и я всем видом старался показать, будто заинтересован в общении с ней и так просто не отступлюсь. В то же время мое предложение пройтись к столу было для нее очень удобным, так как наш маршрут проходил очень близко от тройки беседующих мужчин, один из которых был нашим охраняемым объектом. Тем более он так удачно стоял к нам спиной, так что увидеть приближающуюся девушку просто не смог бы.

Так что ничего удивительного в том, что меняющая внешность незнакомка согласилась на мое предложение, не было.

– Почему бы и нет, – милостиво произнесла она, взяв меня за локоть.

Я, говоря ей что-то о представленных двигателях, выдавая все, что слышал сам, тем не менее внимательно следил за действиями девушки, но та не замечала моего пристального внимания, будучи сама поглощенной путем к своей цели. В ее движениях так и чувствовалось, что не будь тут людей, то она бы уже давно рванула вперед, но ей приходилось сдерживаться и из-за этого отчасти ее руки слегка подрагивали и излишне сильно сжимали мой локоть, хоть она этого и не осознавала.

Что-то не похоже на заказное убийство. Видимо, эту девушку наш охраняемый объект чем-то обидел, раз она чуть ли не в открытую полыхает ненавистью, благо пытается ее сдержать.

Исходя из этого получается, что все эти смерти имели какую-то общую причину, помимо того, что убивали бизнесменов, часто пересекающихся в ходе своей деятельности и в некоторых предприятиях работая совместно. Таких объединений богатых простолюдинов было достаточно много, так как чаще только объединение капиталов могло позволить им на равных конкурировать с магическими родами, которые не утратили своего богатства, а лишь приумножали его, что благодаря магии порой сделать легче (если иметь соответствующие возможности). Например, те же рода, у которых преобладала магия земли, занимались добычей полезных ископаемых – достаточно было иметь слуг с тем же сродством с магией земли, чтобы удешевить добычу и увеличить выхлоп со всего этого предприятия. Так что простолюдинам приходилось выкручиваться за счет совместных действий.

Чем ближе мы подходили к охраняемому Службой магической безопасности мужчине, тем напряженней становилась девушка рядом со мной. Одновременно с этим я выстраивал печать, способную на время блокировать действие проклятого артефакта, и мне как раз необходимо было немного времени, чтобы успеть ее закончить. К сожалению, пока девушка не заставит артефакт действовать, моя печать будет бесполезной, так как мне надо, чтобы энергия артефакта была выпущена, иначе просто не к чему будет применить воздействие печати.

Осталось всего метра три до того, как мы бы попросту прошли мимо, и я уже думал, что девушка не решится на убийство при мне, но вот ее рука отпускает мой локоть и опускается в клатч. Я уже приготовился к активации печати, но в этот момент я понимаю, что в руках моей спутницы находится небольшой пистолет, а не спица-артефакт.

– Твою ж, – успеваю выругаться я и одновременно с этим толкаю руку девушки вверх, так что направленный в цель пистолет оказывается задранным в потолок.

Раздался выстрел и в тот же миг, будто по команде, собравшаяся в одном месте группа людей превратилась в не контролирующую себя толпу, ищущую лишь пути спасения. Нет, оставались, конечно, островки спокойствия в виде некоторых магов, практически сразу применивших те или иные защитные техники, да членов Службы магической безопасности, которые пытались пробиться ко мне, но их пока оттеснила толпа.

Я уже хотел скрутить несостоявшуюся убийцу и начал заводить ее руку за спину, чтобы зафиксировать в неудобном положении, как она ударила меня каблуком своей туфли по ноге. От неожиданности я ослабил свою хватку и этим воспользовалась незнакомка, попытавшись слиться с толпой.

Только, несмотря на мою промашку, концентрацию я не потерял, и магическая печать была готова. Стоило убийце втиснуться в толпу, как она применила артефакт, и практически сразу за этим я активировал печать, сориентировавшись на всплеске магии предмета. Раздался болезненный вскрик, и девушка упала на пол, чем, по сути, себя выделила из числа других. В дальнейшем моя помощь не потребовалась, и болезненно морщащуюся молодую девушку схватили сотрудники Службы.

– Вышло не так идеально, как я планировал, но мы ее поймали, – с тарелкой в руках подошел ко мне Константин. – И зачем надо было подставляться и идти с ней на контакт?

– Мне лучше всего было быть как можно ближе к ней, чтобы печать сработала как надо, – уклончиво ответил я, смотря, как пойманную убийцу заковывают в наручники, а на шею вешают магический ограничитель, чтобы она не могла использовать магию.

К ее вещам благоразумно не прикасались – никто не знает, как может повести себя проклятый артефакт, если его трогает не хозяин. Как правило, ничем хорошим для коснувшегося это не заканчивается.

– Ну, давай посмотрим на нашу пленницу, – хмыкнул Константин, и мы подошли к девушке, которой не давали сдвинуться с места двое служащих организации.

Из-за моего вмешательства артефакт не смог произвести изменение тела своей хозяйки, и сейчас девушка болезненно кривилась из-за такой экстренной остановки, и, похоже, постепенно возвращалась к своему изначальному виду. Не особо длинные волосы прямо на глазах вырастали в длинные локоны золотистого цвета. Менялись черты лица и пропорции фигуры, и вот перед нами предстала девушка-подросток.

– Ты?! – не смог я удержаться от удивления. В ответ получил от нее злой колючий взгляд сквозь терзающую ее боль, но девушка тут же опустила голову.

– Вы знакомы? – заинтересовано спросил Скуратов.

– Не то чтобы... Она несколько недель назад попыталась обворовать меня, – признался я. – Но я был в хорошем настроении и отпустил ее.

– Какие интересные у тебя знакомства, – покачал мой напарник головой.

– Сам удивлен не меньше, – развел я руками. – Где ты украла эти спицы-артефакты? – задал я ей вопрос. Вполне возможно, там, где был один проклятый артефакт, может оказаться и еще несколько.

– Там уже нет, – буркнула она в ответ.

– Ладно, уведите ее отсюда, – отдал распоряжение Константин. – Уже у нас разберемся, откуда все это взялось и о причинах убийств.

Мужчины кивнули моему напарнику и, слегка подтолкнув несостоявшуюся воровку и неудачливую убийцу в спину, отконвоировали ее прочь из здания.

– А стол-то почти не тронут, – покачал головой Скуратов.

– Костя! – впервые, наверное, обратился я к нему по имени, но терпеть такое было выше моих сил. – Сколько уже можно жрать!


***


Постепенно из моей задумки стало получаться что-то толковое. За пару недель, за что пришлось дополнительно доплачивать, были возведены необходимые постройки на принадлежащей мне территории. Так что теперь моя служба безопасности имела собственное строение с арсеналом и полигоном для стрельбы.

Везде были установлены камеры, а сами бойцы в униформе с гербом моего рода патрулировали территорию. Не то чтобы это прям было необходимо, но нужно показывать простым обывателям, что сюда лучше не соваться без приглашения, да и традиции, чтоб их.

Вроде бы давно миновали времена, когда свою территорию каждый род защищал практически только своими силами, да и находились мы в столице могущественной империи, но все равно территорию уже настоящего поместья (купил-то я территории с небольшим запасом, чтобы уже больше не мучаться с этой проблемой) необходимо было охранять не только с помощью магии, которая, на мой взгляд, была куда эффективнее людей, тем более в моем исполнении. Демонам-то сон особо не требуется, а уж магов они засекут куда быстрее, чем даже опытный, но все же не одаренный магической искрой воин.

Сами бойцы, ранее состоявшие в «Красных волках», часто крутились в, собственно, самом особняке. Часть из них приходила к Эльзе, которая помогала суровым мужчинам справляться с психологическими проблемами – у каждого, кто ходит рядом со смертью, их хватает. Многих, конечно, влекла внешность белокурой блондинки, да и разговоры вести она умела, но все же по большей части она помогала им даже с тем, что они и сами не подозревали. В какой-то мере можно сказать, что девушка по полной отрывалась на «подопытных», используя все свои навыки не ради достижения цели задания, а чтобы помочь людям.

Другая же часть исправно посещала тренажерный зал, который с их появлением превратился в подобие боевой арены. Славу сильно задел его проигрыш Роксане, но даже атакуя демонессу втроем, бойцы не справлялись с шустрой девушкой. Она, как правило, старалась не использовать свои магические возможности, так как и ей необходимо было развивать себя, но время от времени их все же применяла, чтобы ее партнеры по спаррингу не расслаблялись. Им как-никак предстоит противостоять в том числе магам, так что они должны быть готовы к трудностям.

Я же был занят в основном с Ариной, Леной и Рэми. Из-за изменения моего статуса мне необходимо было обработать тот минимальный массив информации о магических родах, которым владеет каждый аристократ в империи. Но если они получают эти знания постепенно, из года в год, то мне таких сроков просто никто бы не дал. Мне не хотелось сплоховать на какой-нибудь важной встрече только из-за того, что я не знаю человека, с которым разговариваю, и не знаю, чего от него ждать и что я ему могу предложить, чтобы склонить к сотрудничеству.

В итоге Арина выделила рода, с которыми мы так или иначе можем пересечься в столице, и давала на них краткую характеристику – благо такие своеобразные картотеки имелись в роду Лазаревых, и у моей жены была копия этих данных. Рэми занималась тем, что с помощью Сэма получала более подробную информацию по этим людям, и пополняла нашу базу данных, чтобы я мог в случае чего оперативно получить их. Лена же, как и я, погружалась в мир аристократов Российской империи. И это мы еще не касались ближайших соседей и иностранных семей, которые также могут быть в столице.

Так что никто мне без дела не давал сидеть, да и некогда было расслабляться, если я хотел, чтобы мой род стал за короткое время достаточно сильным, чтобы с ним считались, а не относились как к выскочкам, которые еще и отказываются идти под руку более могущественным родам.

Кстати, насчет последнего. От Вороновых как раз на днях поступило такого рода предложение, на которое я ответил вежливым отказом, хоть и колкости так и вертелись на языке. Так еще, будто специально, предложение поступило от тети Катрины, с которой у нас сложились не самые простые отношения. Мне очень хотелось в ответ добавить вновь какой-нибудь информации, из-за которой моя бывшая родственница будет рыть землю, чтобы найти записи моего деда, но такой трюк сложно провернуть многократно, да и не было больше у меня подходящей приманки, а без чего-то существенного эта женщина уже не клюнет.

Удивительно, но несмотря на бесплодные поиски, она нисколько, по крайней мере на вид, не злилась на меня. Все свои провалы Катрина списывала на изощренный разум моего деда, который при жизни успел со многими испортить отношения из-за своего вредного характера. При жизни-то ему никто не мог ничего возразить, так как, в отличие от меня, дед был самым что ни на есть классическим темным магом, которому проклясть своего оппонента – это лишь вопрос подготовки, а уж о его злопамятности знали многие и предпочитали просто не трогать опасного мага. Это один из тех моментов, когда маг при относительно небольшом ранге заставляет остальных несколько раз подумать, прежде чем замыслить что-то против него.

В особняке также часто стала появляться Ольга Кузнецова. Все меньше оставалось времени перед запуском «Бара», как мы решили его назвать, раз уж я в свое время не придумал ему названия и люди сами его так нарекли (не самое лучшее решение с моей стороны, но уже ничего не исправишь), тем больше возникало вопросов, которые девушка, несмотря на свой опыт, не могла решить без моего одобрения, а порой и подписи поставить на бумагах. Приходилось мне отвлекаться на эти документы и внимательно сверяться со всем, что написано в них. Я, конечно, Ольге доверял, но только в определенных рамках. Да, это была бы еще та хохма, если бы меня обманули на каком-нибудь договоре. Свою репутацию надо поддерживать. Благо при открытии своего первого бара мне приходилось во всем разбираться самому, так что понимание предмета, описанного в договорах, у меня было, единственное – изменился масштаб самого предприятия, но и это было решаемо.


***


– Ты в последнее время мало спишь, – тихо произнес Миямото, выйдя прямо из стены и сев на кресло напротив меня. Все это лишь внешняя атрибутика, так как ему вовсе не было необходимости именно сидеть, но он порой цеплялся за человеческие привычки, хоть и стал пренебрегать дверями.

Отложив в сторону бумаги, я устало посмотрел на призрака. Работы было еще много, но, думаю, небольшое отвлечение мне не помешает, а то еще по невнимательности допущу какую-нибудь ошибку и потом исправлять ее буду месяцами. Нет уж, лучше сейчас еще на час отложу время сна, чем потом и вовсе спать не буду в попытке все наверстать.

И надо было же мне во все это сунуться.

– Ты пришел поговорить об очевидных вещах или по делу? – слегка раздраженно спросил я.

Понимаю, что старый дух не заслужил такого отношения, но ничего с собой поделать в данный момент не мог. Может к Эльзе сходить, чтобы она помогла в разговоре мне расслабиться, или воспользоваться более традиционным для меня способом и запереться в спальне с Ариной?

– И да, и нет, – с улыбкой ответил мечник на мой вопрос. – Многие вещи могут быть очевидными, и в то же время разговор может пойти и о деле.

– Давай ты просто прямо скажешь, чего ты хочешь? – попросил я, потерев левый глаз. Что-то я действительно подустал.

– Меня радует, что ты становишься тем, кого в местах, откуда я родом, вполне могли назвать сегуном, – медленно произнес Миямото. – Вокруг тебя появляется все больше людей, которые доверяют свои жизни и готовы работать в меру своих сил.

– Это я и так знаю, – отмахнулся я.

– Просто это очень непохоже на тебя, – поделился своими мыслями призрак. – Обычно ты отказываешься от такого рода ответственности. Даже учиться у меня не хочешь, – немного невпопад добавил он.

– Все меняется, – пожал я плечами. – Да и, если честно, – улыбнулся я, – мне просто стало интересно, справлюсь ли я со всем этим, – возможно, дух был единственный, которому я бы в этом признался, все же, несмотря на смерть, его личность сохранилась в полной мере, и Миямото сохранял кодекс чести, который не позволил бы ему разбалтывать мои секреты. – Я всю жизнь живу, преодолевая трудности, возникающие у меня на пути. Так что это просто еще одно испытание, которое я намерен пройти.

– Пускай так, – кивнул мечник. – Возможно, причина и несколько иная, но я тебя, кажется, понял.

– Думай, как считаешь нужным.

– Еще я хотел поговорить о твоих воинах, – после небольшой паузы продолжил Миямото. – Как я уже видел, их тренирует Роксана, и я... возмущен тем, что ты мне не предложил их тренировать! – воскликнул до этого спокойно сидящий призрак. Он даже подскочил со своего места и стал вышагивать из стороны в сторону. – Ты занялся столькими делами, а про мою просьбу сохранить мою школу меча забыл!

– А тебе разве подойдут мои воины для этих целей? – никак не отреагировав на его действия, спросил я.

– Это даже еще лучше! – эмоционально ответил дух. – Так знания останутся в рамках закрытой группы, а значит, они не будут относится к ним пренебрежительно.

– Почему тогда ты не захотел учить Роксану? Она же тоже мечник, так что вполне могла лучше меня понять, чего ты от нее хочешь.

– Ты ничего не понимаешь, – махнул рукой призрак, грустно вздохнув. – У нее уже поставлена определенная школа и переучивать... ей проще развиваться самостоятельно, чем пытаться совместить мою школу боя с ее умениями. Да и не мечник она.

Вот последнее для меня было неожиданным, так как я видел, как мастерски владела Рокс этим видом смертельного оружия.

– Тебе виднее, – пожал я плечами. – Все равно никогда в этом не разбирался.

– И это прискорбно, ученик, – покачал головой дух.

– Это ты решил меня сделать своим учеником, – хмыкнул я. – Что-то не припомню, чтобы я соглашался когда-то обучаться бою на мечах. Но пока отложим это, – предвосхитил я новую речь Миямото насчет этой темы. Вот до чего же надоедливый он дух – все никак не уймется и не желает смиряться, что я отказываюсь быть его учеником. – Я не против, если ты будешь обучать моих бойцов. Вот только как ты это будешь делать? Большинство из них – слабые маги и не смогут выдержать слияние с тобой, не говоря уж о том, что это вообще не каждому под силу, а подготавливать каждого – та еще морока.

– Ты недооцениваешь меня, Егор, – гордо произнес мечник. – Я уже обговорил этот момент с Роксаной и она пообещала создать иллюзорную копию, которая будет повторять мои движения. Причем так, будто это делаю я сам.

– Уже пробовали такое? – заинтересованно спросил я.

– Да, – кивнул Миямото. – Она – удивительно искусный иллюзионист, и с ее помощью я выгляжу как живой, да и могу воздействовать на физические объекты.

– Интересно, – обронил я, потерев подбородок.

Я, конечно, понимаю, что дух обладает собственной энергосистемой, пускай и отличной от демонов и магов. Собственно, благодаря тому, что она существует и после его смерти Миямото может до сих пор существовать в этом мире. Но вот то, что с помощью магии иллюзии можно как-то воздействовать на эту энергетику, а ничем иным это быть и не может, раз иллюзия не просто повторяет движения, а, как бы это ни звучало, создает иллюзию присутствия мечника, причем еще и физическую, то...

Все же интересные способности у Рокс. По крайней мере я не слышал, чтобы кто-то из магов мог провернуть что-то подобное, даже среди находящихся на высоких рангах.

– В таком случае тем более не вижу причин отказывать тебе в этой просьбе. Я сделаю изменения в якорях особняка, чтобы ты мог получать больше энергии на эти действия.

– Замечательно, – довольно потер руки старый призрак. – Значит, я смогу дольше проводить свои уроки.

– Кто о чем, а ты... – вздохнул я.

– Вообще-то тебе бы тоже не помешало посещать эти занятия, – строго посмотрел на меня мечник.

– Ага, чтобы ты меня повалял по полу перед моими слугами? – скептично посмотрел я на него. – Не говоря уже о том, что этот разговор из раза в раз заканчивается на одном и том же.

– Я верю, что ты все же когда-нибудь да сдашься, – неожиданно подмигнул мне Миямото.

– Понимаю, что тебе это доставляет определенное наслаждение, – покачал я головой и указал на свой рабочий стол. – Но у меня уже куча дел.

– Как скажешь, ученик, – с улыбкой ответил призрак, прикоснувшись к стене и следующим шагом исчезая в ней.

– Когда же эти дела уже закончатся? – тихо спросил я, активировав погасший экран терминала и увидев еще десяток новых писем, которые сулили затянуть мое пребывание в кабинете на неопределенное время. – Быстрее бы Рэми наладила свою работу, чтобы можно было спихнуть все на нее.

Закончив ворчать на несправедливость жизни, я приступил к работе.


***


Наконец-то наступил день, подготовка к которому, казалось, съела все мои силы. Описывать все, что делалось мной и слугами рода, чтобы открытие «Бара» состоялось в столь короткие сроки, думаю, будет лишним. Итог и так понятен будет сегодня, а к открытию пришлось привлекать даже бойцов Славы (правда, не в качестве охраны, а банально помочь с перетаскиванием вещей в помещениях, куда грузчиков пускать не хотелось, чтобы не поползли слухи раньше времени). В принципе парни сейчас, можно сказать, были на отдыхе, особенно после пребывания в Свободных землях, так что были не против помочь все организовать.

Сэм помог с технической стороной и сейчас сидел за пультом диджея, готовый переключить фоновую музыку на что-то более энергичное. Я планировал в дальнейшем нанять человека, который бы этим занимался на постоянной основе, но уж очень Сэм просил в первый день поучаствовать самому, заодно доказав, что с техникой он обращаться умеет на уровне профессионалов, так что отказывать я ему не стал.

В подвале же к выступлению готовились несколько музыкальных коллективов, которые откликнулись на мою просьбу провести свои закрытые концерты в «Баре». Все они были обязаны своим успехом мне, так что с радостью согласились помочь, чтобы сделать рекламу заведению.

Да и многим из них понравилась идея появления «Бара» и в столице. Пускай это создает музыкантам конкуренцию, когда никому неизвестные новички смогут получить контракт, но это заставляет их лишь прилагать больше усилий, чтобы не подвести свою мечту и своих фанатов.

Исходя из того, что это будет первый рабочий день нового заведения, Ольга и я решили устроить музыкальное представление из выступления раскрученных в империи коллективов, тем более они и сами были не против выступить на публику. Таким неформальным выступлением они становились чуть ближе к своим фанатам и вспоминали, с чего они начинали. Многим это было полезно, чтобы оценить свой рост и понять, куда дальше расти, так что не только я их использовал в своих целях, но и музыканты меня.

Верхние этажи пока были закрыты, но если посетителей станет слишком много, то откроют и их, чтобы все пришедшие имели возможность ознакомиться с «Баром» и тем, что он может им предложить.

– Волнуешься? – тихо подойдя сзади, спросила Арина.

Сегодня она и Лена были здесь, чтобы поддержать меня, да и должны быть члены рода при открытии заведения, которое должно стать одной из вещей, ассоциирующейся с родом Шуваловых. По крайней мере, я к такому стремлюсь.

– Уже нет, – улыбнувшись, ответил я, приобняв свою уже жену. Да, все никак не привыкну к тому, что я уже семейный человек. Может, потому что между нами это уже мало что меняло, так как определенные решения мы приняли давно, да и дел в последнее время было слишком много, чтобы мы могли уделять друг другу достаточно времени. – Мы постарались учесть все, что могли, так остается лишь смотреть, как все происходит. Все равно не сможем ничего не изменить.

– Егор, – привлекла к себе внимание Лена, указав на кого-то из только что вошедших гостей. – Это же Сергей Воронов?

– Да, спасибо, – я и сам уже увидел своего «братца», который решил посетить сегодняшнее открытие. – Пожалуй, пойду, поприветствую его. Вы тут не скучайте.

Я отделился от своих сопровождающих и пошел ко входу, где гости на несколько мгновений замирали, осматривая обстановку довольно большого зала. Пришлось снести несколько стен, но на мой вкус, дизайнеры Рогова постарались на «отлично» и придраться было не к чему.

– Такого, честно говоря, я не ожидал, – хмыкнул Сергей, после того как мы обменялись приветствиями. – Да еще за столь короткое время.

– Опять следил за мной? – без обиды спросил я.

– С тобой вечно происходит что-то интересное, что разрушает размеренную жизнь в этом болоте, – весело рассмеялся черноволосый парень, да так громко, что стоящие рядом с ним люди отшатнулись от повелителя холода.

Вот только свое недовольство они старались скрыть за вежливыми улыбками, так как не узнать Воронова было просто невозможно – слишком он часто появлялся на мероприятиях молодой аристократии, чтобы быть незнакомым большинству собравшихся, а сегодня в основном пришли аристократы.

– Тогда, надеюсь, тебе понравится представление музыкантов на минус первом этаже, – с улыбкой ответил я.

– Ты загнал их в подвал? – удивленно посмотрел на меня Сергей.

– Сам все увидишь, – пожал я плечами.

К сожалению, продолжить разговор дальше не получилось, так как рядом уже стояло несколько человек, делающих вид, что просто осматриваются, но я видел по их взглядам, что им не терпится поговорить со мной. Да и большинство из них я знал. Почти с каждым из этих людей я пересекался в Петрограде, когда они приходили в мое заведение или пользовались моими услугами. Удивительно, что аристократы северного города решили приехать в столицу, но, наверное, это уже играет мое самомнение, так как у людей могли быть и другие дела помимо посещения отчасти типичного заведения.

Как я и предполагал, разговор с каждым из них не занял много времени. Все чуть ли не под копирку интересовались, будет ли возможность в этом заведении вести переговоры и заключать договоры, как и в его северном аналоге, и не собираюсь ли я вновь браться за заказы.

Пришлось разъяснять ситуацию и перенаправлять их запросы на Рэми, предоставив созданную ей почту, которую мы решили использовать для рабочих переписок. Пускай француженка разбирается со всеми запросами, а потом уже я решу, что мне будет из этого интересно. Если я и раньше не на все соглашался, то теперь, став во главе рода, не вижу причин менять свои привычки. Тем более мои заказчики должны прекрасно понимать, что дел у меня и так хватает, чтобы я еще и оперативно выполнял их просьбы, пускай они и готовы заплатить цену, которую я укажу.

За всеми этими деловыми переговорами прошло не меньше часа, так как я просто не имел возможности уйти отсюда и приходилось со всеми вежливо общаться. Надо не забывать себе напоминать, что действовать так же нагло, как и раньше, я уже не могу. Что дозволено простолюдину, то уже будет странно смотреться в исполнении главы пускай и молодого, но все же магического рода. Эти игры мне никогда не нравились, но, как я и говорил Миямото, я всю жизнь преодолеваю трудности на своем пути, начав это с того момента, как дед мне доходчиво объяснил, что я слишком слабый маг, чтобы вообще таковым считаться.

Так вот. Пока я был занят переговорами, «Бар» постепенно заполнялся гостями. Часть уже осела за ближайшими столиками, пробуя блюда от поваров заведения и, что немаловажно, заказывая напитки, готовящиеся прямо за барной стойкой. Большая же часть уходила вниз, где сейчас проходили выступления музыкальных групп, что, впрочем, на первом этаже не было слышно благодаря прекрасной звукоизоляции.

– Ну как дела? – спросил я, подойдя к Кузнецовой Ольге, которая командовала всеми работниками заведения, и, до того как я подошел, отчитывала какую-то официантку за медлительность.

– Пока справляемся с потоком клиентов, – сдунув закрывшую лицо прядь волос в сторону, ответила мне девушка. Было видно, что она устала и нервничает, но это Ольга показала лишь мне – перед своими подчиненными она была еще той железной леди. – Я имела смелость сделать небольшую скидку на бар в честь открытия, – добавила она после небольших раздумий. – Но бармены пока справляются с заказами, да и гости с пониманием относятся к мелким трудностям. Больше всего посетителей в нашей музыкальной зоне, так что приходится уже вводить ограничение на вход, чтобы не было слишком тесно.

– Думаешь, стоило сделать минус первый этаж больше по размеру? – нахмурился я.

Ажиотаж, конечно, ожидался, но то, что людей просто не будут пускать внутрь...

– Нет, – отрицательно мотнула головой Ольга. – Это сейчас попасть туда много желающих, в том числе, чтобы и просто увидеть, что там находится. Да и группы все же выступают, которые у многих на слуху. Наоборот то, что пускают не всех, создает впечатление закрытой вечеринки, и гости просто дожидаются своей очереди в зоне бара, тратя свои деньги на напитки и еду. На данный момент персонала хватает, чтобы вовремя обслуживать всех гостей, но в дальнейшем можно будет его на треть сократить, так как поток клиентов станет меньше, – выдала мне девушка весь расклад. – Верхние этажи пока не открыли, но уже все подготовили к тому, чтобы и там обслуживать гостей.

– Молодец, – похвалил я свою управляющую, которая так и светилась скрытым довольством.

По какой-то причине раньше ей, как специалисту с несколькими дипломами с отличием, отказывали в работе, а я же предложил ей не просто чем-то заняться, но и самостоятельно принимать все решения. Понятное дело, что и ответственность Ольга также несла полную за свои действия, но пока я не видел ничего, за что ее можно пожурить. Кузнецова полностью отдавала себя работе и делала все, чтобы не сплоховать и не подвести меня. Глядишь, еще пару месяцев – и я ей сделаю предложение стать слугой моего рода, а может даже и раньше, посмотрим, как будет работать «Бар». В любом случае девушка явно заслужила это и доказала всем, что я не зря назначил ее на такую ответственную должность.

В целом так и прошло все открытие моего нового заведения. Даже никаких происшествий не произошло, что настораживало. Или это у меня паранойя разыгралась?


Глава 9


Ну что я говорил? Все не могло быть так просто, как бы этого хотелось.

Первая неделя после открытия «Бара» прошла с успехом. Это место сразу стало популярно не только у молодых людей, собирающихся в моем заведении, чтобы послушать живое выступление музыкантов и банально выпить в компании, но и их старших родственников, которые уже успели пообщаться с моими клиентами из Петрограда и сами оценили возможности переговорных комнат, в которых каждый договор подтверждался, в том числе, магией. Не обошлось без небольших казусов, когда недоверчивые участники переговоров все же пытались соврать и их «карала» магия, но это, в свою очередь, лишь доказало эффективность моих комнат.

В целом, неудивительно, что к концу недели многие просили проводить их именно на второй этаж, где они заключали договор, а потом их сопровождали на третий этаж здания, где стороны закончившихся переговоров в спокойной обстановке могли обмыть заключенную сделку.

Также, за эту неделю, ко мне уже и без моих звонков просилось несколько групп, которые создали «Бару» определенную славу. Еще лучше было то, что и без моего участия музыканты рассказывали о том, что сами начинали с того, что выступали в «Баре» в Петрограде и благодаря этому их заметили. Так что вскоре я ждал просьб от молодых коллективов, которые захотят попробовать свои силы и удачу в моем заведении.

Вся эта работа прервалась очередным звонком от Скуратова, которые, как правило, редко сулили мне что-то хорошее.

— Ради разнообразия порадуй меня, — как уже традиционно сложилось, вместо приветствия произнес я.

— Ну если тебя радуют очередные проблемы, — хмыкнул в трубку Константин, — то могу тебя порадовать.

– Говори уже, — вздохнул я.

– «Деревяшка» сбежал из места своего заключения, — коротко ответил мой напарник.

Не понять, про кого именно он говорит, было сложно. Не знаю как, но я удержался от словесного проявления эмоций и, медленно выдохнув, спросил:

— То есть, вы пренебрегли моим предупреждением и теперь по столице разгуливает демон, набравшийся сил?

— Сам знаешь, что от меня ничего здесь не зависело, — начал тут же оправдываться мужчина. — Ученые закусили удила и ни в какую не хотели убивать ценный образец, да еще который может отвечать на вопросы. Мы усиливали меры безопасности, но этот демон все равно как-то смог вырваться. Хорошо еще, что никто не пострадал, так как сбежал он ночью, когда никого в лабораториях не было.

– И ты узнал об этом только сейчас? -- спросил я, посмотрев на часы, которые показывали, что сейчас одиннадцать часов, а, насколько я помню, в лабораториях начинают работать с девяти утра.

– «Деревяшка», – вновь окрестил сбежавшего демона этим прозвищем Константин. – Каким-то образом вырастил свою деревянную копию. Все уже привыкли, что он не особо активный, и только когда до него не получилось достучаться, обнаружили подмену.

– Значит, у него фора от девяти часов и больше, – задумчиво обронил я. – Ты же понимаешь, что такая работа дорого встанет Службе?

– Главные готовы платить, лишь бы демон не стал буянить в столице, – серьезно произнес Скуратов. – Те же, кто пренебрег мерами безопасности, поверь мне, будут наказаны.

– Двести тысяч, – вставил я, стоило только моему напарнику замолчать.

– Да ты охренел! – возмущенно прокричал в трубку Константин. – Это слишком большая сумма.

– Будешь спорить, я ее еще увеличу или разбирайтесь сами, – отрезал я. Не хватало мне еще во все это вмешиваться, особенно после того, как я их предупреждал о такой опасности.

– Я обсужу это с начальством, – недовольно проворчал мой напарник. – Жди звонка.

Впрочем, ждать долго не потребовалось и уже десять минут спустя я сидел на своем мотоцикле в сопровождении Роксаны, которая каким-то звериным нюхом поняла, что я куда-то собираюсь и уже была готова к поездке, ожидая меня в гараже. Я, конечно, захватил с собой меч, но и поддержка в виде демонессы мне не помешает, так что отказываться от помощи я не стал, да и у Роксаны хватит наглости последовать за мной, несмотря на приказ.

Константин, как я уже выяснил из повторного разговора, находился в самих лабораториях и сейчас вместе со своими сослуживцами пытался определить, в какой момент времени сбежал демон и куда он мог направиться. Дело осложнялось тем, что, пускай это и НИИ, но этаж был полон разработок, находящихся под грифом секретности, и не везде находились камеры из-за опасения взлома. А где они были, то там был такой уровень шифрования, что потребуется довольно много времени на подготовку этих записей для просмотра.

Зачем такие были сложности, если и так все подписывают бумагу о неразглашении и проверяются на носители информации при выходе, мне было не совсем понятно, но это уже их внутреннее дело, которое сейчас, между прочим, делает мою задачу еще более сложной.

Роксану, чем она, кстати, была недовольна, пришлось оставить наверху рядом с мотоциклом. С учетом того, что лаборатория, в которую мне надо было попасть, с моей легкой руки специализировалась на изучении демонов, то я просто не знал, какие меры безопасности сейчас могли там работать. И если дух в мече не относился к демонам и по идее на него ничего сработать не должно, то вот Роксана могла вызвать лишние вопросы, а раскрывать ее суть без необходимости мне бы не хотелось. Все же лучше, когда все ее считают за обычную, пускай и умелую телохранительницу, чем за что-то мистическое, незнакомое обывателям.

Пришлось проходить через усиленную охрану, и то, что я имел допуск к этому этажу и самим лабораториям, не остановило мужчин от пристальной проверки моей личности. Это вызывало небольшое раздражение из-за задержки, но и охрану я мог понять – это была их работа и они лишь отчасти виноваты, что демон сбежал (к такому вообще сложно подготовиться).

Войдя в нужную лабораторию, я застал Константина, который сейчас успокаивал Ирину, что рыдала чуть в стороне от основного места действия на одном из диванов, где часто любили отдыхать сотрудники лаборатории. Ходкевича нигде не было видно и скорее всего он был в Академии на лекциях.

– Ну и что тут произошло? – спросил я своего напарника, одновременно отвлекая его от женщины, которая ему нравилась и которая сейчас, по всей видимости, нуждалась в поддержке.

– Одного из сотрудников убило, когда он попытался сдвинуть обманку с места, – хмуро ответил Константин. – Будто на мине подорвался, только вместо металлических частиц было дерево и щепка.

Я уважительно посмотрел на Скуратова – слишком уж со знанием дела он это заявлял, чтобы не почувствовать, что мужчине уже приходилось иметь дело с минами и видеть результат их работы вблизи.

Не став продолжать расспросы, я просто пошел к помещению, где находилась клетка, как его окрестил Константин, «Деревяшки». Прозрачный пластик, ранее исписанный магическими символами, которые должны были сдержать существо внутри, пошел сеткой трещин, и увидеть, что находится внутри, было просто невозможно.

Комната была свободна от посторонних, так что никто не запретил мне зайти внутрь, где я увидел неприглядную картину. Всюду куски дерева, будто спицы, воткнутые в пластик, и местами пробившие его. С учетом того, что пластик был укрепленный, да еще и снабженный магической защитой... остается только удивляться тому, что демон сумел создать обманку, преодолевшую все слои защиты.

Собственно, сама обманка, вернее ее часть, все так же находилась в этой комнате, а рядом с ней я заметил бурое кровавое пятно, которое еще никто не успел убрать. Судя по всему, человека, который попробовал сдвинуть с места обманку, убило сразу.

Я подошел с другой стороны, благоразумно ни к чему не прикасаясь, и внимательно осмотрел нижнюю часть «куклы». Внешне она ничем не отличалась от наружного вида демона, который он продемонстрировал в общении со мной, так что неудивительно, что работники лаборатории не сразу заметили подмену. Тем более от обманки несло демонической магией, могущей вполне скрыть отсутствие самого демона в комнате.

– Ну что скажешь? – спросил меня Константин, когда я вышел из клетки и присоединился к ним. Ирина за это время уже немного успокоилась и сейчас поспешно приводила себя в порядок и поправляла потекшую косметику. Даже в таком зареванном виде она была хороша собой, так что неудивительно, что Скуратов положил на нее глаз.

– Защита скорее всего уже несколько дней как не справлялась с подавлением сил демона, но он маскировал свой уровень магии, чтобы не вызвать подозрений, – предположил я, но даже если я в своих выводах и ошибаюсь, то не намного. – Ушел он, скорее всего, как ты и говорил, ночью. С учетом его сил, возможно, даже не стал подниматься на верхние этажи, а воспользовался канализацией или мусоропроводом.

– Канализация! – воскликнул Константин и тут же отдал распоряжение рядом стоящему сотруднику Службы. – Мы все просматривали записи камер на выходах из здания, но никто не подумал про такие неочевидные пути.

– Они таковыми являются только для людей, – хмыкнул я. – А это все же демон, да ещё с, по всей видимости, хорошим контролем растений. Он вполне мог с помощью этих растений себя и вытащить из этого места.

Долго ждать возвращения убежавших людей не пришлось и уже спустя пять минут Константину докладывали, что один из дальних туалетов оказался разворочен откуда-то взявшимися древесными корнями. Ход был завален и не представлялось возможным воспользоваться тем же путем, которым ушел демон, но мы теперь хотя бы точно знали, как он покинул здание.

– Собственно, как я и говорил, – произнес я, когда мы осматривали порушенный растениями туалет. Удивительно, как тут все не затопило, так как коммуникации при проникновении в здание все же были нарушены. – Он управлял растениями и с их помощью сделал себе проход.

– Мы так его никогда не найдем, – сплюнул прямо на покрытую трещинами и комками земли плитку Скуратов и, не особо стесняясь, закурил в этом тесном помещении. Я поспешил отойти чуть в сторону, чтобы не «наслаждаться» этими запахами. Не то чтобы я как-то предвзято относился к курящим, но не в закрытом же помещении, да еще и с плохой вентиляцией это делать.

– Я не собираюсь отказываться от своих денег, – возразил я ему.

Подойдя к стене, я начертил на ней с помощью энергии из источника простую печать и призвал духа-ищейку. Он комком тьмы проявился на стене, а потом стек на пол, чтобы принять вид черной кошки, которая с любопытством стала оглядываться по сторонам.

– Опять кошка, – недовольно проворчал я. – Что же так не везет.

– А чем тебе так она не нравится? – спросил Константин, наклонившись над духом и погладив заурчавшую кошку. Вот ведь хитрый дух, еще и поведение этого животного успешно имитирует.

– У меня всегда с ними были напряженные отношения, – ответил я, смотря на то, как дух-ищейка ластится к Скуратову и понемногу вытягивает из него энергию, благо магом мой напарник был сильным и такой мизерный отток не должен сильно повлиять на него. Он прекрасно знает, что я призываю демонов, а то, что он не придерживается норм безопасности, уже его проблемы. – Да и в детстве эти мелкие... – удержался я от ругательства, – постоянно меня царапали и убегали.

– О, так ты у нас не любишь кошек, – впервые за сегодня ехидно улыбнулся Константин.

– Мы здесь не для этого, – отмахнулся я от него и требовательно посмотрел на духа. – Ищи, – отдал я приказ, указав на заваленный проход.

Кошка с явным недовольством отвернулась от моего напарника и направилась к месту побега деревянного демона. Дух недовольно поджимал свои лапки, когда касался воды, чем еще сильнее имитировал поведение кошки. Возможно, он действительно когда-то был кошкой или же просто часто принимал ее образ, но выходило довольно убедительно, даже я чуть не поверил в это. Но все же это было призванное из другого мира существо, которое за дарованную ему энергию обязывалось выполнять мои команды.

– Все же у тебя довольно необычные способности, – покачал головой Константин, выпуская облачко дыма, что лишь ухудшило обстановку.

Хорошо еще, что ищейке не потребовалось много времени, чтобы уловить характерный энергетический след демона – благо манипуляции он проводил серьезные, чтобы устроить себе побег, и такие возмущения в магическом потоке так быстро не стираются. Так что уже спустя минуту кошка стояла у выхода из туалета и недовольно смотрела на нас с таким видом, будто мы ее задерживаем. И почему ищейка приняла такой облик?

– Пойдем, пока еще есть возможность взять след, – прокомментировал я ее поведение для напарника и отправился за духом, который, несмотря на незнакомую обстановку, уверенно направился к лифту.

Ну что тут скажешь, духи-ищейки – особенный вид демонов, способный выслеживать свою цель, где бы она ни находилась. До тех пор, пока у него есть образец энергии цели, демон будет идти за ней. С учетом того, что свою энергию очень сложно изменить, можно сказать, что от такого духа не скрыться. К сожалению, он был слишком слабым, чтобы представлять серьезную угрозу, и мог служить только своеобразным навигатором. В какой-то мере это даже хорошо, а то даже боюсь представить, что может вырасти из такой ищейки, если дать ей возможность накопить энергию.

До лифта мы дойти не успели, так как система защиты сработала на ищейку и пришлось Константину успокаивать прибывшую по тревоге охрану, которая после побега демона была слишком нервной. В итоге, потеряв еще десять минут на утрясание вопроса с призванным существом, мы двинулись дальше и наконец-то покинули здание НИИ.

– О, да ты не один! – воскликнул Скуратов, вмиг отбросив свою мрачность при виде Роксаны, терпеливо дожидающейся меня у чоппера. – Почему раньше молчал?

– Тебе Ирины мало? – внимательно посмотрев на Константина, спросил я. – Смотри, будешь так отвлекаться, ее ведь действительно уведут, – пригрозил я. – Тем более, рядом с ней работает такой перспективный маг, да еще и ученый, который точно сможет понять ее желания...

– Хватит-хватит, – поднял руки мой напарник, перебивая меня. – Хватит меня уже сватать! Сам разберусь.

– Пока ты разбираешься, у тебя из-под носа уводят женщину, – недовольно проворчал я. – Самому годков-то уже немало, а ведешь себя как мальчишка, что еще и младше меня. В нашей команде я вообще ощущаю себя стариком на твоем фоне.

– Егор! – взмолился мужчина. – Я тебя понял. И хватит уже...

– Да я только начал, – улыбнулся я ему. – А это – моя слуга Роксана. Она может помочь с этим делом.

– Я смотрю, кто-то почувствовал себя настоящим аристократом? – ехидно спросил Константин, внимательно рассматривая девушку.

– Я смотрю, кто-то нарывается на продолжение моей речи? – в тон ему ответил я. – Ну что, пар спустил? Нервы успокоил? – внимательно посмотрел я на напарника.

– Все-все, – вновь примирительно поднял руки Константин, но я смерил его недоверчивым взглядом.

– Тогда займемся охотой, пока наша добыча сама не стала ни на кого охотиться, – сказал я, заводя свой мотоцикл.


***


Именно во время поиска демона проявилась не присущая Земле природа духа-ищейки. Если в спокойном состоянии она полностью повторяла поведение наглой кошки, то стоило нам только тронуться с места, дух превратился в смутную тень – настолько он быстро передвигался. Несмотря на довольно большую скорость, ищейка всегда оставалась чуть впереди нас и, будто в насмешку, время от времени оглядывалась назад.

Не контролируй я эту кошку, она давно бы вырвалась вперед, перескакивая через улицы и здания, которые, в принципе, были для нее не таким уж непреодолимым препятствием. Хорошо еще, что ей не нужно было идти, как собаке, след в след, чтобы не потерять свою цель, так как тут все работало в магическом плане и были свои особенности и возможности, в подробности чего я не лез – хватало и своих проблем.

Так вот, дух, прикинувшийся кошкой, уверенно вел нас прочь от города, что вызывало облегчение (не хватало еще устроить поимку демона посреди оживленной толпы). Вот только пока было непонятно, как долго мы будем идти по следу, ведь у «Деревяшки» была слишком большая фора и неизвестные способности, которые могли дать ему возможность сбежать еще дальше.

Потребовалось где-то еще полчаса непрекращающейся погони за ищейкой, и вот мы оказались в зоне довольно большого парка, служащего рекреационной зоной в таком плотно застроенном городе, как Москва. Именно здесь кошка остановилась и стала дожидаться, пока мы припаркуемся рядом.

Эх, а я так хотел, чтобы демон спрятался где-то среди зданий. Слишком много здесь зелени, что, с учетом специфики демона, усложняет нашу задачу на порядок.

– Я так понимаю, наш беглец где-то здесь? – выйдя из своего магокара (тоже мне выпендрежник) и подойдя ко мне, спросил Константин.

Кстати, а машина-то новенькая и, насколько я помню, одна из последних моделей одной из российских корпораций, разрабатывающих новинки в сфере автомобилестроения с маго-двигателями. Помнится, мой напарник пару раз утверждал, что он живет отдельно от своего рода, но, когда видишь такое богатство, в это слабо верится. Не думаю, что в Службе так много платят, пускай полезному, но все же обычному оперативнику. Да и сам Константин не создавал впечатление человека, могущего скопить необходимую для покупки такой машины сумму. Но несмотря на любопытство, я не лезу в его дела, как и он в мои – это было нашей маленькой договоренностью, которая была заключена «между строк».

– К сожалению, да, – кивнул я, внимательно посмотрев на духа.

Тот, к сожалению, всем видом показывал, что он никуда не сдвинется, а это значит одно – наша цель здесь, но вот где именно, ищейка уже определить не может. Либо следов слишком много, либо он умудрился раствориться в этой растительной среде, и я даже не знаю, какой из этих вариантов для нас хуже.

– Можешь оцепить район, и провести эвакуацию людей? – спросил я, сам осознавая, насколько это непосильная задача, особенно в короткий срок.

– За нами ехали две оперативные группы, но они заточены под другие задачи, – подтвердил мои опасения Константин, вновь закурив. – Через минуту будут здесь.

Нет, определенно надо будет натравить на него потом Ирину, чтобы женщина отучила моего напарника от этой вредной привычки – слишком уж довольное у него становилось лицо, когда он брал очередную сигарету в зубы. И я вовсе ему не мщу, а забочусь о здоровье человека. Угу, так и запишем в случае чего.

– Плохо, – вздохнул я. – Значит, будем импровизировать.

Не то чтобы я опасался за случайные жертвы (есть неизбежные вещи, и от них никуда не скроешься), но ведь все смерти гражданских могут повесить на меня, а то и снизить сумму гонорара за работу, чего я допустить никак не мог. Да, денег у меня до сих пор хватает, но и сто тысяч на дороге не валяются.

В то же время, активные действия людей могли спугнуть демона, и тогда он бы стал действовать раньше, чем мы нашли его. В этом случае возникает слишком много вариантов последствий такого решения и риска гибели невинных людей не избежать.

Еще раз вздохнув, я опустился на корточки и стал на земле чертить несколько небольших печатей. Заранее такое не подготовишь, только зря потратишь энергию, а разрабатывать печать, чтобы зафиксировать ее в рубине для столь слабых демонов, мне было неинтересно. Куда проще их вызвать таким образом.

Пока я был занят, к нам подъехало два небольших фургона, откуда выскочили бойцы в форме Службы безопасности, и к ним подошел Константин, объясняя командирам отрядов обстановку.

Спустя несколько минут я закончил и напитал получившиеся печати энергией, призывая небольших духов, что должны были мне помочь избавиться от людей в парке. Сами по себе призванные духи были слабыми и могли, воздействуя на человека, вызвать только легкое беспокойство, но, усилив их своей энергией, я дал духам возможность довести людей до состояния, близкого к панике, так что они и сами поспешат уйти из этого места и при этом не будут вести себя излишне подозрительно, да и агентов Службы магической безопасности не надо будет посылать, чтобы вывести их.

Вообще, в моем арсенале хватало разных уловок, но, к сожалению, большинство из них, чтобы не идти против закона, применять нельзя. Все же магия существует достаточно давно, а с учетом того, что это как-то надо регулировать, то есть и законы, ограничивающие действия одаренных против простых людей.

Если же касаться вопроса, что могли делать маги против друг друга, то можно вспомнить мои недавние дуэли, принесшие мне неплохой куш. В разборки между родами государство обычно не лезло. Конечно же все при условии соблюдения традиций вызова или кровной мести, остальные варианты уже надо рассматривать отдельно с целой кучей адвокатов.

По крайней мере, я что-то не припомню ни одного случая, когда бы аристократа, и тем более из древнего и богатого рода, сажали за его преступления, вне зависимости от государства, в котором он проживал. С магов плату за их грехи можно взять и иным образом.

Отправив духов выполнять свою задачу, я подошел к Константину, который к этому времени уже закончил совещаться с командирами отрядов.

– Часть людей уйдет из парка сама, так что жертв должно быть меньше, – ответил я на невысказанный вопрос напарника. – Что делать будем?

– Попытаемся поймать «Деревяшку» снова.

– Не получится, – покачал я головой. – Он набрал слишком много сил, чтобы теперь его пытаться сдержать теми же мерами. Да и если демон сбежал один раз, что помешает ему провернуть это снова?

– Согласен с ним, – грубым голосом произнес один из командиров, поддержав меня. – Ловить эту тварь слишком опасно, тем более оперативников, способных это сделать, у нас сейчас с собой нет.

Я присмотрелся к говорящему мужчине, но из-за зеркального шлема разобрать, кто именно стоял передо мной, было сложно. Хм, а я что-то раньше не замечал, чтобы у бойцов Службы было настолько продвинутое обмундирование. Неужели и правда элитный отряд, и тогда почему бойцов в такой униформе не было во время памятного мне тройного прорыва, когда был, кстати, схвачен этот демон?

Как-то раньше не интересовался этой темой, но порой в новостных лентах, что я время от времени просматривал, выходили статьи о новинках вооружения со всего света. Там давали лишь поверхностное описание, так как тактико-технические характеристики было запрещено разглашать через СМИ. Так что понять, что это одна из последних новинок в военном деле, было несложно.

– Тогда действуем по этому плану, – после небольшой паузы принял решение Скуратов. – Только постарайтесь от него оставить хоть что-то для наших ученых, – тяжело вздохнул он. – А то ведь сожрут меня.

– Ну замолишь как-нибудь прощение перед Ириной, – тихо фыркнул я, так, чтобы меня услышал только мой напарник. Главы отрядов в это время принялись отдавать распоряжения своим подчиненным. – Так хоть повод появится поговорить с ней наедине.

– Давай потом? – взмолился Константин, вновь закуривая сигарету.

– Я с Роксаной пойду вперед, а вы, когда я обнаружу демона, окружите зону, в которой мы столкнемся, чтобы рядом не было людей, – достав тубус, заранее закрепленный на мотоцикле, произнес я и, не дожидаясь ответа, пошел вглубь парка.


***


До этого я не уделял особого внимания такого рода паркам, не говоря уж о том, чтобы просто прогуливаться по ним. Несмотря на это, я не мог не оценить, насколько все вокруг было ухожено и прибрано. Видно, что администрация города следит за порядком в таких зонах.

Призванные мной духи уже вовсю работали над настроением людей, и я пока не увидел никого из праздно шатающейся публики, из-за этого парк казался необычайно тихим и практически вымершим.

– Не устаю поражаться тому, насколько ваш мир необычный, милорд, – вдруг прервала свое молчание Рокс, что до этого неслышной тенью следовала за мной.

– Что же в нем такого необычного? – заинтересованно спросил я, внимательно всматриваясь в потоки магической энергии, но даже со своей чувствительностью не мог найти ничего, что бы давало подсказку, где искать демона. Не то чтобы тут был ровный фон, как раз наоборот – переплетения энергий разной направленности хватало, но все глушил растительный фон и жизнь этого места. С учетом того, что и сам демон относится к этому направлению, найти его в таком месте может оказаться слишком сложной задачей.

– Наш мир пустынен и в нем всегда чувствуется недостаток магии, – ответила демонесса, поравнявшись со мной. – У вас же всего в изобилии, а растений столько... – мечтательно вздохнула она.

Со стороны вообще могло показаться, что мы парочка, которая решила выбраться из тесных улиц столицы и полюбоваться природой. Тем более погода не подкачала: было тепло и солнечно.

– Ты же знаешь, что вы раньше часто бывали гостями в нашем мире? У нас, несмотря на большой промежуток времени и магическую войну с последующей деградацией магии, сохранились записи о демонах и различных мистических существах, – все равно так быстро демона нам не найти, так что я не видел ничего такого, чтобы поговорить с демонессой. Тем более, может удастся узнать о ней чуть больше, чем я знаю сейчас. Несмотря на то, что Рокс принесла мне клятву, я все же знал о ней слишком мало, а расспрашивать напрямую... должны же быть даже у демонов вещи, о которых они не хотят говорить, а лезть в это – не самое тактичное решение.

– Да, – кивнула беловолосая красавица, заинтересовавшись какими-то полевыми цветами, растущими в одной из клумб, которых было в достатке по краям дорожки, что вела нас вглубь парковой зоны. – У нас тоже сохранились хроники о тех временах, в которых ваш мир описывают, как лакомый кусочек для тех, кто желает силы. Так же в них писали о слабых обитателях этого мира, – лукаво посмотрела она на меня.

– Возможно и так, – не стал отрицать я. – Большинство людей не владеют навыками или возможностями, чтобы противостоять сильным демонам. Способных взаимодействовать с магической энергией хоть и было мало, но все же хватало, чтобы защищать свои поселения от нападений как людей, так и магических существ. Да и не думаю, что у вас с великой охотой писали бы о своих поражениях. Впрочем, как и у нас, – ухмыльнулся я. – Историю пишут победители и так, как это выгодно им. Так что демоны для простых людей – это лишь страшилка и не более.

– Именно поэтому вы ищете этого демона?

– Да, но не только из-за этого, – кивнул я. – Вы уже несколько поколений живете в своих мирах и привыкли к ограничению в получаемой энергии, направляя ее на свое усиление. Да и угроз вашей жизни хватает от различных тварей, что также находятся в поисках энергии. Это создает своеобразное равновесие, делая вас стабильными. В моем же мире из-за обилия энергии все несколько сложнее.

– И чем же? – с любопытством спросила Роксана, перестав смотреть по сторонам.

– Тем, что здесь магии слишком много, если, конечно, сравнивать с твоим миром. И ладно еще, если вырвавшийся демон разумен – вы уже привыкли сдерживать себя и не поглощаете всю доступную энергию ради самого процесса поглощения. Это уже что-то вроде бессознательного рефлекса. Тем более в первые часы, а порой и недели мир сопротивляется вашему появлению здесь, и большинство демонов без дополнительной подпитки чувствуют себя некомфортно в нашем мире. Порой смертельно, – после небольшой паузы я продолжил: – Проблема в том, что если демон остается слишком долго в нашем мире и при этом не связан контрактом, то он может набрать слишком большую силу. Чтобы ты понимала, потенциально любой демон в нашем мире может достигнуть уровня вашего Лорда, так что сама должна понимать, чем это опасно.

– Стать Лордом? – задумчиво произнесла девушка. – Теперь понятно, почему многие так сюда тянутся, несмотря на все сложности.

– Это лишь примерное сравнение, так как после встречи с вашими Лордами я уже не так уверен в его правильности. Все же эти демоны добивались своего положения в сотнях схваток и оттачивали свои навыки, а здесь вы можете достигнуть такого уровня без лишнего для себя риска, что, понятное дело, сказывается, скажем так, на качестве силы такого демона. Так что по мне путь постоянного поглощения без серьезных тренировок ошибочен.

– А как же Цербиэрис? Он же уже столько лет живет в этом мире. Разве он не должен был развиться до более серьезного уровня, чем имеет сейчас? – верно подметила Роксана.

– Может быть и должен, – согласился я с ней. – Но Церби всегда был необычным демоном, и никогда не стремился к силе как таковой. По его словам, ему хватает и того, что он имеет. Да и от пути развития, как и любой демон, Церби не отказывается, но предпочитает делать это, размеренно изучая каждое свое изменение. И то, что он постоянно спит – лишь ширма, чтобы его никто не трогал.

– Вот как? – задумчиво произнесла девушка. – Надо будет с ним провести несколько тренировочных боев, – бодро добавила она после этого.

– Если сможешь его заставить, то я бы на это посмотрел, – с улыбкой ответил я, смотря на прямо таки загоревшуюся этой идей демонессу.

Похоже, ей не хватало здесь достойных соперников, и Церби – первый в этом мире, кто им может стать, если не считать, конечно, магов, но против них я все же постараюсь Роксану не пускать. Как-никак, звание командира гвардейцев одного из Лордов-демонов – это что-то да значит и демонстрировать такой козырь раньше времени неправильно.

– И все же, милорд, – вновь обратила на себя внимание беловолосая красавица. – Почему вы собираетесь помогать людям с беглецом? Разве они не могут справиться сами?

– Почему же, вполне могут, – начал отвечать я с последнего вопроса. – Пускай этот демон уже достаточно давно в нашем мире, но люди уже научились противодействовать даже сильным демонам. Возможно, их потери будут велики, но так или иначе они его уничтожат. Слишком уж это опасно – позволять демону свободно разгуливать в таком густонаселенном городе. А то, что я помогаю... – сделал я небольшую паузу. – Так я это делаю не за бесплатно, да и мне необходимо завоевать определенный авторитет. Если у вас все решает сила, то в нашем мире все одновременно сложнее и проще, не так однозначно.

– Значит, вы намерены усиливать свое влияние? – довольно улыбнулась Роксана.

– Конечно, – кивнул я. – И никакой слабый демон мне в этом не помеха. Или ты хочешь сказать, что я не прав? – отвернувшись от девушки, спросил я, обращаясь в сторону небольшой зоны с деревьями, отличающейся от остальных более насыщенным зеленым цветом, будто их удобряли отдельно.


Глава 10

— Милорд, что вы делаете? — удивленно посмотрела на меня Роксана. Тем не менее я видел, что она вся подобралась, будто была готова в любой момент среагировать на атаку неприятеля. Хороший рефлекс и, что не менее важно, в данной ситуации правильный.

— Человек, — раздался насмешливый глубокий мужской голос со стороны деревьев. — Ты все же смог меня найти.

Одновременно с этими словами кроны деревьев пришли в движение, будто под воздействием сильного ветра, и из-за ствола одного из них вышел мужчина средних лет с зелеными вьющимися волосами до пояса. Его лицо несло в себе аристократические черты и в то же время чувствовалась некая холодность и отчужденность, что отталкивало от ничем не обезображенного лица. На мужчине была легкая безрукавка и темно-зеленые джинсы, при этом на ногах у него ничего не было и он ступал по голой земле, не испытывая от этого никакого дискомфорта.

Казалось бы, что в нем такого, но вот яркие, нечеловечески желтые глаза слишком хорошо показывали его чуждую этому миру природу, несмотря на все попытки выглядеть как человек.

– Ты же говорил, что сам найдешь меня, — в тон ему ответил я, делая жест рукой, чтобы Роксана пока не лезла вперед, а то знаю ее. – А тут мне пришлось самому искать этой встречи. Нехорошо, — покачал я головой. — Так угрожать, а потом не исполнять свои же обещания — демоны, похоже, действительно совершенно не ценят свои слова.

— Как ты нашел меня, человек? — спросил демон. В его голосе чувствовалась слабая заинтересованность.

– А как ты сбежал? -- вопросом на вопрос ответил я. – Соглашусь, довольно хитро оставить вместо себя обманку, которая не вызовет подозрений у персонала лаборатории. Но лезть через канализацию, – скривился я. – Хотя, возможно, у тебя и носа нет, чтобы почувствовать этот запах.

– Все это неважно, – зловеще улыбнулся зеленоволосый, проигнорировав большую часть моей речи. – Ты мешаешь мне, а значит придется поиграть с тобой раньше времени.

– Как пафосно, – все же не удержался и фыркнул я. – Все демоны так себя ведут? – спросил, обращаясь к Роксане, но та лишь пожала плечами, больше уделяя внимание отслеживанию движений нашего противника, чем разговору..

Тем не менее, эта небольшая речь позволила мне отогнать от этого места посторонних людей, направив духов именно в эту зону, да и подать сигнал Константину, что я обнаружил нашего беглеца. Надеюсь, так действительно удастся избежать лишних жертв, да и бойцы могут подтянуться ко мне на помощь.

Хорошо, что демон, несмотря на попытку скопировать людей, не понимает ничего в технике и просто не увидел в моих действиях ничего такого. Еще сбежал бы – потом снова ищи его. Мне и так повезло, что он сам заинтересовался нами и приблизился, подслушивая или скорее выжидая удобного момента. Главное, что мне удалось увидеть его энергетику, отделив его от природного фона, что было довольно нелегко. Даже сейчас в магическом плане он ощущался как еще одно дерево. Удивительные способности, но, к сожалению, не несущие никакой практической выгоды.

Не будь рядом посторонних, то и разговаривать с этим демоном я бы не стал, сразу же использовав призыв, стараясь подавить своими силами до того, как он успеет отреагировать и ударить в ответ. К сожалению, магические манипуляции такого рода вызывают определенные возмущения, которые наш беглец мог обнаружить, ведь это не призыв слабых духов на окраине парка, а кое-что более емкое и серьезное. Поэтому приходится рисковать и самому лезть в эпицентр опасности. Благо я запросил достойную оплату за это дело.

Вот только не я один подготавливал нашу сцену для битвы. Демон провел тут как минимум пару часов и успел своей силой пропитать всю округу, что в данном случае выразилось в атаке корней деревьев, которую я и Роксана легко пережили, просто отпрыгнув назад.

– А вот атаковать без предупреждения, да еще во время разговора очень невежливо, – покачал я головой.

Тут уже без моей подсказки Рокс выдвинулась вперед, отбив возникшими в ее руках мечами два длинных, но тонких корня, срубив их на лету. «Деревяшка», который уже не соответствовал своему прозвищу, лишь с легкой улыбкой смотрел на действия девушки. Он, прислонившись к одному из деревьев, казалось, вообще не принимал участие в бою. Да и выглядел он так, как будто скучал, но, тем не менее, вся растительность рядом с нами пришла в движение.

Пока Роксана собирала на себя все внимание, я начал поспешно чертить печати, которые тут же стали пылать синим светом. Конкретно этот призыв я мог, наверное, совершить и с закрытыми глазами – настолько часто я использовал огненных гончих в различных сражениях.

Пятерка демонических псов возникла за моей спиной и тут же ударила огнем во все стороны, выжигая растительность рядом с нами. А то, надо же, придумал сделать траву острой, словно лезвия – только хорошая обувь, устойчивая к такого рода повреждениям, спасла меня от травмы. Сколько же еще сюрпризов приготовил «Деревяшка»?

Огненные атаки ожидаемо не понравились демону, и он переключился на гончих, атаковав их все теми же корнями. Они, имея более плотную структуру, не так охотно горели под воздействием пламени, и гончим пришлось уходить из-под атак, огрызаясь языками огня, но все же главной цели демон достиг – снизилась плотность атаки псов, а зеленые насаждения стали медленно зализывать свои раны, стремительно вырастая из земли. Последнее говорило о том, что желтоглазый демон не жалеет своих сил на эту область.

Пока у нас установился некоторый паритет в силах, я начал создавать новую печать, чтобы не тратиться на использование рубина с уже сохраненной в нем схемой призыва. Такой вызов, конечно, хорош тем, что я могу не тратить время на его создание, но все же каждое использование неизбежно портит драгоценный камень и в конечном итоге я могу остаться и вовсе без них. Да и ограничивать себя заранее подготовленными печатями значит остановиться в развитии, а я всегда считал, что лучше всего становиться сильнее в бою и не важно, реальный он или тренировочный.

Вот и сейчас, порой уклоняясь от стреляющих какими-то иглами в мою сторону растений, я создавал в воздухе печать призыва, которая была в несколько раз больше той, что я использовал для вызова гончих. Гончие, несмотря на непрекращающиеся атаки корнями, все так же огрызались пламенем, что так хорошо действовало на растения. Роксана же старалась держаться как можно ближе ко мне и обрезала все появляющиеся и появляющиеся из земли корни.

Пока мы играли от обороны, но вскоре я готов был сделать свой ход, а демон, чувствовалось, выжидал, не предпринимая более активных действий. Более того, он даже позу не изменил: как прислонился в начале битвы к стволу дерева, так с легкой улыбкой и смотрел на то, как мы сопротивляемся его атакам. И ведь действительно все выглядело так, будто он игрался с нами.

Тем не менее, несмотря на все атаки желтоглазого, я успешно завершил создание печати и тут же активировал ее. Гончие по моей команде дали дружный залп огнем, расчищая площадку для нового призыва, и на несколько секунд отогнали растения от нас. Благодаря этому огромная горилла, закованная в подобие латных доспехов, без проблем выбралась из печати и тут же направилась в сторону демона.

Стоило только растениям метнуться в ее сторону, чтобы остановить и спеленать, как руки гориллы покрылись огнем и она просто с остервенением стала рвать корни, не давая им ни шанса на успех. Ну а что? Раз огонь настолько хорошо действует против растений, то и следующий призыв я делал с учетом этого фактора. Это вам не гончие, которых можно было смести за один-два удара – демоническая горилла (лишь внешне напоминающая ее земной аналог) была способна выдержать десяток таких ударов, да еще и ответить на это, что в принципе сейчас и происходило.

Демон с яростью берсеркера продвигался вперед, оттягивая на себя все внимание желтоглазого, что выразилось в уменьшении концентрации атак, позволивших гончим поддержать своего товарища по битве и расширить зону, свободную от, собственно, самой зелени. Это, конечно, не спасало от растений, что прорывались из земли, но хотя бы спекшаяся поверхность мешала их продвижению, да и корней деревьев благодаря Роксане стало значительно меньше, а те, что еще пытались атаковать, были слишком короткими, чтобы иметь шанс хоть кого-то достать.

Я, пока мои призывы атаковали демона, не спеша чертил новую печать, пока лишь делая заготовку, которую потом можно будет дополнить нужными параметрами, благо это не требовало слишком большой концентрации и за боем я мог наблюдать, не отвлекаясь от самого создания магической конструкции. Этот навык мне пришлось тренировать на протяжении нескольких лет, но главное – результат был достигнут, и я не выпадал из боя, пока был занят своей магией.

Так вот, пока мои призывы атаковали растения желтоглазого, заставляя того применять все больше сил для их сдерживания и предпринимать попытки избавиться от досадной помехи, а то, что это именно так, было видно по все еще сохраняющейся расслабленной позе, действовать стали оперативники Службы магической безопасности Империи.

Я услышал какой-то звук, который не сразу распознал, но это явно был выстрел. Этого не ожидал никто из нас и главное никак не ожидал желтоглазый. Неизвестный мне стрелок явно целился в голову демона, но тот в последний момент сумел немного сместиться в сторону и пуля лишь чиркнула по его голове сбоку, выбивая щепку, как из дерева позади желтоглазого, так и из его тела. Да, такая атака подпортила внешний вид демона и показала, что он на самом деле не человек, каким хотел казаться.

Пошедшие по лицу трещины делали его лицо похожим на фантастически подвижную, но все же деревянную маску. И пускай трещина постепенно зарастала, но выглядело это жутко. По крайней мере, мне проще было бы смотреть на его прошлое деревянное лицо, чем на то, как он пытается вернуть себе прежний человеческий облик. Было в этом что-то неправильное, вызывающее оторопь и чувство отвращения.

Вот поэтому, несмотря на то, что я умею неплохо стрелять, я и не беру с собой огнестрел, когда предстоит иметь дело с демонами. Эти существа, по своей сути, энергетические сущности и физическое тело относительно вторично в их случае. Это надо сильно постараться, чтобы изрешетить тело демона так, чтобы он не мог восстановиться. Куда надежнее меч, что может нарушить связи не только физического воплощения, но и энергетической составляющей. Но лучше всего против демона может помочь только другой демон. По крайней мере, в таком случае мне не надо напрягаться и делать все самому.

Выстрел был произведен из снайперской винтовки – это я определил сразу после попадания. Вот только самого стрелка нигде не было видно, да и вообще сложно представить, как в парковой зоне боец смог найти место, с которого был хороший обзор и ничто не мешало бы полету пули.

К сожалению, если я и не обнаружил стрелявшего, то это нельзя сказать о желтоглазом демоне. Вытянув руку в сторону, откуда прилетела пуля, он сжал кулак, и тут же до меня донесся крик боли, а крона одного из деревьев, стоявших в метрах трехстах от нас, окрасилась красным. От того, что я теперь понял, как снайпер смог найти необходимую высоту, легче не становилось, так как он не только погиб, но и оставил меня без дополнительного прикрытия, а я уже стал надеяться на помощь оперативников Службы. Они, по всей видимости, заняты оцеплением района и помочь мне попытался один из них, за что, собственно, и поплатился.

Тем не менее, хоть снайпер и не достиг своей цели, но он здорово разозлил демона, который после такого решил прекратить играться и наконец-то стал действовать более активно, тратя все больше магической энергии, что мне было только на руку. Даже у демонов резерв энергии восполняется куда медленнее, чем бы того хотелось для непрерывного боя.

Не зная пределов его сил, это было довольно опасно, но я просто не имел другой возможности, чтобы гарантированно уничтожить такого демона, а то ведь с него станется регенерировать с помощью окружающей среды. Последнего мне уж точно не надо.

А печати, способные сковать демонов, – они, к сожалению, действовали только до определенного уровня энергетической насыщенности существа. Поэтому во время прорыва, когда, собственно, появился этот демон, я смог спеленать его собрата только по той причине, что он еще не набрался сил. Возможно, когда-нибудь, я смогу создать и более серьезные печати, которые смогут преодолеть этот недостаток, но пока работаем с тем, что имеем.

Десяток деревьев рядом со мной как-то не по-доброму затрещали своими стволами, их кроны начали угрожающе шевелиться, вызывая падение, оказавшихся слишком острыми, словно металл, листьев, а про корни я вообще молчу – они стали вырываться из земли и бить во все стороны, казалось бы, без какой-либо системы. Но это было только начало – деревья вырвались из земли и с помощью корней поползли в мою сторону

Это еще что такое?!

Меня можно понять – такого «представления» я никак не ожидал. Вдохнуть подобие жизни в деревья – это же какими способностями обладал этот демон, чтобы провернуть такое? И ведь чувствую, что это не все, что он может. Далеко не все, а значит надо готовиться и к куда более неприятному сценарию. Знать бы только, чего еще можно от него ждать и где там эти оперативники в новейшей броне, когда они так нужны?!

Несмотря на эти суматошные мысли, я продолжал хладнокровно вносить изменения в печать призыва, перестраивая ее под новые условия. Гончие, к сожалению, были бесполезны против этих оживших деревьев, так как их пламя только опаляло стволы деревянных «солдат», которые, помимо прочего, почему-то перестали так активно гореть, как раньше. Да и корни постоянно лупили по воздуху и земле, не давая возможности вести концентрированный огонь по целям. Тут могла бы помочь горилла, но ее сдерживали побеги растений, которые она хоть и успешно рвала, но их с каждой секундой становилось все больше и постепенно продвижение моего призыва замедлялось. А ведь горилла даже не успела преодолеть половину расстояния между ней и желтоглазым демоном.

Хорошо еще, что деревья хоть и ожили, но все же не было у них никаких возможностей для быстрого передвижения по местности, так что мне было достаточно держать дистанцию между нами, а если какой-то корень вдруг оказывался излишне длинным, то его оперативно укорачивала Роксана.

Нет, определенно в таком помощнике есть свои плюсы. Тут тебе и красивая девушка, и первоклассный боец, который может отвлечь на себя все внимание противника, давая мне шанс на ответный ход. Как бы мне этого ни хотелось, но совершать призывы мгновенно я не могу, если не использовать, конечно, обходные средства, – так что мне всегда требуется хотя бы несколько секунд, что в условиях боя непозволительная роскошь.

Еще несколько секунд, которые мне выигрывает Рокс, – и печать наконец-то готова. Она куда объемнее, чем предыдущие, использованные в этом парке, так что и времени на ее создание ушло порядочно. И все же, главное – результат.

Из заслонившей меня печати медленнно материализовался демон, что внешне напоминал каменного голема, но если последний является магической техникой магов земли, то мой обладает личностью и может действовать самостоятельно. Само собой, в рамках моих приказов.

После присоединения голема к битве расклад стал уже совершенно иным. Деревья попытались атаковать его, но их корни лишь бессильно бились о каменную шкуру призыва, порой, в особо удачных случаях, высекая искры, но не более того. Да и он не сильно обращал внимание на их потуги, на ходу влетев в их строй.

Деревья в парке были старые и из-за этого переломать их было сложно, но уже полетели щепки от ударов каменного великана, и, похоже, требовалось только время, чтобы он со всеми справился.

– Кто ты такой, человек? – впервые после начала битвы заговорил со мной желтоглазый, к этому моменту уже восстановивший свое лицо и вновь ставший неотличимым от человека.

– Всего лишь Темный призыватель, – ухмыльнулся я, добавив порцию энергии из своего источника гончим, отчего их пламя стало интенсивнее и жарче. – Которому ты неосмотрительно угрожал.

Вместе с последними словами сразу три гончие, успевшие отойти от деревьев, ударили в сторону желтоглазого демона, выжигая целую просеку, но все же пламя натолкнулось на зеленый заслон, который хоть постепенно и сгорал, но тут же пополнялся новыми побегами, которые восполняли утраченное. Эх, а я думал, что этой атакой удастся прорваться напрямую к демону.

– Роксана, – привлек я внимание девушки, и та без дальнейших указаний поняла, что от нее требуется.

Не знаю, из чего сделаны ее мечи и вообще, не иллюзия ли они, но демонесса, проскользнув под огнем гончих, воспользовалась их небольшой передышкой перед новым залпом огненного дыхания, и крест-накрест несколько раз ударила мечами по зеленой стене, исполосовав ее. При этом несколько ударов я увидел довольно размыто, что говорило о том, что их было гораздо больше. Как итог, когда демонесса отпрыгнула в сторону и гончие вновь ударили огнем, зеленая защита не выдержала, и желтоглазому наконец-то пришлось уйти со своего места, чтобы не попасть под совместную атаку трех псов.

– Это уже начинает раздражать, – ворчливо отозвался зеленоволосый демон.

– Как я тебя понимаю, – участливо ответил я, временно приказав гончим копить силы, пока накал атаки несколько снизился, да и горилла с големом были заняты своими противниками. – Так раздражает, когда кто-то смеет тебе мешать. А ты мешаешь мне закончить мою миссию и вернуться домой. Так что, будь добр, сдавайся.

– Ты странный человек, – хмуро посмотрел на меня «Деревяшка», а потом окинул взглядом мои призывы и Рокс. – Как тебе удается приказывать демонам, да еще и наш язык для тебя не является тайной?

– Милорд, позвольте мне, – влезла в разговор Рокс, и я лишь кивнул, хотя на языке вертелся ответ этому дереву ходячему.

Демонесса после разрешения попросту растворилась в воздухе, чтобы в следующий миг три ее копии с разных направлений устремились к желтоглазому демону. Тот махнул рукой, и одну из копий девушки пронзили иглы, или их подобие, выстрелившие из какого-то куста, который до этого времени вообще не подавал никаких признаков жизни. Она попыталась, конечно, отбиться, но игл было слишком много, и в итоге Роксана упала на землю и растворилась серой дымкой. Две оставшиеся копии успешно избежали схожих атак, попросту перепрыгнув их, а от уже излюбленных нападок корней деревьев они и вовсе, можно сказать, отмахнулись, как от мелкой помехи.

И вот, наконец-то преодолев последние метры до цели, обе копии скрестили мечи на шее демона и одновременно вторым мечом заблокировали его руки, чтобы он не пытался ими размахивать.

– Милорд, значит? – неожиданно улыбнулся демон, что сейчас был прижат к одному из деревьев и не мог пошевелиться из-за опасности лишиться головы. В такой ситуации довольно странно улыбаться. – Мне необходимо это обдумать, – вдруг добавил он и в то же время стал погружаться в дерево.

– Не так быстро, – оскалилась Роксана, и неожиданно один из ее мечей засветился блеклым серым светом.

Именно этим мечом девушка нанесла стремительный удар по дереву, оставив на нем не узкую полосу от разреза, как я ожидал, а разрубив его пополам. Как я понимаю, демонесса целилась в голову нашего противника, но тот в последний момент смог увернуться и выпал наполовину из ствола дерева, отделавшись только укороченной прической.

– Ты посмела мне помешать! – зло посмотрел он на Рокс, когда две ее копии стали обходить демона с двух сторон.

– Милорд...

– С тобой...

– Еще...

– Не закончил, – обворожительно улыбаясь, по очереди произнесли они.

– Какие у тебя интересные помощники, – посмотрел на меня демон, медленно поднявшись с земли и встав во весь рост. Само собой, клинки Рокс продолжали следовать за его движениями.

Вообще, интересная ситуация сложилась. Мои остальные призывы продолжают сражаться с ожившей природой, а мы тут ведем праздную беседу, будто ничего рядом и не происходит. И то, что еще ничего не закончилось, говорит лишь о том, что демон продолжает контролировать ситуацию и нисколько не впечатлен наличием мечей у своей шеи.

– Мы правда еще не закончили наш разговор, – медленно произнес я, продолжая выстраивать новую печать призыва и ожидая в любой миг подвоха. – Будь добр, расскажи, зачем ты решил сбежать сейчас? Вот не поверю, что у тебя не было шансов сделать это раньше.

– Вы изучали меня, а я вас, – начал отвечать демон, на что я, собственно, не особо рассчитывал. – Мне просто стало скучно, вот я и решил покинуть то гостеприимное место, – насмешливо продолжил он.

– Скучно ему стало, – хмыкнул я, не сводя глаз с зеленоволосого. – Знаешь, мне тоже стало скучно, – улыбнулся я. – Пора с тобой кончать.

Верно истолковав мои слова, Роксана приготовилась ударить по демону, но в этот момент обе ее копии сковали выросшие за мгновение из земли лианы, или какое-то их странное подобие.

– Простите, милорд, – раздался голос девушки позади меня. – Я недооценила противника.

– Ничего страшного, – ободряюще ответил я, так как демонесса, выйдя из невидимости, несмотря на внешнюю отстраненность, чувствовалось, что переживала. Я же больше был рад, что не ошибся в ее навыках, и Роксана не попалась в эту ловушку, которая была вполне ожидаема.

Тем временем демон махнул рукой, и сковывающие копии девушки лианы резко дернулись в стороны, разрывая их, но копии лишь растворились серой дымкой.

Я же воспользовался этим и активировал уже готовую печать, которая развернулась передо мной. Я на самом деле не знал, что именно ответит на мой призыв: главным критерием было что-то зубастое, способное пробиться через зеленые насаждения, создаваемые желтоглазым демоном. Так что, когда из печати что-то вылетело, отхватило голову демона и так же резко вернулось назад...

– Это что такое было? – озадаченно посмотрел я на дело рук своих.

Что бы я там ни призвал, но это существо умудрилось откусить голову демону и вернулось обратно к себе без какого-либо на это моего разрешения. Дело оно выполнило и контракт на этом завершился, автоматически оборвав связь с миром демонов, так что я попросту не успел добавить команды.

Безголовый демон еще какое-то время стоял на месте, но потом повалился на колени да так и застыл, истекая какой-то желто-зеленой кровью, от которой растения, на которые она попадала, будто оживали и начинали стремительно расти.

Несмотря на смерть демона, его растения продолжали атаковать мои призывы, но уже без поддержки с его стороны, а значит не могли восполнять свои потери. Спустя две минуты со всеми было покончено. Оставшиеся к этому времени два оживших дерева уже не представляли большой угрозы, действуя куда медленнее, чем раньше, и каменный голем расправился с ними, практически не прилагая усилий.

Гончие еще раз по моей указке прошлись по растениям и я, убедившись, что вроде больше ничего в траве не шевелится, отозвал все призывы обратно.

– Можете подходить и забирать тело, – коротко бросил я в трубку, стоило только моему напарнику ответить на звонок.

Надеюсь, после этого они наконец-то покажут себя, а то такое чувство, что я во все это ввязался один. Так недолго себя и героем почувствовать, который отлавливает демонов ради спасения людей, чего мне точно не надо. Ни за что не возьмусь за охоту, если за нее не будут платить. Мне еще целый род возрождать с нуля!

– Что-то вы долго, – проворчал я, когда наконец-то увидел Скуратова в сопровождении отчего-то потрепанных оперативников Службы.

– Посмотрел бы я на тебя, когда тебя хочет насадить на ветку каждый куст в этом парке, – потер щеку, на которой красовалось две красных длинных царапины, Константин и досадливо поморщился. – И, главное, против этой заразы мало что помогает, а зажигательных снарядов было слишком мало. Еще бы немного и я бы заработал себе ботанофобию. И так теперь ближайшие полгода зеленые насаждения буду обходить стороной.

– Какой ты, однако, впечатлительный, – покачал я головой и указал рукой на труп демона. – В общем, как ты и просил – большая часть его уцелела и больше не представляет угрозы.

– А это еще что? – с подозрением посмотрел он на наливающуюся жизнью рядом с трупом траву и на то, как один зеленый побег медленно поднимался вверх прямо по струйке этого непонятного цвета крови.

– Похоже, кровь этого демона может служить стимулятором роста, – пожал я плечами. – Тут пускай ваши ученые разбираются. Я выполнил свою часть сделки, так что жду перевода денег.

– Да-да, – отмахнулся Константин. – Знаешь ведь, что все будет выполнено в лучшем виде, а все равно напоминаешь.

– Доверяй, но проверяй, – хмыкнул я. – И вообще, сумма слишком большая, чтобы я не пытался проконтролировать этот процесс.

Скуратов отдал распоряжение, и бойцы, продолжая настороженно водить автоматами во все стороны, словно ожидая в любой момент нового нападения, приблизились к телу демона и довольно сноровисто подхватили его на руки, вырвав из земли и оборвав частично окутавшие его побеги. Мне даже показалось, что растения разочарованно повернулись в сторону уносимого в подъехавший к парку фургон со знаками медицинской службы тела.

Ну, надеюсь, у них там есть холодильник, а то особого смысла в медиках в данной ситуации нет – демону уже ничем не поможешь. И да, до того, как бойцы вообще к нему подошли, я убедился, что это действительно просто тело – вместе со съеденной головой разрушилась и энергетика демона. Так что можно было не опасаться, что он вдруг отрастит себе голову обратно и снова скроется.

– Иногда я тебе завидую, – вдруг признался мой напарник. – Работаешь по собственной ставке, да еще и лишен всей этой бумажной волокиты, которая отнимает столько времени, а ведь я оперативник! – не удержавшись, на последней фразе воскликнул он, пнув землю под ногами.

– Ну так кто тебе мешает самому сделать так же? – подмигнул я ему, наблюдая за явно сбрасывающим стресс мужчиной.

– Ага, – со вздохом ответил Константин, взяв свои чувства под контроль и больше не действуя столь экспрессивно. – Это ты у нас такой уникальный, что начальство готово пойти на значительные уступки и на многое закрыть глаза. Остальные такими особенностями не обладают.

На это я не стал ничего отвечать, так как это и не требовалось. Главное, что работа, на которую я подрядился, была выполнена, и делать мне здесь было больше нечего.

– Тогда до следующего раза?

– Если следующий раз будет такой же, то... – покачал головой Скуратов и, попрощавшись со мной, подошел к командирам отрядов, о чем-то начав с ними говорить.

А ведь бойцов Службы магической безопасности империи действительно потрепало. Пускай на них всех и была броня последнего поколения, но даже она несла на себе следы повреждений и разрывов. А это значит, что «Деревяшка» помимо битвы со мной отвлекался еще и на сдерживание людей, которые пытались прорваться ко мне. Относительным успехом было только участие снайпера, но убойности его оружия было недостаточно для того, чтобы уничтожить такого демона.

Так и задумаешься, а что смогут противопоставить люди такому сильному и опытному демону, как этот желтоглазый? Понятное дело, что в крайнем случае будут привлекать кого-то из боевых родов, которые обладают достаточной мощью магии, чтобы противостоять таким существам, но все же правительственные структуры стараются не прибегать к помощи аристократов, поскольку должны сами справляться со своими проблемами. Наличие в оперативниках кого-то вроде Константина – это скорее исключение из правил и личное желание аристократа из рода Скуратовых заниматься такой работой, чем общепринятая практика. Так что не думаю, что у Службы есть в штате действительно сильные маги или же, что вероятнее, если такие и есть, то их выпустят только в действительно крайнем случае, так как такой козырь лучше приберечь. Как-никак, иностранная разведка работает и на территории нашего государства, а чем они меньше они знают – тем лучше.

Но все это лишь мои догадки, не подкрепленные фактами, так что все может быть несколько иначе.

– Я прошу прощения у вас, милорд, – склонила голову Роксана, заставив меня задержаться на поле недавнего боя. – В следующий раз я буду более осмотрительной и не попадусь на уловку.

– Ничего страшного, – улыбнулся я, положив руку на плечо внешне хрупкой девушки, которая, если она того захочет, может положить всех бойцов этих двух отрядов Службы меньше, чем за пару минут, несмотря на всю их подготовку. – Ты все сделала верно и дала мне возможность прикончить этого желтоглазого.

– Но он вел себя неподобающе, обращаясь к вам, – подняв голову, эмоционально произнесла демонесса. Ее прическа слегка растрепалась, да и в одежде хватало листочков и щепок после битвы, так что взъерошенная девушка выглядела на удивление боевой и одновременно милой.

– За что и поплатился, – хмыкнул я. – Ты со всем справилась отлично, – твердо произнес я, смотря Роксане прямо в глаза.

– Как скажете, милорд, – вновь склонила голову она, но я успел увидеть мелькнувшую улыбку. Демонессе похвала явно пришлась по душе. – Но я все равно приложу больше усилий на тренировках.

– Если ты считаешь, что это важно, то ладно, – вздохнул я. В каких-то моментах Роксана была на удивление твердолобой, и я даже не собирался больше пытаться ее переубеждать. – Поехали домой. Нам определенно не помешает принять душ.

– Я согласна, – живо откликнулась девушка, а ее брошенный на меня взгляд заставил насторожиться. – Могу потереть вам спинку, милорд.

– По отдельности, – медленно сказал я, так, чтобы она точно меня правильно поняла. – Мы будем принимать душ по отдельности. – И прекращай уже меня величать этим титулом. Несколько раз уже говорил.

– Как прикажете, – склонила голову Роксана, но в этот раз в ее голосе не чувствовалось согласия с моими словами, а скорее небольшая толика разочарования и почему-то азарта.

Как же сложно с этими девушками, а это еще и демонесса! Тут априори логика будет совершенно другой. А то так действительно не выдержу и соглашусь на ее предложение. Девушка она красивая, да еще и демонесса, что добавляет определенную долю экзотики... И куда мои мысли идут?

– Поехали, – махнул я рукой, одновременно постаравшись очистить голову от слишком привлекательных картин с участием демонессы, и мы направиль на парковку, где меня терпеливо дожидался мой железный конь.

Роксана, надев шлем, села позади и, обхватив руками поясницу, прижалась ко мне. С учетом размера ее груди, я все прекрасно чувствовал, но в данный момент в этом не было никакого контекста. Демонесса о чем-то думала и просто не обратила внимания на свои действия. Не став ее отвлекать, я плавно тронулся с места и мы поехали домой.

Что-то я устал со всеми этими делами и небольшая разрядка в виде боя с желтоглазым демоном не дала мне как следует сбросить напряжение. Определенно надо съездить куда-нибудь отдохнуть. Все равно слуги еще занимаются обустройством особняка и близлежащих земель, а «Бар» в ближайшее время может поработать без моего участия.

Глава 11


— Да-а-а, а воздух тут другой, – протянул я, наблюдая за водной гладью и жмурясь от яркого солнца.

– Егор, ты никогда не был на море? – удивленно посмотрела на меня Арина.

— Не совсем, — задумчиво ответил я, смотря на свою жену в купальнике зеленого цвета, и лишь прозрачная накидка в тон не давала мне полностью насладиться ее фигурой в лучах теплого солнца. Но так было даже интересней. — Просто все как-то мимоходом, — признался я, наконец-то сумев оторвать глаза от доставшейся мне красавицы. — Вот и не было времени насладиться отдыхом.

– Тогда мы обязаны это исправить, — решительно произнесла Арина, скрестив руки под грудью и довольно хмыкнув, когда я все же скосил взгляд.

В данный момент мы находились на одном из южных курортов Российской империи, который отличался определенной закрытостью, так как здесь располагались виллы аристократов. Точнее виллы не принадлежали именно магическим родам, а арендовались ими, так как по всем документам это место принадлежало государству и, в частности, императору, который «позволял» своим ближайшим подданным отдыхать в таком месте.

Тут же располагалась летняя резиденция императорской семьи. Благо они ее посещали довольно редко, так что шанс нарваться на кого-то из семьи правителя нашего государства минимален. Чего не скажешь о членах древних магических родов.

Как бы я ни хотел выбрать другое место, но, когда Арина услышала о моем желании съездить нам всем отдохнуть, она предложила мне несколько вариантов и все они в целом были одинаковыми: это были зоны для высшего света Империи. Моя жена, несмотря на отдых, хотела наладить связи с теми родами, что могут отдыхать в это время года в одном из таких мест, так что в итоге пришлось соглашаться, да и в принципе в некотором роде я был согласен с ее видением.

И думаю, стоит упомянуть такой момент: на отдых мы отправились не вдвоем.

– Лена, ну что ты мнешься! – недовольно воскликнула Арина, когда из домика, который мы выбрали себе для отдыха, вышла моя бывшая ученица, закутавшись в полотенце.

– Я... просто, — смущаясь, произнесла она, отводя взгляд в сторону.

— Мы сюда приехали отдыхать и загорать – нечего прятаться от солнца! -- возразила ей Арина и дернула за полотенце с такой силой, что вскрикнувшая от неожиданности темноволосая повелительница пламени не смогла удержать его.

– Смело, – не удержавшись, присвистнул я, когда наконец-то смог увидеть купальник, который надела Лена.

На ней был купальник черного цвета, выполненный, казалось, не из ткани, а из мелких чешуек, что лентами обхватывали ее тело. При этом он мало что скрывал и в некотором роде даже показывал больше, чем мог бы вообще сделать типовой купальник. Даже шрам на ноге, который Арина несмотря на все свои навыки так и не смогла свести (как, впрочем, и вернуть седой пряди ее естественный цвет), смотрелся на этом фоне гармонично, скрытый лентой от купальника.

Вообще я заметил, что после пребывания в мире демонов Лена полюбила все близкое к змеиному образу. Скорее всего в этом было виновато ее слияние с демоном-змеей, но эту проблему тоже пока не удавалось исправить.

Но главное не это, а то, что Лена выглядела в этом купальнике просто обворожительно, и, заметив то, как я рассматриваю ее, девушка еще больше смутилась.

– А вот на это тебе не стоит смотреть, – вдруг произнесла Арина и накинула мне на голову полотенце, которое до этого было на Лене. Из-за этого я не мог увидеть вышедшую следом за Леной Роксану, которая, похоже, вновь что-то учудила.

Несмотря на любопытство, я предпочел отвернуться от греха подальше и вернулся к рассматриванию моря. А там пускай Арина сама разбирается с Роксаной.

– Но почему мне нельзя так выходить? – раздался недовольный голос демонессы. Ее было слышно куда лучше, чем яростно шепчущую ей что-то Арину. – Вечно вы, люди, придумываете какие-то условности. Хорошо, надену я ваши эти тряпки, хоть и не понимаю их практического значения.

– Твоя слуга, – подошла ко мне жена, когда Роксана удалилась в дом. – Совершенно ничего не понимает в приличиях!

– У нее другие стандарты на многие вещи, – философски хмыкнул я. – Так что это естественно, что не все она будет делать так, как заведено у нас.

– Я это понимаю, – вздохнув, Арина присела рядом со мной на теплый песок. – Но ведь она изучает нашу культуру и уже должна хотя бы разбираться в элементарных вопросах.

– Вы, люди, – странные существа, – вдруг рядом раздался голос Роксаны, которая слишком быстро справилась с проблемой, из-за которой Арина вернула ее обратно в дом. – Я же видела, что у вас есть пляжи, где люди ходят именно в таком виде, чтобы ничего не мешало им загорать.

– Это не такой вид пляжа! – воскликнула Арина, покраснев; севшая в сторонке Лена стала после слов демонессы еще пунцовее прежнего.

А это, похоже, будет забавнее, чем я думал.

– Не понимаю я вас, – проворчала Роксана, выйдя чуть вперед и дав мне наконец-то рассмотреть ее купальник.

Демонесса выбрала для себя белый купальник, который представлял из себя, что для меня было неожиданным, довольно обычный купальник. В целом он в чем-то повторял фасон того, что был на Арине, но спереди имел что-то вроде соединительного элемента, что скрывал ее живот от лучей солнца, оставляя спину открытой.

И чего только модельеры не придумают, чтобы придать детали такому, казалось бы, простому элементу пляжного гардероба. Не то что у нас – все просто. Плавки и есть плавки. А вот для девушек придумано столько всего, что... Не то чтобы я жаловался – на всех девушках купальники смотрелись просто первоклассно, но я был больше ценителем нижнего белья и когда девушка в нем находилась на моей кровати...

– Дорогой, – раздался слишком уж доброжелательный голос Арины справа от меня. – О чем ты там задумался, что уже и наша воительница начинает смущаться?

– О чем ты? – удивленно посмотрел я сначала на нее, а потом, переведя взгляд на Рокс, которая успела сделать несколько поспешных шагов в сторону и взмахом руки попыталась скрыть волосами слегка покрасневшие уши.

Это я, получается, сейчас пялился на нее, и все подумали что-то не то? Может, я зря подумал, что будет забавно – не хватало мне еще переживать женские игры на отдыхе.

– Может, пойдем поплаваем? – перевел я тему, решительно встав. – А то мне кажется, что я совсем разучился держаться на воде.

– Ничего, – все еще не сводя с меня пристального взгляда, произнесла бывшая Лазарева. – Если что, я тебя откачаю.

Мне показалось или это прозвучало как-то угрожающе?

***

Российская Империя, благодаря магическим родам и уникальной способности императорской семьи узнавать об угрозах государству и им самим, смогла во время возвращения магии в мир захватить обширные территории, которые еще ранее входили в состав нашего государства. В нашем конкретном случае это означало, что мы могли выбрать множество зон отдыха на любой вкус и предпочтения.

Юг и море выбрал я, так как, и правда, если и бывал в этой части страны, то слишком недолго, чтобы насладиться видами или спокойно полежать на шезлонге. В принципе, я вообще не помню, когда отдыхал, особенно с тех пор, как из моего рода в живых остался только я.

Но больше всего доволен отдыхом был Церби, который попросту зарывался в песок, и, словно ящерица на камне, грелся под лучами солнца. Хорошо, что удалось девушек убедить, что ему точно плохо от такого времяпрепровождения плохо не станет, а то они уже стали беспокоиться за него. Знали бы они, откуда Церби родом и какие там бывают температуры, то поняли бы, что для него тридцать градусов – не жара вовсе. Да и он, как-никак, демон, а значит, несмотря на внешний вид шпица, имеет несколько иную физиологию, которую может перестраивать под свои нужды. Уж спустя столько лет пребывания в нашем мире для него это вообще должно быть плевым делом.

В итоге отдыхали мы впятером и первые два дня только и делали, что плавали да загорали на солнце. Повезло, что в соседних пляжных домиках, пускай и стоящих в отдалении друг от друга, чтобы можно было отдыхать, не мешая друг другу, пока никого не было. Арина такому обстоятельству была не сильно рада, но и поделать с этим ничего не могла.

Я же вовсю наслаждался тишиной и близостью жены по ночам. Сдерживаться я не считал нужным, так как Роксане было все равно на мои ночные утехи, а Лена... После того раза она так больше никак не показывала, что хочет этим заняться со мной, а я не настаивал на обратном. Так что если захочет присоединиться, то я буду не против, тем более и сама Арина об этом не раз говорила, на удивление спокойно воспринимая то, что в нашей кровати будет не только она.

Так и султаном себя можно почувствовать, если, конечно, не принимать во внимание, что современных султанов прижал к ногтю Египет с их восставшими фараонами. Что-то не туда у меня мысли скакнули.

На третий день в стоящем справа от нас пляжном домике появились постояльцы, что нарушило наше уединение. Зато Арина была рада тому, что здесь появился хоть кто-то и настояла на том, чтобы мы вечером пошли знакомиться.

Нашими соседями оказалась молодая пара аристократов примерно моего возраста, что отправилась сюда отмечать свою первую годовщину свадьбы. Эти подробности Арина узнала у персонала, так что вечером мы втроем, оставив Роксану и Церби отдыхать в домике, отправились с бутылкой дорогого вина знакомиться с молодоженами. Хм, а ведь мы с Ариной тоже попадаем под это определение, а скоро и с Леной станем одной семьей.

– Добрый вечер, – постучав в косяк двери, обратился я к хозяевам домика. – Мы ваши соседи и решили прийти, поприветствовать вас.

– Проходите, – доброжелательно улыбнулся светловолосый, коротко стриженный парень. Его жена, миловидная шатенка, с любопытством осмотрела моих спутниц и, приметив вино в моих руках, понятливо пошла за бокалами. – Евгений Ухорский, а это моя жена – Анастасия, – представился парень, опустив отчества, так как мы явно намекали на неформальный разговор.

– Егор Шувалов, – представился в ответ я. – Это моя жена Арина Шувалова и моя невеста Елена Петрова.

– Невеста? – удивленно посмотрел Евгений на мою бывшую ученицу. – Разве так можно?

– Даже не думай, муж мой, – проворковала его жена, выставив перед нами бокалы. Вот только угрозы в ее голосе было больше, чем нежности, отчего Ухорский невольно сглотнул, поняв, какую глупость он сейчас сделал. Похоже, не одному мне бывает весело из-за девушек. – И вообще, лучше надо знать наше законодательство и последние новости из столицы. Вы же именно те Шуваловы, о которых столько слухов?

– Думаю, других таких в столице нет, – улыбнулся я девушке.

– Тогда все понятно, – кивнула Анастасия, начав доставать из холодильника фрукты и закуски под вино. Лена стала ей помогать, на что хозяйка домика благодарно улыбнулась ей.

– А может поясните мне? – шепотом попросил Евгений, так, чтобы не привлекать внимание молодой супруги.

– Я возрождаю угасший род и в таких случаях разрешено иметь до трех жен, чтобы, скажем так, быстро восстановить численность магов в роду. А то, согласитесь, из двух человек род получается довольно маленьким, – подмигнул я ему.

– Теперь понятно, – задумчиво кивнул Ухорский. – Наверное, вам нелегко? – понимающе посмотрев на моих спутниц, спросил он.

– Временами, – развел я руками.

И понимай как хочешь, так как на такой вопрос надо отвечать либо подробно, либо уходить от ответа, если нет желания обидеть человека. Мне-то были не важны наши взаимоотношения, так как я не помнил никого из Ухорских ни в Петрограде, ни тем более в столице, а значит этот род недостаточно могущественный, чтобы чем-то мне быть полезным.

Тем временем девушки разлили вино, и под звон бокалов мы все по достоинству оценили напиток.

– Вы, я так понимаю, тут уже несколько дней? – осторожно спросил Евгений, в то время как девушки, собравшись вместе, что-то тихо обсуждали между собой.

Похоже, Анастасия держит его в ежовых рукавицах, так как парень все время посматривал на девушку, отслеживая ее реакцию, а та лишь мило улыбалась, создавая впечатление приятной в общении аристократки.

– Не так чтобы много, но уже успели немного обжиться, – ответил я, наполняя уже опустевшие к этому времени бокалы. – Да и у нас не было свадебного путешествия, так что решили, скажем так, совместить цели отдыха.

– Так вы тоже недавно поменяли свой статус? – понимающе откликнулся Ухорский, почему-то сильно обрадовавшись этому обстоятельству.

– Может перейдем на «ты»? – предложил я. – А так, да, мы, по сути, и род основали только в этом году, так что у нас начинания как в семейной жизни, так и в жизни магического рода.

– Как интересно, – покачал головой Евгений. – Я четвертый сын в своей семье, а с Настей мы были сосватаны с детства, так что эта поездка для нас – способ вырваться из своего окружения и наконец-то отдохнуть. Потом опять возвращаться к делам семьи, – тяжело вздохнул он.

– Не надо так печалиться, муж мой, – обратилась к нему Анастасия. Меня так забавляло это выражение «муж мой», но я постарался никак этого не показывать, а то вдруг еще посчитают за оскорбление. Да и они единственные соседи и, вроде как, адекватные, а не чванливые засранцы. – Дела рода не могут быть бесполезными.

– С этим, пожалуй, соглашусь, – вставил я. – Главное, чтобы эти дела были действительно направлены на усиление рода, а не впустую. Сам с этим сталкиваюсь почти каждый день.

– И как вам удается справляться? – задала вопрос Ухорская, а я отметил, насколько необычайно синие у нее глаза, словно бушующее море.

Маг воды? Возможно. Порой, если магическое направление остается одним и тем же на протяжении нескольких поколений, то это отчасти проявляется и во внешнем виде магов.

– У меня есть помощники и, самое главное, – сделал я паузу, с теплотой посмотрев на Арину, отчего та слегка покраснела, – прекрасная жена, которая мне во всем помогает, и невеста, – не мог оставить я без внимания Лену, что было бы слишком некрасиво с моей стороны, – которая, как закончит свое обучение, тоже начнет принимать активное участие в делах рода. Так что, думаю, как-нибудь справимся.

– Вот видишь, Женя, – строго посмотрела на парня девушка. – А ты еще и возмущаешься. Постыдился бы.

– Настя, но не при людях же, – вяло возмутился Ухорский, но было видно, кто в их паре главный, и не было заметно, что парень так уж и против. Чувствовалось, что он даже рад, что за него решения принимает жена. – А чем занимается ваш род?

– У жены скоро будет налажена сеть небольших больниц, где будут сотрудники-целители, – не стал скрывать я эти сведения. Тем более в январе Арина в любом случае собиралась все официально оформлять, а Лазаревы пообещали ей помочь на первых порах. В том числе и с обучением только недавно выпустившихся магов этого важного направления. – Я же занимаюсь развлекательным бизнесом, продвигая молодые группы, и обеспечиваю свободную переговорную зону для аристократов и бизнесменов.

– Как интересно! – восторженно произнес Евгений. – А я лишь занимаюсь логистикой товаров производства рода. Очень скучная работа, – удручающе добавил он.

– Но необходимая, – строго произнесла Анастасия. Такое чувство, что они уже не раз касались данной темы.

– Да-да, – вяло отмахнулся парень, прикладываясь к бокалу и за пару глотков осушив его.

– А что вы поставляете? – спросил я больше для того, чтобы не было неловкой паузы, чем в действительности интересуясь вопросом.

– Технические новинки на стыке магии и науки, – ответила Ухорская.

– Так это ваша придумка? – подняв левую руку, указал я на коммуникационный браслет.

– Если бы, – невесело усмехнулся Евгений. – Если мы бы могли сделать хоть что-то похожее на это, то уже стали бы одним из самых богатых родов Империи. А так мы больше по стеку информационных технологий.

– И оружия, – добавила Анастасия. – Изготавливаем патроны со специальной начинкой и броню с использованием магических материалов. Специфика этой ниши скучная, но наша продукция пользуется спросом как в Империи, так и за рубежом. Особенно много заказов в Свободных Землях.

– Как интересно, – а вот это и правда было куда занимательнее, чем весь разговор до этого. Может и не так уж бесполезно было начинать с ними беседу? – Я считал, что оружейный бизнес довольно прибыльный? – решил я уточнить у Ухорской, раз уж она тут руководит этой семейной ячейкой.

– Большая конкуренция, – развела руками девушка. – Но нам хватает рынка, чтобы иметь стабильный доход. Но, может, пока не будем о делах? Все же мы на отдыхе, – с намеком попросила она.

– Конечно, – улыбнулся я, доливая в бокалы вина и подмечая, что его оказалось как-то маловато. Это же отметила Арина и уже что-то вводила в своем браслете. Все же у меня чудесная жена, которая и без подсказок все понимает. – И все же я, возможно, сделал бы у вас заказ. Мне надо бы собственную охрану обеспечить амуницией.

Не то чтобы они прямо в ней так и нуждались, так как запасы уже были сделаны и теперь парни Славы могли вести небольшую осадную войну, наверное, на протяжении почти недели, не нуждаясь в боеприпасах. Но все же и никто не обязывает меня обязательно закупаться у Ухорских. Ознакомлюсь потом с их прайсом да отправлю Рэми и Славе на согласование – все же аналитик рода и глава его безопасности в этом вопросе разбираются куда лучше меня.

***

После знакомства с Ухорскими мне стало немного легче, так как девушки в основном общались между собой и я мог просто отдыхать. Арина, правда, пару раз жаловалась, что мы выбрали не самый удачный сезон, но все же я вообще не собирался изначально устраивать для нас отдых, так что она довольствовалась и этим. Да и нам лучше начинать с малого, чем пытаться наладить связи с влиятельными магическими родами, для которых мы никто.

Евгений пару раз пытался завязать разговор, но это получалось у него настолько плохо, что парень и сам без лишних слов отстал.

Ну и отстал он еще и по причине нахождения рядом со мной Рокс, которая молодого аристократа своим видом и отсутствием стеснения здорово смущала. Не то чтобы она делала что-то, выходящее за рамки нормального поведения, или, упаси все демоны иного мира, ходила голой, но все же она была демонессой и присущая хищная грация невольно заставляла задерживать на ней взгляд. Отчего Женя пару раз получал от Насти. Я не видел, как именно она наставляла его на путь истинный, но слишком уж недвусмысленные взгляды бросала девушка на своего мужа в эти моменты.

М-да, повезло Евгению попасть в руки девушки, которая ему спуску не даст. И хорошо, что у меня с этим куда проще.

Несмотря на отдых, я все же следил за новостями, благо с коммуникационным браслетом достаточно было вывести голографический экран перед глазами и просматривать ленту. Все же, кто бы ни придумал его, он явно опередил свое время, так как, пускай и были разработки на стыке магии и науки, но все же им пока было далеко до такого уровня.

Сегодня утром главной новостью было появление портала – в одной из китайских провинций открылся самый настоящий портал. В статье было приложено видео, где наглядно показывалась его работа, так что ошибки быть не могло. Я бы, конечно, назвал эту возникшую аномалию разрывом в пространстве, так как больше всего со стороны это походило на то, как будто ткань реальности рассекли невероятно острым мечом, оставив скомканную рану в пространстве, которая по какой-то причине не торопилась зарастать.

К сожалению, это произошло слишком далеко, чтобы я мог самостоятельно вблизи понаблюдать за этим явлением. Ведь в какой-то мере я создаю порталы, когда призываю к себе очередного демона. Так что, думаю, это было бы познавательным – изучить еще и такую аномалию.

Зная практиков Китая, как они называют своих магов, вскоре это место будет опечатано и журналистам несказанно повезло заснять портал. Эта новость вырвалась за просторы Китая, так что журналисту, который осмелился подойти так близко, явно свезло.

Ну да ладно. В мире хватает и других аномалий, да и я еще не изучил всех своих возможностей. Если еще учитывать видовое разнообразие демонов, то может и жизни не хватить, захоти я вдруг этим заняться с тем же энтузиазмом, с которым работает Ходкевич.

Единственное, что непонятно – как вообще возник этот разрыв в пространстве, и единичный ли это случай или нет.

– Ну и как тебе здесь? – спросил я у Церби, который зарылся в песок рядом с моим шезлонгом и делал вид, что спал.

– Если бы я раньше знал, что можно так на песке лежать, то давно бы напросился на такую поездку, – вяло отозвался демонический пес, продолжая нежиться под теплым солнцем. – И я никогда не видел столько воды.

– Ты же жил в пустынных землях? – припомнил я.

– Да, – подтвердил Церби. – Так что я впервые вижу море вживую, а не по телевизору.

– Так в чем же дело? Сходи искупайся, – с улыбкой посмотрел я на него. – Быть рядом с морем и хотя бы раз не окунуться... – покачал головой.

– Не хочу, – буркнул шпиц, отвернувшись от меня.

– Это почему? – заинтересовался я, приподнявшись с шезлонга.

– Мне лень, – фыркнул Церби.

– Так это легко исправить, – хмыкнул я и, до того, как шпиц успел среагировать, подхватил его на руки и, пробежавшись, закинул прямо в море. – Просто вспомни про свои собачьи инстинкты и плыви! – крикнул я ему вслед и вернулся назад, наслаждаясь проделанным.

Церби что-то там кричал мне, но я не прислушивался. Так что спустя две минуты, когда он наконец-то выбрался, я имел удовольствие наблюдать злого и мокрого шпица, отчего он становился еще забавнее, чем обычно.

– Я... не... умею... плавать, – отплевываясь от воды, тяжело произнес он. – Я тебе отомщу за это!

– Хватит возмущаться, – отмахнулся я от Церби. – Лучше пользоваться возможностью и научиться плавать. Тем более ты хоть и демон, но все равно сильно похож на собаку, а значит должен уметь плавать. Ты же не кошка.

– Не смей меня сравнивать с этими животными! – ворчливо отозвался пес, тяжело опускаясь в песок.

– А почему нет? – пожал я плечами. – Ты же почти все время лежишь и спишь. Очень похоже на поведение кошек.

– Знаешь что?! – живо подскочил Церби, будто сейчас и не изображал страдающее животное.

– Хочешь, чтобы я тебя еще раз закинул в море? – с улыбкой спросил я.

После такого заявления демонический шпиц решил промолчать и постарался отойти от меня как можно дальше, чтобы иметь возможность сбежать.

– Зачем вы это сделали, милорд? – спросила как всегда незаметно подошедшая Роксана.

Я, пускай и не профессионал в таком вопросе, но все же умел чувствовать присутствие других людей или существ. Но вот Роксана как-то обходила это и возникала неожиданно.

– Мне просто было скучно, – пожал я плечами. – Люди порой поступают, не особо задумываясь над тем, что они делают. Можешь считать это просто прихотью.

– Понятно, – задумчиво протянула Рокс. – Вы сложные и нелогичные существа.

– Как в принципе и любые другие существа. Как тебе вообще вот так проводить время? – поинтересовался я у девушки, раз уж начали разговор. Кстати, в этот раз демонесса была в белом закрытом купальнике, что в сочетании с ее белыми волосами и темной кожей смотрелось довольно интересно.

– Непривычно, – немного подумав, ответила она. – Я привыкла к постоянным тренировкам и теперь это безделье...

– Не знаешь, куда себя деть? – подсказал я.

– Да, – нерешительно кивнула Роксана. – Наверное, можно сказать и так.

– Просто наслаждайся мгновениями спокойствия, – ответил я на это.

– Вы чего-то ожидаете? – тут же подобралась демонесса. Потянувшись к поясу, она лишь с досадой обнаружила отсутствие мечей. Жест был не полностью осознанным, но многое говорящим о характере девушки.

– Да, не хотелось об этом говорить раньше времени, но... – я посмотрел в сторону домика Ухорских, где сейчас весело щебетали три девушки. – Рэми обнаружила подозрительные поползновения в нашу сторону, а ее анализу можно доверять. Так что вскоре нас могут ждать не самые приятные деньки.

– Я буду вашим клинком, милорд, – преклонила одно колено Роксана. – Только прикажите.

– Я знаю это, Рокс, – мягко улыбнулся я, жестом показав, чтобы она поднялась, а то и так этим могла привлечь лишнее внимание, благо в нашу сторону никто не смотрел. – Работы хватит всем. Поэтому наслаждайся минутами отдыха, пока они есть.

***

Наш отдых, по всей видимости, просто не мог закончиться без приключений, и все же каким-то образом Арина умудрилась вытащить меня на экскурсию по местным достопримечательностям. Главной фишкой этого места была сеть пещер, которые заканчивались искусно доработанным гротом, где все желающие (которые, конечно, оплатили такую дорогую экскурсию) могли наслаждаться нахождением в пещере, освещенной флуоресцентными растениями и насекомыми. Более того, там же предлагали местные морские блюда. По крайней мере, все было заявлено именно так, а моей жене было слишком скучно на отдыхе, так что для своего душевного спокойствия я согласился пойти с ней.

В начале были довольно скучные мероприятия, так что я даже толком не прислушивался к гиду. Интереснее всего была дегустация местных вин, и то нам вскоре пришлось оттуда уходить, так как экскурсия продолжалась.

Конечным пунктом была сеть пещер, о которой я уже упоминал. И вот здесь действительно было интересно в первую очередь не из-за того, как все тут обставили, а тем, что в стенах чувствовались магические потоки.

Сейчас, когда магия начала возвращаться в наш мир, это уже не так удивительно, но еще в Академии Магии я читал, что пещеры дольше остальных природных объектов хранили в себе остатки той магии, что была раньше. Из-за этого все, что было внутри, постепенно преображалось, а некоторые магические существа и растения могли вполне дожить до сегодняшнего дня. Понятное дело, никто крупный и прожорливый недостаток магии просто бы не пережил, но в пещерах всегда хватало всяких жучков, благодаря которым эти пещеры и стали туристической достопримечательностью.

Пока Арина восторгалась, как и большинство пришедших с нами, светящимися жучками, которые, похоже, могли светиться любым цветом, я изучал стены пещеры, прикасаясь к ним ладонью. Никакого барельефа на них не было, но я касался для того, чтобы лучше почувствовать потоки магии, скрытые в толще камня.

В них чувствовалась какая-то монументальность и плавность. Наверное, маг, специализирующийся на техниках земли, мог бы ощутить куда больше, но даже так было интересно прослеживать все эти потоки и смотреть на места их выхода, где, что вполне ожидаемо, было больше всего растений и жуков, являвшихся магическими существами.

– А теперь вы можете насладиться конечной точкой нашего небольшого путешествия, – произнесла приятным голосом экскурсовод, когда мы вышли из очередного прохода между пещерами, чтобы оказаться в освещенном, будто днем, мерцающими огнями гроте.

На стенах росли какие-то светящиеся мхи, а под водой этого своеобразного подземного водоема плавали мерцающие рыбки, которые привлекли всеобщее внимание. Я же увидел, что рядом в выдолбленной прямо в скале нише расположился самый настоящий ресторан, где в данный момент официанты заканчивали выкладывать блюда.

Пускай нас было всего человек пятнадцать, но эта экскурсия стоила достаточно дорого, чтобы все было организовано по высшему разряду. Так что люди старались, чтобы у нас осталось хорошее впечатление об этом небольшом приключении.

Пока все разглядывали необычных рыб, я с любопытством осматривал стены грота, которых, по всей видимости, не касалась рука человека, сохраняя его первозданный вид и не делая финальную точку экскурсии слишком уж «гладкой». Здесь чувствовалось дыхание времени и то, что над гротом природа работала не одно столетие.

Наверное, благодаря тому, что я больше уделял внимания магическим потокам, я первым заметил, что происходит что-то неладное. Они вдруг стали пульсировать, будто по ним начал идти больший поток энергии, чем раньше. Это было сравнимо с прорывом плотины, и сейчас неизвестно откуда взявшаяся магическая волна неслась в нашу сторону.

– Всем на выход! – прокричал я, но люди лишь с недоумением посмотрели на меня, а дальше стало слишком поздно.

Я только успел схватить Арину за руку, которая без сомнений поверила в мои слова и быстро оказалась рядом со мной, но уже выбежать из грота я просто не успел. Волна магии, пронесшаяся по этому подземелью, не прошла бесследно. Да, ее могли ощутить даже обычные люди, ничего не понимающие в магии, но хуже того, что на эту волну отреагировали растения, жуки и рыбы, которые будто посходили с ума. Рыбы и вовсе стали выпрыгивать из воды, словно получив дозу адреналина.

Какая-то девушка оказалась слишком рядом с краем водоема и получила в лицо вот такой вот красивой рыбкой, которой до этого восхищалась. И если до этого она могла действительно представлять из себя забавное зрелище, то теперь она несла угрозу жизни людей. Не знаю, что была за чешуя у этой рыбы, но девушка лишь немного не успела уклониться от нее, и та ей попросту стесала верхний слой кожи с левой стороны, будто прошлась наждачкой. От боли девушка закричала, и в следующий миг из глубины водоема выскользнуло невидимое до этого в воде щупальце, в одно мгновение ухватившее ее за ногу и утащившее ее к себе.

Рядом стоящий парень попытался ей помочь, но слишком сильно вцепился в охваченную ужасом несчастную и сам оказался под водой. Вот только я не увидел, чтобы он всплыл после этого.

– Что тут происходит?! – выкрикнул кто-то.

Очень хороший вопрос, но вот только не думаю, что кто-то в данной ситуации даст нам вразумительный ответ. А сейчас главное – выбраться отсюда, пока не стало хуже.


Глава 12


Я попытался рвануть в сторону пещер, чтобы выйти наружу, но мох, получивший подпитку от магии, вдруг стал сильно разрастаться и перекрыл полностью весь переход. Возможно, я бы и не обратил на это внимание, но от растения шибало такой сильной магией, что я просто поостерегся так необдуманно соваться туда.

Впрочем, это не остановило одного из туристов, что, толкнув меня плечом, вырвался вперед.

Мужчина явно собирался спасаться самостоятельно, не думая ни о ком другом, и успел преодолеть половину этого каменного прохода, сейчас покрытого плотным ковром магического мха, когда неожиданно вскрикнул от боли. Он подпрыгнул на месте, с недоверием смотря на свою ногу, где его обувь представляла из себя жалкое зрелище и была будто бы изъедена кислотой. Ему бы вернуться назад, но мужчина убежал слишком далеко вперед и прорываться дальше было быстрее, чем возвращаться. Собственно, к таким же выводам пришел и он, попытавшись бежать дальше, но каждый шаг становился все болезненнее, и вскоре мужчина орал от боли, но пытался бежать дальше. В итоге ему удалось преодолеть каменный коридор, но он повалился на землю и пока не двигался, но с такого расстояния я видел, что он хотя бы дышит.

Возможно, ему и удастся пройти дальше (во что я верил слабо), но нам этот проход в таком виде точно не подходит. Если я был в кроссовках, то Арина надела легкие каблучки, которые разъест куда быстрее.

— Егор, что же делать? – тихо спросила у меня девушка, увидев, что произошло с мужчиной и что могло грозить нам.

– Пока не знаю, но лучше не приближаться к воде и растениям, – показал я на наглядный пример того, что может произойти.

Хуже всего было то, что единственный выход был как раз заполнен этим кислотным мхом, так что выбраться обычным людям не представлялось возможным. Это, по всей видимости, прекрасно поняла наш экскурсовод, забившись в углу в тихой истерике. Девушка и парень, которых неизвестное существо утащило в воду, были буквально в паре сантиметрах от нее, так что ее шок был вполне понятен.

На женщину попытался накричать один из туристов, но она его не слышала, а когда тот попытался дать ей пощечину, то был остановлен одним из официантов, который старался сохранять хладнокровие, хотя я видел, как его левая рука слегка подрагивала.

— Есть кто-то, знающий огненные техники? — громко спросил я, перекрывая все споры и истерики.

Произносил это специально твердо и хладнокровно, чтобы люди меня услышали. Вот только ответа я так и не получил. Люди были слишком напуганы неизвестностью и происходящим, чтобы мыслить здраво. Эх, а так хотелось, чтобы кто-то кроме меня попробовал справиться с угрозой с помощью магии. Неизвестно, как все, что нас окружает, отреагирует, если кто-то попробует использовать магические потоки в своих целях, но, по всей видимости, экспериментировать предстоит мне.

Как назло, я не ожидал ничего настолько серьезного и не взял с собой свой запас рубинов, нацелившись на скучный отдых. Но делать нечего. В любом случае нам отсюда необходимо выйти.

Я начал быстро воссоздавать печать призыва и, закончив ее, тут же активировал, осматриваясь по сторонам и в любой момент ожидая подвоха. Но нет — на появление двух огненных гончих ничто не отреагировало.

Спокойно выдохнув, я приказал им своим пламенем выжечь весь мох в проходе, чтобы расчистить нам путь. Это казалось наиболее верным решением, так как идти к воде я что-то не хотел рисковать, особенно после того, как оттуда вылезли щупальца, что стали слепо бить по стенам грота и каменному полу, заставляя людей жаться к проходу. К нам они тоже старались не приближаться, опасаясь моих милых собачек. Впрочем, я был не против, чтобы они держали дистанцию и не мешали мне.

Тем временем гончие все дальше уходили по проходу и продолжали уничтожать мох, который ничего не мог противопоставить их огненному дыханию. И хорошо еще, что здесь была прекрасная вентиляция, уносящая весь дым и гарь в сторону воды, и в то же время я мог не беспокоиться о том, что гончие просто сожгут весь кислород. Да, жар от прохода шел немалый, но это небольшая цена за то, чтобы выйти на свободу.

Гончие остановились только тогда, когда расчистили весь проход до следующей пещеры. Я отправил их вперед, чтобы проверить обстановку, и сам пошел следом, придерживая Арину, чтобы она случайно не коснулась все еще горячих стен ставшего вдруг слишком узким каменного коридора.

Стоило нам подойти к лежащему на земле мужчине, как Арина тут же бросилась к нему, но практически сразу поняла, что уже опоздала. Судя по всему, он умер от болевого шока, но хотя бы его смерть не была напрасной и мы узнали, насколько опасен проход, чтобы не попасться в ту же ловушку.

От пещеры, где мы находились, вело несколько проходов, вот только тот, через который мы сюда попали, завалило (будто мне было мало проблем), а куда ведут остальные, мне было неизвестно. Спрашивать нашего гида было бессмысленно, так как женщина слишком глубоко погрузилась в себя и остальным приходилось ее тащить чуть ли не на себе.

— Кто-нибудь знает, как отсюда выбраться? — спросил я, не особо надеясь на положительный ответ.

– Может, попробуем выбрать один из проходов? — предложил один из туристов.

– Нас водили только через один проход, – ответил официант, которого я уже подметил за его внешнее спокойствие в такой напряженной ситуации. – Насколько слышал, остальная сеть пещер не особо хорошо исследована, так что там может быть как и выход наружу, так и переход в более запутанную сеть пещер.

Да уж. Мягко сказать — не обрадовал.

— И что тогда делать? – спросила совсем еще молоденькая девчушка, нервно дергая себя за косу. -- Вы же нас спасете? – с надеждой посмотрела она на меня, и после этого взгляды людей, попавших в отчаянное положение, скрестились на мне.

– Не мешайтесь, – отмахнулся я, выходя чуть вперед, чтобы не быть среди толпы.

– Егор, мы не можем оставить всех этих людей здесь, – мягко произнесла Арина, увязавшись за мной.

– А кто сказал, что я собираюсь их тут оставлять? – удивленно посмотрел на нее.

– Ты просто так зло на них посмотрел, что я... – растерянно ответила она.

– Да я не из-за этого, – махнул я рукой. – Мне нужно место, чтобы начертить печать призыва и чтобы никто не мешал. А зол я из-за всей этой ситуации. Надо же было кому-то так нагадить!

– Хочешь сказать, что это сделано специально? – приподняла левую бровь моя жена.

– Либо так, либо мы столкнулись с очень редким природным явлением, во что я верю слабо, – пожал я плечами. – Постарайся сделать так, чтобы мне никто не мешал, пока я не закончу.

– Хорошо, – кивнула Арина и после этого направилась к людям, параллельно подлечивая тех, кто умудрился обжечься в предыдущем переходе.

Как я и сказал Арине, я слабо верил в то, что это была случайность. Природное явление потому и природное, что носит в том числе и хаотичный характер. Но в нашем случае это была направленная волна магической энергии, которая и переполошила местную живность, дав им дополнительный заряд энергии, что выразилось в стремительном росте того же мха. В водоеме вообще проснулась какая-то страхолюдина, так что, думаю, сюда в ближайшее время туристы точно наведываться не будут. А мы ведь так и не попробовали приготовленные для нас блюда, за которые я, между прочим, заплатил немалые деньги!

Все эти мысли проходили фоном, пока я создавал новую печать. Огненные гончие стояли рядом со мной, одновременно освещая своим пламенем все вокруг и в то же время чутко прислушиваясь к обстановке, чтобы в случае чего отреагировать на угрозу. Кто знает, что еще скрывалось в этих пещерах и что могла пробудить магия – изучать этот вопрос мне как-то не хотелось.

Печать в итоге вышла не больше метра, но и призывать кого-то крупного я не хотел. Мне нужны были разведчики и в достаточно большом количестве, чтобы гарантированно найти выход наружу. Меня уже начало раздражать находиться под сводами пещеры и хотелось на открытое пространство.

От засветившейся мягким светом печати вспорхнуло несколько десятков демонов-светлячков, которые стремительным роем понеслись по всем возможным отноркам, в том числе и по тем, которые были недоступны для людей. Таким образом, я надеялся найти все возможные проходы на поверхность, и даже те, к которым нет прямого доступа.

А теперь осталось только подождать.

Несмотря на попытки Арины успокоить людей и оказать им помощь в лечении, большинство были если не в панике, то близки к ней. Трое (двое туристов и один из поваров) не выдержали ожидания и попытались выбраться самостоятельно, чему я не стал препятствовать и остановил Арину, которая попыталась их остановить.

– Но они могут там заблудиться! – воскликнула девушка.

– Могут, – согласился я. – Но это их выбор. Да и кто знает – может они и правда смогут выбраться? – пожал я плечами, терпеливо дожидаясь, пока все подконтрольные мне демоны разлетятся на большое расстояние. Благо из-за их общности мне не требовалось контролировать каждого в отдельности.

После моих слов многие оживились, но все же не рискнули последовать за тройкой смельчаков. Вот что значит смотреть на остальных и ожидать от магов какого-то решения. Я не обвиняю их, просто... Ай, ладно, только заморачиваться с этим – мне главное выбраться с Ариной из этой «западни».

Вот и отдохнули.

Возвращения светлячков пришлось ждать сорок минут. К этому времени люди чуть успокоились, а многие и вовсе стали здраво мыслить и помогать остальным хотя бы в моральном плане.

Закружившись передо мной, рой светлячков какое-то время продолжал свое непонятное хаотичное движение, неравномерно освещая всю округу и заставляя людей сконцентрироваться на их пляске. Я чувствовал, что, несмотря на свою, казалось бы, безобидность, демоны ощущают направленный на них интерес и каким-то образом впитывают его. Впрочем, даже я о демонах знаю не так много, чтобы отрицать то, что они не могут подпитываться от эмоций. Те же инкубы и суккубы питаются не только магической энергией, но и жизненными силами своих жертв. Еще некоторое время так поплясав, светлячки хлынули в один из проходов и замерли у него, дожидаясь, когда я пойду за ними.

– Можем идти, – тихо сказал я Арине.

Для других повторять не пришлось, так как в пещере в принципе любой шорох был слышен очень хорошо.

Взяв Арину за руку, я двинулся за своими призывами, приказав гончим двигаться в нескольких метрах перед нами, чтобы проверять обстановку. Светлячки были достаточно юркими и мелкими, чтобы на них могли не обратить внимания, но пылающие пламенем гончие точно не останутся незамеченными. Так что если кто-то вдруг скрывается в темноте пещер, то он нападет в первую очередь на них.

Помимо этого гончие неплохо освещали дорогу и служили ориентиром для людей, плетущихся позади нас. Запрещать им идти за нами я не собирался, да и в случае чего они послужат дополнительным буфером от опасности сзади. Возможно, жестоко, но я до сих пор сомневался, что мои манипуляции с призывами никак не отразились на магических потоках, так что просто предпочел без крайней необходимости не рисковать и не призывать слишком много демонов, которые бы стали тянуть энергию из окружающего пространства.

Так мы и прошли несколько пещер, которые были на удивление пустынны, а живность, что в них обитала, предпочла спрятаться от вида моих гончих. Светлячки уверенно вели нас все дальше, пока мы не остановились у одной из стен, в которой была глубокая щель, по всей видимости, ведущая в другую часть системы пещер. Вот только если светлячки туда проникнуть могли без проблем, то человеку было довольно затруднительно. Ребенок еще бы протиснулся, но взрослый...

– Мы здесь останемся навсегда! – увидев такую картину, выкрикнула одна из женщин, у которой, судя по всему, сдали нервы. Ее тут же стали успокаивать, но люди все равно заметно занервничали.

– Попробуем другой путь? – тихо спросила меня Арина, пока я внимательно осматривал трещину.

– Другого нет, – отрезал я. – Мои призывы обнаружили, что только этот проход ведет наружу. В остальные даже им с их размерами не проникнуть. Значит, будем расширять этот проход, – со вздохом произнес я.

– У тебя есть демоны на все случаи жизни? – нервно хохотнула девушка.

– Можно сказать и так, – кивнул я. – Можешь попросить всех отойти, чтобы дать мне место для новой печати призыва?

– Хорошо.

В этот раз гончие уже не спасали меня от столь пристального внимания со стороны нашего «хвоста». Да и людей изматывала эта напряженная обстановка, так что лучше девушке и тем более целительнице, которая многим помогла, попытаться их успокоить. По крайней мере Арину они выслушают спокойнее меня, да и гончих они уже опасаются меньше, чем шанса остаться в пещерах навсегда.

Можно было, конечно, дождаться приезда спасателей, но когда они еще обнаружат нашу пропажу? В этом месте сеть не ловила, а магов, кроме меня и Арины, среди собравшихся не было. Так что приходиться рассчитывать только на свои силы. Впрочем, как и всегда.

Тем временем люди действительно чуть сдали назад и я прямо на земле стал создавать новую печать. Как верно подметила Арина, я действительно могу использовать самых различных демонов, но на каждую задачу требуется свой набор ограничений и правил, которые необходимо вписать в печать призыва. В большинстве случаев мне везет и действительно призывается то, что нужно, – все же в этом у меня богатый опыт. Но сколько же ошибок было до того, как я научился прописывать все так, чтобы не возникало двойных толкований и на мой призыв откликались только необходимые мне демоны.

Проще всего работать с теми призывами, что мне уже приходилось использовать. Каждый из них ответом на призыв заключает то, что можно простым языком назвать контрактом, и благодаря этому я в следующий раз могу призвать либо кого-то конкретного, либо уже ориентироваться в целом на вид демонов, как я, например, делаю с гончими (точнее с одной из их стай, но это уже частности).

Последний символ появляется на своем месте и наконец-то можно начинать сам призыв. Направив энергию из источника в только что созданную печать, я стал терпеливо ждать, кто же ответит на мой призыв. Как-то мне до этого не доводилось участвовать в раскопках, а те демоны, что использовались мной для расширения подвала дома, требовали за свою работу слишком много энергии, чтобы я решил их использовать в данной ситуации. Если никто подходящий под прописанные мной критерии не подойдет, придется вызывать их, но этого все же хотелось бы избежать. Благо отмененный призыв позволяет частично восполнить потраченную энергию.

Печать призыва работала уже целую минуту, а никто так и не ответил на мой призыв. Такое бывало и раньше, но так ждать можно и полчаса, а мне было лень сидеть здесь столько времени. Направив еще одну порцию энергии, я наконец-то получил обратный отклик и дальше уже сама печать начала действовать, перемещая демонов в этот мир.

Из светящегося синим светом круга появилось три низкорослых фигуры существ, едва дотягивающих мне до пояса. На самих демонах были пыльные плащи, что полностью скрывали все особенности их тела, и в то же время у каждого через плечо была перекинута кирка под стать их размерам.

– Чего надо? – грубо спросил стоящий ближе всего ко мне демон.

Я посмотрел в темный провал капюшона существа, откуда сверкали лишь фиолетовые глаза необычного демона да был виден его рот, полный острых белых зубов, что также выделялись в общей черноте.

– Необходимо создать проход из этого места и на поверхность, – указал я на трещину в стене, которая стала для нас препятствием к свободе.

– Понятно, – фыркнул низкорослый демон и направился к стене, начав ощупывать ее и, кажется, принюхиваться. Мне даже показалось, что он лизнул ее. – Плохой выбор, – повернувшись ко мне, улыбнулся он, продемонстрировав, что его пасть, а ничем иным я это назвать уже не мог, имеет разрез от уха до уха, если у этого существа вообще есть уши. – Вот тут порода лучше, – указал он в трех метрах от себя. – Хороший туннель должен получится, да и к поверхности ближе.

– Приступайте, – махнул я рукой, давая разрешение демонам начать работу.

Они втроем подошли к указанному месту и что-то стали обсуждать между собой, время от времени прикасаясь к стене пещеры, которая, на мой взгляд, ничем необычным не выделялась.

Только сейчас я заметил, что разговоры людей прекратились и теперь они настороженно смотрели на призванных мной демонов.

– Егор, а это что за демоны такие? – подойдя ко мне, тихо спросила Арина, высказывая заодно и интерес остальных.

– Сам их впервые вижу, – признался я. – Но должны справиться. Как остальные себя ведут?

– Люди напуганы, – ответила девушка. – Но будут идти за нами, как за единственными магами.

– Я бы на их месте так слепо за незнакомцами не последовал, – покачал я головой.

– А есть ли у них другой выход? Либо пытаться разобрать завал в единственном известном выходе наружу и надеяться, что он от такого не обвалится еще раз, либо довериться магам, которые могут их вытащить отсюда. Так что большинство в любом случае выбрало бы магов, – возразила мне Арина и после печально вздохнула: – Жаль, что только они так тебя опасаются.

– Неудивительно, – хмыкнул я. – Посмотри только на существ, которых я призываю, – указал я на гончих, которые для меня были довольно милыми, пускай и пылающими пламенем, собаками. – А ведь они описаны во многих историях как ужасные твари, будто бы созданные для убийств. Да и чернокнижников, которые приносят в жертву людей для вызова демонов, хватает.

Тем временем тройка демонов закончила свои манипуляции и взялась за кирки, на что я, собственно, и указал Арине. А вот дальше началась самая настоящая магия.

Каждый удар киркой одного из них отламывал огромные куски породы, которые двое оставшихся раскалывали на более мелкие части и убирали в сторону. Так же они расширяли создаваемый проход, делая его удобнее для более высоких, чем сами демоны, людей. При этом пару раз я подмечал, что некоторые куски породы они съедали, перемалывая своими челюстями их в труху. Стены и своды образовавшегося коридора они укрепляли, просто проводя своими руками по ним. При этом в магическом плане я видел, как от демонов отделяются сгустки тьмы, которые шлифовали проход и одновременно именно они укрепляли его. Действительно шахтеры.

Насколько помнится, тем демонам, что я призывал для расширения подвала, требовалось куда больше времени на такой же объем работ, а они все же были в разы сильнее этих недоросликов в плащах. Очень интересно.

Уже спустя десять минут троица демонов-шахтеров пробила проход в соседнюю, больше никак с нами не связанную, пещеру.

– Идем дальше или как? – спросил меня все тот же демон, что был лидером в их группе. Только благодаря высокой магической чувствительности я смог его выделить из этой троицы, а так они были полностью одинаковыми, как внешне, так и в плане движений и поведения.

Подошел он достаточно тихо, чтобы в первое мгновение испугать Арину, и девушка инстинктивно зашла мне за спину.

– Продолжаем, пока не выйдем на поверхность, – подтвердил я свой предыдущий приказ.

– Придется энергов добавить, – довольно оскалился демон. – Или можно все так же магической энергией оплатить.

– А не слишком ли? – приподнял я левую бровь, грозно смотря прямо в провал капюшона, где светились фиолетовые глаза этого необычного существа.

– Все как положено, – кивнул демон, настаивая на своем. – Порода здесь дрянь – приходится много сил тратить на укрепление коридоров. Или хотите, чтобы они сразу обвалились? – ехидно спросил он под конец.

– Хорошо, – вздохнув, я зачерпнул энергию из источника и через печать призыва, связывающую меня и демонов, направил ее к ним.

– Тогда мы продолжим работу, – довольно заулыбавшись, произнес демон, и троица продолжила свое дело.

– Видишь, с кем приходится иметь дело? – пожаловался я Арине.

– Знаешь, Егор, – медленно произнесла девушка. – До этого я толком не видела, как ты общаешься с демонами, кроме Церби и Роксаны, но сейчас... – покачала она головой. – От вас обоих полыхало такой сильной аурой убийства, что я видела только в Королевской Школе Искусств от их мечников, и то она у них была слабее.

– Вот как? – удивленно переспросил я. – Мне как-то не доводилось пересекаться с их волшебными мечниками, так что доверюсь тебе. Но поверь, это еще самое простое, – ободряюще улыбнулся ей.

– А может быть хуже? – слегка побледнела Арина.

– Ты их местных Лордов не видела, – пожал я плечами. – Вот уж у кого ужасающая аура, так это у них.

– Да уж, – зябко передернула плечами девушка. – Как понимаю, с ними лучше не пересекаться.

– Это уж точно, – тихо ответил я.

В то же время я чувствовал, что встреча с Лордами демонов вполне возможна. Тем более я сам обладаю этим таинственным Знаком Власти, который и выделяет из толпы демонов Лордов. Знать бы еще, как это может повлиять на меня, но, боюсь, те, кто знает ответ на такой вопрос, не захотят мне так просто дать его.

Тем временем работа призванных существ продолжалась, и уже спустя два часа мы прошли несколько пещер, чтобы наконец-то оказаться под ночным небом примерно в паре километров от того места, где был расположен официальный вход на этот «незабываемый» туристический маршрут.

Стоило нам только выйти наружу, как сразу стала ловиться сеть у всех устройств и тут же стали раздаваться звонки от тех, кто все это время пытался дозвониться до них. Мне тоже пришло несколько сообщений от Лены, но пока было не до них.

– Наша работа выполнена, – подошел ко мне предводитель тройки демонов. – Требуется что-то еще? Мы готовы выполнить и другую работу, само собой за соответствующую плату.

– Нет, больше ничего не надо. Но я запомню твои слова, – ответил я.

– Как скажете, милорд, – весело оскалился демон, исчезая из-за разрыва призыва.

Ну вот, еще один демон, который меня зовет милордом. Хорошо, что огненные гончие, которых я еще не отозвал, не умеют разговаривать. Сейчас они служат прекрасным буфером между нами и остальными людьми, да и мы им более не нужны, так как некоторые уже начали вызывать службы спасения. Тройка, которая в самом начале решила выбраться самостоятельно, так и не объявилась за время нашего пути по этим природным катакомбам.

– Вы в порядке? – раздался обеспокоенный голос Лены, стоило только мне набрать ее. Даже не было слышно гудка – настолько быстро девушка ответила на вызов. – Я все это время не могла до вас дозвониться.

– Мы застряли в пещерах и только сейчас выбрались на поверхность. До этого сигнал не ловился, – успокоил я свою бывшую ученицу. – Расскажешь, что тут произошло?

– На побережье обнаружили огромного морского змея, – начала делиться новостями Лена. – Оперативная группа, понеся потери, смогла отвести его в сторону, но некоторым зданиям досталось от водной магии змея.

– Это хоть произошло не рядом с вами?

– Нет, змей появился ближе к городу, – успокоила меня девушка. – В новостях говорят, что он погнался за рыбацким катером, который его ранил.

– Вот ведь, – покачал я головой.

Теперь становится понятно, откуда возникла такая волна магии, что все магические существа в пещере получили дополнительный заряд бодрости.

Водные просторы, как и в древние времена, слабо контролировались людьми. Так что неудивительно, что многие морские чудовища смогли пережить магический катаклизм и очнулись в эпоху пробуждения магии. Да и нельзя исключать, что это новые виды, развившиеся под влиянием магии. На суше тоже хватало похожих случаев, но тут хотя бы могли более оперативно реагировать на возникновение угрозы. Тем более нельзя забывать про спутниковое наблюдение, которое позволяет более точно отследить, куда магический зверь сбежал, в случае, если его не смогли остановить на месте, да и кого-то крупного заметит практически любой.

В морях же и океанах сокрыто слишком много тайн, и скрыться многометровому монстру, такому, как морской змей, там не возникает большой проблемы. По этой причине большинство судов имеет в составе команды магов воды, которые могут с помощью своего сродства со стихией и магическим техникам заранее определить приближение чего-то столь опасного и спасти экипаж или хотя бы предупредить остальных. Понятное дело, высокого ранга маги воды встречаются только на военных судах, но даже Младший Ученик в своей стихии способен на многое.

– Сейчас поймаем какой-нибудь транспорт и приедем к вам.

– Я буду ждать, – тихо ответила Лена и повесила трубку.

И так где бы нам найти транспорт?

– Да сейчас должны приехать экстренные службы, – похоже, я задал этот вопрос вслух, так как на него очень в тему ответила Арина. – Они все возможные службы вызвали, так что на сушу должно быть поднято несколько групп.

– Не думаю, что прямо несколько, – не согласился я с ее словами, кратко пересказав, что мне поведала Лена. – Но думаю, проще будет воспользоваться помощью властей, чтобы попасть на более оживленный участок дороги.

Я с помощью коммуникационного браслета вывел перед собой карту местности, которая наглядно показывала, что мы вышли далеко от основных магистралей и добираться пешком предстоит долго. В крайнем случае я могу вызвать демонов, которые послужат прекрасным средством передвижения, но в сфере услышанного это могут воспринять не совсем адекватно, так что такой вариант оставим на крайний случай.

– Надо же, водяной змей, – задумчиво произнесла Арина. – Я думала, они обитают куда южнее.

– Может, искал пропитания в местных водах, а может и сам просто так заплыл сюда, – пожал я плечами. – Главное, что нас его появление коснулось в меньшей степени.

Договорить нам не дали, так как в этот момент наше место пребывания осветили прожектором с вертолета, которого до этого не было слышно. Да и сейчас я его не слышал, но зато прекрасно видел. Это что еще за чудо такое?

– Всем сохранять спокойствие, – из опустившегося на землю вертолета вышел высокий парень с серебристого цвета волосами. – Прибыла команда спасения.

– Какой щегол, – тихо хмыкнул я, но, видимо, недостаточно, так как он тут же повернулся в нашу сторону.

– Князь Шувалов, полагаю, – подойдя ко мне, вежливо спросил сереброволосый.

После его фразы туристы и официанты стали перешептываться. Ну вот, теперь каждый будет знать, кто участвовал в спасении людей. Что-то мне не хочется, чтобы у меня возникла еще и такая слава – на слишком многое оно обязывает. И что больше всего удручает, спасение было бесплатным, просто потому, что мне и самому необходимо было выбраться.

– С кем имею честь? – сложив руку, спросил я.

– Арсений Сторов, – поклонился парень. – Командир третьего спасательного отряда. Маг воздуха в ранге Чародея, – добавил он, еще и известив всех об уровне своих сил.

Что-то сомневаюсь, что мага такой силы распределили в простой спасательный отряд, но ломать представление Сторова я не собирался. Хочет – пускай представляется так, не думаю, что у кого-то еще возникнут такие же подозрения.

– Я так понимаю, вы за нами?

– Все верно, – с готовностью кивнул он. – Можем уже отправляться. Остальные службы прибудут в течении получаса и окажут помощь всем пострадавшим.

– Хорошо.

Я отозвал гончих и, подав руку Арине, направился к вертолету, который явно не был предназначен для спасательных работ, так как не имел никакого специального оборудования и тем более в нем не было места для носилок, чтобы в случае чего перевозить пострадавших.

– Так понимаю, вы специально прибыли сюда за нами? – прямо спросил я у Арсения, когда вертолет все так же бесшумно поднялся в воздух.

При этом я видел, как перед этим парень обновил воздушную технику, которая глушила весь звук вокруг нашего воздушного транспорта. Выпендреж чистой воды, но чего нельзя отрицать – в ночное время вертолет стал практически невидимым.

– Да, – не стал отрицать Сторов. – Как только моему начальству поступила информация, что, возможно, пострадали столичные гости, я сразу же был отправлен сюда на ваши поиски. Поверьте, – приложил он руку к груди, – если бы вы находились в вашем пляжном доме, то появление водного змея вас нисколько не коснулось бы, но из-за удаленности от места... – развел он руками, тем самым показывая, что у всего есть пределы. Такая себе попытка выкрутиться из ситуации.

Я еще когда мы приехали на этот курорт для аристократов подозревал, что место отдыха охраняется. Пускай и императорской семьи сейчас не было в их летнем домике, но даже в ослабленном виде охрана должна быть у этого места соответствующего уровня. Так что если рассматривать ситуацию в таком ключе, то ранг прилетевшего за нами не становится таким уж удивительным и высоким.

Думается мне, что если бы в неприятности попал кто-то из членов императорской семьи, то на помощь бы пришли маги куда более высоких рангов.

– Надеюсь, это небольшое происшествие не испортило вам впечатление об отдыхе? – с улыбкой спросил сереброволосый.

– Не беспокойтесь, – махнул я рукой, наблюдая за тем, как стремительно под нами проносится город. Еще пара минут – и мы будем на месте. – К вам у меня никаких претензий нет и жаловаться вашему начальству я не собираюсь.

– Большое вам спасибо, – поклонился Арсений. – И спасибо за понимание.

В итоге, как я и рассчитывал, спустя несколько минут мы оказались на вертолетной площадке, у которой нас уже ждал транспорт, с комфортом доставивший меня и Арину до нашего домика.

– Наконец-то вы приехали, – прямо с порога прыгнула мне на шею Лена.

Церби как всегда делал вид, что спит и его ничего не беспокоит, а Роксана невозмутимо стояла на кухне со стаканом апельсинового сока, который сейчас, собственно, медленными глотками пила.

– Да что может случиться с Егором, – пройдя мимо нас, на диван присела Арина. – У него на любой случай жизни есть демоны, которые могут помочь во всех возможных передрягах.

– Милорд сильный, – поддакнула ей Рокс.

– Ну вы прямо... – почесал я затылок, слегка смутившись от таких слов. – И Лена, – осторожно произнес я. – Можешь отпустить меня – я не собираюсь никуда уходить.

– Я так переживала за вас, – тихо ответила моя бывшая ученица, слегка ослабляя свой захват и просто уткнувшись мне в грудь.

– Так, – хлопнула в ладоши Арина. – Вы, ребята, идите прогуляйтесь, – сказала она, обращаясь к Роксане и Церби, который даже приподнял голову, чтобы посмотреть на девушку. – А нам надо провести лечебный сеанс, чтобы успокоить нервы одной особы, – добавила она вроде бы обычную фразу, но тон, которым это было произнесено, придавал ей определенную двусмысленность. Под конец Арина провела своим язычком по губам, что окончательно придало ее фразе совсем другой оттенок.

Я жестом показал, чтобы демоны действительно оставили нас. Мне было любопытно, что именно решила предпринять Арина, но, кажется, я уже догадывался, к чему она ведет.

И знаете, что я вам скажу? Секс с женой и девушкой, которая ей скоро станет, может быть куда более страстным, чем с двумя профессионалками в этом деле. Особенно если учитывать, что обе девушки – чародейки, и одна из них целительница, а вторая – огненная волшебница.

Как мы только не спалили этот пляжный домик – ума не приложу, но такой метод лечения мне определенно нравится.


Глава 13


Мы не могли позволить себе отдыхать долго, так что уже в начале следующей недели прилетели в Москву.

Первый же день я провел в своем рабочем кабинете, ознакамливаясь с аналитической выкладкой Рэми, которая предлагала несколько вариантов расширения влияния рода через покупку акций тех или иных предприятий. Многое сразу мы себе позволить не могли, но денег было достаточно, чтобы закупить пакет акций, после которого род в моем лице становился соучредителем предприятия. Также Рэми видела хорошие возможности в участии в жизни предприятий простолюдинов, которые даже не могли рассчитывать, что на их деятельность обратит внимание какой-нибудь род.

Дело в том, что по крайней мере в Империи многое зависело от того, кому принадлежит бизнес. Да, простолюдины могли похвастаться богатствами, сравнимыми с некоторыми магическими родами, но, как правило, все они работали с тем или иным родом, который выступал чем-то вроде гаранта качества их деятельности и в то же время обеспечивал защиту от других. Такой себе своеобразный вассалитет в рамках бизнес-отношений. Так многим предпринимателям было бы достаточно заявить, что совладельцем их бизнеса является представитель магического рода, как им тут же откроются контракты, недоступные ранее.

Все это было по причине того, что Российская Империя, несмотря на то, что во главе стояла императорская семья Романовых, все же принадлежала высшему свету, и пробиться дальше определенного порога простолюдину, не имеющему хотя бы минимального дара и не входящего в какой-нибудь род, было довольно проблематично. Для этого существовало множество бюрократических препятствий, которые просто не давали им иного выбора, кроме как держаться своего потолка и надеяться, что на них обратят внимание.

Мой же род был в таком положении, что, не имея определенных активов, мы могли вкладываться в различные сферы, а уже потом специализироваться на чем-то одном, чтобы не распылять свои силы. Деятельность Арины с ее уже строящимися больницами принесет нам определенный доход, но это не та вещь, которая обеспечит казну рода большими денежными поступлениями.

Моя слуга в данном вопросе была куда более опытной, так что, ознакомившись с ее выкладками, я пришел к тем же выводам и через своего секретаря назначил со всеми владельцами бизнесов, указанных Рэми, встречи. Олег, несмотря на свою слабую инициативность, после четко поставленной задачи проявлял прямо чудеса изобретательности и сообразительности, так что я не сомневался, что график встреч он составит в лучшем виде. Все это сэкономит мне кучу времени, которое можно потратить и на более полезные вещи.

Порадовал Волков. За время нашего отсутствия две группы бойцов попробовали устроить дебош в моем «Баре», но бывшие члены «Красных волков» оказали им достойный отпор. Сначала они им как следует наваляли, а после допроса сдали полиции. К сожалению, напавшие не могли сказать, кто был их нанимателем, так как сам учинивший позаботился о своей анонимности и просто оставил запрос на черном рынке, заранее уплатив все издержки. В том числе двойную цену за то, что не представился во время оформления найма, что не очень приветствовали в гильдейской среде (из-за этого не было возможности подтвердить благонадежность нанимателя и отказать ему в оказании услуг).

Эту проблему необходимо было решить раньше остальных, и поэтому я намеревался посетить черный рынок сегодня вечером.

***

Встречу мне назначили в одном из довольно знаменитых ресторанов столицы, где была возможность заказать отдельное помещение, чтобы отведать местной кухни, не отвлекаясь на общий зал. В чем-то я применил такую же идею в организации своего «Бара».

Я не был удивлен тем, что после моего звонка встречу назначили в тот же день — все же, пускай и в Петрограде, но у меня были налажены хорошие отношения с боссами черного рынка этого крупного имперского города, что давало определенный кредит доверия и в столице. Да и репутация у меня была соответствующая.

Большее удивление вызвал тот, кто встречал меня сегодня в этом ресторане, как представитель столичного черного рынка.

– Судя по вашему лицу, вы, господин Ветров, не ожидали здесь моего появления? – встав со своего места, с вежливой улыбкой произнес Шляпник. – Ой, прошу прощения, — поклонился он. — Вас же теперь можно поздравить с княжеской короной?

— Вы, как всегда, прекрасно обо всем осведомлены, — кивнув ему в ответ, я сел напротив.

— Это часть моей работы. Вы же знаете, – так же присел представитель теневой стороны жизни Империи. — Сейчас должны принести заказ. Я осмелился его сделать с расчетом на двоих, но, уверяю, здесь отменная кухня.

– Даже не сомневаюсь.

Спустя меньше чем через минуту, будто только и дожидаясь этого момента, в дверь нашего отдельного мини-зала постучали, и после разрешения двое официантов, предварительно вкатив тележку с едой, быстро накрыли на стол и наполнили стаканы коньяком неизвестной мне марки, но сомневаться во вкусе Шляпника не приходилось.

Сам представитель черного рынка нисколько не изменился с нашей последней встречи. Все та же бордовая шляпа-котелок, сейчас отложенная в сторону и открывающая вид на идеально выверенную прическу, в которой все волосы были уложены в определенном порядке и зафиксированы (мне, чтобы добиться такого, надо будет потратить несколько часов, и проще сбрить все, чем вообще начинать попытки), и костюм-тройка, идеально сидящий на нем. Даже в его жестах и том, как этот молодой мужчина ел, сквозили манеры, воспитанные с детства и ставшие неотъемлемой частью его личности.

Или же все просто было хорошей маской, чтобы вводить в заблуждение тех, кто в первую очередь обращает внимание на внешние атрибуты. С черным рынком и его сообществом ни в чем нельзя быть до конца уверенным.

– Итак, у вас возникли какие-то проблемы? – спросил Шляпник после того, как с первыми блюдами было закончено, и мы молча распили половину графина. — Раз вы решили поговорить таким образом.

— Лишь отчасти, – хмыкнул я, пригубив предложенный напиток. Коньяк действительно был хорош и пился очень легко, даже слишком. Так что не стоило забывать об осторожности. -- Такое дело, как вы уже верно подметили, я, милостью его императорского величества, стал князем Шуваловым. И этот факт многим не дает покоя.

– Как интересно, – сделал удивленное лицо мужчина. И я, конечно, поверил в «искренность» этой пантомимы.

– Проблема в том, что на меня в Гильдии был сделан заказ от анонима, – перешел я к главной теме разговора.

– К сожалению, даже несмотря на хорошее отношение к вам, я не имею права разглашать личность человека или организации, сделавшей такой заказ. И, как вы уже сказали, заказ был сделан анонимно, а значит мы даже теоретически не имеем возможности узнать личность нанимателя, – огорченно вздохнул Шляпник.

– О, вы меня, наверное, неправильно поняли, – улыбнулся я. – Я не сомневаюсь, что ваши правила нерушимы, и вовсе не собирался просить о такой услуге. Мне всего лишь хотелось бы знать, когда на меня сделают очередной заказ или когда появятся наемники, соблазнившиеся суммой задания. Понимаете, у меня бизнес, и отвлекаться на такую мелочь, – пренебрежительно махнул я рукой, – мне бы не хотелось. Да и каждый раз сдавать наемников в полицию, чтобы с ними разбирались стражи порядка... Это отнимает много времени и ресурсов.

– Вот как? – задумчиво произнес мужчина, отведя взгляд в сторону. – Думаю, такое вполне возможно, – с улыбкой ответил он спустя минуту. – Вот только будут определенные ограничения.

– И какие же?

– Мы не сможем вам сообщать о взятии заказа, не предупредив об этом наемников. Все же они должны понимать, на какие риски идут и готовы ли работать за предложенную сумму, – развел руками Шляпник. – Ваша осведомленность об их «визите», – ухмыльнулся он, – увеличивает сложность задания. В то же время мы можем сообщать только о факте взятия заказа. Кто именно его взял, будет рассказывать уже не совсем честно.

– Понимаю, – кивнул я.

В принципе чего-то похожего я и ожидал. Условия могли бы быть и лучше, но даже так я хотя бы смогу направить людей на ключевые точки, чтобы минимизировать возможный ущерб.

– И последний момент, – поднял указательный палец мужчина, привлекая к себе внимание. – Мы будем давать наемникам фору в час, в который они могут делать что угодно, а затем информация о «визите» поступит к вам. К сожалению, – вновь натянул улыбку на свое лицо Шляпник. При этом его глаза оставались, как и всю беседу, холодно-сосредоточенными, так что я нисколько не обманывался его актерской игрой. – Это единственно возможный вариант в рамках нашей работы с Гильдией и при учете ваших заслуг перед нами.

– Это более чем меня устраивает, – кивнул я, не собираясь возмущаться или требовать большего. Все равно это было бы бесполезно, да мне и вправду пошли на значительные уступки.

– Вот и хорошо, – довольно улыбнувшись, Шляпник подлил в свой стакан янтарного напитка.

– И сколько мне будет стоить такая услуга с вашей стороны? – спросил я, когда он осушил свой стакан.

– Ну что вы, – посмотрел на меня мужчина, слегка осуждающе. – Разве я говорил, что это будет сколько-то стоить?

– Не люблю быть должным, особенно вашей организации.

– Ладно-ладно, – рассмеялся Шляпник, подняв руки. – Вы действительно давно работаете с нами, так что глупо было надеяться на другой исход. Десять тысяч за каждое такое сообщение, – без улыбки произнес он. – Имперских рублей, разумеется.

– Хорошо, – коротко ответил я, хотя сам внутренне скривился.

Возможный ущерб от акции наемников, направленной против меня, может быть и больше озвученной суммы, но я никогда не любил так просто расставаться с деньгами, да и возможный ущерб на то и возможный, что его может и не быть.

– Или же вы можете оказать мне одну небольшую услугу, и тогда никаких денег, – предложил он. – При соблюдении всех озвученных условий, разумеется.

– И что же за услуга? – проявил я легкую заинтересованность.

Не то чтобы я был готов легко променять возможность не тратить деньги на информацию, но по расчетам Рэми против меня потенциально может ополчиться довольно много влиятельных людей, и сумма найма может быть достаточно большой, чтобы все новые и новые отряды испытывали свою удачу. В таком случае я рискую и вовсе остаться без денег, до того, как акция против меня будет завершена.

– О, с вашими умениями это будет сущий пустяк, – хохотнул Шляпник.

– И все же? – настоял я.

– Вам надо будет найти человека, который решил сыграть против моих боссов, делая из людей одержимых.

***

– То есть вы не справились с той проблемой? – правильно понял я его.

– Это была лишь малая часть того, что происходило у нас, – ответил мне Шляпник, не став акцентировать внимание на том, что в последний наш визит о таких нюансах, как убийство одержимым, я умолчал. Раз уж сейчас мне про это так открыто говорят, то он уже в курсе, что такое я должен был определить сразу, как увидел труп того бандита. – Так уж вышло, что против нас вышел чернокнижник.

– Сомневаюсь, что был очередной шарлатан, начитавшийся переданных ему по наследству древних текстов, – фыркнул я.

– Вы правы, – согласился со мной мужчина. – Мы к этому в самом начале отнеслись не с полной серьезностью, так как и в наших рядах хватает людей, способных на темные искусства. Само собой, чисто «гипотетически», – с улыбкой добавил он.

Конечно, чисто «гипотетически», а еще мы сидим в ресторане, не принадлежащему черному рынку, который на самом деле является одной из самых развитых организаций на территории Империи и влиянием уходящий далеко за ее пределы. Насколько я знал, принадлежность государству была даже у такой нелегальной структуры, и части их сети хоть и связаны между собой, но часто действуют обособленно. В то же время возможности черного рынка велики, как и желание обладать чем-то запретным, особенно если это можно продать или выгодно использовать в своих целях.

– И в чем именно проблема? С вашими возможностями сомнительно, что вы не смогли найти этого чернокнижника.

– Вы правы, мы его нашли, – кивнул Шляпник. – Вот только это был лишь ученик того, кто нам был нужен. К моему разочарованию, – тяжело вздохнул мужчина, – это нам удалось обнаружить лишь пару месяцев назад.

– Чернокнижник с учеником? – удивленно повторил я. – Довольно необычно.

– Вот и мы были удивлены таким фактом, – подтвердил Шляпник. – Более того, у него несколько таких учеников и, к сожалению, большинство из них настроены против моих боссов, – развел руками он. – Так что сами понимаете, это проблема.

– Больше похоже на передел власти, – хмыкнул я. – Вы уверены, что я так уж и необходим в таком деле?

– Ваши навыки давно уже были признаны среди боссов, – улыбнулся мой собеседник. – Да и я уверен, что с вашей помощью нам будет легче вычислить этого чернокнижника. Тем более вам так или иначе придется заняться этим делом, – загадочно произнес он. – Я лишь даю дополнительную мотивацию, чтобы вы не отказались от этого задания.

– О чем вы? – настороженно спросил я. Что-то мне не нравится тон, с которым все это было произнесено.

– О, – хохотнул Шляпник, поднимаясь со своего места. – Я просто немного опережаю время, но не сомневайтесь, вскоре вы и сами все поймете, – подмигнул он, взяв свою шляпу-котелок. – На этом прошу простить – дела, – виновато развел мужчина руками и водрузил шляпу на голову. – Можете сделать еще несколько заказов блюд – все уже заранее оплачено. С вами, как всегда, приятно работать, – не дав вставить мне и слова, поклонился Шляпник и вышел из мини-зала, оставив меня одного.

Очень интересно.

***

Слова Шляпника так и остались для меня не до конца понятными, так как всю последующую неделю не происходило ничего, что натолкнуло бы меня на поиск чернокнижника. Если так, то это уже их вина, и, главное, я свою цель выполнил и теперь на мою почту исправно приходили сообщения об очередном взятии задания на вредительство мне и моей собственности.

Пришлось, правда, обеспечивать дополнительной защитой Петроградский «Бар», но там достаточно было лишь поставить парочку наемников, которые больше служили вывеской, чем действительно могли обеспечить полноценную защиту. Все же, как я понимаю, задача перед наемниками заключалась в том, чтобы выманить меня и, возможно, убить, но это удобнее всего было сделать в столице, так что и все неприятности случались здесь. Тем более я мог мешать таинственному заказчику, только находясь здесь.

Тем не менее, никто не отменял дела, и почти каждый день я посещал тот или иной район столицы, чтобы поговорить с отобранными для дальнейшего сотрудничества людьми. Все они обладали достаточными перспективами для роста, иначе изначально бы и вовсе не попали в подборку Рэми.

Пока каждый бизнес был свободен от влияния родов и вовсе не из-за того, что моя слуга была таким уникальным специалистом в своей сфере. Все было куда проще: как я уже упоминал, большинству родов было просто неправильно первыми идти на встречу с этими простолюдинами. Последние, в свою очередь, понимали, что если придут, то будут вынуждены идти на большие уступки и, по сути, практически отдавать все, что они заработали, чтобы иметь шанс подняться выше.

Само собой, это не единственный сценарий, как это все может происходить, но один из самых распространенных. Таким образом и создаются крупные фирмы, которыми потом владеют не те люди, которые их создавали с нуля (оставаясь на должностях управляющих предприятия или генеральных директоров), а магический род.

Так или иначе, большинство людей, с которыми я встречался, эти дни были удивлены моим интересом к их деятельности. Естественно, этого никто не показывал, но я провел такое большое количество сделок, что мог примерно предсказать, о чем они думают и какие бонусы хотят выбить для себя.

Не все из них соглашались на сотрудничество со мной – многих попросту отпугивала перспектива заключения магического контракта, который обмануть вольностью трактовки юридического документа уже не получится. Да и ставить на кон свою жизнь в случае неисполнения договора был готов не каждый. Само собой, я ограничивал свои возможности лишь формально, но знать об этом им вовсе было необязательно. Главное, что во время произнесения клятвы я никого не обманул, а то, что о многом умолчал и специально подбирал слова, так что невозможно было бы придраться, то пускай останется моей маленькой тайной.

И ведь как интересно получается: я жил своей обычной жизнью и вполне был доволен всем, чего добился в Петрограде и в принципе даже не думал о чем-то большем. Все, что у меня было, соответствовало моим желаниям и амбициям. Но вот помощь из любопытства – и в моей жизни появляется Лена, про прошлое которой ничего не известно. Более того, даже Скуратов мне не смог ничего толком сказать про нее кроме того, что Лена была из настолько захолустной деревни, что там даже не велось минимального электронного учета.

После этого попытка исправить то, во что сам «добровольно» вляпался, и теперь я князь Шувалов. С титулом как-то незаметно для меня мои амбиции выросли, и я на полном серьезе планировал возродить род. Я не сразу осознал свое желание, но все, что я делал и совершал, так или иначе вело к тому, что мой род стал постепенно возвышаться. Это лишь первые шаги, но я уверен, что справлюсь с поставленными задачами.

Вот и эти все договоры нужны были, чтобы род, а значит и я, получил материальную базу, на основе которой потом можно будет развиваться. Понятное дело, все сейчас требовало от меня вливания денег, но у меня пока их было достаточно, чтобы не переживать о финансах хотя бы год. По прогнозам все той же Рэми, первые доходы мы начнем получать уже спустя три-пять месяцев, что, на мой взгляд, похоже на чудо, но девушка была уверена в сделанных ею выводах. Сомневаться же в ней было глупо.

Тем не менее, с каждым днем договоров становилось все больше, и Рэми необходимо было искать помощников, которых опять-таки пришлось оплачивать мне, да еще и подбирать место для их размещения. Изначально я думал, что придется снова обращаться к Рогову для постройки нового здания на территории моего особняка, но это бы выглядело слишком дико. Ситуацию изменил Сэм, когда сказал, что будет достаточно снять несколько офисных помещений в каком-нибудь высотном бизнес центре, а уж он вместе с парой знакомых позаботится о безопасности данных, с которыми предстоит работать людям.

Долго выбирать подходящее здание мне не потребовалось, так как владельцем одной из таких высоток был один из моих должников, который согласился отдать в счет закрытия двух услуг с его стороны два верхних этажа принадлежащего ему здания (на бумагах он не значился его владельцем, но это лишь для того, чтобы скрыться от налогов и не привлекать к себе внимание). Эх, а мне так хотелось стрясти с него что-то более существенное, так как несколько лет назад я помог этому человеку в паре щекотливых дел, которые могли здорово подпортить ему репутацию, что для человека его уровня могло граничить с банкротством.

Так что хоть денег на приобретение помещений я не потратил, но недовольство все равно осталось. Была лишь надежда на то, что это должно окупиться, а то, что вместо небольшого офиса я зарезервировал себе намного больше места – так такими темпами помещения для персонала все равно потребуются и лучше об этом позаботиться сразу.

Первые шаги к чему-то более существенному были сделаны, и род приобретал необходимые для дальнейшего выживания активы. Возможно, действовал я несколько агрессивно и не по канонам деловых переговоров, но мне надо было сделать это сейчас, пока Шуваловых никто не воспринимает всерьез. Потом же станет слишком поздно и мы или наберем достаточно сил, или нас раздавят – не физически, так политически.

Дела делами, а приближалось время начала нового учебного года у моих подопечных. Оттягивать вопрос с Леной не имело смысла, и мы, обсудив это втроем, пришли к решению, что свадьбы как таковой не будет и Лена просто на бумаге войдет в род на правах второй жены. Арина изначально противилась этому, предлагая не торопиться, но демонстрация возможностей моей бывшей ученицы, особенно когда она берет под контроль свой второй источник, наглядно показали ей, что с такими перспективами роста мы просто не сможем оставить Лену в роли слуги или наложницы (впрочем, она не была против и последнего варианта).

Поэтому мы съездили в Канцелярию и оформили наши отношения. Теперь на второй курс обучения в Академию пойдет не Елена Петрова, а Елена Шувалова. Что больше всего мне нравилось в этом – несмотря на смену фамилии, моя бывшая ученица, а ныне вторая жена, не теряла право на грант и так же могла обучаться бесплатно, пока ее успеваемость была на высоком уровне.

Правда, не отметить это событие мы тоже не могли, хоть Лена и сопротивлялась этому, но была согласна на обычные домашние посиделки. Все это мы провернули за неделю до начала учебного года, так что Нарышкина, Орлов и Бартенев были в столице и с радостью приняли приглашение поучаствовать вместе с нами. Все же это были друзья моей жены, а мне в дальнейшем могут быть полезны хорошие отношения с этими родами, да и троица, как-никак, мои ученики.

***

– Ну как продвигается работа? – спросил я у Аркадия, вновь посетив НИИ, в котором он трудился.

Кстати, это было впервые после того, как произошел побег демона из их застенков. Руководство института и Служба магической безопасности Империи приложили максимум усилий, чтобы информация о побеге не просочилась наружу и в то же время они усиливали меры безопасности, чтобы этого не повторилось. Так что даже захоти я приехать сюда раньше, то просто не смог бы – мой пропуск аннулировали, а новый выдали только вчера ближе к ночи.

– А, Егор, – приветливо улыбнулся мужчина, попросив обращаться к нему все же не так официально. – Были небольшие проблемы в связи с произошедшим побегом, но сейчас вроде все пришло в норму. Жаль только, что несколько дней мне здесь не давали появляться, – грустно вздохнул он. Вот ведь фанатик от науки! – Мне и так в связи с учебным годом придется часть времени уделять Академии...

– Ну не стоит так переживать, – похлопал я его по плечу. – Никуда ваши исследования не денутся.

– Но ведь это совершенно новая ниша, которая тем более позволяет мне понять основные принципы явления городов-призраков! – воскликнул Ходкевич.

– Вы уже продвинулись в этом вопросе? – удивленно посмотрел я на него.

– К сожалению, не так далеко, как мне хотелось бы, – мужчина что-то набрал на клавиатуре на своем рабочем столе, и передо мной высветилось два графика. Вот только что это такое, мне было совершенно непонятно. – Если присмотреться, то можно увидеть, что прогрессия полученных данных одинаковая, – пояснил мне Аркадий, видимо, заметив мой непонимающий взгляд.

– Извини, но я в этом ничего такого не вижу, – виновато улыбнулся я.

Действительно, помимо графиков на изображениях было расписано множество поясняющих надписей и на графики еще накладывались какие-то кривые, которые должны были что-то мне показать, но я в упор ничего в этой мешанине разобрать не мог. Графики и графики.

– Ладно, попробую попроще, – вздохнул мужчина, скрывая изображения. – Исходя из моих наблюдений и полученных данных, процесс перехода в наш мир демонов и городов-призраков схож, как и процесс их возвращения назад.

– Но, насколько я помню, ты уже говорил это?

– Да, – кивнул Аркадий. – Но тогда это была лишь гипотеза, которую я только недавно смог подтвердить новыми испытаниями. К сожалению, несмотря на схожесть, они все же отличаются, и полностью спрогнозировать поведение одного перехода, изучив то, что ты делаешь с демонами, невозможно.

– Так понимаю, у тебя все равно есть какое-то решение? – задал я вопрос, к которому меня Ходкевич подталкивал интонацией и жестами, что я просто не мог не подыграть, раз уж ему так хочется.

– Да, – довольно улыбнулся Ходкевич. Ну вот, я же говорил. – Благодаря призванным тобой существам я наработал достаточную статистику, чтобы создать устройство, способное прогнозировать, когда город-призрак исчезнет, – с горящими глазами произнес он. – Как ты знаешь, это самая большая проблема в их исследовании и немногие рискуют входить в них по причине совместного исчезновения. Правда, это лишь опытный образец и насколько он окажется эффективным можно будет понять, только проведя испытания, – уже, взяв эмоции под контроль, добавил мужчина.

– Ты уже запатентовал это устройство? – поинтересовался я.

– Нет, – пожал плечами Аркадий, недоуменно посмотрев на меня. – А зачем?

Пускай Ходкевич был умным магом и даже умел преподавать так, чтобы его предметы студенты точно выучили назубок, но в некоторых вопросах он был тем еще профаном.

– Чтобы получать с этого деньги, само собой.

– Да зачем мне это? – вяло отмахнулся он. – Тут столько бюрократических проволочек, что патент я буду получать несколько месяцев.

– Ты не видишь еще одной стороны этого дела, – улыбнувшись, сказал я.

– И какой же?

– Пока ты оформляешь все документы, можно попробовать организовать экспедицию к городу-призраку, где и провести испытание. Да и как знать, вдруг в НИИ имени Екатерины II заинтересуются такой возможностью и проспонсируют твои исследования. Раз уж они заинтересовались изучением демонов, то и это может привлечь внимание руководства. Да и подумай над тем, что с патента ты сможешь получать дополнительные деньги, которые можно будет потратить на новые изыскания в этой сфере.

– Возможно, ты прав, – задумчиво потерев подбородок, ответил спустя минуту Аркадий.

– Ты просто привык, что твои исследования никого не интересуют и необходимо самому вкладывать средства, чтобы добиться хоть чего-то. Я верю, что созданное тобой устройство действительно сможет помочь лучше понять природу городов-призраков, а это такой простор для возможностей, который Империя просто не может упустить, – уверенно произнес я, сжав плечо мужчины.

– Хорошо, – решительно кивнул Ходкевич. – Я действительно попробую сделать, так как ты советуешь, Егор.

Вот, ему нужен был только толчок и немного подбадривающих слов, чтобы обрести уверенность в своих действиях. Не знаю, зачем я это делал и вообще решил помогать Аркадию с его мечтой – все же он мне больше нужен был в исследованиях демонов, но я не мог игнорировать его главный интерес. Ну и мне капельку было любопытно, что у него в итоге выйдет. Все же маг, специализирующийся на различных проклятьях и один из немногих, кто обучался у Египетских жрецов, да еще занимающийся исследованиями в такой малоизученной сфере – знакомство с ним и хорошее отношение могут пригодиться в дальнейшем.

– Потом расскажи, что получится из этого, а то мне теперь тоже интересно, насколько далеко продвинутся твои исследования.

– А не хочешь присоединиться к экспедиции? – задал неожиданный вопрос Аркадий.

– Кхм, – прокашлялся я, чтобы взять себе небольшую паузу. – Предложение, конечно, заманчивое, но на мне сейчас род, который необходимо всем обеспечить.

– Я понимаю, но все же, если у тебя будет возможность, то я бы был не против, чтобы ты присоединился.

– Я подумаю над этим, – обтекаемо ответил я. – Лучше расскажи, есть ли еще успехи в изучении демонов и не зря ли я к вам направил художника?

– Этого-то паренька? – хмыкнул Аркадий. – Да его приходиться выгонять из лаборатории, чтобы он отправлялся поспать, – мужчина набрал что-то на клавиатуре и на одном из мониторов появились десятки изображений различных существ, что до этого я призывал им на исследования. Даже на мой непрофессиональный взгляд все они были сделаны настолько детально, что казалось, что сейчас задвигаются. – Не понимаю я, зачем необходимо это, когда есть фото и видеофиксация всех экспериментов, – почесал затылок Ходкевич. – Но Ирине понравилась эта идея, так что я в целом не против.

– Фото и видео – это все не то, – отмахнулся я. – Только настоящий художник сможет передать все нюансы на бумагу. И похоже, парень действительно талантливый.

– И до жути доставучий, – вздохнул Аркадий.

– У всех свои недостатки, – улыбнулся я.

В целом, посещение лаборатории не было безрезультатным. Так как я поставлял всех демонов в лабораторию, то по соглашению с руководством лаборатории имел право в том числе получать данные их исследований. Так что Ходкевич кратко поведал о том, что они уже успели изучить, и передал мне флешку с данными, чтобы я уже более обстоятельно мог ознакомиться с их работой.

Возможно, сейчас результаты работы Аркадия для меня не представляют большого интереса, но в дальнейшем они могут пригодиться. Я все еще продолжаю действовать на голой интуиции, когда призываю демонов. Пока мне везет и редко когда очередная печать не срабатывает, но все равно во всем этом есть определенные закономерности, которые я ввиду сложности самого процесса призыва не в состоянии осознать в полной мере. И уж тем более мне эти знания довольно проблематично будет передать. Все же есть, несмотря на необычность моих возможностей, шанс передать дар моим детям и в таком случае лучше иметь возможность передать свои знания, чем им придется все изучать, как и мне, методом проб и ошибок. Это мне еще повезло и я при этих экспериментах выжил, а вот будут ли они столь же везучими?


Глава 14


Я никогда не думал, что начало учебного года вообще когда-нибудь коснется меня. После того, как мой род, по сути, прекратил свое существование, меня больше заботил вопрос моего выживания, когда я без каких-либо средств оказался на улице. А теперь отправляю свою жену на учебу вместе с друзьями — звучит странно. Хуже того, что троица вновь напросилась на тренировки, которые в связи с каникулами были завершены.

А я так надеялся, что они бросят эту идею, но нет – четверка студентов и в этом году хотела выступить на Турнире и в этот раз занять более высокое место в турнирной таблице. Для меня же это означало дополнительную трату времени на обучение четырех магов.

Хорошо хоть после посещения мира демонов Лена стала намного лучше контролировать свои источники и у нее больше не случалось спонтанных выбросов сырой силы, как это было раньше, да и творить техники она стала куда лучше и с меньшими затратами у.е.м., что, впрочем, в ее случае было некритично.

Арине вроде как тоже надо было на учебу, но в связи с тем, что она целитель и проходила практику у своих родственников, ей были позволены определенные вольности. Чем мы, собственно, и воспользовались, позволив себе чуть дольше насладиться обществом друг друга в кровати.

– Как жаль, что у нас столько дел, – игривым тоном произнесла она, касаясь рукой моей груди. — А то бы я еще пару часов провела здесь.

— Всему свое время, — с улыбкой ответил я, перехватывая ее руку, и притянул девушку к себе, чтобы спустя какое-то время выпустить из своих объятий. — Возможно, через пару лет действительно сможем это себе позволить.

Я мягко выскользнул из кровати и стал одеваться, оставив слегка раззадоренную Арину одну.

— И сколько еще в тебе скрывается черт, про которые я не знаю? – спросила она, так же поднимаясь с кровати и нисколько не стесняясь стоять передо мной обнаженной. Скорее ее только радовал мой заинтересованный взгляд, скользнувший по ладной фигуре.

— У нас вся жизнь впереди, чтобы это узнать.

Вышли мы из комнаты вместе, и если Арина сразу направилась к гаражу, где ее уже дожидался водитель на личной машине, то я спустился в подвал, намереваясь поработать в своем кабинете.

За время, прошедшее с покупки данного особняка, подвал претерпел множество изменений, и теперь я с уверенностью мог сказать, что даже если здание снесут, то, укрывшись в подвале, это можно будет пережить.

Якоря-накопители были спрятаны в глубине стен, так что до них невозможно было добраться, обеспечивая необходимой энергией всех призванных мной демонов, которых здесь было примерно под сотню, и в любой момент я мог увеличить их количество. Все они были не особо сильными духами, но, действуя совместно, справлялись с возложенными на них задачами, а если потребуется кто-то серьезный, то у меня уже были готовы печати призыва, которые достаточно было лишь активировать – соответствующие контракты уже были заключены.

В общем, можно сказать, что работы было проделано много и результатом я был доволен.

Со стороны тренировочной зоны, которую с приходом бойцов из «Красных волков» под мою руку пришлось значительно расширить, раздавались звуки активного боя. Делами мне, откровенно говоря, заниматься не хотелось, так что я решил полюбопытствовать, кто с утра захотел уделить время тренировкам.

Ожидаемо в зале оказалась Роксана, которая, казалось, все свободное время только в нем и проводила, постоянно совершенствуя свой необычный стиль, которым по-тихому восхищался Миямото. Да, он не был совместим с его стилем меча, но не признать чужое мастерство он тоже не мог, тем более как человек, то есть дух, понимающий в этом куда больше, чем простой обыватель.

А вот то, что в зале окажется Слава, было неожиданным.

Я остановился в тени коридора, но не смог оказаться незамеченным для Роксаны, которая коротко поклонилась мне после того, как в очередной раз отправила в полет начальника моей охраны. Слава же был слишком занят попытками быстро подняться на ноги, чтобы обратить на это внимание. Похоже, мужчину сильно задело то, что он не смог одолеть на вид хрупкую девчушку в том, в чем считал себя если и не мастером, то куда более способным, чем многие. Даже я видел, что подготовка у Славы на очень высоком уровне и опыта у него, несмотря на относительно невеликий возраст, довольно много – в Свободных землях хватает разнообразных противников.

Несмотря на все это, мужчина продолжал раз за разом атаковать юркую демонессу, которая старалась не сильно превышать уровень подготовки человека, а так она могла и куда быстрее расправиться с ним, но тогда спарринг бы и для нее потерял всякий смысл. Иногда Славе благодаря этому удавалось достать ее, но каждый раз девушка отвечала сильной контратакой и мужчина вновь летел на пол (хорошо, что покрытие хоть и было твердым, но все же помягче, чем камень, и слегка снижало полученный урон). В какой-то момент Роксана ударила слишком сильно, и после такого Слава уже не смог подняться, просто оставшись на полу и тяжело дыша.

Только после этого я вышел из тени и Роксана вновь склонилась в поклоне, будто впервые меня увидела.

– Милорд, — произнесла она, разгибаясь.

— Господин, – тяжело дыша, произнес Слава. -- Простите, что не могу в должной мере приветствовать вас.

– Ничего страшного, – отмахнулся я. – Смотрю, несмотря на усталость, говорить ты все же можешь? – не удержался я от подколки.

– Если после спарринга я бы еще и говорить не мог, то это был бы уже ад, – рассмеялся мужчина, выпуская скопившееся напряжение и окончательно расслабляясь.

Роксана посмотрела на него удивленно, но никак не прокомментировала поведение своего спарринг-партнера.

– Милорд, вы пришли потренироваться? – вместо этого задала она вопрос.

– Нет, – отрицательно мотнул я головой. – Просто стало интересно, кто тут с утра развлекается.

– А вот это зря, – как нельзя некстати возник прямо из стены призрак Миямото. – Тебе, ученик, не помешали бы усиленные тренировки.

– Опять ты за свое, – устало вздохнул я.

Уже надоело ему объяснять, что меня все эти боевые исскуства интересуют в меньшей степени, чем старому мечнику бы хотелось. Того, что я уже умею, мне вполне достаточно, а чтобы достичь большего, действительно придется уделять этому дополнительное время, которого у меня и так не слишком много.

– Господин, – тяжело поднимаясь с пола, обратился ко мне Слава. – Если это возможно, я хотел быть увидеть ваш уровень умений, чтобы в случае чего понимать, на что вы способны.

– Считай, что я обычный человек с минимальной подготовкой, – отмахнулся я.

– Милорд, даже Лорды владеют основами боевых искусств, – вдруг вставила свое слово Роксана.

– И ты туда же? – простонал я. Вот от кого-кого, а от нее такого не ожидал.

– Вот видишь, – довольно улыбнулся призрак. – Даже твои подчиненные говорят об этом.

– И что вам так неймется? – покачал я головой. – Ну не боец я! Если до меня добрались, значит, я уже использовал все возможности и тогда техники ближнего боя мне уже никак не помогут.

– А ты все равно попробуй, – продолжил стоять на своем Миямото. – А я, так уж и быть, тебе помогу.

– Милорд? – вопросительно посмотрела на меня Роксана, но и так было понятно, чего она ожидает.

– Вот ведь, – раздосадовано произнес я.

Можно было отказать и на правах патриарха рода я мог это сделать, но будет неправильным показывать себя перед подчиненными с такой стороны, а то еще чего подумают. Я никогда не стремился к внешнему проявлению силы и все эти качки или мастера боевых искусств вызывали у меня лишь усмешку.

Что они могли противопоставить демонам, которых я мог вызвать в любой момент? Да ровным счетом ничего. Вот маги да, те могли заставить меня попотеть, но, как показала не так уж и давно прошедшая тройная дуэль, и в этом случае у меня есть чем ответить.

Не думаю, что Волков не ознакомился с записями дуэли, ведь они были в архиве рода и были доступны слугам для просмотра. Я это сделал специально, чтобы они представляли, кому они поклялись служить. Да и с Юрием Волконским повезло – бой с ним явно демонстрировал мои возможности.

Хорошо хоть одет был по-домашнему в светлую футболку и темные штаны, так что переодеваться для боя не требовалось.

– Две минуты, – посмотрев на Роксану, произнес я. – Только физические возможности с твоей стороны. Победа засчитывается, если сможешь уложить меня на лопатки и удержать в течении пяти секунд.

– Поняла, – кивнула девушка, вставая напротив меня и перетекая в незнакомую мне стойку.

– Действуй, – приказал я Миямото, и тот покорно превратился в туманное облачко, которое втянулось в меня.

Обычно я предпочитал, чтобы старый дух действовал самостоятельно, используя мое тело, как проводник. Так я мог сконцентрироваться на оценке ситуации и создавать печати призыва, не отвлекаясь на бой. Мечник, конечно, жаловался, что мое тело просто не готово для того, чтобы показать его полный потенциал, но, как я ему не раз говорил и скорее всего скажу еще сотни раз, мне не было интересно развитие до такого уровня. Слишком хорошо я помнил примеры того, как погибали мастера боевых искусств от магических техник или смертоносных пуль. Мне было достаточно уметь увернуться от опасности, а дальше все сделают мои призывы.

Был еще второй вариант, когда я мог использовать старого духа, чтобы повысить свои боевые навыки. Это была уже не полная отдача контроля, а своеобразное пограничное состояние, когда я вроде бы действовал и сам, но все мои движения основывались на опыте Миямото. В какой-то мере это можно назвать повышенной боевой интуицией, основанной на богатом опыте старого мечника и его наблюдениями за другими воинами. Так что в этом варианте мои боевые инстинкты выходили за свои рамки, делая меня более опасным противником, чем по мне можно сказать.

Роксана немного выждала, дожидаясь от меня разрешающего кивка, и после этого всего парой движений сократила разделяющее нас расстояние и ударила ногой в грудь, одновременно с этим разворачиваясь, чтобы произвести серию ударов. По всей видимости, несмотря на то, что я был для демонессы даже выше, чем господин, сильно сдерживаться она не собиралась.

Я же все ее движения если и не видел в полной мере, но все же благодаря слиянию с духом, можно сказать, заранее чувствовал, куда будет нанесен удар. Сделав шаг в сторону, я правой рукой мягко толкнул ногу Роксаны и в то же время вскинул левую, перехватывая кулак девушки, мгновенно среагировавшей на изменение в бою.

Довольно улыбнувшись, демонесса неожиданно ударила коленом в живот, и в этот раз я попросту не успел вовремя уйти от этой атаки. Максимум на что меня хватило – это немного сместиться в сторону, так, чтобы колено прошло по касательной, не задевая ребра, которые девушка вполне могла сломать.

Не обращая внимания на боль от удара, я, резко дернув все так же находящуюся у меня в захвате руку девушки, заставил Роксану потерять равновесие и поддаться вперед. Нисколько не смущаясь, что бью девушку, я кулаком ударил ее в живот, отчего она окончательно повалилась на пол. Но в следующий миг я понял, что она этого и добивалась, так как из этого положения Роксана резко вывернулась и ударила меня под колено, так что мне пришлось падать рядом с ней и перекатом уходить в сторону, чтобы не попасть под еще одну атаку.

Обменявшись таким образом парой ударов, мы поменялись местами и вновь встали друг напротив друга. В этот раз Рокс не стала действовать столь же открыто. Она так же за пару шагов подобралась ко мне, но теперь стала проводить серию ударов руками и ногами, пытаясь если и не повалить меня на землю, то вымотать от попытки блокировать урон. А била внешне хрупкая девушка с такой силой, что позавидуют и огромные мужики. Вообще, сложно соотносить возможности демонессы с тем, что ты видишь глазами – все же ее внешность – это результат перестройки организма демона под наш внешний вид. Во всем остальном они остаются совершенно другими существами со своими возможностями, которые порой никак не связаны с физиологией внешнего вида демона.

Зная это, я не стал принимать ее удары на жесткие блоки, иначе руки бы отсушило уже после второго такого удачного попадания. По большей части я просто уклонялся от вошедшей в раж Роксаны. Мне не было нужды побеждать ее, да я бы и не смог – у нас слишком различные уровни навыков, и девушка всю свою жизнь посвятила стезе воина.

Благодаря помощи Миямото, я мог предсказать все атаки демонессы, которая, несмотря на необычный стиль боя, все же сдерживала себя и это чувствовалось во всех ее действиях. Если рассматривать с такой точки зрения, то Роксане сейчас приходиться прилагать куда больше усилий, чем мне, чтобы ненароком не выйти за указанные пределы. И в таком случае мастерству демонессы стоит только восхищаться, что, впрочем, не мешало мне действовать.

С каждой секундой противостоять девушке становилось все сложнее. Она впервые билась со мной, но все же с каждой своей атакой все лучше изучала мои движения и постепенно начинала угадывать, что я сделаю при той или иной ситуации. Тем больше ее ударов я пропускал, и хоть девушка сдерживалась, но все же это были не мягкие касания. Приходилось держать каменное лицо и не закричать от боли, когда в какой-то момент она ударила по ребрам и, судя по ощущениям, сломала одно из них.

Все происходило настолько стремительно, что я просто доверился улучшенным с помощью духа инстинктам и продолжал отслеживать движения девушки и пытаться уйти из-под очередной связки атак, которых у Роксаны было великое множество.

Сигнал об окончании боя я встретил уже на полу. Благо демонесса не сумела воспользоваться моим падением и зафиксировать меня на спине, но все же еще немного – и у нее действительно могло получиться.

Я, несмотря, на мой взгляд, на неплохую физическую подготовку, был в плане боя не настолько вынослив, как Роксана, и еще бы чуть-чуть – и она просто бы меня вымотала, так что и время, как одно из условий победы, тоже было выбрано не случайно. Хотя я уже стал жалеть, что дал его столь много, но иначе Рокс действовала бы куда быстрее, и, боюсь, в этом случае я бы не победил.

– Демоны, – тяжело выдохнул Слава, когда Роксана помогла мне подняться на ноги, а то я уже хотел растянуться на полу. – Даже я не могу так долго продержаться против нее, и вы говорите, что вы человек с минимальной подготовкой? – иронично произнес он.

– Ну, – развел я руками. – Я все же маг и немного, можно так сказать, сжульничал, – в этот момент Миямото вытек из меня и вновь собрался чуть позади. – Без него, – указал я на мечника, – мне бы так долго не продержаться.

– Хотя бы буду знать, на что вы способны в случае чего, – смотря то на меня, то на призрака мечника, сказал Слава. – И все же вы так долго продержались против этой демоницы!

Я чуть не опешил от того, что сейчас произнес глава моей охраны, но потом сообразил, в каком контексте и с какой интонацией это было сказано – последнее слово было скорее ругательством, чем неожиданной догадкой мужчины.

– Не пристало воину жаловаться на свою судьбу, – строго посмотрев на него, произнесла Роксана. – Или я могу увеличить сложность тренировок.

– Куда уж больше?! – взвыл Волков. – Если бы я знал, что у вас такая слуга, то еще подумал бы, соглашаться на такую авантюру или нет!

– Уже поздно менять свое решение, – пожал я плечами, улыбнувшись. В целом я понимал, почему мужчина так реагирует, но все равно со стороны это выглядело забавно, особенно если представить этих двоих рядом. Слава обладал могучей фигурой воина, и сложно было представить, что эта смуглая красавица только так валяет этого гиганта по тренировочному залу. – Тем более зная вершину, к ней проще стремиться.

– Только вот вершина какая-то недосягаемая, – пробурчал Волков.

– Все в твоих руках, – веско произнесла Роксана. – Я посвятила этому всю жизнь. Так что не вижу в своих навыках ничего невозможного.

Ага, если не считать, что ты не человек, но об этом я, пожалуй, промолчу.

– Теперь, надеюсь, никто не будет меня просить продемонстрировать свои навыки в боевых искусствах? – спросил я, обращаясь ко всем троим людям и нелюдям.

– Я точно нет, – отрицательно мотнул головой Слава.

– Милорд, если бы вы позволили... – начала говорить Роксана и вдруг замолчала, опустив взгляд. – Я бы хотела провести с вами еще несколько спаррингов.

– Ученик, я бы на твоем месте не отказывался, – поддержал ее Миямото. – Роксана – прекрасный боец, который поможет подтянуть твой уровень. А он у тебя ужасно низкий, как по мне.

– Достали! – махнул я рукой и, стараясь не морщиться от боли, вышел из зала.

Расслабиться я себе позволил только в рабочем кабинете и то только после того, как налил в стакан коньяк.

– Надеюсь, это даст тебе понять, насколько ты не подготовлен? – спросил меня Миямото, как всегда без спроса проникнув в кабинет.

На самом деле, пожелай я того, то защита комнаты не пропустила мечника, но ограничивать его возможность передвижения я бы не стал. Не настолько я был зол, чтобы это делать.

– Скорее это дает понять, что мне не следует соваться в ближний бой, – хмыкнул я, с удовольствием делая глоток дорогого алкоголя. Это хоть как-то облегчало боль в теле. – Ты же специально снизил уровень единения?

– Заметил, – довольно улыбнулся Миямото, нисколько не стесняясь своего проступка. – Ты должен был понять свои возможности и что их сейчас маловато, чтобы противостоять Роксане. Но и, конечно, я не мог снизить единение слишком сильно, чтобы ты выгодно показал себя перед своим подчиненным.

– Вот ведь твердолобый старик! – зло посмотрел я на призрака. – Да мне, чтобы тягаться силой с Роксаной, надо применять артефакты и надевать тяжелый тактический комплект. Это хоть как-то приблизит меня к ее уровню. Когда же ты наконец-то поймешь, что в наше время уровень владения своим телом – ничто в сравнении с магией. Даже простое огнестрельное оружие способно убить мастера боевых искусств до того, как он успеет приблизиться на расстояние удара.

– Отчасти ты прав, – неожиданно согласился со мной мечник, «усевшись» в кресло. – Время диктует свои правила, и сейчас действительно те, кто идут по пути воина, на уровне остальных выглядят не так впечатляюще. Но ты же сам видел, что физическое состояние мага влияет на его энергетическую структуру, – напомнил он мне мои же когда-то сказанные слова.

– Все равно эта зависимость не прямо пропорциональная, да и многое зависит от врожденных способностей мага и вместимости его источника. Этот спор бессмысленен, – махнул я рукой и тут же скривился от прострелившей левый бок боли. Нет, мне определенно сломали ребро. – Лучше скажи, чего ты действительно хочешь? Что-то не припомню, чтобы ты так явно меня подталкивал к такого рода демонстрациям.

– Ну что ты, – улыбнулся призрак. – Я всего лишь хочу, чтобы мой ученик наконец-то стал учеником, а не всеми силами уклонялся от этого.

– Вот ведь повезло связаться с настолько упертым духом, – тяжело выдохнул я и сделал еще один глоток. Алкоголь приятно растекался по телу и притуплял боль от ушибов.

– И все же именно мне ты доверяешь управлять твоим телом в случае опасности.

– Потому что знаю, что тебе нет нужды обретать физическую оболочку. Да и навредить мне ты не сможешь, – самодовольно улыбнулся я. И это была не только гордость, но и просто факт – я бы никогда не дал старому мечнику такие возможности, не будь я уверен, что это никак мне не навредит. Играть с такими вещами слишком опасно. – Итак. Вернемся к моему вопросу, – я сел в свое рабочее кресло. – Что ты действительно хочешь?

– Я хочу начать обучать воинов, которые смогут перенять мой путь меча, – твердо произнес Миямото, но я видел, как он весь подобрался. Пускай дух и был давно мертв, но, отрицая это, он продолжал сохранять многие привычки живого человека, что касались той же мимики.

– Мы вроде бы уже обговаривали этот момент? – не совсем понял я его. – Ты планировал обучать моих бойцов.

– С ними оказалось сложнее, чем я думал, – вздохнул дух. – Прежде чем заняться обучением твоих воинов, я некоторое время понаблюдал за ними и понял, что они просто не осилят мои тренировки.

– Неужели настолько слабы?

– Не в этом дело, – покачал головой Миямото. – Просто они не смогут понять путь мечника. Наверное, все же придется искать молодежь, которая захочет обучаться ему в это время.

– И наконец-то мы подходим к главному, – хмыкнул я. – Создание собственной школы.

– А ты проницателен, ученик, – склонил голову мечник.

– С учетом того, что ты чуть ли не каждую неделю заводишь об этом разговор, то и идиот бы догадался, – я допил то, что оставалось в стакане, и отставил его в сторону. Мне еще предстояло поработать, а туманить разум больше необходимого мне не хотелось. А так то, что выпил, выветрится через несколько минут и можно будет приступить к разбору документов. – Я уже позаботился об этом.

Призрак вопросительно посмотрел на меня.

– Я постарался воссоздать додзё, вроде оно так у вас называется, – не особо уверенно произнес я. – Там осталась пара мелочей, но в целом на следующей неделе ты сможешь начать. Тебе, конечно, придется попросить Роксану помочь с твоей «материализацией», но это уже без меня.

– И когда ты собирался мне об этом сказать? – тихо спросил Миямото, будто бы ушедший в себя после моих слов.

– Так, собственно, на этой неделе и собирался, когда ты в очередной раз заведешь об этом разговор, – улыбнулся я.

– А как же ученики?

– О, насчет этого можешь не волноваться, – самодовольно улыбнулся я. – Я в своем «Баре» сделал небольшую рекламу о мастере-отшельнике, который прибыл в столицу, дабы испытать русских практиков боевых искусств на стойкость духа и все в таком роде, – неопределенно махнул рукой. – Текст составляла Рэми, но людям понравилось и заявок было достаточно много, чтобы сформировать первые группы. Через пару дней я заеду на место и создам якоря, которые помогут тебе черпать чуть больше энергии и поддерживать магию Роксаны. Сам должен понимать, что занятия у призрака не все могут воспринять адекватно.

– Ученик, ты... – начал говорить дух, но неожиданно замолчал. – Я знал, что не ошибся в выборе тебя, как своего личного ученика.

– Ага-ага, – кивнул я. – Возможно, ты когда-нибудь поймешь, что я вряд ли когда-нибудь встану на «путь меча», – постарался я произнести как можно пафосней последнее. – Но не все так просто. У меня будет одно условие.

– И какое? – легкомысленно отнесся к моим словам Миямото.

– Те, кто действительно захотят пойти «путем меча», должны будут стать слугами моего рода, – холодно произнес я, отбросив всякую веселость.

– Так ограничивать желание воина! – ожидаемо возмутился старый японец.

– Я не намерен оставлять эти знания без контроля. Пускай какая-то минимальная подготовка будет доступна всем, но те, кто действительно смогут изучить твой стиль, должны войти в род и никак иначе, – твердо произнес я. – И, пожалуйста, не забывай, кому ты обязан своей возможностью обучать других и продолжать существовать в этом мире.

– Я понимаю, – опустил голову призрак. – И признаю, что ты прав.

– Неужели не будет никаких возражений? – удивленно посмотрел я на него.

– Мои знания будут полезны только живым, – не особо понятно ответил Миямото, посмотрев на меня. В этот момент, всегда выглядевший не старше сорока лет, мечник был похож на старца, который и дышит-то с трудом. Все это наглядно показывало, что передо мной не живое существо. – Единственное, что держит меня в этом мире, так это то, что я не смог передать все, что умею, своим ученикам. Если ты ставишь такое условие, то я приму его. И я понимаю, почему ты не хочешь, чтобы знания распространялись за пределы узкой группы людей. В мое время делали так же, опасаясь, что секреты будут украдены другой школой.

– Хорошо, что ты меня понял, – довольно кивнул я.

– Но это не значит, что я откажусь от того, что ты мой личный ученик, – вдруг собрался дух, возвращая себе привычный облик. – Я не откажусь от своей мечты передать знания достойным, но все они будут лишь младшими учениками и никогда не познают главные тайны моего пути. Ты единственный, кому я расскажу про это.

– Вот что за упертый дух, – простонал я.

***

После нашего разговора, который прошел куда лучше, чем я рассчитывал, Миямото отправился планировать учебный план в предвкушении, что он сможет сделать с большим количеством учеников. Я же был рад, что наконец-то от меня отстанет этот надоедливый дух, который был бесспорно полезен в боевых ситуациях и очень доставуч в мирное время. Возможно, это станет для него той отдушиной, которая избавит меня от столь пристального внимания с его стороны.

Пункт про обязательство вступления в род я придумал прямо во время разговора. Как-то изначально, когда я из банального любопытства планировал исполнить просьбу Миямото, я не задумывался об этом, как о чем-то серьезном. Но вот только я прекрасно понимал, какой потенциал есть в тех знаниях, что есть у старого духа. Пускай мне это было не особо интересно, но я чувствовал, что он сможет воспитать сильных воинов, которые в боевых искусствах будут сильнее многих.

Все же после того, как магия на время практически покинула наш мир, многие практики так же пришли в упадок. Окончательнно их добило изобретение стрелкового оружия, которое делало из вчерашнего крестьянина смертельного противника. В такой ситуации без магической составляющей любого мастера мог убить, при должной удаче разумеется, юнец, впервые взявшись за оружие.

Вот только возвращение магии несколько исправляет ситуацию и если найти простолюдинов, потенциально способных развиться хотя бы до ранга Младшего Ученика, то это меняет расклад еще сильнее. При таком ранге им будет вполне по силам применять простейшие стихийные техники и вкладывать их в оружие, что очень хорошо сочетается с путем меча, которым грезит Миямото.

Понятное дело, что в таком случае мне не хотелось бы, чтобы способные на такое люди оказались не у меня. Да и при более тесном обучении ученики заметят, что с Миямото что-то не так, и тогда скрывать, что он призрак, будет практически невозможно. Так что клятва верности роду и служба ему избавят меня от лишней головной боли и добавят способных бойцов, которые мне могут пригодиться в дальнейшем.

Но все это лишь потенциальная возможность. Я потратил относительно не так много денег, чтобы организовать додзё, как того хотел старый дух. Главное же было то, что мне попросту было любопытно, а выйдет ли что из этой затеи. В любом случае я ничего особо не теряю.

Открыв рабочий терминал, я стал разгребать накопившиеся с утра сообщения. Теперь, когда я стал основателем рода, да еще и после роста популярности «Бара», мне стали писать очень много людей. Большую часть сразу отбрасывает Олег, оставляя ее для ознакомления, но все же присваивая таким сообщениям наименьший приоритет.

Вообще взять помощника было очень здравой идей и пускай инициативы от парня в ближайшее время ждать не стоит, все же его сейчас сильно ограничивают наложенные клятвы (паранойя, она такая – допускать кого-то без таких предосторожностей я бы попросту не стал), но постепенно парень приобретает у меня определенный кредит доверия и через пару месяцев я намерен снять с него часть ограничений. Глядишь, вскоре станет полноценным секретарем и будет помогать мне и Рэми хотя бы в таких делах.

Так вот, все приходящие мне сообщения были разбиты по уровню приоритета. Как я уже упоминал, большинство из них имели наименьший приоритет и обычно были самой обыкновенной ерундой, вплоть до того, что у меня просили денег взаймы. Следующими по приоритету были письма от различных организаций и предпринимателей, что были заинтересованы в инвестициях с моей стороны – многие уже прознали о том, что я вливаю деньги в бизнес небольших и средних компаний, которые еще продолжали существовать на рынке самостоятельно без влияния магических родов Империи.

Такие письма я после беглого просмотра перенаправлял Рэми, которая уже обрабатывала их и давала мне анализ по каждой такой организации со своими рекомендациями. Аркур с небывалым энтузиазмом взялась за свою работу и здорово помогала мне, проделав титаническую работу. Благо вскоре закончат работы с перестройкой офиса под отдел аналитики, напрямую подчиненный девушке, так что ей станет немного полегче. Жаль, конечно, что новым сотрудникам не поручишь ничего важного, но даже отсев различной мелочевки должен здорово облегчить жизнь Рэми, а то в последнее время она очень уж уставшая, хоть и старается не подавать виду.

Сэм тоже уже как две недели попросту зашивается, перестраивая все на купленных мне этажах, для того чтобы обеспечить информационную безопасность и в то же время подготовить все к привозу оборудования, которое тоже мне, между прочим, встало в копеечку. Хорошо еще не настолько эксклюзивная, как техника для самого Сэма, которую разместили в подвале. Все же техника была не вполне законного плана и пришлось делать заказ через черный рынок, что сказывалось на общей сумме приобретения. Но парень, в отличие от Рэми, несмотря на свою загруженность, практически пылал активностью. Сэм оказался еще тем техническим маньяком, а я «по неосторожности» подкинул ему «игрушек», которые он так хотел.

Эх. С образованием рода мои расходы начинают стремительно увеличиваться и пускай это все разовые вложения, но смотреть на все сильнее уменьшающийся счет в банке было неприятно.

С другой же стороны, даже если все прогорит, я всегда смогу заработать еще. Пускай и не такой величины, но на безбедную жизнь с женами хватит. Пока же вся эта авантюра закручивалась все сильнее и тем больше меня охватывал азарт в ожидании того, как все это начнет работать на пользу мне.

Последние сообщения, помеченные грифом наивысшей важности, я не доверял даже Рэми. Эти письма были от представителей магических родов, которые, впрочем, ничего особенного не писали. Большинство сообщений сводилось к тому, что меня приглашали на банкеты по тому или иному поводу.

Таким образом аристократы Империи хотели посмотреть на меня вживую и прощупать, чего же я стою. Думается мне, что у них у всех уже есть аналитические выкладки обо мне и моей деятельности, ведь у старых и влиятельных родов было куда больше времени, чтобы создать собственную сеть, которая позволяла быть им в курсе всего происходящего. Особенно если это касалось столицы и неожиданного выскочки, получившего княжеский титул.

Эльза, по моей просьбе занявшаяся обработкой сплетен и тем, о чем говорят лишь шепотом, рассказала мне, что в последнее время будоражит высший свет Империи. Как мне и сказал Скуратов, то, что мне вдруг дали княжеский титул, было чем-то выходящим за рамки обычного. Так что неудивительно, что по Москве поползли слухи одни безумнее других. Кто-то вообще был уверен, что я прихожусь родственником нынешнему императору и благодаря этому получил такие преференции. Само собой умалчивалось, в качестве кого я прихожусь главе государства, но догадаться, что все считают меня его бастардом, было несложно, благо такие случаи в истории Российской Империи уже были.

Вот поэтому все и терялись в догадках, кто я такой и чего от меня ждать. Странно, что при таком отношении кто-то сделал заказ против меня в гильдии наемников, но он и был сделан анонимно, чтобы было невозможно выяснить личность заказчика.

Но да ладно. Об этом можно думать долго и так и не прийти к чему-то существенному. Главное же, что я не мог бесконечно игнорировать такие приглашения, ссылаясь на занятость рода. Так что необходимо выбрать, кому я все же отвечу, и подготовиться к предстоящему действу.


Глава 15


Мой выбор пал на род Барклай-де-Толли. Пускай относительно не сильный в магическом плане, этот род обладал благодаря деятельности своих предков огромными богатствами, которые они приумножили благодаря своей торговой деятельности. Так что Барклай-де-Толли обладали обширными связями, чтобы собирать на свои мероприятия многих представителей магических родов, и в то же время они не были боевым родом, а значит количество возможных неприятностей снижалось.

Для этого магического рода устраивать массовые приемы было привычным делом. Они вообще их организовывали минимум раз в квартал. Как я понял, это позволяло пообщаться с нужными людьми в неформальной обстановке и подготовить почву к дальнейшим переговорам. В то же время выгоду в этих мероприятиях искали не только Барклай-де-Толли, но и их гости, которые занимались тем же самым. Так что все вкладываемые деньги в организацию таких встреч быстро окупались и этим пользовались многие.

При этом на прием этого рода приглашали далеко не всех, и это уже говорило об уровне отношения к гостям рода.

Еще я выбрал их по той причине, что мероприятие было назначено на конец недели и я знал, что девушкам потребуется куда больше времени, чем мне, чтобы, соответственно, подготовиться. Да и большинство тех, кто хотели со мной пообщаться, тоже были приглашены, так что я мог разом закрыть большинство «заявок» на разговор со мной.

Ах да, что было немаловажным, в этот раз прием был по случаю пятнадцатилетия второго сына главы рода Барклай-де-Толли. Так что без подарка было идти неправильно. Собственно, мне самому потребовалось это время, чтобы найти что-то интересное и не быть в череде обычных гостей.

Хоть я и имел официальную возможность приходить на такие мероприятия сразу со всеми своими женами, но все же решил не будоражить публику таким появлением. Для многих я был еще неизвестной величиной и дразнить таким образом глав магических родов или их наследников будет лишним. По этой причине к Барклай-де-Толли я отправился с Ариной, как-никак, она моя первая жена, что тоже имеет значение.

Ехать пришлось на машине, но благо мне не надо было сидеть за рулем и с этим справился один из парней Волкова, который в последнее время стал личным водителем Арины. Негласно он еще и охранял ее, но жене я об этом не говорил, чтобы она лучше рассчитывала на себя, чем на водителя. Последний же благодаря неплохим навыкам в магии земли мог нарастить броню, способную прикрыть как от пуль, так и от слабых магических техник, давая возможность девушке скрыться с места нападения. Сценарий маловероятный, так как тогда будут втянуты и Лазаревы, но лучше предусмотреть и такой поворот событий.

— Если честно, Егор, то я не думала, что ты захочешь побывать на столь крупном мероприятии, – шепотом поведала мне Арина, в то время как слуги забирали нашу верхнюю одежду.

Я и в этот раз не отказал себе в своих привычках и был в классическом костюме, сшитом все в том же ателье, что и раньше. Единственное, что на пиджаке, а точнее на воротнике, были золотые полосы в тон таким же полосам на вечернем платье Арины. Если у меня основной цвет костюма был черным, то у Арины – противоположный ему белый. Я не был таким уж сведущим в моде, но, на мой взгляд, мы очень хорошо смотрелись вместе в этих нарядах.

– Ну надо же было где-то появиться, — пожал я плечами. — А то это уже было бы невежливо с нашей стороны. И так я довольно долго отписывался, что занят делами рода. А так появился хороший повод показать себя и познакомиться с влиятельными людьми, которые и так хотели со мной поговорить.

— А ты меняешься, — задумчиво произнесла она.

— Все меняется, – хмыкнул я. — Ну что же, последний шанс развернуться и уйти? – подмигнул я своей жене.

– Шутник, – улыбнулась мне Арина, и мы вошли в общий зал, где проходило празднование дня рождения юного аристократа.

Особняк рода Барклай-де-Толли был раза так в три больше моего, так что неудивительно, что больше трехсот человек свободно перемещались по залу и прилегающему к нему большому саду, нисколько не мешая друг другу разговорами. Вот что получается, когда в основе рода были купцы, которые постарались всеми силами получить титул и магическую силу, пользуясь своим главным преимуществом — деньгами.

Мы пришли далеко не в начале торжественного приема, но и не в конце, как себе позволяли нормы приличия и негласные традиции, когда раньше всех приходят союзники рода, а уже затем все остальные. Так что гостей было достаточно много и можно было наблюдать небольшую гору коробок на выделенном для них столе. Рядом стояли слуги и один из них, по всей видимости, направился к нам, чтобы забрать подарок, предназначенный второму сыну главы рода.

— Если хотите, я могу забрать подарок для юного господина, – вежливо поклонился мне мужчина, подтверждая мою догадку.

-- Я бы хотел его вручить лично, – улыбнувшись, произнес я.

– Как пожелаете, – еще раз склонился слуга и отошел в сторону.

– Ты что-то задумал? – подхватив меня под руку, тихо спросила Арина, когда мы двинулись в сторону виновника сегодняшнего вечера. – И что ты такое купил, что не хочешь отдавать слугам?

– Увидишь, – хмыкнул я.

В руках у меня был предмет, завернутый в темную ткань, которая прекрасно скрывала очертания подарка и делала его бесформенным. Чего я, впрочем, и добивался.

– Добрый вечер, Илья Александрович, – кивнул я главе рода Барклай-де-Толли, что сейчас стоял рядом со своим сыном, как раз закончив разговор с одними из гостей. Пришлось сделать небольшой крюк, чтобы не стоять в ожидании, но главное, что больше никто подойти не успел, а то бы снова надо было бы курсировать по залу в ожидании удобного момента. – Поздравляю вас со столь значительной вехой в жизни, – обратился я к юному аристократу.

– Неужели молодой глава рода Шуваловых? – вопросительно посмотрел на меня Илья Александрович.

Мужчина хоть и был чуть старше пятидесяти лет, но в его золотых, слегка вьющихся волосах и ухоженной аккуратной бороде не было видно ни намека на седину. По собранному Рэми досье я знал, что этот улыбчивый мужчина был очень опасной акулой бизнеса, которая не упускала ни одной возможности обогатиться, несмотря на уже имеющийся внушительный капитал. За глаза главу рода Барклай-де-Толли называли «Золотым львом Империи», одновременно делая намек на его внешность и что род, по слухам, купался в золоте.

Впрочем, последнее было не таким уж слухом. Даже в одежде Ильи Александровича присутствовали золотые нити, не говоря уж о перстнях, сверкающих на его пальцах. И, судя по ощущениям покалывания на кончиках пальцев, все эти вещи были артефактами, а сам костюм был куда выше по классу изготовления, чем мой. Неудивительно, но немного обидно.

На фоне мужчины его сын выглядел несколько блекло, да и было видно, что парню не по себе от такого внимания к своей персоне, но он очень старался этого не показывать.

– Вы правы, – кивнул я после небольшой паузы. – И если позволите, я бы хотел вручить вашему сыну подарок лично.

– Конечно, – дал мне разрешение на это мужчина, продолжая пускай и улыбаться, но цепко следить за мной.

А взгляд-то не торгаша, а убийцы. Уж такого я повидал достаточно, чтобы говорить об этом с уверенностью. Как интересно.

– Я знаю, что ваш род происходит корнями из простых торговцев, которые своим трудом и удачей смогли основать магический род, достигший столь много, – обращаясь к второму сыну рода Барклай-де-Толли, негромко произнес я. – Но в то же время торговцы нуждались в надежной защите, чтобы давать отпор разбойникам и конкурентам, покушавшимся на их богатство, и испытать свою удачу в грабеже. Поэтому нередко и купец берется за меч, чтобы защитить то, что дорого ему, – на этой фразе я еле удержался от усмешки, но вроде бы не позволил себе такую фамильярность по отношению к молодому аристократу. – Поэтому я хотел бы подарить вам этот меч, чтобы вы не забывали о том, что состояние можно заработать, но еще его надо и отстоять, – на этих словах я сдернул ткань с моего подарка и под восхищенным взглядом пятнадцатилетнего юнца протянул ему полуторный меч.

В этом оружии не было ничего особенного – ни тебе драгоценностей, ни магических чар. Это был простой рабочий инструмент, что тоже было сделано специально.

– Необычный подарок, – одобрительно хмыкнул глава рода Барклай-де-Толли.

Судя по тому, что я видел, мужчине действительно понравились мои слова, которые, впрочем, в самом начале ему не особо были по вкусу. Но больше всего обрадовался мечу, конечно же, его сын. Кто бы еще догадался подарить сыну торговца меч? Тем более само мероприятие было устроено не столько ради самого именинника, сколько из политических целей. Юных аристократов в зале тоже хватало, но все же большая часть гостей была здесь не ради этого.

– Благодарю вас, князь Шувалов, за такой подарок, – вытащив меч наполовину из ножен, слегка склонился сын Ильи Александровича. Кстати, а ведь в приглашении было написано его имя, но оно полностью вылетело у меня из памяти.

– Надеюсь, вам никогда не придется его применять, – пожелал я ему.

Мой подарок тем временем привлек внимание остальных гостей. По крайней мере те, кто стояли ближе всего к нам, с любопытством смотрели на сына главы рода и как тот продолжает сжимать в своих руках меч.

Еще раз поклонившись имениннику и главе рода, мы отошли в сторону, чтобы дать возможность поговорить следующим гостям. Теперь мы были предоставлены сами себе по крайней мере до того момента, как придут последние гости.

– Арина, как всегда, выглядишь прекрасно, – раздался позади нас знакомый голос.

– Юрий, – протянула ему руку моя жена и тот поцеловал ее. Парень как всегда был одет с иголочки, что с учетом его сил звучало довольно забавно. – Не ожидала тебя здесь увидеть.

– Отец и дядя заняты. Братья в других странах по делам рода. Так что выбор пал на меня, – улыбнулся блондин. – Егор, – после этого он кивнул мне, будто увидел только что.

– Юра, – ухмыльнулся я, кивнув ему и не собираясь пожимать руку. Впрочем, он ее и не протягивал. – Надеюсь, ты не станешь ничего вытворять?

– Нет, – нахмурился он и, выдохнув, будто собираясь что-то сделать, протараторил: – Свои противоречия мы уладили во время дуэли. И поэтому, – он неожиданно склонил голову, – я приношу извинения за свое поведение.

– Неожиданно, – не удержался я от комментария.

– Мне доходчиво объяснили, насколько я был не прав, – скривился, будто от чего-то кислого, Волконский. – И тем более объяснили, что неправильно ставить на свою победу и недооценивать противника.

– С чего такая откровенность?

– Это часть моего наказания, – отвернувшись, ответил он.

– На этом настаивал твой отец? – спросила Арина.

– Ты же его знаешь, – криво улыбнулся Юра, разведя руками. – Если папе надо что-то вдолбить в голову, то он это сделает вне зависимости от желаний других сторон.

– Ты сам в этом виноват, – пожал я плечами, не испытывая к нему никакого сочувствия.

– И без тебя знаю! – огрызнулся блондин, бросив на меня злой взгляд. – И поверь, я уже успел все осознать. Но это не значит, что я изменю свое отношение к тебе! Ты забрал у меня ту, которую я л... – видимо, в порыве чувств Волконский не совсем осознавал, что говорил, и только в последний момент смог замолчать.

После этого он резко развернулся и вышел из зала, сопровождаемый перешептыванием тех, кто увидел эту сцену.

– Зачем ты его спровоцировал? – спросила Арина, но в ее голосе не было обвинения – лишь немного грусти.

– Ну ты же не хотела осознавать, что он к тебе что-то испытывает, – ответил я ей, вновь подхватывая ее руку и удаляясь от людей. – А тут он еще чуть ли не при всех признался тебе в...

– Не надо, – покачала головой девушка, на миг сжав мою руку. – Это лишь его заблуждение и мне жаль, что он так и не смог ничего понять.

– В любом случае, это дело прошлого, – кивнул я. – Как я понимаю, в их семье глава рода имеет решающее слово и Юрий его не ослушается, особенно после такого провала?

– Да, – подтвердила Арина, что в то же время говорило о том, что она была вхожа в их семью, чтобы настолько хорошо узнать представителей другого рода. – Отец Юры всегда был больше военным, чем магом или аристократом, так что и всех своих домашних он воспитывает соответствующе. На Юру, как младшего в семье, не возлагают больших надежд, но это всегда его угнетало, особенно на фоне успехов старших братьев, – разоткровенничалась моя жена. – Поэтому слишком сильно не злись на него.

– У меня такое чувство, что ты думаешь обо мне как о каком-то кровожадном монстре, – прошептал я ей на ушко.

– Просто я хочу объяснить, что он не представляет угрозы ни тебе, ни нашему роду, – улыбнулась Арина, решительно посмотрев мне прямо в глаза.

Из-за этого нам пришлось остановиться и замереть друг напротив друга. Я несколько секунд всматривался в свою жену и то, как твердо она стоит на своем. Мне, конечно, понятна ее забота о человеке, который долгое время был для нее кем-то вроде младшего брата, но такое проявление чувств к другому мужчине отдавалось неприятным зудом в руках. Зудом, после которого хочется кое-кому начистить морду. Разумом-то я понимаю, что Волконский вряд ли теперь станет нам мешать, но тут в дело входили первобытные инстинкты, которые у нас остались от наших предков и порой могли проявляться таким образом, несмотря на всю цивилизованность общества.

– Я это прекрасно понимаю, – ответил я, насладившись этой паузой. Что ни говори, но эта черноволосая красавица умела затронуть те струнки души, которые были больше недоступны никому иному. – А теперь пойдем и насладимся этим вечером. Кто знает, когда мы еще выберемся в высший свет?

Первый час после того, как мы прибыли в особняк Барклай-де-Толли, мы в основном были заняты тем, что ходили от одной группы аристократов к другой. Так же некоторые гости подходили к нам.

Запомнить всех, с кем я разговаривал, мне было довольно проблематично, так что все разговоры я записывал на коммуникационный браслет, чтобы потом отправить их Рэми для более глубокого анализа. А там уже с Эльзой обсужу все моменты. В словесных кружевах она была на голову выше меня.

Главное, что я успел со многими пообщаться и, на мой взгляд, большинство моих собеседников ушли после разговоров, довольно улыбаясь. Причина была не столь важной, главное, я сумел сложить определенное впечатление перед теми, с кем и так мне необходимо было поговорить, и не ударил в грязь лицом при «неожиданных встречах». Дальше уже буду работать с Эльзой, которая лучше других моих слуг разбирается в человеческих душах.

– Может, выйдем в сад? А то тут стало что-то душно, – попросила Арина.

Мы как раз были не так далеко от одного выхода на улицу, так что я направился к нему. Вроде с кем я хотел переговорить, уже пообщался, так что действительно можно прогуляться.

– Не устала? – решил я проявить немного заботы.

– Нет, что ты, – улыбнулась Арина, которой польстило такое мое отношение к ней. – Просто действительно душно, да и разговаривать со всеми надоело. Необходимо делать хотя бы небольшие паузы. А ты вообще не делал перерывов, – незаметно для остальных ткнула меня своим пальчиком девушка.

– Прости-прости, – рассмеялся я. – Мне надо было поговорить с некоторыми людьми, чтобы потом не ездить к ним отдельно.

– И ты еще сопротивлялся роли аристократа, – удручающе покачала головой моя жена. – А сам настолько сжился со своим положением, что... Ты меня не перестаешь удивлять.

– Пора тебе уже привыкнуть к этому, а то будешь удивляться всю жизнь, – подмигнул я Арине. – Хм, а они действительно постарались с садом.

Мы как раз зашли вглубь сада, и я увидел все разнообразие различных скульптур, сделанных из растений. Тут были львы, рыцари, какие-то абстрактные фигуры. Такое чувство, что Барклай-де-Толли просто приказали заполнить сад скульптурами и неважно какими. Тут даже было несколько существ из тех, что сейчас не встретишь, но они, судя по хроникам, когда-то жили на Земле. Да что там – я нашел несколько статуй демонов.

– Это же сколько времени надо было потратить, чтобы создать такое разнообразие? – удивленно присвистнул я.

– Рада, что вам понравились приложенные мной усилия, – раздался позади нас женский голос.

Повернувшись, я увидел золотоволосую девушку примерно того же возраста, что и Арина, хотя по девушкам порой сложно определить их истинный возраст, особенно если они волшебницы. Незнакомка была одета в темно-зеленое атласное платье, облегающее ее фигуру и подчеркивающее тонкую талию. Орнамент в виде побегов цветов, выполненный из золотых нитей со вставками драгоценных камней, лучше другого говорил о дороговизне данного платья.

Помимо этого на девушке было красивое колье из золотистого топаза, что невольно акцентировало внимание на ее груди. Из-за этого я получил незаметный удар локтем от Арины, что не позволило мне затеряться в «блеске драгоценностей».

– Елизавета Ильинична Барклай-де-Толли, – присев в легком варианте реверанса, представилась незнакомка. – Третья дочь рода Барклай-де-Толли.

То-то мне стиль одежды что-то напоминал. Теперь действительно становится понятно, что эта девушка принадлежит к такому богатому роду. Немногие могли себе позволить носить такой наряд.

– Егор Николаевич Шувалов, – представился в ответ я. – А это Арина Евгеньевна Шувалова. Моя жена.

– Приятно с вами познакомиться, – вежливо улыбнулась Арина.

– Вам пришлись по вкусу созданные мной скульптуры? – обратилась ко мне Елизавета, когда с формальностями было покончено.

– Так это вы их создали? – удивленно посмотрел я на девушку и только сейчас обратил внимание на ее зеленые глаза. Причем оттенок был настолько глубоким, что просто завораживал. Последнее, кстати, было верным признаком того, что передо мной была маг земли.

– Да, – подтвердила она, как-то слишком равнодушно смотря на созданное ею великолепие. – Отец разрешил делать мне с садом все, что я захочу. Да и дополнительная тренировка была кстати.

– Мне, откровенно говоря, не хватило бы терпения, чтобы воссоздать настолько сложные образы, – указал я для примера на выглядящего почти настоящим зеленого дракона. В темноте же его реально можно было принять за настоящего – настолько искусно все было воссоздано, даже ощущалось движение мышц в скульптуре.

– Это не так сложно, как кажется, – пожала плечами девушка, будто для нее это действительно было плевым делом. – Я слышала, вы подарили моему брату меч? – впервые проявила волшебница интерес. – Хоть какой-то действительно нормальный подарок, а то все что ни дарили, больше подходило отцу, чем брату, – пренебрежительно высказалась она о остальных подарках.

– Рад, что вам тоже понравился мой подарок, – не особо понимая, к чему был заведен этот разговор, вежливо ответил я.

– Так, значит, вот какой вы, князь Шувалов, – неожиданно пробежала по мне оценивающим взглядом Елизавета, чем вызвала неодобрительный хмык со стороны Арины, которая еще крепче взяла меня под руку. Последняя оказалась довольно плотно прижатой к ее груди.

– Слава обо мне опережает меня, – улыбнулся я. – Надеюсь, вы не слышали ничего предосудительного?

– О вас ходит много слухов, – прижала указательный палец к губам златовласка, хитро посмотрев на меня и начавшую уже понемногу злиться Арину. – Порой настолько абсурдных, что в них сложно поверить.

– Поверьте, – слегка склонил голову я. – Большинство из них являются либо преувеличением, либо кознями тех, кому я не нравлюсь.

– Значит то, что вы победили одного из лучших бретеров столицы, лишь слух?

– Вы можете уточнить, о ком именно идет речь?

– Я говорю о Баратове Кирилле, – ответила она.

– Надеюсь, вас никак не задел его проигрыш? – деланно огорчился я.

– Вовсе нет, – рассмеялась аристократка. – Простите, я только сейчас поняла, как это могло выглядеть со стороны. Но меня, наоборот, порадовал его проигрыш. Скажем так, Баратов пару раз мешал мне, – холодно улыбнулась она. – Так что то, что вы разрушили его славу непобедимого бойца, только мне на руку.

– Что же, – так же улыбнулся я ей. – В таком случае, рад, что смог вам угодить, пускай и не знал об этом.

– Вашей жене повезло с вами, – вновь поменяла тему разговора Елизавета. – Держитесь его, – обратилась она к Арине. – Такие мужчины встречаются не так уж часто.

– Спасибо за совет, – мило улыбнулась ей моя жена, но по тому, как она сжимает мою руку, я чувствовал, что она пытается скрыть истинные эмоции за этой маской.

– Минут через десять начнутся танцы. Надеюсь, мне удастся увидеть, как танцует чета Шуваловых?

– Мы лишь немного подышим воздухом и полюбуемся на вашу работу, – ответил я, и девушка, еще раз смерив меня странным взглядом, развернулась в сторону особняка.

К ней практически сразу подбежала обеспокоенная служанка и стала ей что-то эмоционально рассказывать, но это уже нас не касалось.

– Да как она посмела! – раздалось злое шипение со стороны Арины.

Ого, а я и не знал, что она так умеет. И кстати...

– Может немного ослабишь хватку, а то ткань может и разгладиться, но наставишь мне синяков? – тихо попросил я девушку, положив руку на ее ладонь.

И то, что я сказал, не было преувеличением. Маги жизни могли с помощью своих техник не только лечить, но и изменять тело. А что может быть лучшим подопытным материалом для такого мага – конечно, собственное же тело. В этом случае, даже если допустишь ошибку, то сама энергетика мага исправит все огрехи. Так что Арина при желании могла гнуть подковы, при этом не имея ярко выраженных мышц.

– Прости, – тут же встрепенулась девушка и наконец-то ослабила свою хватку, направив на меня простенькую лечащую технику, убравшую весь дискомфорт в руке.

– Вы знакомы? – поинтересовался я, поведя плечом и заодно убеждаясь, что лечение действительно подействовало.

– Нет, то есть да, – не очень понятно ответила Арина. – Мы несколько раз пересекались на вечеринках, и эта стерва всегда перетягивала на себя внимание. А это многим не нравилось.

– Многим? – хмыкнул я.

– Мне тоже, – с вызовом ответила моя жена. – Никакой девушке не понравится, что молодой человек, с которым она общается, вдруг переключает внимание на другую! А Лиза мало того, что из богатого рода, так еще и в двадцать один год имеет ранг Младшего Мага в стихии земли, да еще и со специализацией в растениях.

– Неплохой у нее потенциал, – удивленно подметил я.

– Вот многие из-за этого в том числе обращали на нее внимание. У рода Барклай-де-Толли хватает магов, но она, несмотря на то, что младшая среди сестер, намного их превосходит в силе. Так что для многих молодых аристократов это будет выгодная партия, даже не столько из-за возможности привести в род сильного мага, сколько еще и из-за приданого. Да еще и связь со столь богатым родом...

– Хм, – задумчиво обронил я, потерев подбородок и посмотрев в сторону, куда удалилась недавняя зеленоглазая девушка. А ведь мне всегда нравились зеленоглазые красавицы.

– Даже не думай, – угрожающе прошептала Арина, вновь схватив меня за предплечье. – Она точно не станет твоей женой! Я этого не допущу!

– Ты знаешь, что становишься еще красивее, когда злишься? – с улыбкой спросил я, притянув девушку за подбородок, и поцеловал ее.

В этот момент меня не беспокоило, сколько человек смотрят в данный момент на нас. Главное, что Арина действительно в этот момент была как никогда восхитительной.

– Прекрати, – разорвала наш поцелуй первой моя жена, мило покраснев. – На нас же все смотрят!

– И что? – нахально улыбнулся я. – Разве я не имею права поцеловать свою жену? – подмигнув ей, я продолжил: – Теперь успокоилась?

– Нахал, – буркнула Арина, отвернувшись.

Но главное, она уже перестала злиться, а то вдруг снова наделает делов. Да и моя рука не железная.

– И чего так заводиться из-за какой-то девушки?

– Просто мне не понравилось, как она на тебя посмотрела, – все так же не смотря на меня, ответила Арина.

– А это мило, – улыбнулся я.

– Про что ты? – непонимающе посмотрела на меня девушка, будто пытаясь выискать ответ на свой вопрос своими золотистыми глазами. Именно они привлекли внимание к этой девушке, и вот что из простого знакомства вышло.

– Про твою ревность, – щелкнул я ее по носу и рассмеялся. – Пошли лучше потанцуем.

– Нахал, – только и ответила Арина, вынужденная идти вместе со мной, иначе со стороны выглядело бы, что я ее тащу. – А танцевать классические танцы ты хоть умеешь?

– Не попробуем – не узнаем, – пожал я плечами, не став отвечать прямо.

– Может, тогда не надо? – обеспокоенно спросила моя жена, хоть на лице у нее и сохранялось невозмутимое выражение. – Танцы вовсе не обязательны. Далеко не все любят так проводить время.

– Неужели так боишься, что я оттопчу тебе ноги?

Тем временем мы вошли в зал, где заканчивали последние приготовления музыканты. Насчет классических танцев Арина точно не ошиблась, так как Барклай-де-Толли разместили у себя небольшой оркестр, от которого сложно ожидать чего-то иного, кроме классики.

– Дело не в этом. Я...

– Пошли встанем туда, – перебил я, указав на одно из еще свободных мест в центре.

До этого момента мне не приходилось участвовать в столь большом выступлении, но почему бы и нет. Да и раз уж выходить, то на центральные места – главная цель сегодняшнего вечера показать себя. Судя по всему, мне это удается, иначе вообще непонятно, чем мы привлекли внимание Елизаветы Барклай-де-Толли.

Хорошо, что Эльза напомнила мне о таком нюансе, как танцы, а то ведь действительно мог опозориться. Тем более то, что понимают под классикой маги, несколько отличается от того, что может исполнить простолюдин.

Мы, никого не задев, проскользнули в облюбованное мной место, буквально на несколько секунд опередив другую пару, которой пришлось довольствоваться более дальними местами. Не ругаться же, право дело, из-за такой мелочи.

Все захотевшие участвовать в танце выстроились кругами, в центре которых располагалась пара хозяев сегодняшнего вечера: глава рода Барклай-де-Толли и его жены.

Женщина нисколько не уступала своему мужу и было понятно, в кого Елизавета такая красавица. По сути, напротив Ильи Александровича стояла ее чуть более старшая версия. Золотоволосая женщина, несмотря на рождение такого количества детей, не выглядела на свой возраст (что при богатстве рода и возможностях целителей было не слишком удивительным) и притягивала взгляды мужчин. Но главное, в ней чувствовалась властность и то, насколько она любит своего мужа. Вот такой неоднозначный образ у меня получился, когда я взглянул на эту пару.

Раздались первые звуки начавшей зарождаться мелодии и мне пришлось отвлечься, чтобы сосредоточиться на предстоящем. Первый легкий проигрыш – и вот чета Барклай-де-Толли начала свое движение. Пару секунд спустя, после того как подключились скрипки, двинулись и мы, а дальше мне действительно стало некогда отвлекаться.

Сами движения было выполнить не так уж и сложно, особенно имея боевую подготовку даже на том уровне, что есть у меня. У магических родов Империи вообще часто практикуется изучение боевых искусств в плане поддержания своего тела в превосходном состоянии. Пускай энергетика мага и не зависела полностью от физического состояния, но все же давно было доказано – чем более физически развит маг, тем лучше у него срабатывают техники. Возможно, цифры и были не столь значительными, но бывает и один процент перевешивает чашу весов на твою сторону.

Понятное дело, что не все отдавались этому занятию полностью, но в Империи редко встретишь толстых или некрасивых магов.

Так вот, про движения. В них не было ничего особо сложного. Главное было смотреть на соседей и повторять за ними, если вдруг запутался.

Намного труднее было втянуться в музыку и в закручивающуюся прямо в воздухе над танцующими магическую технику. В ней не было ничего особенного, но сам танец и музыка были направлены на то, чтобы гости вливали энергию из своих источников в поддержание этой техники, и с каждой секундой она становилась все объемнее.

В какой-то момент она достигла момента частичной активации и в тот же миг весь зал оказался в иллюзии звездного неба. Хорошо хоть я магическим зрением заранее увидел эти изменения, а то ведь от такого резкого перехода мог сбиться и опозориться.

Теперь все танцующие пары кружились меж звезд, словно древние небожители из сказаний и легенд. Ничего не скажешь – подготовились Барклай-де-Толли действительно масштабно. Как я слышал, во время таких танцев чаще всего создаваемое заклинание как раз направляют на иллюзии, но обычно они куда менее зрелищные. Да еще я видел в магической технике какие-то дополнительные элементы, которые еще не были включены в общую схему.

Несмотря на все созданное окружение, мой взгляд по большей части был прикован к моей очаровательной жене. Арина в своем белом платье да в сочетании с не скрепленными ничем черными, словно ночное небо, волосами выглядела словно богиня, спустившаяся на землю. Что на фоне звезд было очень антуражно.

Девушка счастливо улыбалась, подхваченная настроением танца, в котором не чувствовалось и капли печали. Наоборот, мелодия вела нас все дальше и побуждала жить и покорять новые высоты. Музыка создавалась настоящими профессионалами в своем деле, которые тонко чувствовали не только инструмент, но и замысел создателей этой иллюзии, что говорило об их высочайшем уровне.

Не удержавшись, я несколько нарушил танец и прижал Арину к себе, чтобы потом закрутить в стремительном вихре вместе со всполохами энергии, которой я щедро делился с почти законченным заклинанием. Ему не хватало самой малости, и пускай я сейчас нарушал возможный сценарий, но от такой каверзы действительно сложно было сдержаться.

Стоило нам замереть, когда Арина оказалась наклоненной низко к полу и только мои руки удерживали ее от падения, как над нами раздались взрывы салюта, словно мы стояли под открытым небом.

– Ну что, умею я танцевать? – улыбаясь, спросил я положившую мне на шею руки черноволосую красавицу.

– Не хватает практики, – рассмеялась Арина, но я чувствовал, что она полностью довольна произошедшим.

Плавным движением я помог своей супруге вновь принять вертикальное положение, что она сделала с потрясающей грацией. Мы, все так же улыбаясь друг другу, традиционно кивнули партнеру и сделали один шаг назад. Одновременно с этим раздались сначала одиночные, а потом подхватываемые и остальными хлопки.

Только сейчас я понял, что мы оказались в центре зала и нам рукоплескали гости Барклай-де-Толли. При этом сам глава рода со своей женой стояли в нескольких метрах от нас и, как я понимаю, они и начали первыми хлопать в ладоши.

Нам лишь оставалось поклониться собравшимся и подойти к Илье Александровичу.

– А вы наглец, князь, – хмыкнул он, когда мы оказались в паре шагов от них.

К этому моменту остальные аристократы сделали несколько шагов назад, создавая нам свободное пространство. Все вроде бы резко стали заняты разговорами и дегустацией напитков, представленных сегодня в великом разнообразии, но я чувствовал, что все их взгляды сейчас прикованы к нашей четверке.

В то же время я видел, что Арине не по себе от такого внимания, но внешне она старалась этого не показывать и стояла рядом со мной, пользуясь всем своим очарованием и позволяя мне отвечать перед хозяином приема. В этом она неосознанно отчасти копировала жену Ильи Александровича, которая так же, как и она, стояла на полшага позади своего мужа.

– Простите, но музыка настолько увлекла меня, а моя красавица-жена была столь обворожительна во время танца, что я не смог удержаться, – вежливо улыбнулся я, склонив голову.

Мужчина нечитаемым взглядом посмотрел на меня, и я уже начал думать, а не ошибся ли я во всей этой ситуации. Вдруг сейчас я действительно зарвался и все, что строилось до этого, окажется напрасным?

– Эх, молодость, – неожиданно рассмеялся глава рода Барклай-де-Толли, протягивая мне руку. – Помнится, и я несколько десятилетий назад был таким же горячим парнем.

– Вы мне льстите, – пожал я протянутую руку и тут же ощутил твердую хватку мужчины на самой грани того, чтобы начать ломать кисть.

– Если бы вы нарушили действие подготовленной нами магической техники, то разговор был бы иным, – тихо добавил он так, чтобы его услышал только я. – Так что вам повезло, что представление действительно удалось. Давайте еще раз поаплодируем молодой паре рода Шуваловых с таким замечательным дебютом, – громко произнес он, обращаясь к собравшимся.

После этого раздались новые аплодисменты и даже кто-то выкрикнул слова поздравления. Вот никак не думал, что наш приход на этот прием посчитают дебютом, но тем лучше – такого яркого выхода точно долго не забудут.


Эпилог


Я смотрел на рабочий стол своего терминала и не мог поверить в дату, настойчиво мерцающую на календаре. Первое декабря. В это сложно было бы поверить, не выйдя я сегодня на улицу и не увидя, как по заказу, горы снега, а ведь вчера лил дождь.

Меня тоже можно было понять — весь остаток года я настолько погряз в делах рода, что свободного времени почти не оставалось. С физической нагрузкой справиться помогали мои жены, по большей части, конечно, Арина, но и Лена, несмотря на напряженную учебу, пыталась как-то сгладить обстановку.

Кстати про нее. Их четверка так и не отказалась от планов вновь участвовать в Турнире, который в этот раз решено было провести в середине февраля. Почему сроки его начала не были фиксированы, мне показалось странным, но Владимир Орлов убедил меня в том, что это уже стало нормой. Руководство Академии по одним им известным факторам подсчитывало, когда лучше всего провести это состязание между студентами. Да и в целом это было неважно – главное, у моих твердолобых учеников появилось больше времени, чтобы подготовиться к Турниру.

Несмотря на то, что мы не виделись все летние каникулы, ребята и, что больше всего удивило, даже Мирослав продолжали тренироваться по моей методике, которая улучшила уровень их контроля. По моей настоятельной просьбе никто из них не проводил тестирование на свой ранг, но, чувствую, что все они перешли на следующий или были близки к этому. Все же методика присвоения ранга была привязана к чистому импульсу силы и не учитывала множество факторов, на которые просто не обращали внимания, сосредоточившись на возможности показать как можно большую мощь, порой жертвуя всем остальным, как незначительным.

Так что пришлось мне, раз уж однажды взял на себя обязательства, продолжать тренировать четверку. Благо теперь это можно было делать не только в Академии Магии, до которой мне было откровенно лень мотаться, но и в родовом особняке. Повезло, что он находился достаточно далеко от более плотной застройки, так что я мог расширять подвал в рамках территории своих земель практически неограниченно. По документам мне принадлежал сам участок и все, что было на нем и под ним. Вот только если на территории было запрещено возводить высотные здания, которые бы нарушили общий вид на этот квартал, где проживали только аристократы, то об ограничении на подземные сооружения не было ни слова. По всей видимости, никто до этого ничего экстраординарного с этим не придумал – вот и ограничений не было.

В итоге помимо тренировочного зала, где занимались мои бойцы и мутузящая их Роксана, мной (с использованием труда демонов, само собой) была возведена зона для проведения тренировок с использованием магии.

В этом помогли те демоны, которых я призывал, чтобы выбраться из пещер. Они оказались куда более толковыми, чем использованные мной ранее, и за плату энергией выполнили работы всего за один день, заодно укрепив стены своей магией. В их прочности я убедился после того, как попросил Лену испытать на них «Дыхание дракона», которое их даже не закоптило, не говоря уж о разрушениях.

Не знаю каким образом, но эти демоны-шахтеры сделали их практически неразрушимыми. Добавив якоря-накопители, я еще больше обезопасил это место и одновременно с этим получил возможность накапливать всю ту энергию, что будут тратить студенты на призывы, не затрагивая свой собственный резерв.

Саму четверку уже по сложившейся традиции я тренировал против различных демонов и, когда те стали более-менее успешно справляться с одиночным целями, усложнил задачу, увеличив количество призванных существ. Да, так они не приобретали опыта битвы против таких же, как и они, магов, но это они могли получить на занятиях в Академии Магии. Я же давал им сражения на самой грани, благодаря которым они могли превзойти себя и обрести опыт, недоступный никому из их одногруппников. Конечно, если последние не посещают в выходные Свободные Земли – там-то аномалий всяких хватает, в том числе и в виде существ, могущих составить конкуренцию иным демонам.

Пускай это и отъедало часть моего свободного времени, но смотреть за прогрессом ребят было интересно и мне становилось все любопытнее, что из них получится в итоге. Да и я вовсю пользовался их желанием сражаться, экспериментируя с различными призывами и отбирая те печати, которые мне бы могли пригодиться в дальнейшем.

Дошло до того, что я пару раз использовал свободный призыв, на который может отозваться любой демон, в том числе неизвестный мне. Но четверка справлялась, пускай и не без моей небольшой, невидимой для них, поддержки, с очередным испытанием.

Большую же часть времени я был занят не этим, а тем, чем занимаются главы любого магического рода, — старался сделать род богаче и влиятельней.

Постепенно приобретенные мной этажи в одной из высоток заполнялись персоналом. Пришлось даже открыть фиктивную фирму, чтобы обосновать на бумаге такое большое количество людей, но главное — все они облегчили работу моим слугам. Теперь Реми, имея в своем распоряжении такое большое количество помощников, могла проводить куда более точный анализ и давать практически стопроцентные прогнозы по интересующим нас предприятиям.

Все это позволило мне в короткое время не только отбить все вложения, но даже увеличить свое состояние. Само собой, я не забывал о своих бизнес-партнерах, и их фирмы тоже начали расти во что-то более значительное, чем раньше, одновременно с этим увеличивая мой собственный уровень дохода.

Не все шло гладко и часто приходилось вмешиваться в происходящие процессы, но постепенно вся ситуация стабилизировалась и теперь деятельности моего рода угрожали не так часто. Первые наглецы пообломали зубы и теперь мои противники действовали осторожно и по большей части со стороны денег и договоров, пытаясь так надавить на меня. Где-то действительно пришлось отступить, но я никогда не забывал обид и свое верну в стократном размере рано или поздно.

Самым забавным случаем было то, что мне удалось выяснить личность человека, посмевшего сделать заказ против меня в гильдии наемников. Этот глупец решил жаловаться руководству гильдии, обвиняя их в некомпетенции. Такого старые вояки уже выдержать не смогли и вернули всю неустойку нанимателю, одновременно с этим снимая с себя ограничение на анонимность.

Мне в тот же день было предложено купить информацию. И пускай сумма была довольно большой, но все же эта цена была меньше возможных убытков от действий наемников, которые когда-нибудь смогут и более успешно провести операцию, чем их проигравшие коллеги.

В итоге имя заказчика мне стало известно и по чистой случайности поместье рода Друцких, посмевшего пойти против меня, на следующий день сгорело дотла, погребя под рухнувшим зданием главу рода и его наследников. Вроде у них еще остались какие-то дальние родственники, но это уже было неважно.

Самое удивительное — причина пойти против меня была донельзя банальной. Наследник рода претендовал на руку Арины и пускай ему ничего особо не светило, так как кандидаты были и из более влиятельных семей, но он решил отыграться на мне за свой мнимый проигрыш. Глупо.

Я вновь посмотрел на экран своего рабочего терминала и убедился, что времени осталось совсем мало. Мой род жив и продолжает развиваться. Пора заявить об этом во всеуслышание, завершив подготовительный этап.

Канал с книгами для всех @books_fine

Здравствуйте, благодаря нам, вы можете читать эту книгу. На своем канале мы выкладываем книги в процессе их написания. Ждем вас!

https://t.me/books_fine или @books_fine

Спасибо, за поддержку!


Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Эпилог
  • Канал с книгами для всех @books_fine



  • «Призрачные миры» - интернет-магазин современной литературы в жанре любовного романа, фэнтези, мистики