Некрополь (СИ) (fb2)


Настройки текста:



Некрополь. Том первый, часть первая

Пролог

// В прологе повествование ведётся от третьего лица. Далее — от первого. В произведении вполне могут встречаться логические ляпы, которые я, соответственно, буду стараться править по мере нахождения.

— Как оно?

— Всё, что узнал — пересылаю. В первом разделе голые факты, во втором — слухи и сплетни. И… Надеюсь, свидимся ещё, Рик. Когда у тебя?

В уставшем голосе мужчины средних лет промелькнула капелька сожаления и, кажется, сочувствия. Рикон никогда подобного к себе отношения не любил, но выказывать своё недовольство не решился.

Всё-таки с Минхаузом они ведут дела уже очень давно, а сейчас — беседуют, скорее всего, последний раз.

Вне игры, по крайней мере.

— Запуск послезавтра, так что я ознакомлюсь с документами — и в центр. Подключение к приборам быстрым назвать точно нельзя…

— Не боишься? Вот так — отказаться от тела и превратится в пробирку с мозгами, плавающими в питательном растворе?

Рик хмыкнул.

— Ресурс человеческого тела не превышает сотни лет. У мозга — двести пятьдесят. Мы всё равно обречены ютится в крошечных капсулах, шестнадцать часов в сутки проводя в виртуале. Так почему бы и не переехать туда насовсем? Тем более, что после истощения ресурсов мозга есть вполне реальный шанс оцифроваться. Я, конечно, не слишком в это верю… Но надежда никогда не бывает лишней, правда? — Парень чуть улыбнулся и, убрав руки за голову, поудобнее устроился на кровати. Вопрос, поднятый старым другом и, по совместительству, информатором, заключался в одном: стоит ли это того?

Наверное, лет так четыреста назад тот факт, что на планете будет проживать порядка ста миллиардов человек, а обеспечение этой оравы возьмут на себя машины под управлением сверхмощного искусственного интеллекта, показался бы величайшей глупостью… Но — увы. Человечество действительно загнало себя в ловушку, так и не покорив космос. Старушка-земля медленно умирала. От бескрайних лесов практически ничего не осталось, в морях и океанах выжили только самые стойкие существа, а снежные горы давно уже перестали быть таковыми. Люди же, окинув печальным взглядом то, во что они превратили свою колыбель, переселились в виртуальные миры.

Уж в чём-чём, а в искусстве себяразвлечения они действительно достигли многого.

— Как знать, как знать… — Мужчина, чье изображение по-старинке транслировалось на сетчатку глаза Рика, тяжело вздохнул. — Рановато ты над этим стал задумываться, Рик. Это мне на исходе шестого десятка пора перебираться в пробирку, а тебе ещё жить и жить…

— Жить где, Мюнх? В жилом блоке площадью пять квадратов, где вместо душа — воздушный поток, а вместо еды — безвкусные синтетические кубики? Вода порционно, воздух воняет химией? За окном — не леса и улицы, а стены других блоков, пространство меж которых заполнено таким густым смогом, что эту самую стену в паре метров ты уже не увидишь? С другой стороны, в виртуале — необъятный, практически бесконечный мир. Мир более живой, чем… Чем это.

Голос парня вздрогнул. Ещё когда-то давно, в самом детстве, после того, как его забрали от родителей, — государственная программа делала исключение только для обладающих деньгами и властью людей, — их группу отвезли в один из немногих сохранившихся заповедников. Огромный купол, под которым — лес, небольшое озеро и деревушка. В ней, к слову, обитали так называемые «сливки общества» — богатеи и члены правительственной ложи…

Но речь сейчас немного о другом.

Просто задумайтесь — сто миллиардов человек. Сто. Миллиардов. Огромная цифра. А заповедников всего пять. Площадь… даже не стоит упоминания — до того она мала.

На том конце провода Мюнхауз глубоко вздохнул.

— В чём-то ты прав, Рик. Может, и я тоже потороплюсь. А то всё дела, дела — жить-то когда…? — Мужчина хмыкнул. — Ладно, бывай. Мне ещё нескольких человек обзвонить надо. Идентификатор тот же?

— Да, эта вещь в моей жизни неизменна. Буду на связи.

— Тогда — созвонимся.

Сразу после этих слов изображение пропало, и совсем крошечная, площадью в шесть метров квадратных, капсула погрузилась в тишину. Рикон еще несколько секунд пролежал на кровати, после чего встал и парой движений трансформировал её в кресло, на котором с комфортом расположился. Небольшое мысленное усилие — и перед глазами встало взбудораженное лицо блондина — ровесника Рикона и одного из его ближайших друзей, решившего-таки тоже перебраться в дивный новый мир.

— Привет пилоту «Стрелка»! Получил свои данные?

— И тебе того же, Ян. Переслал всё тебе — успеешь ознакомиться?

— Если только мельком. — Ян пожал плечами. — Полтора часа пути — и я на операционном столе. Свидимся, думается мне, только перед самым запуском.

Ян, этот жизнерадостный несмотря ни на что двадцатилетний парень, в течении шести лет на пару с Риконом пилотировавший боевой мех в одной из популярнейших игр мира, очень, очень не хотел менять оглушительно грохочущее, заволоченное дымом и огнём поле боя, по которому вышагивают огромные человекоподобные фигуры, на какой-то там фэнтезийный мир с эльфами, магией, замками и всем прочим.

Но то ли Рикону удалось пошатнуть его уверенность, то ли сыграл свою роль тот факт, что среди нескольких готовящихся к запуску игр, поддерживающих «пробирочных» игроков Вселенная-19 оказалась самой массовой, прогрессивной и желанной, в конечном итоге парень согласился — и с присущей ему энергией принялся за подготовку к переселению.

Игра, судя по официально подтверждённой информации, не была такой уж уникальной или попирающей основы жанра. Всё та же система уровней, параметров, — разве что вместо классических четырёх-пяти их было гораздо больше, — навыков, умений и ремёсел. Те же сотни рас и тысячи классов с огромными ветвями талантов, разработанных искусственным интеллектом, в этом плане не способным допускать ошибки.

Но вот мир общей площадью в пятьсот миллионов квадратных километров, который, согласно ожиданиям, через два дня заселит больше двенадцати миллиардов игроков, из которых пять с половиной — пробирки, потрясал воображение. Целая планета, над наполнением которой правительственный искусственный интеллект работал девять лет — это вам не состряпанные на коленке поля сражений боевых мехов.

Такое внимание проработке мира уделялось неспроста, ведь сюда впервые запустят пробирок на постоянное проживание. Благо, что поддержка правительства позволила подключить мощности, для одной игры никогда прежде не используемые, и техническая реализация обещала быть на высоте. Немного портили ситуацию условия, предъявляемые таким игрокам, но, на взгляд Рикона, они далеко не полностью компенсируют то преимущество, которое пробирка получит перед обычным игроком, способным уделять игре максимум десять часов в сутки. Им ведь ещё и восемь часов работать в других виртуальных проектах согласно полученному от государства заданию, и как минимум шесть — спать, иначе — всё, отсечение от виртуала.

По сравнению с этим вдвое более медленная прокачка, отсутствие стартовых городов и принудительный выбор фракции тёмной стороны — мелочи, недостойные внимания.

— Плохо. Тебе хоть удалось что-то накопать?

Рикон волновался не просто так, ведь от старта в играх подобного рода уже много лет зависела эффективность дальнейшего развития персонажа игрока. А если в планах обустроиться в одном конкретном мире лет так на двадцать-тридцать, а то и больше…

В общем, преимущество очень ценилось, а заполучить его проще всего было именно благодаря информации, которую, к сожалению, добыть было очень непросто. Кто точно скажет, что — правда, а что — ложь? Даже Мюнхауз, при всём его опыте и связях, не мог со стопроцентной уверенностью сказать, что ему в руки попала не фейковая или просто устаревшая информация, а что-то дельное.

— Слухи, слухи и, ещё раз, слухи. Какие-то совпадают, какие-то — противоречат друг другу, но общее впечатление о грядущем у меня уже сложилось: просто точно не будет. Вот даже сейчас смотрю на то, что ты прислал — и понимаю, что многое из первого раздела действительно ходит по рукам. Только от брехни эту ценную информацию никто отсортировать не может. У Мюнха брал?

— Да. У него есть выход на каких-то людей, так что по базовым механикам там кое-чего расписано. Правда, я сам ещё не листал, как договорим — займусь…

— Лучше займись прямо сейчас и сразу несись в центр. Что-то мне подсказывает, что после вечерней публикации расширенного обзора Вселенной-19 в медцентры хлынут толпы желающих, готовых проплатить операцию. Услышал меня, Стрелок-Одиннадцать?

— Услышал, Паук.

На лицах друзей синхронно всплыли улыбки, и они рассмеялись.

— Ладно, Рик, сейчас слушай внимательно: есть большая вероятность, что на старте будут доступны точки начала игры, среди которых будут Скалы Гиттерихта. Если так и будет, то я начну оттуда. Территория в самой заднице игрового мира, так что конкуренция, надеюсь, будет поменьше, чем в его центре. Ты со мной?

— Если ты именно раскопал эту информацию, и она не разлетелась среди миллиардов идиотов, которые сунутся в наши скалы — тогда да.

— Вот и отлично. — Голос Яна прозвучал обрадованно. — Тогда, друг, до скорой встречи. Надеюсь, мы не ошиблись с выбором проекта…

— Удачи.

Сеанс связи только прервался, а Рикон уже открыл полученный от Мюнхауза документ. И с каждой прочитанной строчкой его лицо становилось всё более и более сосредоточенным…

Первое отличие от общепринятой рпг-системы затесалось в системе классов. Выбора первых не предусматривалось от слова совсем: игроку было дозволено выбрать одну из сотен фракций, а после — из нескольких первичных архетипов. У людей это были народы, у эльфов — племена, у наг — какие-то свои заморочки с генами… В общем, это понятно. Куда больше внимания уделялось тому, что выходило из этого.

Параметры.

Во главе всего — четыре столпа, появившихся чуть ли не вместе с первыми ролевыми играми.

Сила, от показателя которой зависел максимум переносимого веса, шанс блокирования/парирования атак и мощь ударов.

Выносливость, выражающая в цифрах естественную крепость тела — его суставов, костей, мышц и всего прочего. В играх уже давно добавили вероятность травмирования, так что сбрасывать со счетов этот параметр нельзя. К тому же, он влияет ещё и на запас сил, и на скорость регенерации.

Дальше — интеллект, увеличивающий, помимо регенерации маны, силу заклинаний, в довесок открывающий доступ к новым магическим умениям. Маленькое примечание в описании гласило, что каждый пункт этой характеристики дарует одно очко прокачки магических умений и талантов.

Ну и, наконец, ловкость, являющаяся совокупностью таких условных параметров, как координация, скорость и реакция.

Помимо этих четырёх существовало ещё семь десятков скрытых параметров, которые нужно было разблокировать. Какие-то должны были открываться легко и походя, а на какие-то придётся угрохать месяцы и даже годы поисков. Увы, но в документе Мюнхауза были приведены только три характеристики первого, легко открываемого типа.

Дух, от которого зависел объем маны и который нельзя было повысить простым вливанием очков.

Мудрость, ускоряющая применение некоторых заклинаний и увеличивающая сопротивление магии.

Наблюдательность, по аналогии с ловкостью являющаяся совокупностью внимательности, меткости и зрения. Жизненно необходимый для меня параметр, так как я планирую создавать стрелка.

Но это частности, ведь дальше — больше. По достижению определённого уровня игрок мог сменить архетип, перейдя на новую ступень эволюции. Это мог быть или вид, как у нежити, или класс в привычном понимании этого слова, как у тех же людей. Параметры, навыки и прочая сохранялись, а вот уровень сбрасывался к первому. Одновременно с этим увеличивалось и количество необходимого для прокачки опыта, так что на халяву рассчитывать не приходилось. Да и мог ли искусственный интеллект правительственного уровня её оставить в принципе? Какие-нибудь поощрения для демонстрирующих хорошие результаты игроков — это да, а халява…

Нет, только не во Вселенной-19, которая должна была стать новым миром для миллиардов человек.

От корки до корки Рикон прочёл документ за полтора часа ровно, после чего — пробежался глазами ещё дважды в поисках возможно упущенных моментов. Но всё было гладко, и парень, переслав документ на сервер, обратиться к которому было можно и из виртуала, начал собираться. Футболка, ветровка, брюки, кепи и ботинки — всё бледно-серого цвета, из комплекта, поставляемого государством всем гражданам. Почему так? Да просто работы как таковой не стало, вот и всё. Не существовало практически ничего, с чем не могли бы справиться миллиарды машин под управлением искусственного интеллекта.

Право на индивидуальность в реальном мире осталось только у потомков тех, кто на момент технической революции держал в своих руках значительную часть мировых финансов.

Рикон последний раз окинул свой крошечный жилой блок взглядом и, сглотнув отчего-то вставший в горле ком, развернулся, быстро посеменив по узкому коридору.

За тонкой линией бронированного многослойного стекла мелькали клубы смога, а молодой ещё парень добровольно ехал на операцию по отделению мозга от тела.

Ведь в том существовании, на которое обрекло себя человечество, практически не оставалось красок.

За исключением виртуального мира, конечно же.

Глава I

— Какая прелесть… Нет, я определённо пойду играть за нежить!

Я, повиснув перед экраном загрузки, на котором таймер отсчитывал последние минуты до запуска Вселенной-19, параллельно смотрел тот самый расширенный обзор игры, который, как бы странно это ни звучало, демонстрировали в режиме он-лайн уже вторые сутки. Нет, не повторяли сотню раз — а именно демонстрировали. Камера летала среди лесов и озёр, ныряла в глубокие подземелья, скользила над огромными городами людей, эльфов, орков и дворфов, погружалась в глубины океанов, где правили могущественные наги и иллитиды — и везде находила сюжет, способный увлечь на многие часы. Вот и я уже семь или даже восемь часов увлечённо наблюдал за тем, как в мире Вселенной-19 за считанные минуты протекают сотни лет. Как возрождаются и обращаются в ничто империи, как восходят на пьедестал и рассеиваются невесомым прахом герои-короли, как в древних некрополях, оставшихся с незапамятных времён, пробуждаются твари, каких свет ещё не видывал…

Конечно, я не только наслаждался сочным звуком и яркой картинкой, но и запоминал интересные детали. Например, очертания материка с некоторыми мелочами в виде отмеченных некрополей и части людских городов надёжно отпечатались в памяти. Совсем не факт, что карта будет изначально покрыта туманом войны, но на всякий случай — почему бы и нет? Да даже если всё это хозяйство появится в сети спустя пару часов после старта, обидно мне не будет: я подстраховывался, а не строил планы исходя из этого знания. Кто может сказать, что произойдёт в следующий момент? Вот даже предложит система сразу после создания персонажа выбрать место появления, а в голове — карта. Сразу понятно, где граница с обжитыми светлыми расами территориями и куда лучше не соваться, а где — тишина, покой и полянки монстров, сторожащих ценные ресурсы…

— Нежить? Ты что, с дуба рухнул? Нам нужны дворфы или гномы! Ну, или те, у кого по описанию с техникой полный порядок! — Ответил Ян, с которым я на связи был с самого момента осознания себя в качестве пробирки. Что странно — этот факт ничуть меня не пугал и, скорее, наполнял существование каким-то потусторонним чувством лёгкости, время от времени грозящим перейти в эйфорию. И то ли это было от того, что мозг во время сессии виртуала больше не принимал посторонние сигналы от мозга, блокировать которые полностью невозможно и даже опасно, то ли причиной служил таймер, предвещающий начало новой жизни. Плохой ли, хорошей ли — но новой.

— Я тебе говорю: мех ты не соберёшь даже при всём желании. Это фэнтези, понимаешь? Фэн-те-зи. Такая штука, где вершиной технологий является голем с самострелом в предплечье.

— Ну, я так не играю… — Ян театрально скривился, после чего хохотнул. — Знобит чего-то. Нервничаю, однако. Мы ведь с этими Эр-Пи-Джи не то, что на вы — вообще не общаемся…

— Не дрейфь. Мы в Наёмников, хочешь сказать, такими опытными пришли — закачаешься? И ничего, заняли вполне уважаемые посты. По звену у каждого с возможностью повышения…

— Заняли-то заняли, но дерьма перед этим отхлебнули порядком. Или, хочешь сказать, — В голосе Яна проскользнула ехидца, — не было этого? Или ты вообще жаждешь повторить столь печальный опыт?

— Ну, во-первых, друг мой, опыт такой мне без надобности, а во-вторых — все наши проблемы выходили из того, что нам было… по четырнадцать? Или по пятнадцать лет? И чего ты хотел от подростков, которых только-только выпустили в большой мир?

— Лично мне было шестнадцать. Но… — Блондин поморщился. — Ладно, не буду спорить. Не признать, что наши шишки по большей части были набиты из-за неумения отделять зёрна от плевел, нельзя.

Взгляд Яна плавно сместился куда-то в сторону, после чего — вернулся ко мне.

— Скалы Гиттерихта, помнишь?

— Помню.

Я посмотрел на таймер. Десять секунд.

— Тогда — удачи. Постарайся, чтобы не вышло, как тогда — на Гамене!

— Да пошёл ты…!

Хлопок — и вот уже зал ожидания пропал, а вместо таймера появился интерфейс создания персонажа. Сначала — раса… Дольше выбираешь — больше конкуренция, да и выбор у тёмной стороны, на мой взгляд, был невелик. Даже если судить по внешности, то самый отвратительный упырь, казалось, с лёгкостью выиграет конкурс красоты среди всех остальных. Была, конечно, пара-тройка исключений вроде тёмных дворфов, но маяться от какого-нибудь кровотечения или пищевого отравления — та ещё перспектива. Нежить в этом плане безусловный лидер, да и мне самому хочется поиграть именно ими.

Выбор, подтверждение — и привет, следующий экран, на котором предлагали выбрать из трёх архетипов. Как и предполагалось, здесь был и скелет, и призрак, и зомби, но…

Больше, блин, ничего.

Только опция выбора изначального тела, чьим скелетом-духом-зомби ты будешь. Недолго думая, раскрываю меню создания скелета, тут же замечая выпадающую таблицу, в которой приводились бонусы того или иного строения тела. Можно было, например, выбрать скелет кентавра и получить сочные процентные бонусы к силе и выносливости… Но кто пожелает провести свою жизнь в теле наполовину человека — наполовину коня? Да ещё и скелета до кучи? И во что это чудовище будет эволюционировать? Арахнов даже в пример не берём — жить в трупе паука это вообще верх мазохизма.

— Значит, нужно выбирать нормального гуманоида. Человека или эльфа, разновидностей которых тоже более чем достаточно… — Я, принявшись по старой привычке размышлять вслух, продолжал пролистывать варианты, прикидывая, какие бонусы будут оптимальными для планируемого лучника-мага. Скорее всего, скелета-лучника-мага, потому что у зомби врождённый штраф на ловкость, а у призраков — отсутствие возможности использовать физические атаки. — Держу пари — все эти светлые, тёмные, серые и прочая, прочая эльфы составляют половину доступных к выбору рас… О!

[Костяк Проклятого Эльфа]

Ловкость +20 %

Интеллект +10 %

Сопротивление Магии Тьмы +50 %

Эффективность оружия дальнего боя +10 %

Сила -20 %

Выносливость -10 %

Сопротивление Магии Света -50 %

Эффективность оружия ближнего боя -10 %

Дополнительные свойства:

Откроется после окончательного выбора.

И ловкость, и интеллект, и дальнобойное оружие — всё как на подбор! Смущал только бонус к сопротивлению тьме и зеркальное отрицательное сопротивление свету. Вместе с первым его планируемый скелет-лучник заимеет стопроцентное сопротивление к тёмной магии, а с последним — возведённую в абсолют уязвимость к светлой. И, с одной стороны, в землях проклятых я едва-ли откопаю какого-нибудь заблудшего монаха или паладина, но с другой — рано или поздно придётся сражаться и с другими игроками, а магия света против нежити…

М-да. Такие приятные бонусы — и такие противные дебаффы. Но перспектива стать неуязвимым для магии своих, так скажем, собратьев, прельщала. Пока как-нибудь не снизят сопротивление — буду абсолютно неуязвим для всех разновидностей тёмной магии. Вместе с остальными бонусами нежити и скелета в частности — вырисовывается приятная картина…

Взгляд скользнул на таблицу с перечислением бонусов и штрафов скелета как такового.

[Нежить, Скелет]

Сопротивление Магии Тьмы +50 %

Сопротивление Магии Холода +25 %

Сопротивление режущему оружию +20 %

Сопротивление колющему оружию +20 %

Сопротивление Магии Света -50 %

Сопротивление Магии Огня -25 %

Сопротивление дробящему оружию -50 %

Дополнительные свойства:

Иммунитет к ментальной магии.

Отсутствие усталости.

Отсутствие естественной регенерации.

Принятие пищи — заблокировано.

Параметр: Выносливость — заблокирован.

Параметр: Крепость — разблокирован.

О-о-о-о! Или даже ого-го! Когда я выбрал архетип, то повторно не проверил, какие дополнительные свойства мне начислили. А тут, оказывается, наворотили такого, что впору заводить блокнотик и туда всё записывать, иначе есть вполне реальный риск о чём-то забыть. Но отсутствие регенерации… Да и блокировка выносливости с последующей разблокировкой крепости…

Дважды м-да. Интересно, а искусственный интеллект не подумал, что нам, первым ступающим по этому пути, придётся куда как хуже, нежели следующей волне? Они-то будут знать, какие свойства даруют архетипы, а мы, по сути, тычемся наугад. Может, я хотел трудиться в поте лица на ферме, а вечерами отдыхать под пальмой, потягивая текилу? А у меня — р-раз, и ни усталости, ни возможности отобедать…

Но — ладно, шутки шутками, а с выбором надо определяться.

Костяк Проклятого Эльфа — подтвердить.

Появилось окно, предлагающее распределить параметры, но для начала я решил взглянуть на скрытые ранее свойства.

[Костяк Проклятого Эльфа]

Дополнительные свойства:

Эффективность Проклятий +25 %

Эффективность Благословлений -25 %

Заблокирована ветка Некромантии

Заблокирована ветка Магии Света

Заблокирована ветка Мастерство: Булавы

Заблокирована ветка Мастерство: Копья

Открыта ветка Проклятий.

И… это всё? Заблокировало к такой-то матери возможность прокачки некромантии и владения значительной частью оружия ближнего боя, а взамен открыло одну лишь ветку проклятий, которая у тех же призраков, если верить Мюнхаузу, открыта изначально? Конечно, я не собирался фехтовать, так как в реальности такого навыка не имею и наверняка всухую проиграю любому человеку, отбегавшему в фэнтези-игрушках хотя бы пять лет, да и бонус в двадцать пять процентов к проклятиям — это солидно, но, по аналогии со скелетом, я ожидал чего-то большего.

Или мне пока просто непонятно, что же свалилось на мою голову…?

Надеюсь, что так.

Потратив минуту на сожаления, — всё-таки в начале игры мне вряд ли торжественно вручат лук или арбалет, а воевать чем-то было необходимо, — я переключился на окно распределения параметров, первым делом прочитав, чем же является новоприобретённая крепость.

[Крепость]

Параметр, замещающий Выносливость. Значительно увеличивает защиту, оказывает положительное влияние на крепость суставов, костей, мышц и плоти (после приобретения оных).

Вот оно как, стало быть. Забрали регенерацию, но вручили увеличенную защиту? Спасибо, конечно, но я самую малость будущий лучник и маг. Мне эта ваша крепость побоку — принимать удары лицом я не собираюсь от слова совсем, а вот наблюдательность вполне себе пригодилась бы. Но, как говорится, дареному коню в зубы не смотрят, так что оставим пока поругание искусственного интеллекта и собственной тупости, помешавшей мне сразу посмотреть, чего там интересненького открылось после выбора скелета.

Привык, понимаешь, к открытой и изученной от и до игре — пожинай теперь плоды. И ведь не хочешь, а признаешь, что в какой-то степени Ян был прав, говоря, что того самого мы ещё нахлебаемся по самое небалуй…

Я вздохнул — и, наконец, занялся распределением параметров. Изначально все — единички, и только здоровье подмигивало двадцаткой, а мана — десяткой. Чуть ниже обнаружилось и дерево умений, в центре которого довольно скалилась черепушка, изображающая, стало быть, меня в миниатюре. Во все стороны от незамысловатого портрета тянутся ветви, как у дерева, обозначающие непосредственно навыки. Большая их часть подсвечена серым, сами иконки помечены знаками вопроса, а окна описания пусты, как улицы старушки-земли. Ещё одна часть, намного меньшая, окрашена в красный — заблокированные навыки владения оружием ближнего боя, стало быть. И, наконец, последняя, самая маленькая, на фоне своих серых и алых собратьев кажущаяся совсем ничтожной, ветка аж в трёх местах сияла зелёным.

Проклятия, родненькие!

Вот, стало быть, что значит «открыто»! Доступны для изучения сразу три заклинания, то ли открывающие, то ли делающие возможным прокачку того, что идёт после них. У меня пока только одна единица интеллекта, и выбрать я могу лишь один навык, но в загашнике целых семь свободных очков, перед распределением которых, думается мне, стоит проверить ассортимент предлагаемых заклинаний. Но — в темпе, и без того в редакторе уже четверть часа сижу.

Первое заклинание — замедление, на первом уровне предлагающее снизить скорость передвижения цели на двадцать процентов. Длится двадцать секунд, перезаряжается — три секунды, маны потребляет пять единиц. Что дальше, какие требования — не написано. Как и ожидалось от не слишком дружелюбной, но оттого становящейся ещё более интересной игры. Она уже на этапе создания персонажа бросала игроку вызов — а сможешь? Не залажаешь, не похоронишь персонажа ещё на старте…?

То, чего в глубине души я всегда так жаждал!

Хардкор!

Далее — второе заклинание, Ослабление. Понижает наносимые целью повреждения до минимально возможных ровно на четыре секунды с перезарядкой в тридцать и стоимостью в семь единиц. Чёрт его знает, насколько это будет полезно, но в меню создания персонажа я бы его брать не рискнул. Может, там с первыми же монстрами будут дуэли длительностью в десяток минут, и я со своими четырьмя секундами смогу только строевым шагом пойти в сторону горизонта?

Третье и, по совместительству, последнее доступное заклинание — деградация. На десять секунд уменьшало показатель защиты на десять процентов и все сопротивления — на пять. Перезаряжалось это чудо те же десять секунд, а стоило — всего две единицы маны. Но, стоит признать, едва ли оно мне пригодится. Двадцать единиц стартового здоровья как-бы намекали на то, что этого самого здоровья у новичков немного, и десять процентов… Буду я, скажем, наносить одну-две единицы урона. Как будет функционировать заклинание? Каждая пятая-десятая атака с бонусным уроном? А если оно закончится — что тогда? Обнулится ли счётчик, или перенесётся на следующее наложение?

Лучше уж действительно вложиться в замедление, ведь экспериментов нам пока не надо. Для них можно и потом выделить время, изучив всё с чувством, толком и расстановкой. В подробностях, с ведением бортового журнала…

А сейчас — параметры, что б их.

Уровень: 1

Сила — 1. -20 %

Выносливость — 0 [Заблокировано]. — 10 %

Ловкость — 1. +20 %

Интеллект — 1.+10 %

Крепость — 1.

Свободные очки: 7.

Учитывая то, что как минимум поначалу воевать мне придётся в одиночку, оружие ближнего боя по большей части заблокировано, а стрелковое, ввиду отсутствия городов и, соответственно, торговцев, ещё нужно будет достать, придётся изображать из себя берсерка, кидаясь на врага с кулаками. Или бросаться камнями — скалы всё-таки, их там должно быть много…

Исходя из вышеперечисленного, ни на силу, ни на крепость забивать нельзя — придётся вложить хотя бы по одному очку. Одно утешение — без силы тетиву лука толком не натянешь, а крепость рано или поздно может пригодиться.

Твёрдой рукой вложил по одному очку в оба параметра, после чего, немного поразмыслив, докидываю ещё одно в крепость, а оставшиеся четыре распределяю поровну между ловкостью и интеллектом. В итоге — вполне себе приличные параметры, если, конечно, не считать того, что я не вложил ни единицы в повышение запаса здоровья и маны.

Уровень: 1

Сила — 2. -20 %

Выносливость — 0 [Заблокировано]. -10 %

Ловкость — 3. +20 %

Интеллект — 3.+10 %

Крепость — 3. -10 %

Свободные очки: 0.

Теперь — возвращаемся к заклинаниям.

Перво-наперво вкладываю одно очко в замедление, с удивлением для себя отмечая, что теперь мне видны эффекты следующего уровня. Там, помимо увеличившегося на пять процентов снижения скорости, не менялось ровным счётом ничего, но…

Нет, мне ведь совсем необязательно прямо сейчас тратить все очки навыков. Если необходимость прокачки замедления я ещё могу как-то обосновать, то всё остальное — большой вопрос. Непонятны ни механики, ни то, насколько эффективны будут такие проклятия в начальной стадии игры. А потому — пробуем сохранить очки и перейти к финальному этапу создания персонажа.

И — да, игра без промедлений пропустила меня на экран выбора имени, где по-умолчанию красовалось незамысловатое Рикон#9522. Девять с половиной тысяч моих тёзок уже рассекали по миру Вселенной-19, а я всё ещё ковырялся здесь. Непорядок.

К счастью, моё имя меня полностью устраивает, а цифры в конце в самой игре видны только при просмотре профиля. А потому — продолжаем.

Перед глазами развернулась огромная карта, на которой, словно на небосводе, сияли сотни точек, обозначающих места возможного рождения моего скелета. Степи, поля и болота нам не нужны, так что, на всякий случай сохранив в облачном хранилище, — в игре ограничений на съемку, в отличии от комнаты ожидания, не было, — изображение Земли Проклятых со всеми обозначенными на ней точками, я принялся искать Скалы Гиттерихта, начав с самого дальнего угла.

Нашлась локация пусть не сразу, но — нашлась. Это вселило мне определённую надежду на то, что странствовать по миру я буду не в одиночку, а с другом, что, согласитесь, на пару порядков веселее.

Да и проще, скорее всего. Лично я слабо представляю, как вообще жить с тем чудовищем, которое я слепил из своего персонажа.

«Вы уверены в том, что хотите выбрать Скалы Гиттерихта в качестве точки старта? Минимальный рекомендуемый уровень — 1».

Соглашаюсь — и всё вокруг темнеет, спустя пару секунд обретая цвета и форму.

Склеп. Не слишком просторный и, скорее, даже напоминающий коридор. Саркофаги, в одном из которых я полусидел, располагались в специальных нишах, коих, помимо моей, обнаружилось ещё пять штук. Декорация или заранее созданное место рождения других игроков…?

Кое-как, постукивая костьми, выбрался в проход и твёрдо встал на ноги, которые, несмотря на некоторую специфичность, дискомфорта не вызывали. Интерфейс выполнен в более-менее привычном виде — разве что иконок побольше, но это исключительно из-за того, что в привычных Наёмниках непосредственно управление мехом, — а «человеком» ты там играл исключительно в ангаре, в перерывах между сражениями общаясь с другими пилотами, — было вынесено на панель управления со всеми её рычагами, тумблерами и кнопками. Здесь же интерфейсу уделено куда как больше внимания…

Мельком проверяю карту, на которой всё, кроме очертаний материка, затянуто серым дымом, после чего пытаюсь связаться с Яном по его старому идентификатору. В ответ — сообщение о том, что пользователь находится в процессе создания аватара.

Значит, пока приступаем к исследованию окружающего мира самостоятельно.

Неспешно прогуливаюсь по склепу, пробуя разные движения — от самых простых до относительно сложных. К новому телу, скованному параметрами, ещё нужно привыкнуть. По ходу дела начал подбирать с земли более-менее серьезных размеров камни, которыми, случись что, можно будет забить монстра или агрессивного игрока…

В какой-то момент вместо того, чтобы раствориться в ладонях, камень вздрогнул, а в ушах раздался неприятный звон. Открыл инвентарь и хмыкнул — все двадцать пять слотов оказались заняты импровизированными снарядами. Значит, пару-тройку можно метнуть, дабы приноровиться к этому, несомненно, важному на начальных этапах процессу…

Каюсь — бросаться камнями по намертво закреплённым на стенах пустующим держателям для факелов было увлекательно, а попасть сложно даже с десятка метров. Вырисовывалась одна пренеприятная деталь: если монстры здесь будут быстрыми и ловкими, то в них я попаду разве что случайно. Оставалось уповать на то, что в склепе что-то быстрое и ловкое вряд ли обитает…

Тем временем с момента моего «рождения» прошло десять минут, и я опять попытался выйти на связь с Яном.

И друг, наконец, отозвался.

— Что? Кого? Куда? А! Как тебе окружение, Рик?

— Просто замечательно. Пыль, гробы и одинокий я… Кого создал?

— Нежить, скелет человека-норда, параметры — три в силу, три в крепость, один в ловкость. Мечником буду, у норда к режуще-колющему бонус. — Ян хохотнул. — Но вот маг из меня будет аховый: практически все ветви магии в дереве заблокированы.

— Серьезно? — Искренне удивился я. И не тому, что он — аховый маг, а тому, что бывший пилот боевого меха, ничего кроме рычагов управления в руках не державший, надумал помахать мечом. — Ты чем думал? Из тебя мечник как… да как из меня мечник! Ты хоть понимаешь, что львиная доля игроков отбегала в фэнтези мирах лет по пять-десять как минимум?! Да с тем же успехом можно голышом против сверхтяжёлого меха выйти — эффект тот же…!

— Ну, ну… — Хмыкнул Ян, совершенно не обращая внимания на мои дальнейшие разглагольствования. — Чего так распалился? Ну захотел я в фехтовальщики податься, так что теперь — конец света? Раз уж не умею — так научусь, благо, нас никто не торопит. Ты-то сам кого создал? И где появился?

Я тяжко вздохнул, припомнив, что и у меня с созданием персонажа всё не так гладко.

— Хотел сделать лучника-мага, а получил какого-то скелета-мутанта с открытыми проклятиями и запретом на большую часть оружия ближнего боя. Набрал полный инвентарь камней — буду ими воевать, раз уж даже дубинку какую в руки взять не могу. А появился там, где и планировалось — в Скалах Гиттерихта.

— Статы?

— Два в силе, три в ловкости, три в интеллекте и три в крепости. Прокачал проклятье замедления и ещё два очка оставил прозапас. — Я стрельнул глазами в сторону выхода из моего личного склепа — показалось, что там мелькнула какая-то тень. — Ладно, Ян, давай-ка займёмся прокачкой. Про стартовые подземелья читал?

— Читал. Я успел со всем документом ознакомиться, так что — работаем! Созвонимся, если найдём что-то интересное.

— Созвонимся.

Связь оборвалась и я, взяв в каждую руку по камню, двинулся вперёд. Нужно было торопиться — слишком уж много времени ушло сначала на создание персонажа, а после — на совмещённую с ожиданием Яна подготовку к походу.

Теперь же настала очередь применить полученную информацию по назначению.

Маленький уютный склеп остался далеко позади, а я вышел в широкий тоннель, по которому шли, бежали и летели зомби, скелеты и призраки всех мастей. Двигались они, видимо, по направлению к выходу, но по сторонам особо не оглядывались.

За редким исключением — вот один из скелетов, шествующий вдоль стены, остановился, постучал по каменной поверхности… И перед ним разверзлась сияющая синим светом трещина, тут же втянувшая счастливчика в себя. Не успел я сделать и пары шагов, как от прохода не осталось ни следа — лишь всплывающая надпись, появившаяся после нескольких секунд разглядывания стены, говорила: Да, Рикон, тут ты не успел.

[Индивидуальное Подземелье, рекомендуемый уровень — 1. Редкое. Закрыто — игрок внутри].

Интересно, а если бы я успел запрыгнуть вслед за ним? Устроили бы бои без правил за право владения подземельем…?

Потратив пару секунд на беглый осмотр стены и заметив на ней странный выцветший символ, я неспешно побрёл вперёд. Пробегающие мимо торопыги внимания на не спешащего вступить в схватку за монстров дурачка не обращали, а потому…

— Клацк-клацк-клацк. Клацк.

Скелет. Один в один как я, разве что чуть пониже ростом, да плечи пошире, стоял напротив и что-то явно пытался сказать. Как жаль, что у нашего брата ни лёгких, ни языка — одни только кости… С Яном мы общались при помощи функции друзей, которая, помимо голосовой связи, добавляет и множество других крутых штук, в числе которых затесался и доступ к информации, которую кому попало демонстрировать мне не хотелось. А потому придётся терпеть до момента, когда я-таки обзаведусь плотью…

Или использовать чат.

— «?» — Я отправил незнакомцу вопросительный знак, но тот никак на это не отреагировал, продолжая щёлкать и пытаться что-то сказать. Ещё пара сообщений с призывами обратить внимание на чат — но запертый в теле нежити туповатый игрок оказался глух к моим попыткам наладить общение.

Ну, раз так — то и чёрт с тобой, золотая рыбка.

Благо, что у меня и своих дел много.

Я продолжил следовать вдоль стены, время от времени поглядывая на преследующего меня идиота. Чего он хочет? Ждёт, пока я найду подземелье, чтобы самому туда запрыгнуть? Или его цель — убийство меня внутри? Ну-ну.

Замедление, на случай, если мысленная активация не сработает, я на панель вытащил. Вместе с полным инвентарём камней, даже если я буду наносить по единичке урона, моего арсенала должно хватить для того, чтобы забодать любого скелета моего уровня.

Спустя ещё десять минут я, наконец, нашёл то, что искал — и, не глядя, нырнул внутрь, искренне надеясь, что преследователь не успеет пройти через трещину.

Но — нет. Скелет, что б ему пусто было, провалился следом за мной — и сразу же выхватил из инвентаря какую-то палку, после чего, недолго думая, двинулся на меня с весьма недвусмысленными намерениями.

— Клацк-клацк-клацк!

Я хладнокровно взвесил уже имеющийся в руке булыжник и, наметив цель, отточенным движением запустил его прямо в ногу находящегося в нескольких метрах противника.

Полупрозрачное окно логов боя пополнилось лаконичной, но пугающей надписью:

[Аустафактер, Скелет 2-го уровня, получил урон — 3 единицы. Остаток здоровья: 37 единиц].

Сорок единиц здоровья?!

Так! Без паники!

В игрока после полусекундного каста полетело замедление и он, словно бы споткнувшись на месте, сразу потерял в скорости. Я же поспешил отбежать подальше, одновременно выуживая из инвентаря следующий снаряд. Секунда — и здоровье Аустафактера упало ещё на три единицы.

— Что, дерьма кусок, выкусил?! — Заорал я, для всех пощёлкивая челюстями и продолжая отбегать, одновременно забрасывая медлительного скелета камнями. Тот в буквальном смысле не мог ничего этому противопоставить — даже попытки отбивать снаряды дубиной приводили к тому, что оружие выпадало из его рук, поглощая часть урона. Он его, конечно, подбирал, но дальше всё повторялось. Я уже был готов поклясться, что вижу отчаяние в пустых глазницах противника, когда во время очередного обращения к инвентарю перед глазами высветилась заставившая меня на секунду замереть надпись.

[Невозможно достать [Камень] из Слот [11]. Достигнуто ограничение на количество сменяемых во время боя предметов].

Я, чертыхнувшись, обновил замедление на Аустафактере и, прицелившись, метнул последний булыжник, до этого момента хранящийся в левой руке.

[Аустафактер, Скелет 2-го уровня, получил урон — 3 единицы. Остаток здоровья: 8 единиц].

Восемь против моих двадцати. Только он с оружием, а я — с голой тазобедренной костью. Какой у этой палки урон? Успею ли я голыми руками нанести достаточное количество урона…?

Тем временем скелет, словно бы почувствовав моё замешательство, ринулся вперёд с удвоенной силой, словно бы применив какое-то умение. Я рефлекторно отступил к стене но, коснувшись спиной её холодной поверхности, подобрался. Пусть ближний бой никогда не был моей стезёй, но при более чем двукратном перевесе по здоровью я победить обязан! Иначе какой из меня вообще игрок?!

Костяшки сжимаются в кулаки, и я, яростно клацая челюстями, срываюсь с места. Аустафактере, в свою очередь, остановился — и, выждав пару секунд, обрушил удар дубиной на моё правое плечо. Сустав хрустнул, но не отвалился, а я в это время подмял противника под себя и принялся неистово лупить его кулаками по лицу. Боль, — неожиданно! — расползавшаяся от повреждённой руки лишь усиливала мои ярость и гнев.

Логи боя судорожно сменяли друг друга, черепушка Аустафактера дёргалась из стороны в сторону, а на меня то и дело обрушивались удары. Скелет в какой-то момент даже попытался меня укусить, а после — рассыпался пеплом.

Я, потеряв точку опоры, упал на землю, скользнув взглядом по полосам здоровья и маны.

[Здоровье: 3/20. Мана: 0/10].

Всё тело нестерпимо болело, и мне казалось даже, что меня реально избили палками. Я, повинуясь наитию, дрожащей рукой открыл окно настроек — и грязно выругался.

[Ощущения: 100 % (заблокировано)].

Значение нельзя было изменить из-за того, что я — игрок в пробирке, и делалось это якобы для моего же блага. Конечно, может, так оно и есть, но в столь реалистичной игре…

Помнится, однажды моего меха под конец провального боя обезоружили и, лишив подвижности, принялись раскалять капсулу пилота потоком напалма, придерживая крепления для того, чтобы я не мог катапультироваться. Ощущения были выставлены на двадцать процентов, но боль от этого, как мне тогда казалось, уменьшилась ненамного. Всего спустя четыре минуты система аварийно выбросила меня из игры и отключила от вирта. Обошлось без медиков, но это событие я всё равно запомнил надолго, предпочитая с тех пор покидать мех заранее, а не в момент, когда меня уже надёжно поймали.

Кое-как поднявшись на ноги, я оглядел поле битвы — и связался с Яном.

— Говорить можешь? — Прохрипел я, пнув ногой прах невинно убиенного скелета. Где-то на границе зрения мерцала иконка оповещений, но их разбор я решил отложить на потом.

— Могу. Что с голосом?

— Ощущения для пробирок изначально сто процентов. — Подождав, пока Ян это проверит и закончит ругаться, я продолжил. — Со мной в подземелье проскочил скелет второго уровня. Я его кое-как забил, но столкнулся с проблемой — в бою из инвентаря можно достать только десять предметов. И — да, удары тут очень болезненны. До сих пор перед глазами пятна бегают.

— Жесть… Я уже жалею, что выбрал мечника. Но тебе как — система отсыпала чего? И где ты нашёл подземелье?

— Подземелье — вдоль стен главного коридора, в который из склепа попадаешь. Там на стенах символы, которых нужно коснуться. Только смотри, что б с тобой никто больше не залез — иначе получится, как у меня. Где-то этот Аустафактер ведь поднял уровень, да и действовал так, словно точно знал, что делать. А система… — Я раскрыл окно оповещений и довольно крякнул. — Отсыпала. Двенадцать очков опыта, чего хватило для перехода на второй уровень, и достижение — «На страже порядка!». Добавляет единичку ко всем параметрам. С уровня, кстати, добавилось три очка.

— Вот достижение — это интересно. А опыта тут и так солидно сыплет — я крысу поймал, так с неё дало две единицы. У неё всего десять здоровья, бьёт по единичке… Грубо говоря, второй уровень с гаком обычный игрок, не пробирка, получит с трёх крыс. Нам хватит и пяти. Так что…

Ян замолчал — всё понятно было и так. Если бы за убийство игроков давали слишком много опыта, то начальные локации быстро превратились бы в филиал ада на земле. Шутка ли — десятки тысяч игроков, ещё не успевших расползтись по территории, у каждой зоны появления? Этот Аустафактер, в свою очередь, был, похоже, охотником за достижениями. Раз уж они во Вселенной-19 дают такие полезные бонусы, то почему бы и нет? Плюс один ко всем параметрам — это даже больше, чем уровень. Ведь параметров можно открыть и десять, и двадцать, и ко всем будет добавка. Сильно?

Сильно!

— Ладно, ищи там подземелье, а то без тебя все разберут. А я пока буду думать, как жить дальше. Идёт?

— Идёт. Если что — я на связи.

Ян отключился, а я — печально посмотрел на почти пустую шкалу здоровья и начавшую понемногу восстанавливаться ману. Регенерации нет — как жить? Уровень тоже здоровье не восстановил, и спасло меня, похоже, только своевременно вложенное в параметр крепости очко.

Но то, что с тремя единицами здоровья особо не повоюешь — факт…

Я, параллельно раздумывая над тем, как лучше выкрутиться из ситуации, собрал разбросанные камни и обследовал комнату, оказавшуюся этаким предбанником перед зоной, в которой кто-то хрипел, шаркал ногами и изредка хрустел. Чует моё сердце, опять придётся схлестнуться со своими соплеменниками, но, на этот раз, под управлением искусственного интеллекта.

— И что с тобой делать-то, а?

Я, раскрыв окно распределения параметров, скрепя сердце вложил одно очко в здоровье, согласившись с изменениями. Расчёт был на то, что пять единиц добавятся к имеющимся трём — и я смогу более-менее безопасно сразиться с монстрами, но результат оказался совсем иным: полоса здоровья мало того, что увеличилась, так и ещё и целиком восстановилась!

Короткий сеанс связи с Яном ради передачи ценной стратегической информации завершился успешно, и я, улыбаясь во все тридцать два зуба, припустил по лестнице, едва ли не с оркестром и фанфарами ворвавшись в следующее помещение. Два очка было решено оставить в загашнике, ведь нельзя было сказать, успею ли я поднять уровень к моменту, когда мне потребуется исцеление…

Противник — мумии обыкновенные, первого уровня, по пятнадцать единиц здоровья у каждой. Единственный неприятный аспект — это их количество, но…

Я, приготовившись к побегу, метнул камень в ближайшего монстра, нанеся тому целых пять единиц урона. Мумия покачнулась — и медленно зашагала в мою сторону. Её товарки при этом даже не шелохнулись, заставив меня радостно щелкнуть челюстями — игра хоть и старалась быть сложной, но непреодолимых препятствий перед игроком не ставила. Ведь если бы мумии нападали всей толпой, то я едва ли сумел бы их всех тут положить, банальнейшим образом истратив все снаряды. Ведь пятнадцать мумий — это двести двадцать пять единиц здоровья. А у меня только двадцать семь камней. Даже по пять урона, в несколько заходов, на всех не хватит, а остальные просто не позволят мне пополнить боеприпас: полы в подземелье были девственно чисты, если не принимать в расчёт пыль.

Я, покончив с первым ходячим мертвецом, подобрал камни и принялся за следующего.

Легко. Даже, я бы сказал, слишком легко!

Глава II

Уровень: 2

Опыт: 62/75.

А мумии в первом зале закончились. Конечно, дальше, скорее всего, ещё какие-то монстры, но рассчитывать на что-то серьезное не стоит: вряд ли первое же подземелье позволит кому-то получить серьезное преимущество перед остальными. Обычный человек без штрафов к опыту наверняка вышел бы отсюда с четвёртым уровнем, а такого попробуй забодай единичке или двойке. Можно сказать, абсолютно халявное достижение на убийство игроков…

Бонус за убийство убийцы я уже получил, и теперь реально раздумывал над тем, чтобы прибить какого-нибудь мирного игрока. Если там тоже будет плюс один ко всему, то это определённо стоит свеч, но опыт подсказывал, что к ПКшерам наверняка применяются какие-то штрафы…

Да, пока не разобрался с системой, в бои с игроками лучше специально не ввязываться. Потенциальная выгода на моих личных весах не перевешивает риски.

А пока — собираю камни и спускаюсь дальше, вглубь подземелья…

— Рик! Тут такое…! — Раздавшийся вопль Яна раздался словно гром в чистом небе — я совсем не ожидал того, что он выйдет на связь без запроса с моей стороны. — Если ты ещё в подземелье — не лезь на третий этаж! Награду обещают шикарную, но босс непроходим! Какая-то танкетка с мельницей из ножей, перемалывает всё в труху…

— Ян, тихо! Успокойся — и по порядку. Что, куда, зачем, о каких этажах речь. Я только с первым залом закончил…

— Так долго? — В голосе друга прозвучало нешуточное удивление. — Я и минибосса на втором уже зарубил, получил третий уровень и полез на третий этаж за редким орудием. Ну, короче, первое, что стоит знать — смерть отнимает уровень и, соответственно, раскиданные статы. Повторный набор — на тридцать процентов сложнее, так что постарайся не умирать. Дальше рассказывать?

— Спрашиваешь! — Ответил я, параллельно развернувшись и поднявшись обратно в зал с мумиями. Не хватало ещё увлечься и огрести.

— Так вот: на третьем этаже меня встретил какой-то механоид с гусеничным шасси, пушками, стреляющими тёмным пламенем и парой лезвий-мельниц, в труху перемалывающих кости наших скелетиков даже с шестёркой в крепости. Если пытаться избегать мельниц — тебя сжигает огнём, прячешься от пушек — рубит лезвиями… Короче, ситуация там аховая. И совсем не факт, что там такой же босс будет. Может, кто попротивнее…

Я стоял ни жив, ни мёртв, осмысливая сказанное другом.

— Говоришь, что можно избежать мельниц, но тогда тебя сжигает тёмным пламенем? Оно как урон от тьмы идёт?

— Ну-у-у… — Ян задумался на пару секунд. — Да, в логах — как урон от тьмы. Тёмное пламя третьего уровня, пять единиц здоровья в секунду при полноценном попадании.

— У меня стопроцентный иммунитет к тьме. Я, теоретически, смогу подставляться только под пушки?

— Ты там не глупи, Рик. Совсем не факт, что босс один для всех. Попадётся какое-нибудь умертвие — и поминай как звали. Для справки — здоровья у той танкетки три сотни, а уровень — седьмой.

— Искусственный интеллект не может дать тебе неразрешимую задачу. Разве что это ловушка для жадных до предметов игроков…

— Именно! Уровень, Рик. Снимает целый уровень, понимаешь? Это, прости, как серпом по яйцам — второй раз в подземелье, даже свободное, не пускает, а снаружи… — Я буквально увидел, как Ян качает головой. — … творится полная вакханалия. Я уж тут десять минут брожу — ещё ни к одному монстру не успел. Нужно уходить в такие дальние дали, что самому страшно. Радует только то, что половина игроков отвалится через восемь часов, когда сессия подойдёт к концу. Тогда-то мы разойдёмся…!

— Ладно, Ян, за совет и предупреждение — спасибо. Я пока займусь минибоссом, а после посмотрю по обстоятельствам. Если награда действительно ценная, то я, может быть, рискну.

— Дело твоё. До связи.

Ян «повесил трубку», а я побрёл к боссу второго этажа, попутно гадая, что же это за редкое орудие такое, что даже не любящего рисковать Яна сманило? Меч-кладенец, что ли, предложило…?

Преодолев с десяток лестничных пролётов, я попал в маленький зал, в котором моя тактика бей-беги наверняка столкнется с проблемами. Немного скрашивало ситуацию то, что само помещение имело вытянутую форму, а монстр на той стороне выглядел не слишком быстрым.

Заплывшая жиром четырёхлапая туша, тонкие, короткие ноги и растущая прямо из плеч акулоподобная голова с усеянной острыми зубами пастью не внушали мне оптимизма, но делать всё равно было нечего: только драться. Не возвращаться же обратно, даже не пройдя второй этаж, названный Яном лёгким…?

Хотя лапки у монстра действительно коротковаты, так что какой-нибудь палкой наносить урон было бы удобно и, скорее всего, как раз-таки легко. Забросать камнями такую здоровую цель тоже будет несложно, но что-то мне подсказывало, что здоровья у жирной туши намного больше, чем у сухощавой мумии. Да и защиты, скорее всего, тоже. А это значит что?

Какую-то часть урона придётся вливать голыми руками или камнем, в них зажатым. И едва ли замедление в этом сильно поможет…

Стоп. Противник — он один, да ещё и выглядит неповоротливым. Зал — метров двадцать в длину и пять в ширину. Можно забрасывать его камнями из инвентаря, а после — подбирать их уже с пола. Единственным ограничением в таком случае служит мана и те сорок секунд замедления, на которые её хватит. Конечно, не факт, что я и без проклятий смогу убегать от противника, но это ещё нужно проверить.

Взгляд наткнулся на нависающую прямо у меня над головой решётку, которая, готов поспорить, опустится, как только я нанесу первый удар. Можно, конечно, атаковать отсюда, но тогда у меня просто кончатся снаряды. Да и сквозь решётку атаковать ещё нужно научиться…

А потом в голове словно бы что-то переклинило.

Я сейчас стоял — и всерьез обдумывал бой с монстром дай бог третьего уровня? Нет, мой аватар, конечно, странный, но дать бой может и такой образине. Ян прошёл с легкостью и гораздо быстрее меня — так чем я хуже? Был таким же пилотом боевого меха, даже в должность вступил чуть раньше. Так что нечего мандражировать — биться надо!

С такими мыслями я, крепко сжав камни, переступил невидимую черту и обратил на себя внимание монстра. За спиной глухо лязгнула решётка.

Путь к побегу отрезан.

Первый камень за секунду преодолел пятнадцать метров и ударил тварь прямо в черепушку, но та этого, казалось, даже не заметила, набрав ещё немного скорости. К счастью, этим всё и ограничилось — жирный монстр не мог набрать даже половины скорости, с которой ходит обычный человек. Если он не припас каких-либо умений, то победа — лишь вопрос времени.

[Гило, Мерзопакостная Плоть 3-го уровня, получил урон — 3 единицы. Остаток здоровья: 51 единица].

Вот и закончились снаряды, а я буквально спиной упёрся в стену. Теперь — дождаться, пока Плоть приблизится, набросить на неё замедление и проскочить мимо. Ничего сложного не предвидится…

Заклятье незримой дымкой срывается с кончиков пальцев, а в следующее мгновение я, проявляя чудеса ловкости для второуровневого скелета, прыжком пролетаю мимо врага — и всё-таки получаю слабенький, касательный удар, сбривший сразу четверть здоровья. Ввиду отсутствия регенерации — очень неприятно. А ведь эта Плоть неповоротлива и медлительна — что же сделают со мной существа чуть побыстрее?

Нет, мне определённо нужно или убивать врагов до того, как они приблизятся, или обзавестись чем-то вроде телепорта или невидимости…

Дальнейшие разборки с Мерзопакостной Плотью не вызвали никаких проблем, и, стоя над осыпавшимся серым пеплом трупом врага, я уже собирался было идти дальше — смотреть, чем меня планируется искушать, как вдруг взгляд зацепился за тонкую полосу света, вырывающуюся из-под того, что ещё недавно было каким-то Гило.

Лут, что ли?

Я опустился на одно колено и, запустив костлявую ладонь в прах, выудил оттуда ничем не примечательный листок бумаги, на котором то ли кровью, то ли схожей по цвету краской была выведена пара весьма примечательных строк.

[Армия Короля Мёртвых приближается! Если ты хочешь занять достойное место у Его трона — выступай на восток!]

Ничего более на листке изображено не было, а он сам после прочтения рассыпался, избавив меня от необходимости решать, что важнее — странная находка или дополнительный снаряд в загашнике. Сейчас важнее было то, что у дальней стены зала появилась такая же, как на входе, пространственная трещина — и постамент, испещренный малопонятными руническими символами. К нему-то я и направился, справедливо решив, что портал ведёт на поверхность.

[Третий этаж — Редкое Испытание! Выберите достойную себя награду — и столкнитесь с соответствующим стражем!]

Дальше располагалось нечто вроде конфигуратора, перенесенного сюда, казалось, прямо из моего излюбленного симулятора пилотирования боевых роботов. Предлагалось выбирать тип предмета, его вид и одно свойство, которым снабжался каждый редкий предмет. И, так как меня интересовали исключительно луки и арбалеты, я оперативно выбрал искомое оружие и принялся просматривать свойства, коих, похоже, было просто огромное количество.

Так бы я и проторчал перед стендом несколько часов кряду, если бы на глаза не попалась возможность добавления к луку опции формирования призрачных стрел. И вот тут меня пробрал смех — создать невероятно мощное оружие, успешно пройти испытание и заполучить в руки вожделенный артефакт редкого качества, а после узнать, что лук, если что, без стрел нефункционален…?

У кого столь отменное чувство юмора — у геймдизайнеров или искусственного интеллекта, создавшего это подземелье?

Недолго думая, я связался с Яном.

— Не занят?

— Не-а, бреду по горам, ищу свободных монстров. Далеко не убегаю, чтобы тебя позади не оставлять.

— Это ты брось, я ещё неведомо где на поверхность вылезу. И, кстати, я не просто так звоню: ты тоже награду создавал у постамента?

— Да, всё так. Решился идти на босса?

— Угу. Тут, оказывается, лук стрел требует, а где их брать? Зато в постаменте есть функция создания призрачных снарядов, так что с ним уже можно будет играть…

— Как знаешь. Но я тебя, если что, предупреждал.

— И я тебе за это благодарен, Ян. — Искренне ответил я. — Ладно, до встречи — так или иначе, а вскорости я выберусь на поверхность. Только статы раскидаю…

Экономить очки я не стал, два вложив в ловкость, одно в силу и одно в крепость. В запасе остался всего один пункт — на случай, если всё-таки удастся пережить схватку с боссом. Риск… Да, он был. И его нельзя было назвать маленьким. Но перспектива обзавестись надёжным оружием, с которым играть станет в разы легче, перевешивала потерю одного уровня.

[Вы уверены в своём выборе?]

— Да, уверен… — Зачем-то вслух продублировал я мысленную команду, после чего комнату залил яркий свет. Миг — и ровные каменные стены сменились не менее каменными, но куда как более кривыми сводами какой-то пещеры. В полу зияли ведущие в никуда провалы, с потолка свисали гроздья светящихся лиан, а в каком-то десятке метров передо мной в окружении нескольких десятков горящих зелёным пламенем свечей возвышалась облаченная в бесформенный чёрный балахон фигура, в одной руке сжимающая посох, а в другой — короткий прямой кинжал. Я только сейчас заметил, что во тьме вижу очень даже неплохо, и даже могу рассмотреть кое-какие детали…

Например, исходящие тьмой глаза чародея-босса, над которым впервые за проведённое во Вселенной-19 игре время я увидел имя и уровень.

[Маду-Ахаб. Тёмный Маг 7-го уровня]

— Немёртвый? Ты пришёл пополнить ряды моей армии — или умереть поганой смертью в погоне за артефактами? — Маг нацелил на меня увенчанный прозрачным кристаллом наконечник посоха и хохотнул. — Забыл, что ты не можешь говорить. Что ж, думаю, слуги мне сейчас не нужны…

Я не успел даже опомниться, как из трёх печатей, появившихся в воздухе за спиной босса, вырвались объятые тёмным пламенем стрелы. Сопротивление сопротивлением, но выглядело это так страшно и опасно, что я бросился на землю, выронив один из камней. Но даже несмотря на это все три стрелы достигли своей цели… И растеклись по моим костям, не нанеся никакого вреда!

Ноль урона!

— Что-о-о?! — Маг яростно зарычал — и выбросил вперёд ещё несколько таких же стрел. Я же, встав в полный рост, оттянул руку назад — и метнул первый камень, сразу же доставая ещё один. Нужно было держать дистанцию — всё-таки кинжал есть кинжал, да и посохом босс меня может приголубить, а такого стопроцентного сопротивления у меня и нет…

Кстати, босс всё-таки другой — не какая-то танкетка, а вполне себе живой тёмный маг. Даже, вроде как, проявляет признаки разума — кричит, ругается… Только не понимает или не может понять, что его заклинания мне вреда не причиняют от слова совсем.

Бедный, несчастный тёмный маг седьмого уровня. А всё из-за односторонней прокачки…

[Маду-Ахаб. Тёмный Маг 7-го уровня, получил урон — 4 единицы. Остаток здоровья: 91 единица].

Всего у чёрного колдуна оказалась сотня здоровья и брать он, похоже, должен был огромным магическим уроном. Но мне повезло дважды: в момент, когда я сконфигурировал неуязвимого к тьме скелета, — пусть и ценой абсолютной уязвимости к свету, — и когда босс оказался именно таким. Или, может, это то самое «ограниченное везение», которое, по неподтверждённым слухам, пару-тройку раз проявляется для каждого игрока. Там шанс на получение редкого предмета, тут уникальный квест, здесь возможность обзавестись чем-то эдаким…

Причём с одной стороны такие подачки системы мало на что влияют — ну, получит идиот редкое оружие определённого уровня, а вместе с ним — соответствующее преимущество. Но насколько этот бонус будет весомым в общей массе? Как подсказывает логика, редкий предмет пятого уровня едва ли будет сильнее обычного десятого. Да, с пятого по десятый уровень с редким оружием игроку-везунчику не будет равных, но что потом? А я скажу, что потом: игрок привыкает к своему превосходству, адаптирует свой стиль игры под это превосходство…

А после, не найдя такого же редкого предмета уровнем повыше, резко стопорится в своём развитии.

Как избежать такого исхода?

Стоит отличать силу предметов и экипировки от личных навыков и умений. Хороший фехтовальщик, грубо говоря, первого уровня, может ровным слоем раскатать по асфальту впервые взявшегося за меч пятого. Никакие параметры не смогут сгладить наличие или, наоборот, отсутствие опыта и реальных навыков владения оружием. Ведь что толку от скорости, если все твои действия, все решения для намного более медленного противника как на ладони?

Это — во-первых.

Вторым пунктом поставим то, что можно назвать седланием волны: единожды запрыгнув на неё, ни в коем случае нельзя срываться с её гребня. Упадёшь — и очнёшься уже в отдалении от стремительно несущихся куда-то волн с воистину призрачными шансами её нагнать. Если говорить проще — получив в начале на руки редкий лук, мне надо будет всеми силами добывать такой же уровнем повыше. Ну, или что-то схожее по ценности. Просто чтобы не вывалиться в отбойник и не отстать от основной массы более-менее опытных игроков.

На лавры сильнейшего мира сего я изначально не претендовал, но занять достойное место очень хотелось. Хотя бы потому, что прожить во Вселенной-19 я рассчитывал лет двадцать как минимум. Насладиться вкусом фэнтези-мира, прочувствовать на себе все его прелести и невзгоды…

Впрочем, прямо сейчас эти рассуждения не имеют никакого смысла. Главное — одолеть мага и получить вожделенный лук, который ценен не редкостью, а самим фактом своего наличия. Городов у тёмных нет, и создавать всё, скорее всего, придётся самим. Или, как вариант, добывать из монстров… Но на данный момент мне ещё ничего не упало, хотя монстров я перебил немало. Возможно, это особенность одиночных подземелий, но гадать…

Очередная порция тёмных стрел бессильно расползлась по костям, а последний камень из запасов ударил мага по запястью, нанеся жалкие две единицы урона.

[Маду-Ахаб. Тёмный Маг 7-го уровня, получил урон — 2 единицы. Остаток здоровья: 50 единиц].

— Во славу Короля Мёртвых! Умри-и-и~! — У босса оставалась ещё половина здоровья, когда он, прокричав что-то больше подходящее безумному фанатику, нежели убелённому сединами магу, одним махом, по самую рукоять всадил себе в грудь кинжал.

Последующие несколько секунд для меня превратились в целую минуту.

На серые каменные плиты, устилающие пол, брызнула кровь. С ничтожно малой задержкой в воздухе сформировались стрелы тьмы — и притянули к себе алые капли, переняв их оттенок и силу. Само пространство вокруг них, казалось, задрожало…

А я ощутил реальную опасность для своих двадцати единиц здоровья. И даже тот факт, что маг, опустошив свою красную полоску, лишившейся опоры куклой оседал на землю, не радовал.

Ведь для того, чтобы получить награду, нужно было как-то выжить…

Уклоняться — бессмысленно, ибо стрелы и так, и так меня догонят. Защищаться — нечем. Укрыться… Вариант, но если заклятье принёсшего себя в жертву мага обладает хоть каким-нибудь разумом, то снаряды просто меня найдут. Однако вариантов особых не было — или отчаянно прятаться, уповая на везение и сопротивление, или покорно принимать стрелы на грудь. Является ли единственное заметное решение истинным? Или, как в случае с Яном, меня просто помножит на ноль и отбросит на второй уровень…?

Думай! Ну! Не дурак же!

Стрелы плавно сорвались с места, а я, зацепившись взглядом за замеченные ранее, но не принятые во внимание провалы в полу, бросился к ближайшему.

И — успел.

Тьма поглотила меня с головой и я, пощелкивая челюстями в тщетных попытках выругаться, покатился по узкому, отполированному до блеска туннелю. Зацепиться в нём было ровным счётом не за что, а потому мне оставалось только терпеть боль, следить за убывающей полоской здоровья и держать руку на пульсе, готовясь вложить свободное очко в то же здоровье. Не факт, что вылечит, но попытаться я обязан. Лишними пять единиц вряд ли будут, а так — шанс на выживание. Тем более, что в случае смерти последние три единицы параметров у меня доблестно отнимут.

Пять… Три… Пора!

Тоненькая полоска замерла на миг, а после — мгновенно восполнилась, а я продолжил увлекательный спуск по тоннелю, продолжающему нещадно сшибать с меня пункты здоровья.

К моменту, когда я повторно лишился половины жизненных сил, всё неожиданно завершилось: я проскользил пятой точкой по более-менее пологому склону и выпал в какой-то пещере, один-в-один напоминающей поле битвы с боссом. Поднялся на ноги, огляделся — и удивленно крякнул. Это оно и было, как бы странно ни звучал сей факт. Труп мага, обожжённые тёмными и тёмно-алыми стрелами камни, приметный сундучок, над которым взвилась голубоватая струйка света…

Обозначает раритетность предмета? Бумажка светилась белым, редкий сундук — синим… Да, система не нова, но во Вселенной-19 ещё понять надо, чего наворотили. Открыли, что называется, новый мир, запустили туда игроков — а они уже там пусть развлекаются как знают, да исследуют, что хотят. Интересно, не спорю, но местами незнание даже базовых механик раздражает как ничто иное.

Но, может, в этом и вся соль…?

Я неспешно, немного мандражируя, подошёл к сундуку и, щелкнув тяжелой металлической застёжкой без полагающегося замка, распахнул его. Не нужно было даже ничего оттуда доставать — перед лицом сама по себе появилась табличка с перечислением добычи.

[Костяной Лук Духа]

Уровень предмета: 5.

Редкий предмет.

Свойство: Формирование Призрачных Стрел (Интеллект в урон)

Прочность: 100 %

О.

Ещё раз — О.

Вместо привычного урона в луке появилась зависимость от интеллекта. И куда мне, скорбному идиоту, податься с шестёркой ловкости и жалкой четвёркой — в интеллекте? Совершить пару ритуальных самоубийств, откатив уровни и заново перераспределив параметры…?

Нет, в принципе, четыре единицы урона — это довольно-таки прилично, да и до заветной «четвёрки» после убийства босса осталось чуть больше половины, а, если быть точным, сто шестьдесят очков опыта из трёхсот. Добить на слабых монстрах, — если таковые во внешнем мире найдутся в достаточном количестве, — а потом, вложив все очки в интеллект, переходить на кого посерьезнее. Яна отправить на передовую, самому — вносить урон издали. Друг подтянет ближний бой, опробует, так сказать, его на вкус, а я научусь по-человечески стрелять. Определюсь, что делать и к чему идти дальше, кроме монотонного поднятия уровней и параметров.

Простенько и со вкусом.

Я, отмахнувшись от уведомлений о ещё парочке вещиц, достал лук из инвентаря и, окинув его взглядом, взвесил в руках. Он целиком оправдывал своё название и был выполнен из почти белоснежной кости, которой непонятно как придали причудливую, изогнутую форму. В таком состоянии от плеча до плеча его длина достигала примерно ста двадцати сантиметров, а уж каких размеров была сама кость, если её выпрямить…

Одним словом — игра, чего уж тут.

Тетивы, кстати, не было, но стоило мне только сделать вид, что я хочу её натянуть, как прямо из воздуха формировалась белесое нечто, формой напоминающее стрелу, а между плеч протягивалась почти незаметная нить. Я, ухмыльнувшись, принял более-менее удобную стойку и, прицелившись, выстрелил в свисающий с потолка ворох лиан.

Серый сгусток с тихим шелестом ринулся вперёд — и пролетел в двух метрах от цели. Мне оставалось только в расстроенных чувствах щёлкнуть челюстями — ни какого-никакого прицела, ни «доводки руки», частенько внедряемой в подобные игры, во Вселенной-19 не было. А значило это только то, что нужно учиться стрелять. Спасибо хоть на том, что у меня стрелы бесконечные…

— Ян, ты там как? — Вышел я на связь с другом, еще пару раз безуспешно выстрелив по лианам. Не попадать в цель с двадцати метров после того, как мастерски обменивался залпами многотонных монстров на расстоянии в три-четыре километра, а то и вообще пересылая подарки за линию горизонта… Удручающее зрелище.

— Всё ОК-ей. Нашёл пещеру, полную пауков. Почти всех уже вырезал, скоро до троечки доберусь.

— Быстро ты. — Ухмыльнулся я. — А я босса расчленил, кишки и прочие органы развесил по стенам и редкий лук заполучил. Каково?

На той стороне провода всё стихло, а после взорвалось поздравлениями и вопросами.

— Грац! Машина! Как так?! И кто был — тачанка? Или другой босс?!

— Тачанки не встретил, но с магом поборолся. Помнишь, рассказывал, что у меня стопроцентное сопротивление тьме? Теперь угадай, какими заклинаниями пользовался маг?

— Тёмными…? — Блондин хмыкнул. — Я прямо-таки знал, что Рикон и удача — синонимы…

— Не всё так просто, конечно — на половине здоровья босс сам себя убил, а в меня запустил совсем не темномагическими стрелами. Повезло, что сообразил спрыгнуть в какой-то почти вертикальный тоннель, где меня, кстати, чуть не переломало об стены — пришлось вложить один пункт в здоровье. И то — осталось всего тринадцать единиц из, суммарно, пятидесяти. Но, в общем-то, я был прав — система не генерирует непроходимые подземелья. По крайней мере, не на старте.

Ян уточнил ещё пару моментов, после чего задал крайне интересный вопрос.

— Открывал ТОП-лист? Там уже и восьмые, и девятые уровни развлекаются. Не-пробирки далеко ушли за счёт удвоенного опыта…

— Наверстаем. — Зачем-то махнул рукой я. — Благо, что спать нам почти и не надо. Всё-таки человеческая мясная оболочка — та ещё ошибка эволюции…

— Оп! Рик, давай на поверхность — я отключаюсь, на меня паук вышел! Свяжусь, как добью!

Ян отключился, а я открыл окно с оповещениями, решив всё-таки проверить, чего такого интересного мне вручили помимо ценного оружия. В списке значились десять монет и некая карта, к осмотру которой я тут же и перешёл.

Грубое и неточное изображение Скал Гиттерихта компенсировалось небольшой отметкой, при одном лишь взгляде на которую появлялось сообщение с описанием пункта назначения.

[Подземелье — Кузня. Рекомендуемый уровень: 7. Рекомендуемое количество игроков: 10].

Где сел, там и слез. Век бы не видеть этих рейдов тогда, когда нет ни знакомой группы, ни клана. Можно, конечно, пригласить рейд-состав какой-нибудь гильдии из расчёта на то, что они берут с собой нас, а мы — показываем им подземелье, но это нужно хорошенько обсудить с Яном, да и уровень подкачать…

Сейчас эта Кузня проходима только для лучших из лучших, а потом её, наверное, просто найдут. Но стоит ли сейчас убиваться по вспомогательному предмету, который совсем не факт, что представляет ценность?

Думаю, нет.

Я ещё раз осмотрел помещение и, дабы не искушать ПК-шеров, убрал лук в инвентарь, после чего смело шагнул в портал, моментально перенёсшись ко входу. Надеюсь, порталы как таковые массово доступны не будут. Иначе толку с того, что мы на старте выбрали такие дали, практически не будет.

— Рик?

— Да-да, разобрался с пауком? В какую сторону мне двигать, чтобы тебя встретить? — Спросил я, переходя на бег. Глупо было не пользоваться тем, что скелеты не устают — тем более, бежать было легко и даже приятно.

— Север-северо-восток. Можешь меня поздравить — я обзавелся оружием и двумя достижениями…!

***

Некоторое время назад, Ян.

Паук выскочил из пещеры неожиданно, так, что мне даже пришлось прервать сеанс связи и взяться за импровизированное оружие — массивную дубинку из каменной древесины.

Первый же удар перебил арахниду пару лап и обагрил каменистую землю ярко-зелёной кровью. Паук взвизгнул — и, уклонившись от второй моей атаки, выстрелил из пасти комком паутины, попавшей мне в грудь. Пять единиц урона и потеря инициативы — такова была цена за то, что я не успел вовремя среагировать…

Благо, что поодиночке эти насекомые крайне слабы, а между плевками должно пройти минимум двадцать секунд. Плавали, знаем — за спиной уже полтора десятка убитых тварей, с которых, к сожалению, опыта дают откровенно мало. Две единички за особь — это, я вам скажу, даже не серьезно…

Впрочем, выбора мне почему-то никто не предоставил.

Спустя десять секунд и пару удачных ударов паук был размазан по земле ровным слоем, а я, убедившись в том, что неподалёку нет его собратьев, уже собрался связаться с Риком, когда ото входа послышался шум шагов и характерное клацание челюстями. Одновременно в чате выскочило сразу два сообщения.

Мортал: «Да тут всех перебили!»

Дидуга: «Не факт. Пауки в глуби пещеры намного сильнее, так что нуба, который тут всё подчистил, дальше наверняка сожрали. Пойдём».

Я затаился. Судьба и так помогла мне тем, что, во-первых, я услышал приближение игроков, а во-вторых — они обменялись ключевыми сведениями именно в радиусе моей «видимости». Пара шагов — и вот уже значительный кусок пещеры как на ладони, а я сам надёжно укрыт за белесым валуном. Подожду, пока нежданные гости пройдут мимо — и по-тихому сбегу…

Спустя пару минут по пещере разнеслись звуки боя.

Мортал: «Что ты делаешь?!».

Выскочившее сообщение стало последней каплей, и любопытство победило инстинкт самосохранения. Я выглянул из-за своего камня — и замер, глядя на интересную и в чём-то странную картину. Невысокий, хрупкий на вид скелет во всю развлекался, полосуя коротким костяным мечом своего товарища-зомби со светящимся баклером на руке. Последний кое-как отмахивался, но из-за отсутствия оружия и врождённой медлительности этой разлагающейся кучи плоти попасть по предателю не мог.

Казалось, что у зомби не было никакой надежды: он не мог попасть, а его вполне успешно шинковали, и даже большой запас здоровья никак не повлиял бы на исход.

Но всё изменилось, когда скелет зарвался и насадил зомби на меч, вогнав его в грудь ожившего трупа по самую рукоять.

— А-ы-а-а-а! — Не то вой, не то рёв разнёсся под сводами пещеры, а в следующую секунду баклер вместе с предплечьем зомби вспыхнул. Взмах — и скелет, взмахнув руками, отлетает на десяток метров и врезается спиной в стену, где и замирает. Оглушение? Нет, скорее просто растерянность и удивление.

Тем временем зомби подобрался и посеменил в сторону выхода, пользуясь тем, что его оппонент оглушен. Я же…

А почему нет? Риск — дело благородное, так что…

Покрепче сжимаю в руках дубину и выскакиваю из своего укрытия, во весь опор несясь к только поднявшемуся на ноги скелету. Левое запястье у него отсутствует — значит, повреждения серьезные. Наверное, половину здоровья или около того он потерял, словив усиленный каким-то страшным навыком удар зомби. Одного этого для победы будет маловато, но у меня — дубина с дробящим уроном, а у противника — меч с колюще-режущим. Главное, чтобы у него не оказалось пары лишних очков в запасе…

Подлетаю к скелету со спины и что есть силы обрушиваю удар на его черепушку. Он дёргается — и падает на землю, но меча из рук не выпускает. Хренова нежить просто неуязвима к ментальным воздействиям, и ни оглушить, ни обескуражить нас нельзя. А ведь такой красивый удар по кумполу человек мог бы и не пережить — дури в моём скелете-норде много.

[Дидуга, Скелет 4-го уровня, получил урон — 12 единиц (критический удар!). Остаток здоровья: 11 единиц].

Вспыхнувшая над головой охотника за игроками полоска здоровья была заполнена дай бог, если на одну пятую часть. Такого монстра я бы в честной битве точно не одолел: слишком уж велика разница между вторым и четвёртым уровнями. Да и Дидуга этот, скорее всего, ещё и достижения открыл. Хотя бы за убийство игроков…

Ответный удар одним махом сносит четыре единицы здоровья, хотя меч зацепил меня лишь по касательной. Что же будет, если я поймаю такую атаку грудью…?

Да, Вселенная-19 явно не рассчитана на продолжительные сражения между игроками. По крайней мере, на низких уровнях. Урон и здоровье совершенно не сбалансированы.

[Дидуга, Скелет 4-го уровня, получил урон — 6 единиц. Остаток здоровья: 5 единиц].

Больше дробящего урона королю дробящего урона…!

Шучу, конечно — специализация у меня на мечах, но вылетающие при ударах цифры мне нравятся. Пришлось, правда, подарить врагу восемь единиц своего здоровья, но такой размен мне более чем выгоден: всего одна удачная атака — и единичка ко всем параметрам у меня в кармане.

Резко припадаю на одно колено и пропускаю меч над головой. Вот уж не знаю, как тут устроены критические попадания, а в реальном бою я бы вполне мог лишиться своей черепушки, а вместе с ней и жизни. Выбрасываю вперёд дубину — и цепляю бедро оппонента. Из-за общей неповоротливости наших низкоуровневых тел бой ощущается так, будто я только пересел на «Молотобойца» и, порастратив боеприпасы, сошёлся накоротке с «Чёрным Мечником».

[Дидуга, Скелет 4-го уровня, получил урон — 4 единицы. Остаток здоровья: 1 единица].

Мечник делает шаг назад и пытается развернуться, но я легко его догоняю и самым краем задеваю хребет, добивая врага. В оповещениях — сразу два достижения!

«На страже порядка!» — +1 ко всем параметрам, урон по ПК повышен на 0.5 %.

«Было ваше — станет наше!» — [Удача] — разблокировано, [Удача] +1.

Второе достижение моментально подтолкнуло мои мысли в нужное русло и я склонился над прахом врага, раскопав в нём выпавший меч.

[Костяной Меч Здоровяка]

Уровень предмета: 5.

Редкий предмет.

Свойство: Здоровье +20.

Прочность: 96 %

Ути, какая прелесть! Свойство, конечно, я хотел другое, но и так сойдёт: всё не с дубиной бегать. Хотя и её, пожалуй, далеко убирать не стоит…

Но удача — что за зверь такой…?

***

Нынешнее время, Рикон.

Я выслушал наполненный деталями и эмоциями рассказ друга, успев за это время выбраться из основной гробницы и порядком углубиться в скалы. Игроки встречались всё реже и реже, а вот монстры то и дело мелькали на грани зрения. Со старта прошло уже часа три-четыре, так что до массового отключения игроков оставалось не так много.

— Предположим, что я вижу эту твою скалу. Ты сам-то где? — Спросил я, остановившись у подножия высоченного шпиля, тянущегося к небу и пронзающего облака. С Яном мы планировали встретиться именно здесь.

— Клацк-клацк-клацк! — Я обернулся — и увидел странно двигающегося скелета, который то-ли отплясывал, то-ли страдал от эпилепсии и всё никак не мог свалиться на землю. — Клацк-клацк!

Видимые имя и уровень над его головой не оставляли сомнений: таким образом передо мной решил показаться Ян, которому не терпелось похвастаться своим приобретением. Я был искренне рад за друга — он хоть и потерял уровень, но всё равно смог обзавестись мечом, что в нашей ситуации очень и очень неплохо. Сразу две боеспособных единицы, способных вынести вперёд ногами сразу пятерых «голых» игроков сравнимого уровня — это мощно.

— Нравится кривляться?

— О, ты бы знал, как! Пока тебя ждал — добил уровень на пауках, благо, с мечом их шинковать легче лёгкого. Так что теперь у меня два очка в загашнике и сорок пять единиц здоровья. Готов к приключениям? — Ян каким-то замысловатым движением подвесил перед собой окно с параметрами меча, заставив меня прищелкнуть челюстями — двадцать бонусных единиц здоровья при максимальном не критическом уроне в девять… Предположительно, девятка — это именно его урон при прямом попадании, ибо сила должна оказывать на наносимые повреждения хоть какое-то влияние.

Значит, как такового урона у оружия во Вселенной-19 нет, но каждый предмет обладает своим множителем — вроде единицы помноженной на интеллект в моём луке. Как рассчитываются повреждения, наносимые мечом — загадка, но вряд ли формула сложнее, чем используемая в расчётах при перестрелках многотонных боевых машин. Благо, что искусственный интеллект снимает с разработчиков всякие ограничения.

— Предлагаю двинуть в сторону подземелья… А, да… — Я передал Яну карту с Кузней. — Если где-то и будет поменьше народу, то там. Иначе карта была бы просто бесполезной фигнёй.

— Серьезно? И ты молчал? — Друг удивленно, насколько это было возможно в облике скелета, воззрился на меня, после чего схватил за запястье и потащил в сторону. — Спрячемся и выйдем из игры. Встретимся в нашем лобби, пока на сервере засилье игроков — пошарим по форумам, к которым я оплатил доступ.

С этими словами Ян махнул рукой — и растворился в воздухе, вынудив меня последовать на за ним.

Спустя пару минут я уже стоял посреди уютной гостиной, одна стена которой представляла собой огромный дисплей, на котором зайцами скакали разделы разномастных форумов — Ян, удобно устроившись на диване, что-то искал.

— Что за форумы? И сколько отвалил за доступ?

— Вольные Наёмники «Атилла», альянс «Десятка» и торговая коалиция «Звон». Доступ к общей информации для членов этих организаций в сумме обошёлся мне в семьсот тысяч. — Блондин, бросив взгляд на мои округлившиеся глаза, хмыкнул. — Да-да, годовая зарплата лидера звена. Но поверь — он того стоит. Я хорошо изучил вопрос, и во всех проектах на старте у этих ребят публиковалась ценная информация. Ну и возможность обмениваться игровыми ценностями с проверенными ребятами, так сказать, включена в стоимость…

Я не стал ничего говорить про очень серьезную сумму, потраченную Яном — чай, он не ребёнок, а я ему не нянька. Сам решать должен, куда и на что тратить заработанное. Да и сами форумы меня заинтересовали: информации у нас действительно было немного, а так — будет хоть какой-то относительно надёжный источник. Даже три, если говорить точнее.

— Короче, смотри: сейчас я оставлю на форуме «Атиллы» предложение пройти подземелье. Если повезёт, то докачаем минимальный уровень и пробежимся по этой твоей Кузне с группой серьезных ребят. Разделим, так сказать, прохождение, раз уж у нас своих людей нет. Контракт оформим здесь же, так шанс остаться у разбитого корыта будет минимальным. Ну а теперь… — Ян резко обернулся и бросил в меня геймпад, стилизованный под таковой двадцать первого века. — Садись, подключай второй дисплей. Пару часов помониторим форумы, глядишь, чего интересного и найдём. Особое внимание уделяй сообщениям пользователей с алмазными и платиновыми рангами — они проверенные и брехать не будут. Задача ясна?

— Яснее не бывает, Ян, яснее не бывает…

С такими словами я уселся на диван и принялся просматривать свежие темы на форуме «Звона». Не то, чтобы я полностью разделял решение друга потратить пару часов на поиск информации, но ссориться по этому поводу не хотелось. Да и, как показали годы совместных приключений, в сфере планирования и эффективного распределения ресурсов Ян меня превосходил на пару порядков. Я был неплохим командиром, отлично анализировал данные на конкретном поле боя и грамотно распределял доступные ресурсы, но что-то более масштабное — не для меня.

А потому — искать, искать и ещё раз искать. Глядишь, что-то интересное действительно подвернётся…

Глава III

— Рик, а ты свой бой с магом записывал? — Спросил Ян, оторвав меня от изучения обширной, но малоинформативной записи прохождения подземелья, рассчитанного на пятерых человек пятого уровня, опубликованной представителями какого-то китайского альянса с нечитабельным названием.

— Естественно. А что? Есть, куда пристроить запись?

— Есть. Один парень, платина на форуме «Атилл», предлагает схему с ареалами обитания монстров пятого, шестого и седьмого уровней. В наших скалах. Но при одном условии: с записи будет вырезан только момент получения награды, никнейм и подробное описание твоих навыков. Всё остальное, в том числе аудиоряд, должен остаться нетронутым.

— Согласен. — Я вызвал меню редактирования записи своей игры и вырезал необходимый кусок, отослав его другу. — Пересылаю тебе запись… Да, там чуть-чуть зацепило битву с мини-боссом.

— Отлично. Уверен, что ничего важного на глаза не попадалось?

— Уверен. Ты за дурака-то меня не держи.

Спустя пару минут Ян вывел на дисплей достаточно подробную схему с более чем десятком подписанных ареалов обитания. В качестве бонуса за оперативность неизвестный торговец информацией приложил краткое описание существ, обитающих в этих местах. И нельзя было сказать, что нам понравилось написанное: существа выше пятого уровня уже обладали интеллектом, и сражаться против них было непросто. Игроки объединялись в группы, но и монстры тоже этого не чурались, собираясь в стаи по десять-пятнадцать особей. Были зафиксированы даже случаи нападения таких отрядов на игроков, просто проходящих мимо занимаемой ими территории.

— И… как мы будем там качаться?

— Ручками-ножками, я полагаю. Как там… кайтить? Выцеплять по одному монстру, оттаскивать в сторону и зверски с ним расправляться. У тебя есть замедление, так что сможешь просто бегать от них по кругу. Я… как-нибудь разберусь с тем, чтобы по мне не попадали…

— Ты не забывай, что монстрики наши с мозгами. Могут и не позволить себя так дурить. Но… — Я вызвал меню и коснулся кнопки входа в игру. Интерфейсом давно уже можно управлять мысленно, но переключать виртуальные области — только так. — … это в любом случае нужно проверять. Бросай свои форумы, пойдём — нужно успеть добраться до этих зон до того, как обычные игроки отключаться.

Уютная гостиная в считаные секунды сменилась унылыми серыми скалами, разбавленными редкой растительностью болотных оттенков. Рядом, слегка запоздав, из сотен светящихся искр собрался аватар Яна.

— Щелк-щелк-щелк…

Я резко обернулся — и увидел разглядывающего нас призрака, который, стоило только Яну чуть довернуть корпус и продемонстрировать наличие меча, рванул назад, разом побив все скоростные рекорды.

— Трусливые нынче пошли призраки. — Хохотнул Ян, развернув перед собой карту мира и наложив поверх неё полученную схему. — Нам — туда.

Мы быстро выбрались на некое грубое подобие дороги и, спрятав оружие в инвентарь, — я, впрочем, лук и так не доставал, — перешли на бег, по дороге принявшись обсуждать то, что удалось раскопать на форумах. Ценной информации были буквально крохи, но со старта прошло всего пять с половиной часов. Готов поспорить, что через сутки форумы будут ломиться от платных гайдов и руководств, призванных направить тех, кто не в состоянии самостоятельно во всём разобраться…

Нужного места мы достигли спустя полтора часа. Дорога к этому моменту превратилась в тропинку, а сейчас так и вовсе разветвилась, предлагая выбирать, куда идти.

— Думаю, начнём с пятых гремлинов? — Спросил Ян, когда в его руках материализовался меч. Он сделал пару пробных выпадов и, прищелкнув челюстями, продолжил. — Пойдёшь впереди. Как наткнёмся на гремла — замедлишь его и отойдёшь назад.

— Идёт.

Мы в два счёта сменили построение, я достал из инвентаря лук и, пару раз для пробы пальнув в небо, двинулся вперёд. Игроков рядом видно не было, но оно и к лучшему — не хотелось проверять, смогут ли они устоять перед искушением заполучить столь полезные предметы, открывающие дорогу к дальнейшему развитию. Но стоило только нам сделать пару шагов вперёд, как в ушах раздался колокольный звон, а перед лицом появилась обрамленное серебром окно.

[Основан город — Рассадник Инсектов! Игроки в радиусе пятидесяти километров получают бонус к опыту — +20 %! Через сутки в город прибудут торговцы и ремесленники! Поздравим гильдию «Des Lavida»! В качестве награды им предоставлена Уникальная Защитная Реликвия — Череп Демилича! Развивайтесь, исследуйте, сражайтесь — и достигайте новых вершин!]

Я только присвистнул, а вот мой товарищ крепко о чём-то задумался. Заинтересовал бонус к опыту вокруг этого Рассадника? Так судя по названию город явно принадлежит насекомым, которые хоть и на нашей стороне, но обитают чёрт пойми где…

— Рик, что ты думаешь насчёт того, чтобы по-быстрому прокачаться и пройти-таки Кузню? Почему-то мне кажется, что это — следующий шаг, который мы обязаны сделать. — Говорил Ян на удивление серьезно, отчего мне даже стало не по себе. Обычно он всегда навеселе и ко всему относится пофигистически, если не сказать чуть грубее. А сейчас… Почему-то мне показалось, что Ян впервые за последние годы задался какой-то целью. — Город хочу. Свой.

— Город — это неплохо, конечно, да только кто нам его даст? Готов поспорить — тут можно не только какие-нибудь замки и территории захватывать, но и эти самые города. Черепушки лича нам не светит, а своими силами против какого-нибудь альянса с общим числом игроков тысяч так в десять мы едва ли что-то сделаем. Нужны союзники.

— Из Наёмников тут только мы. Остальные если и играют, то в своих группах — на моё предложение основать гильдию никто не откликнулся… Значит, нужно искать напарников. Для начала хватит ещё троих — доукомплектуем стандартную звезду. Кузню можно будет пройти, подняв уровень повыше. Чем не план?

Я не нашёлся, что ответить. Лишь махнул рукой, да двинулся вперёд по тропинке, поглядывая по сторонам: напороться на патруль гремлов не хотелось. Они хоть и пятого уровня, но числом могут и задавить.

Мой друг возобновлять обсуждение своего неожиданного желания не спешил, и потому первого монстра мы нашли всего спустя четверть часа. Невысокий, с отдающей синевой кожей гремлин, очень похожий на самого обычного толстого гоблина, сидел на камне и ухаживал за увесистой булавой, протирая её тряпицей. Монстр, в отличии от нас, голышом не бегал — были у него и штаны, и нечто вроде рубахи с рюкзаком.

Я поднял лук, натянул призрачную тетиву и, скользнув взглядом по исходящей туманом стреле, выстрелил, сразу бросившись вперёд. Нужно было сократить дистанцию и наложить замедление, так как с такого расстояния оно использоваться отказывалось.

Стрела, как и ожидалось, прошла в паре метров от гремла, но внимание его отвлекла, позволив мне наложить замедление и выстрелить повторно. На этот раз — успешно.

[Младший Гремлин 5-го уровня получил урон — 4 единицы. Остаток здоровья: 36 единиц].

В сравнении с боссом здоровья считай что и нет. Двигался он очень медленно, а потому я успел выстрелить ещё четыре раза, прежде чем пришлось отступать: подставляться под булаву не хотелось.

Пробежать двадцать метров, развернуться, обновить замедление и расстрелять несчастное синее существо — вот и вся недолга. Ян в это время наблюдал за окрестностями, не рискуя подходить близко. Зачем, если я со всем прекрасно справляюсь…?

— Шесть единиц опыта. Скорее всего, на двоих делится. — Проинформировал меня Ян, первым открывший окно персонажа и проверивший полосу опыта. — Мне ещё сорок шесть гремлинов до четвёртого уровня.

— Штук двадцать-двадцать пять. — Скользнул я глазами по цифрам. — Не расслабляйся, у нас гости.

Синекожие карлики, поигрывая разномастным оружием, казалось, специально ждали момента, схоронившись меж камней: до того ожидаемо было их появление. Три, четыре, пять… Ровно пять тварей, жаждущих поживиться нашими косточками. На пирсинг пустят — и конец репутации…

— Ян, прикрывай! — Защелкал я челюстями, дублируя речь в голосовой чат. Стрелы полетели в приближающуюся толпу, а мозг судорожно заскрипел шестернями, прикидывая, куда лучше отходить. Маны не осталось, урона мало — не успею выбить даже двух гремлинов, а Ян явно не задержит их дольше, чем на пять-шесть секунд. После этого ему наверняка придётся или тратить очко параметров, или отступать. В противном случае его просто сомнут…

— В сторону, скелетики-и-и-и! — Я рефлекторно дёрнулся вправо и едва удержался от того, чтобы не нашпиговать стрелами спину зомби, пронёсшегося в сторону гремлов с огромной обоюдоострой секирой наперевес. Её лезвия напоминали полумесяцы, бликующие в лучах словно специально вырвавшегося из-за туч солнца, а выпирающий наконечник венчал монструозный шип, которым можно было легко пробить грудную клетку даже человека — не то, что гремла. И вот этой дурой зомби разрубил одного гремла на две части, а второму оставил кровоточащую рану, от которой тот, судя по стремительно убывающей полоске здоровья, помрёт секунд через пять-шесть. — Не против помощи?

Я, поймав на себе взгляд зомби, кивнул — и продолжил стрельбу по ораве монстров, выскочивших прямо на нас и пополнивших ряды перемолотых в фарш уродцев. Ян чуть в стороне меткими и быстрыми колющими наносил урон, бегая от гремлов вокруг камня, позади меня откуда-то взялась девушка-призрак, размахивающая какой-то полупрозрачной цепью, проходящей сквозь тела гремлов и, судя по стонам и судорожным телодвижениям, причиняла им нешуточную боль.

Эта картина пробрала меня до костей. Впервые за все те годы, что я обретался в виртуальных мирах, я лицом к лицу столкнулся с врагом. Там, в кабине боевого робота, всё совсем не так: ты знаешь, что «по другую сторону игрового стола» находится такой же человек, но не воспринимаешь этого, прожигая его меха лазерными пушками и отправляя в полёт своры ракет. Здесь же… умом я понимал, что гремлы — просто монстры пятого уровня. Простейшие запрограммированные наборы нулей и единиц, не испытывающие ни эмоций, ни чувств. Но то, как они умирали…

Кричали, когда сталь рассекала их плоть. Бросались на врага, когда очередной их собрат испускал последний вздох. Корчились и чуть ли не рыдали, когда призрачная цепь проходила сквозь их тела, причиняя нешуточную боль. Но никто не обращал на это внимания.

Зомби рубил их своей секирой, Ян — колол и резал клинком, я — на автомате продолжал выпускать стрелы, а девушка-призрак, на лице которой проступал нешуточный азарт, так и размахивала нематериальными цепями.

За считанные минуты мы лишили жизни больше двадцати особей. Подкрепления низкорослых сородичей гоблинов больше не лезли изо всех щелей, и потому у нас появилась реальная возможность перевести дух.

Мельком глянул на полосу опыта — и чуть-чуть обалдел от того, что до нового уровня мне оставалось всего ничего. Пара-тройка гремлов. Почему так мало? И самому интересно, честно говоря…

— Это ты, костяшка, вовремя сообразил — группы объединить. — Произнесла девушка-призрак глубоким, приятным уху, но таким холодным и отчуждённым голосом, что даже по моей костяной спине пробежались мурашки. — Что-то больно много опыта отвалило. По девять единиц с каждого гремла? Дураг, у тебя как?

— Первый, без объединённой группы — шесть единиц, остальные по девять. — Зомби, закинув секиру на плечо, посмотрел на меня и Яна, приблизившихся друг к другу на случай драки. Оружия мы не опускали, и это явно бросилось в глаза нашим спасителям. Помощь помощью, но ожидать реально можно было чего угодно, а мне мой лук пока ещё дорог. — Поболтаем?

Благо, что текст в чат можно было транслировать лёгким волевым усилием.

— «Мы не против. Хотите организовать группу?».

— Именно. Слишком уж интересно полуторное увеличение получаемого опыта. Обговорим основные моменты, да заключим внутриигровой контракт. Какая-никакая, а гарантия того, что вы не ударите нам в спину. Ну и мы вам — соответственно.

— Ничего такой вариант. — Раздался в ушах голос Яна. — Если в группе действительно увеличивается опыт в зависимости от количества людей, и произошедшее — не пропорциональное увеличение награды за то, что мы сражались с такой толпой, то нужно объединяться.

— «Поподробнее о контрактах?»

— Оформляются, подтверждаются и заключаются прямо здесь, в игре. Появляется соответствующая отметка в профиле игрока и, в случае нарушения, стороннему человеку станет доступна соответствующая информация. Собственно, это и есть единственный фактор сдерживания: мало кто станет сотрудничать с игроком, у которого в профиле будет хотя бы парочка таких отметок. — Терпеливо и вдумчиво объяснил зомби, имя которого, кстати, ещё стоит узнать. — Посмотришь шаблон нашей гильдии или составишь свой?

— «Посмотрю ваш. Не хочу терять времени. Но, думаю, для начала нам стоит познакомиться. Я — Рикон, мой товарищ — Ян».

— Дураг. Ударение — на первом слоге. Моя напарница — Генриетта. — Мы крепко пожали друг другу руки, а с девушкой — раскланялись. Готов поспорить, что сие знакомство нежити со стороны выглядело более чем забавно, но — увы, вести запись кроме как от первого лица тут было невозможно. Предотвращение использование инструмента ради получения преимущества и всё такое… — Собственно, это — контракт.

Перед моими глазами повисло стилизованное под пергамент окно, на котором перечислялись обязательства сторон. Собственно, ничто не ново под луной — так и тут контракт почти точь-в-точь повторял привычные союзные договора из родного симулятора боевых мехов. Я внимательно просмотрел все пункты, — благо, ребята попались понимающие и меня не торопили, — после чего, посоветовавшись с Яном, одобрил заключение документа на двадцать четыре часа ровно. После этого контракт автоматически расторгнется.

— Вот и ладненько. У вас регенерации нет, так что лучше держитесь позади. Помогайте вырезать тех, кто будет перед нами, и следите за тылами. — Сразу примерил на себя полномочия лидера Дураг. Впрочем, ни я, ни Ян против не были — парень явно в подобных делах был подкован и, в отличии от нас, в фэнтези-реальности побегать успел. Приобрести столь высокие навыки владения секирой где-то ещё вряд ли возможно…

Вот так, вчетвером, мы и продолжили шествие по ущелью, обращая в ничто всех монстров, попадавшихся на пути. Всего за два часа я получил четвёртый, пятый и шестой уровни, для которых требовалось триста, пятьсот и семьсот пятьдесят единиц опыта соответственно. На горизонте маячило число в тысячу единиц, но оно уже нисколько нас не пугало. Число убитых гремлов давно перевалило за две сотни, а в добавок к ним мы смогли одолеть парочку горных троллей одиннадцатого уровня: с ними пришлось повозиться, но, в общем-то, ничего особенного. Медленные, неповоротливые, очень-очень плотные, после своей смерти одарившие нас приличным числом опыта и денег.

Однако сейчас мы, затаившись за следом, оставленным давным-давно прошедшей лавиной, обсуждали дальнейший план действий. Впереди, в полукилометре, обнаружился самый настоящий лагерь этих низкорослых яростных существ, всем сердцем обожающих дробящее оружие.

— Пойдём на прорыв через главный вход. Если будем действовать быстро — успеем закрепиться у ворот до того, как гремлы сумеют дать отпор. Там проход узкий, повалят на нас — перерубим всех. Рикон, сможешь выбить стрелков? — Дураг перевёл взгляд на меня.

— «Только если подойдём поближе. Они стоят по одному, в укрытиях — хоть какой-то результат смогу показать метров с двадцати, не больше». — Я, конечно, наловчился стрелять из лука, но точность всё ещё хромала. Со скорострельностью проблем не было из-за призрачной тетивы: она не оказывала на пальцы никакого давления, позволяя лупить чуть ли не как из пулемёта. Знай себе — жди пару-тройку секунд, пока сформируется стрела, да отпускай её в полёт. Ничего сложного в этом не было. Другое дело, что таких попаданий на одного обычного гремла с моим текущим уроном…

Я открыл параметры и окинул их взглядом.

Уровень: 6

Сила — 5–1. -20 %

Выносливость — 0 [Заблокировано]. -10 %

Ловкость — 7+1. +20 %

Интеллект — 8.+10 %

Крепость — 7. -10 %

Здоровье: 30 (2)

Мана: 10 (0)

Свободные очки — 0.

//Прим. Автора: здесь и далее +-1 в статах является отражением процентного бонуса к параметру.

Да, восемь единиц урона, если сопротивления у лучников нет. Конечно, вряд ли они чем-то отличаются от сотен и сотен обычных гремлов-воинов, но пару единиц на всякий случай скостить необходимо. итого — шесть единиц урона, что при сорока единицах равняется семи попаданиям. С моей точностью — это десять-двенадцать выстрелов…

М-да. Такими темпами я буду убивать стрелков до ишачьей пасхи. Да и забывать о том, что эти ребята тоже не небом любоваться во время боя будут не стоит — этак можно вполне себе фатально отправиться в родной склеп, потерять уровень и потратить ещё пару часов на путь к облюбованным нами охотничьим угодьям, где ещё часов четырнадцать будет более-менее свободно. После не-пробирки снова навалятся дружной толпой — и на этом наша скоростная прокачка закончится.

— «Нет, мне придётся раз пятьдесят выстрелить для того, чтобы убрать этих стрелков. Они нас просто нашпигуют стрелами и отправят на перерождение». — Написал я в чат группы, бросив взгляд на мерно вышагивающих средь камней гремлов-лучников. И всё-таки постоянно транслировать мысли в чат — та ещё морока. Когда, интересно, мы сможем обзавестись возможностью говорить? И, если задуматься, само это ограничение — полный бред. Ничего, кроме неудобства, оно не добавляет, ведь чат — вот он, только руку протяни. Да и зомби с призраками вполне себе ничего разговаривают, без каких-либо проблем. Только голос изменён согласно особенностям вида, но разве это проблема…?

Короче, искусственный интеллект расово дискриминирует скелетов. Это даже на попытку добавить игре реализма не похоже — те же зомби внутри должны быть гнилыми, но всё равно могут разговаривать.

Надеюсь, в скором времени я достигну возможности провести эволюцию.

— Тогда делаем так: стены местами дерьмо… — Дураг кивнул в сторону валунов, которые в некоторых местах замещали бревенчатые стены. Они не были идеально гладкими, и, при желании, туда залезть можно. Гремлы явно проектировали оборонительные сооружения под таких же карликов. — … так что быстро добежим до них и захватим пролёт. Так оборонятся будет ещё сподручнее, да и на подходе нас обстреливать смогут только три гремла из четырёх. Построение — почти как обычно, только Ян смещается за спину Рикону и прикрывает его. Всем всё понятно?

— «Мы не обсудили план отступления на случай, если там будет слишком много гремлов».

Ян снял с языка то, что я и так хотел вынести на обсуждение. План Дурага был слишком прямолинеен, словно бы лагерь гремлов — то же самое, что и несколько групп в двадцать-тридцать особей, нами вырезанных.

— Если будет необходимо — отступим так же, как и пришли. Ну и по ситуации посмотрим, конечно — мало ли, что эти голубокожие будут делать. — Зомби повёл плечом, на котором лежала секира. — Генриетта?

— План вполне себе ничего. Без деталей, но мы сейчас и не можем ничего планировать. Нам неизвестны как минимум механики поселений монстров — может, их вообще без полноценного рейда не уничтожить? Да и сами гремлы… Стрелков, например, мы ещё не встречали. Кто может гарантировать, что они не бьют белке в глаз с сотни метров? — Девушка-призрак дело говорила, однако. До этого момента я считал её чем-то вроде придатка к Дурагу — молчаливая, серьезная, прикрывающая зомби спину и не выдвигающая никаких идей. Сейчас же она явно решила изменить наше мнение о себе. — По этой причине захват стены и оценка противника — не самый плохой план. Или у вас, костлявые, есть идеи получше?

Идей не было. Не проходить же мимо целой деревушки, наполненной мешками с опытом и сокрытой от любопытных глаз средь камней?

Такими подарками судьбы точно не разбрасываются.

— «Идей нет». — Ян вздохнул. — «Действуем?».

— Да. Нужно поторопиться, пока сюда не пришёл кто-то ещё. Не хватало нам без ХП ввязаться в бой с игроками… — Последние слова зомби выговаривал уже на ходу. Вся наша небольшая группа разом подобралась — и пошла на прорыв.

Когда до стены осталось меньше полусотни метров, я принялся прямо на бегу запускать стрелы, метя куда-то в сторону стрелков: убить не убью, но, глядишь, не позволю нормально целиться. Всё-таки здоровья у нас немного, а урона что у игроков, что у неиграбельных существ — как раз-таки наоборот. Лично мне хватит четырёх попаданий, чтобы убить такого же, как я, скелета. Ведь вряд ли кто-то сильно налегает на прокачку здоровья…

[Гремлин-Стрелок 7-го уровня получил урон — 8 единиц. Остаток здоровья: 17 единиц].

— «Стрелки — седьмой уровень и двадцать пять единиц здоровья». — Отрапортовал я в чат, чудом разминувшись с выпущенной стрелой. И, судя по всему, меня уже взяли на прицел.

Благо, что до стен оставалось всего метров пятнадцать…

Первым по валуну вскарабкался Дураг, мигом обезглавив первого стрелка и, насадив его тело на шип секиры, выставил его перед собой и двинулся вперёд. Лучники изначально выбрали целью именно его, и потому сейчас зомби щеголял лишь половиной здоровья, максимум которого у него равнялся семи десяткам. Стоит ли говорить, насколько болезненны были попадания стрел…?

Поэтому я не сильно удивился, когда с последним стрелком Дураг расправился особо жестоко, а останки метнул в только спохватившихся гремлов-воинов.

— Ян, давай сюда! Бей колющими! — Гаркнул зомби, взмахнув секирой и сбросив со стены первого гремлина, по дурости прихватившего с собой только булаву. В ту же секунду с ушей словно бы спала какая-то пелена, и из-под стен раздался вой многих десятков обозлённых синекожих тварей, жаждущих покрошить нас на куски. Генриетта материализовала свои цепи и, каким-то неведомым образом повиснув над ведущей на стены лестницей, принялась хлестать наступающих. Она не стремилась их убить — лишь вызвать боль и замедлить, не позволяя всей толпе навалиться на нас разом. Ян и Дураг неистово крошили гремлов, трупы которых тут же обращались в прах и освобождали место для новых воинов, а я — старательно отстреливал существ покрупнее, которым низкорослые сородичи не позволяли вступить в бой. Хоб-гремлины, в отличии от обычных, в дополнение к тряпкам и булаве носили броню, включающую себя нагрудник, шлем и дощатые поножи. Вкупе с большой физической силой пара-тройка таких громил с лёгкостью прорвала бы заслон, но пока нам везло. Благодаря толчее я пока успевал их отстреливать, но…

Гулкий хлопок, а следом за ним — огненная вспышка, разметавшая с десяток гремлов в стороны, стала для нас полной неожиданностью. И вовсе не потому, что мы не ожидали прибытия других игроков — это ввиду количества оных было весьма и весьма вероятно. Просто взрыв… Кто-то открыл боевую магию? Как я — проклятия?

Опасно. От гремлов в эпицентре взрыва мало что осталось, а они несколько более живучи, нежели мы. Ещё и к сопротивлению огню был штраф — тоже ничего хорошего…

Видимо, Дураг пришёл к тому же выводу, и потому сместился в сторону так, чтобы с противоположной стены его было невозможно достать. Генриетта, Ян и, собственно, я, тут же последовали его примеру, сместившись в лево и прикрывшись высокими колоннами, образующими у лестницы арку и непонятно зачем тут возведенными. Для красоты? У гремлов? Если только они отжали у кого-то эту крепость или заняли уже разрушенную, на что косвенно намекают попытки восстановить стены завалами из булыжников, по которым мы внутрь и забрались.

— На всякий случай: Ян, Рикон — готовы в случае чего схватиться с игроками? Есть серьезный такой шанс потерять уровень. Первыми мы нападать не будем, так что за экипировку можно не беспокоится. Вы ведь не ПК?

— «Нет, не ПК. А сразиться… Да, пожалуй, что мы готовы». — Ответил я, когда в ухе раздался согласный голос Яна. Смысла бегать от того, что рано или поздно всё равно случится, не было. Если не сейчас, то потом мы столкнемся с другими игроками, и тогда у нас будет куда как больше шансов проиграть из-за незнания основ. — «Но лучше будет попытаться договориться».

Дураг, прямым ударом насадив на шип очередного гремла и оттолкнув тех, что были за его спиной, назад, фыркнул — он, по-видимому, и сам всё прекрасно понимал…

Тем временем гремлы ослабили свой напор, принявшись штурмовать ещё и противоположную стену, на которую высыпалась пятерка силуэтов. Три скелета и пара зомби, если меня не подводит зрение. Итого — пятеро против нашей четвёрки при том, что у них есть маг, являющийся для меня самой главной угрозой. Мечникам ещё нужно приблизиться, что под замедлением сделать непросто. А если я при этом буду стрелять…

Хрена с два до меня кто-то дойдёт.

— Идём на прорыв! — Рявкнул Дураг, как только гремлы отступили с лестницы. Внизу их осталось не слишком много, так как большая часть тварей сбежалась к нашим гипотетическим противникам. — Если тут есть что-то интересное, то оно должно оказаться у нас первым. С инвентаря без ПК ничего не выбьют, а это место… Ох!

Зомби плашмя упал на спину, пропустив над собой ветвящуюся молнию. От толпы синекожих карликов отделился один чуть повыше, вместо булавы использующий посох. Костяная маска, бусы, татуировки по всему телу — всё указывало на то, что этот уродец кто-то вроде шамана.

Гремл взмахнул посохом — и в меня полетела ещё одна молния, окончательно подтвердив наши догадки…

Уклониться я не успел, потеряв одним махом двадцать единиц здоровья и выбыв из боя на несколько секунд: распространившаяся по телу боль была нестерпима. Мне казалось, будто бы яркое пламя размеренно выжигало мои внутренности, а по венам кто-то пустил магму. И то, и другое отсутствовало, но Системе было всё равно.

Из этого состояния я выпал только после того, как пятисекундный эффект Шока развеялся. Эффективная, стоит сказать, магия. Не просто урон, но и кое-какой контроль…

Я натянул тетиву лука и поднял глаза, но увидел лишь окончание сражения: Ян и Дураг изрубили тело шамана, продолжая прорываться к самой большой хижине.

— В норме? — Холодящий душу голос Генриетты разом вывел меня из оцепенения и я, вложив единственное свободное очко параметров в здоровье, кивнул. — Догоняй.

Девушка, провожаемая моим удивленным взглядом, спустилась с лестницы по воздуху. Мне оставалось только активнее шевелить костьми, дабы не сильно отставать от товарищей. Иначе есть все шансы отправиться на перерождение безо всякой пользы, что, прямо скажем, нежелательно.

Только сейчас, оказавшись посреди поля боя, на котором сошлись сразу три стороны, я осознал, что меня переполняет доселе невиданное чувство. Это был вовсе не всплеск адреналина: с ним я сталкивался и раньше. Нечто совершенно иного плана, нечто, не поддающееся нормальному описанию. Смешавшиеся друг с другом предвкушение, жажда, распирающий душу восторг и желание поскорее столкнуться с противником, дополненное медленно разгорающейся яростью: какие-то уроды решили забрать нашу добычу.

Мои чувства или влияние Системы?

Сложный вопрос.

На тетиве сформировалась стрела и, мигом преодолев пятнадцать метров, вонзилась в глазницу гремлу, подобравшемуся к Яну со спины. Тот мгновением позже обернулся — и добил монстра точечным уколом в грудь. При этом меч он держал несколько странно: одна рука на рукояти, а другая — у основания лезвия. Мой белобрысый друг словно бы использовал своё оружие в роли копья…

— Рик, давай сюда! Игроки близко! — Я, сорвавшись с места, обернулся — и увидел наших оппонентов, пытающихся сократить дистанцию. Их окружали гремлы, но они всё равно упорно шли вперёд, явно намереваясь помешать нам завладеть чем-то в главной палатке.

Однако мы к этому моменту уже были перед самым входом, а Дураг добивал последнего хоб-гремла, охранявшего вход. Зомби орудовал своим оружием так искусно, что мне даже стало завидно: когда ещё я смогу похвастаться схожими навыками владения луком…?

— Давай-давай! — Друган первым коснулся печати, закрывавшей вход, и перед нами раскрылась уже знакомая пространственная трещина.

[Регулярное подземелье — Обитель Вождя. Рекомендуемый уровень: 4. Рекомендуемое количество игроков: 5].

За считанные секунды наша группа переместилась в первую комнату подземелья, тут же ввязавшись в бой: полтора десятка гремлов и один-единственный хоб-гоблин помехой не были от слова совсем, пусть даже пространство здесь было открытое. Ян и Друган наловчились быстро убивать мелких и калечить — больших, оставаясь при этом целыми и невредимыми.

— Скотина! — Дураг располовинил гремлина, каким-то чудесным образом сумевшего задеть нашего лидера и снять ему одиннадцать единиц здоровья. — Пятнадцать секунд на распределение параметров — и двигаем. Время поджимает.

Я, выдохнув, открыл окно персонажа. Седьмой уровень, а вместе с ним и три очка параметров радовали глаз: я даже не думал, что мы за эти минуты сможем перебить больше сотни синекожих уродцев.

Два очка в интеллект, один — в запас. Вместе с десятипроцентным бонусом чистого урона с выстрела у меня было одиннадцать единиц.

— Пошли!

Зомби перехватил секиру поудобнее и первым ринулся в следующий зал, в котором, как бы странно это ни было, обнаружился непосредственно босс.

[Горка-Хорка. Огр 15-го уровня]

Именной, высокоуровневый огр восседал на костяном троне, в одной руке сжимая рукоять усеянной шипами дубины, а в другой — вырезанный из дерева кубок, объемом способный поспорить со здоровенной бочкой. Спасибо Системе, что этот великан не вышел на шум и, при поддержке гремлов, не разобрался с нами. Так у нас хотя бы есть шансы…

Увы, но времени на обсуждение тактики огр нам не дал, медленно поднявшись на ноги и небрежным движением взмахнул перед собой дубиной, отчего нас тут же обдало волной воздуха.

— Прислуга Короля Мёртвых?! Вы падёте от моей руки! Ар-р-ргх! — Огр выбрал своей целью Дурага и метнул в него свой кубок. Зомби, продемонстрировав чудеса ловкости, увернулся — и сразу же бросился к ноге босса, оставив на его ступне длинную рану.

Я же, отойдя к стене, начал обстреливать великана: благо, попасть по такому медлительному недоразумению было легко.

[Горка-Хорка. Огр 15-го уровня, получил урон — 9 единиц. Остаток здоровья: 961 единица].

Мать честная, у него что, изначально тысяча здоровья?! А смогут ли мои товарищи продержаться столько времени, пока мы будем его убивать? Да и нежелательные гости могут нагрянуть в любую минуту…

Я размышлял, но стрелять не переставал. За спиной босса виднелось пять сундуков, от которых тянулись синие столбы света: награда за его убийство обещала быть внушительной. Вряд ли, конечно, там будет что-то вроде нашего оружия, но всё-таки…

Звучный грохот разнёсся по помещению, и Дураг, в считанных сантиметрах разминувшийся с дубиной огра и даже потерявший пару единиц ОЗ из-за каменного крошева, запрыгнул на оружие босса и буквально забежал на его плечо, не забывая полосовать его шипом секиры.

— И-х-ха!

— А-а-а-а-р-р-р-р! Букашка-а-а-а-!

Сначала — довольный вопль зомби, а мгновением позже — яростный вопль великана, в шею которого полностью погрузился один полумесяц секиры. Следующая моя стрела отметила снижение уровня ОЗ босса сразу на сто пятьдесят единиц, до семисот двадцати. И всё-таки слишком неудобна была невозможность проверить ОЗ противника не нанося ему урон. Прямо скажем — бредовая функция, пусть и оригинальная…

Очередная стрела рассекла воздух и вонзилась в запястье огра, после чего тот, сбросив со спины Дурага, ринулся на меня.

Я, выпустив очередную стрелу, стоял и смотрел, как на меня несется многотонная туша, покрытая глубокими и не очень ранами. Мощь, переполняющая его мышцы, ощущалась на физическом уровне, а его гнев вполне мог бы напугать не слишком волевого человека. Но мне…

Мне нравилось. Система, видя мою реакцию, услужливо симулировала соответствующие ощущения: гулко ухало отсутствующее сердце, чётко ощущалась бегущая по венам кровь, а мышцы налились приятной тяжестью. Лук, до этого почти невесомый, отчётливо оттягивал руку и, казалось, дрожал в предвкушении. Даже невидимая тетива заранее проявилась, мерцая голубоватым светом.

Уйти в сторону я не успевал, а потому…

Ноги чуть согнулись, а всё тело — неимоверно напряглось. Рука оттянула тетиву, и стрела послушно соткалась из магического тумана. Я смотрел на приближающегося огра — и думал о том, с какой вероятностью мне удастся избежать удара. Прыгать в сторону — не вариант, так как босс на своём примере продемонстрировал возможность изменения траектории дубины…

На все размышления ушло всего четыре секунды, но босс уже приблизился достаточно близко, полностью игнорируя моих товарищей, атакующих его со спины, а его дубина, со свистом рассекая воздух, начала опускаться. Скорее рефлекторно, чем специально, делаю пару шагов назад, избегая удара. Грязь, песок и мелкие камни брызнули во все стороны, но я в этот момент уже находился в воздухе.

Нереальный, маловыполнимый план, от которого явственно попахивало идиотизмом и какой-то детской наивностью пришёл в голову совершенно неожиданно.

Относительно высокий показатель ловкости позволил мне пусть с трудом, но всё-таки запрыгнуть на дубину, а после, выпустив стрелу прямо в распахнутую пасть огра, перепрыгнуть на его руку. Громадина выпустила рукоять своего оружия и попыталась меня раздавить, но своевременная помощь Дурага, — он, вложив в удар все силы, почти перерубил лапу огра у основания, — помогла мне избежать отправки на перерождение. Каким-то чудом я не навернулся и добежал до плеча припавшего на одно колено монстра, после чего — спрыгнул на землю. Ян, пользуясь тем, что босс отогнал его взмахом здоровой руки, отсалютовал мне мечом, словно бы напоминая — бой ещё не подошёл к концу, и однорукий разозлённый огр едва ли менее опасен, чем здоровый и вооружённый.

Тетива тихо щёлкнула — и в гиганта отправилась очередная стрела. Только сейчас я обратил внимание на пару зомби и двух скелетов, появившихся у входа. Я единственный имел возможность их видеть, и увиденное мне ни разу не понравилось: ублюдки двинулись прямо к нашим сундукам, пользуясь тем, что мои товарищи были заняты сражением с боссом!

— «ВРАГ ПОЗАДИ!» — Выбросил в чат я, глядя на значение ОЗ босса, высветившееся при попадании, наверное, сороковой стрелы. Всего сто пятьдесят единиц — и огра можно будет причислить к мертвецам. Ян и Дураг неплохо справлялись, а потому я, недолго сомневаясь, решился действовать.

Статус ПК? Возможность лишиться вещей? Плевать. Смотреть на то, как нашу добычу нагло присваивают себе другие я не собирался.

— Давай, Стрелок, не подведи папочку… — Раздался в голове запыханный, но оттого не менее ехидный голос Яна, заметившего, как я запрыгнул на пару ящиков и изготовился к стрельбе. — Добьем огра — поможем. Ты, главное, не помри.

— И не собирался… — Тихо прошептал я… и отпустил тетиву, выстрелив в движущегося первым зомби.

[Геликорнас, Зомби 8-го уровня, получил урон — 8 единиц. Остаток здоровья: 32 единицы].

Так мало? У того же Дурага при меньшем уровне ОЗ целых семь десятков, и я ожидал того же от нового врага. Но это мне на руку, так что — стреляем, улыбаемся во все тридцать два зуба и не забываем поддразнивать уродов, чтобы отвлечь их от сундуков. Сразу после первого выстрела я показал противникам средний палец — и продолжил стрельбу, размеренно уменьшая полосу здоровья зомби, неспособного даже уклониться от выстрелов.

Всего мне удалось выстрелить трижды перед тем, как ко мне бросился раненый зомби и двое скелетов. Первый едва двигался, так что я, недолго думая, бросил замедление сначала в одного костлявого, а после — во второго, ненадолго выведя их из игры. Второй раз такой финт ушами не сработает, так что следовало поторопиться и, добив зомби, разорвать дистанцию. Огр должен откинуться с секунды на секунду, так что прикрытие у меня будет.

[Геликорнас, Зомби 8-го уровня, получил урон — 8 единиц. Остаток здоровья: 8 единиц].

В этот момент замедление со скелетов спало и я, спрыгнув с ящиков, на всех парах побежал к своим товарищам, уже прикончившим огра и спешащим мне на выручку. Расположились мы очень удобно — ровно между врагом и сундуками, отчего шансов незаметно лишить нас награды у них не было. Радовал душу тот факт, что прибыли они явно не в полном составе и кого-то потеряли по пути: прорываться через толпу монстров совсем небезопасно, особенно если делать это поспешно. Добью зомби — и их останется всего трое.

— Рик, максимум урона! Ян — не подставляйся! Генриетта, не давай им сосредоточиться!

— «Вас понял!»

— «Будет сделано!»

— Пф! — Девушка-призрак поднялась под потолок и угрожающе повела цепями: оттуда она действительно могла относительно безопасно атаковать.

— Рик, не дёргайся, посмотри на бочку рядом с ящиками. Там невидимка. Видишь? — Спросил Ян по внутренней связи. — Ставлю отсутствующую почку на то, что эта тварь хочет облутать наши сундуки и героически сдохнуть без ПК-статуса, оставив вещи себе.

— Я тебя понял.

Я натянул тетиву и, выпустив одну стрелу по недобитому зомби, поморщился: тот исцелил себя при помощи параметров, и теперь у него было сорок пять единиц здоровья. Я натянул тетиву ещё раз — и краем глаза заметил сообщение Яна, в котором он описал Дурагу всю подоплёку происходящего. Общались мы в групповом чате, так что ничем себя не выдали.

Целюсь в зомби, краем глаза следя за полупрозрачным силуэтом справа. Миг, ещё один — и вот уже стрела почти готова сорваться в полёт…

Резкий поворот — и выстрел в сторону невидимки. Сразу после попадания облаченный в рваный балахон скелет стал видим и я тут же наложил на него замедление, потратив восполнившуюся ману.

[Сила, Скелет 9-го уровня, получил урон — 10 единиц. Остаток здоровья: 10 единиц].

Пф-ф-ф~! И это — девятый уровень?! Да он вообще не прокачивал ни крепость, ни здоровье! А это значит…

— «Маг справа!». — Одновременно с этим я выстрелил повторно, но сразу понял — не успеваю. Маг, как только я выбил его из невидимости, сразу начал создавать что-то очень разрушительное: меж его костлявых рук уже горело маленькое солнце. Миг — и оно устремилось к моим товарищам, схватившимся с противником…

[Сила, Скелет 9-го уровня, получил урон — 10 единиц. Остаток здоровья: 0 единиц].

Сразу после этого раздался оглушительный взрыв, а пиктограммы Яна и Генриетты окрасились серым. Дураг, уцелевший на каких-то крохах ОЗ, тут же вложил свободное очко и восстановился. Всё вокруг заволок непроглядный дым, и потому я не мог стрелять. Я хотел было направиться к ближайшему укрытию, но передумал, ринувшись в сторону сундуков. Плевать на уровень — нужно было забрать нашу добычу, иначе за что мы вообще сражались…?

— «Рик, он своих тоже приложил. Вижу трупы двух зомби, где-то должен быть уцелевший скелет». — Написал в чат решивший не голосить на всю палатку Дураг.

— «Я у сундуков, собираю наше добро». — Ответил я, не глядя сметая в инвентарь всю добычу. Первый, второй, третий, четвёртый…

М-мать!

Удар отбросил меня на пару метров в сторону и сбил с ног, а прокатившаяся по телу волна боли заставила чуть ли не взвыть: если бы рядом был кто-то, понимающий скелетячий язык, то он бы покраснел от смущения — такие матерные конструкции я отщёлкивал своими челюстями. От тридцати пяти, — я пострадал от щебня, выбитого огром из земли, — единиц здоровья осталась жалкая семёрка, а скелет, сжимающий в руках массивную булаву, уже приближался в твёрдом намерении меня добить.

Я, скребя руками по песку, пополз спиной, стараясь выиграть время: звук удара и падения Дураг не услышать не мог, значит, он скоро будет здесь. А его вряд ли кто-то равный по уровню вообще может победить в ближнем бою…

Вдруг за спиной нападавшего появился словно бы сотканный из тьмы силуэт — и торс моего врага расчертили белоснежные полосы. Скелет, выронив булаву, начал осыпаться серым пеплом, а я, пользуясь моментом, вскочил на ноги и бросился бежать…

— «Дураг! Уноси ноги! Тут ещё враги!». — Отписался я в чат, слыша за спиной быстрые шаги участника с третьей стороны. Мне удалось преодолеть всего несколько метров, как удар кинжала перечеркнул мою спину — а вместе с ней и жизнь.

[Вы погибли. Возрождение через 297 секунд. Место возрождения: Склеп Скал Гиттерихта. Потерян предмет: Костяной Баклер, Зелье Возврата Уровня, Костяной Шлем, Монеты (39)]

Почему-то, глядя на эти строки, я был совершенно спокоен. Да, потеряны сразу три ценных вещицы — шлем, щит и зелье, которое могло бы очень пригодиться позже, но сохранено гораздо больше. Сундуки порадовали кучей вещиц, среди которых затесалась парочка редких.

Три сотни секунд ожидания — и вот меня выбросило в родном склепе, ровно там, где я выбирался в прошлый раз. Даже отпечатавшиеся на пыли следы, похоже, принадлежат мне…

— «Дураг, удалось уйти?». Отписал я в чат, глядя на серые пиктограммы сопартийцев. Таковыми они были, скорее всего, из-за разделяющего нас расстояния или отличии локаций: мне не было известно, как именно Система всё рассчитывает.

— «В процессе. Я двигаюсь к стартовой зоне и, вроде бы, меня не преследуют. Что с добычей? Удалось что-то умыкнуть?».

Я покосился на предусмотрительно развёрнутое окно инвентаря и крякнул удовлетворённо: шесть иконок явно принадлежали вещам, а синие рамки вокруг трёх из них отражали их редкий статус. Нам в руки попал редкий кинжал, тяжёлые костяные перчатки и наплечники, плюс обыкновенные поножи, щит и плащ. Перчатки и наплечники считались частями одного комплекта, и, помимо двух единиц Крепости с каждого предмета, давали серьезный комплектный бонус в размере единицы силы, единицы ловскости и десяти ОЗ, который должен был увеличиться при экипировке баклера и щита. Идеальное усиление нашего танка — Дурага. Яну отойдут щит и поножи, дарующие по единице крепости каждый, а Генриетте — плащ с десятипроцентным бонусом к магическому урону и сопротивлением свету в размере пяти процентов. Я, в свою очередь, планировал присвоить кинжал: луком, как показала практика, вблизи особо не постреляешь, а так будет оружие последнего шанса. Чувство абсолютной беспомощности перед лицом подобравшегося в упор врага мне не понравилось от слова совсем.

Свои мысли я изложил в групповой чат, где меня целиком поддержали. Девушка пыталась даже спихнуть плащ мне, но я отказался: сотрудничали мы как равные, значит и добычу должны делить честно. Случалось в моей жизни и такое, что те, кто радел за передачу лично мне чего-то редкого после возмущались и или винили во всех неудачах только меня, или требовали к себе какого-то особого отношения. Они, мол, поступились своим, и теперь я обязан плясать под их дудку. Естественной реакцией на такую смену декораций становилось желание послать этих добродетелей далеко и надолго, навьючив на их спины предмет спора. Свои нервы дороже, да и от таких гаденьких личностей в своём окружении следует как можно скорее избавляться.

Иначе в критический момент точно что-то отчебучат, а отвечать придётся всем остальным.

— «Мои побитые жизнью товарищи…» — Я шутовски поклонился Яну и Генриетте, увлеченно колупающим второуровневого жука-переростка, которого они неведомо как отыскали в нескольких метрах от дороги. Они погибли вперёд меня, и к отмеченной на карте точке сбора прибыли соответственно раньше. Втроём нам предстояло преодолеть путь до места нашей смерти, встретиться с Дурагом, передать ему его часть добычи и…

Продолжить охоту, конечно же!

Без тела мозгу человека нужно не восемь часов сна, а всего два-три. В крайнем случае, если бодрствование было насыщенным и длилось пару суток — шесть-семь часов, не более. Этого времени благодаря специальному питательному раствору и оптимизации процесса отдыха вполне себе хватало, чтобы поддерживать сознание на пике формы. Даже словить известное с древности уныние или нежелание ничем заниматься было можно только в случае предрасположенности к этому самого человека или психического перенапряжения.

Хвастаться не буду, но «пробирки» объективно живут дольше не на сто — сто пятьдесят лет. К этому сроку стоит прибавить ещё и выигранные за счёт сокращения сна часы, складывающиеся в дни, недели, месяцы и годы. До бессмертия, конечно, далеко, но кое-какой шанс давала оцифровка.

Я сам не верил в то, что сознание способно по щелчку пальцев перенестись в игру и продолжить существование. Скорее всего, оцифровка — это не более чем точная копия разума и последующая его имитация. Так, например, лет через двести дети смогут вживую не только познакомиться со своими пра-пра-прадедами, но и сходить с ними в рейд, построить домишко и перенять ценные знания и опыт. Ничего не будет утрачено, ничего не канет в небытие. Люди обретут вечность для своих близких, а смерть…

Думаю, смерти в основном и боятся из-за страха быть забытым.

Из состояния задумчивости меня вырвал окрик Яна и мы, вытянувшись в цепочку, выдвинулись на место. Только тогда я решил поподробнее разобраться с логами и оповещениями, в тайне надеясь на какой-то бонус.

Взгляд скользил меж строк логов, пока не наткнулся на момент, когда я продемонстрировал чудеса ловкости и запрыгнул на руку огра. Урон, нанесённый после, оказался критическим, но меня сейчас это волновало мало: вместе с достижением у меня открылся новый параметр!

«Циркач» — [Акробатика] — разблокировано, [Акробатика] +1.

Я тут же открыл окно параметров.

Сила — 5–1. -20 %

Выносливость — 0 [Заблокировано]. -10 %

Ловкость — 7+1. +20 %

Интеллект — 8.+10 %

Крепость — 7. -10 %

Акробатика — 1. [?]

Здоровье: 35 (3)

Мана: 10 (0)

Свободные очки — 0.

Вот как, значит? У свежеприобретённых параметров есть справка?

Я, отрешившись от реальности, но при этом продолжая вышагивать вперёд, внимательно прочитал несколько поясняющих строк и улыбнулся — вот уж чего-чего, а от процентного бонуса к ловкости я не откажусь. Каждая единица акробатики добавляла процент к ловкости, плюс увеличивала шансы на успешное проведение разномастных трюков. Очки вкладывать в акробатику нельзя и расти она будет самостоятельно, по мере моего, так скажем, циркачества.

Сразу зарёкся специально прыгать-бегать-скакать: слишком уж велик был шанс угробить себя. Но, думаю, к моменту, когда эти процентики станут реально полезны, новый параметр будет равняться хотя бы пяти единицам.

Ну а пока мы дружной толпой вышагиваем по горной тропе, провожая взглядом куда-то торопящихся первоуровневых игроков…

Глава IV

Двое суток спустя.


Я вышел на поиски Бога.

В предгорье уже рассвело.

А нужно мне было немного —

Две пригоршни глины всего.


Стрела со свистом рассекла воздух и вонзилась в глазницу серокожего тролля. Длинные, тощие руки до колен, жирный торс и непропорционально короткие ноги со ступнями-ластами, коими трёхметровый гигант спешно перебирал в тщетных попытках до меня добраться. Увы, но сделать ему этого было не суждено — Ян, ловко прошмыгнув под попытавшейся отправить его в полёт лапой, врубил свой клинок под колено монстра, заставив его пошатнуться.


И с гор я спустился в долину,

Развел над рекою костер,

И красную вязкую глину

В ладонях размял и растер.


Монстр с диким рыком упал не землю, в последний раз попытавшись достать тут же разорвавшего дистанцию Яна. В это же мгновение в лучах солнца блеснуло лезвие секиры — и впилось в шею тролля, практически отделив голову от тела. Удар засчитался как критический — и его подвывания затихли.


Что знал я в ту пору о Боге

На тихой заре бытия?

Я вылепил руки и ноги,

И голову вылепил я.


Но битва кончаться даже не думала. Чуть в стороне, размашистыми ударами отгоняя от себя слабых, но многочисленных гноллов, сражалась Генриетта. От неё требовалось только отвлечь и задержать на пару минут прислугу тролля, но она успела даже проредить их строй, выбив семерых тварей.


Что ни говори, а в бою Генриетта с Дурагом стоили десятерых: настолько виртуозного владения оружием я не видел за всю свою жизнь, а уж о том, что Ян в ближайший десяток лет сможет двигаться так же, не могло быть и речи. В этом плане мне повезло: в стрельбе выйти на минимальный уровень проще, нежели в фехтовании.


И полон предчувствием смутным

Мечтал я, при свете огня,

Что будет Он добрым и мудрым,

Что Он пожалеет меня!


Одна за другой стрелы полетели в гноллов, и те твари, которых я задел, оторвались от строя и побежали ко мне. Двадцать метров, первая — труп. двенадцать метров, вторая — труп. Пять метров, третья — труп…


Я, отработанным движением убрав лук в инвентарь и достав кинжал, приготовился к редкому для меня столкновению в ближнем бою.


Когда ж он померк, этот длинный

День страхов, надежд и скорбей —

Мой бог, сотворенный из глины,

Сказал мне:

— Иди и убей!..


Монстр вскинул над головой топор, а я — плавно отступил в сторону, одновременно выбросив вперёд руку с кинжалом. Алая кровь хлынула из раны, стоило мне только вырвать лезвие из плоти, а наполненный болью визг основательно ударил по ушам. К счастью ли, к худу, но пока монстры были не очень умны и пользовались строго определённым набором приёмов, избежать которых один на один смог бы и слепой. Другое дело, что сражаться так, как Ян и Дураг, — тобишь, в окружении десятка врагов, — я бы не смог…

— Иди и убей!..


Гнолл, мазнув по мне мёртвыми, остекленевшими глазами, упал на землю и рассыпался прахом, оставив после себя две единицы рваной ткани. Я за секунду подобрал добычу и, окинув затихшее поле боя взглядом, побрёл к остальным.

— «Поднял?»

— Поднял. — Кивнул Дураг, довольно улыбнувшись. — Двигаем к твоей Кузне?

— «Именно. Тут недалеко… наверное».

Я, убрав кинжал в инвентарь и вернув в костяные ладони лук, повёл плечами, будто бы разминаясь, после чего встал во главе походной колонны. Группа уже закончила собирать трофеи, и теперь от подземелья-испытания нас отделяли только двадцать-тридцать минут бега.

Мы готовились к этому полтора дня, со скрипом выделив восемь часов на отдых: после кач-марафона выдохлись абсолютно все даже несмотря на своё пробирочное состояние. Шутка ли — больше двадцати тысяч опыта только ради того, чтобы поднять пятнадцатый уровень… и получить те же самые три единицы параметров. Учитывая то, что все мы лелеяли надежду на эволюцию, её отсутствие нас порядком расстроило. Следующим «красивым» числом была двадцатка, а шестнадцатый уровень требовал пять тысяч опыта ровно. Учитывая то, что для перехода с десятого на одиннадцатый требовалось две тысячи, а с двенадцатого на тринадцатый — две с половиной, то дальше нам будет нужно набрать шесть-семь-восемь-девять тысяч опыта соответственно.

Нет, мы не устали поднимать уровни — просто у каждого нашёлся минус, который он хотел бы исправить. Мы с Яном не могли говорить, Дурага раздражало состояние его плоти, а Генриетта жаждала избавиться от искажения голоса. Вот и выходило, что все были раздражены…

И раздражение это было решено сбрасывать в рассчитанном на десяток семиуровневых игроков подземелье, которое, я надеюсь, ещё не успели найти и зачистить.

Спустя четверть часа мы вышли на широкое плато, посреди которого…

Шучу. Ни посреди, ни вокруг него ничего, кроме редких, здоровенных валунов, не было. Ни единого намёка на искомое подземелье.

— Разделяемся и начинаем искать? — Спросила Генриетта, зависшая на высоте трёх метров над землёй. — Что-то мне подсказывает, что вход спрятан в одном из камней.

— «Дай угадаю: отсутствие в округе хоть чего-то кроме камней?». — Отписался я, уже обходя по кругу ближайший к нам валун. — «А если серьезно — то похоже на правду. Ни единая душа не станет тут бродить, не зная, что тут есть подземелье».

— Поглядывайте по сторонам. Вряд ли карта существует в единственном экземпляре. — Дураг, положив ладонь на свою шею, хрустнул суставами. — Не тело, а развалюха, что б его…

Последнюю фразу зомби пробормотал себе под нос, но я её всё равно расслышал.

Камни, камни, камни…

Мы бродили вокруг них уже битый час, но результатов всё не было. Сотни, тысячи валунов остались позади, пока, наконец, Ян не наткнулся на искомое.

И вот теперь вся наша группа стояла перед пространственной трещиной, рассматривая несколько отличное от ожидаемого сообщение.

[Подземелье — Кузня. Рекомендуемый уровень: 10. Рекомендуемое количество игроков: 8].

— Мне кажется, или оно подросло? Рик? — Дураг покосился на меня.

Я же, в свою очередь, смотрел на сообщение карты, при помощи которой Система решила над нами поиздеваться.

[Эволюция! Подземелье — Кузня. Рекомендуемый уровень: 10. Рекомендуемое количество игроков: 8].

— «Надпись изменилась. Возможно, ещё до того, как мы сюда пришли. Эволюция какая-то».

Если бы у скелета имелось в наличии лицо как таковое, то я бы сейчас выглядел нервно и напряжённо. Даже тот факт, что сам текст приобрёл синий, как у редких предметов, оттенок, нисколько не радовал: кто знает, какие аттракционы нам приготовило усилившееся подземелье?

Но сама механика, конечно, интересна. Непонятно, на что она опирается, — время, средний уровень игроков или что-то ещё, — но сама возможность роста подземелий очень и очень перспективна, ведь со временем даже совершенно бесполезное место может превратится во что-то крутое…

— Думаю, рискнуть стоит. — Произнес Дураг спустя десяток секунд всеобщего молчания. — Если будет совсем туго — повернём обратно…

— Ты не забыл, что комнаты на время прохождения закрываются? Так было как минимум с боссами. — Едко заметила Генриетта но, тем не менее, приложила ладонь к пространственной трещине. — Но попробовать стоит.

Миг — и она исчезла. Мы же, переглянувшись и почти синхронно пожав плечами, последовали за ней.

Кузня. Даже в первой комнате, являющейся, по своей сути, предбанником и местом для подготовки, был слышен треск, скрип и грохот неведомых механизмов. По каскадному потолку время от времени пробегали голубые линии, на краткий миг демонстрируя витиеватый узор, а у стен размеренно щёлкали словно бы специально сюда вынесенные шестерни, размеры которых варьировались от крошечных, с мизинец размером, до огромных, радиусом в мой рост. Сказать, что это внушало — значит не сказать ничего.

— А ты говорил, что тут с технологиями туго! — Воскликнул Ян в моей голове, уже подбежав к одной из шестерней и пытаясь запихать какой-то камень меж её зубцов. — Голову на отсечение даю — если тут всё сломать, то в конце нас будет ждать бонус!

— «Рассерженный хозяин всего этого добра…?». — Растерянно предположил я, остановившись напротив невидимых издали фресок. Когда-то давно они, похоже, были цветными, но течения времени и общая разруха отразились на них не лучшим образом. Сейчас изображения было едва видно, но при одном лишь взгляде чувствовалось мастерство человека, их создавшего.

Или…

Не совсем человека?

Взгляд застыл на изображении строя низкорослых и широкоплечих воинов, вооруженных копьями, напротив которых в самых разных позах замерла нежить. Скелеты, личи, вампиры, зомби… Несмотря на ограничения в детализации художник сумел передать все грани того, что хотел изобразить. Строй гордых дрофийских воинов вышел против армии неживых и, судя по следующему изображению, проиграл.

Теперь на фресках изображалась осада какой-то крепости, защитников которых было значительно меньше, чем раньше, а в рядах неживых теперь мелькали и сами дворфы — уже в виде скелетов и зомби. К третьему и последнему ряду я переходил с каким-то странным ощущением знания того, что на них будет изображено. Но даже так я словно завороженный осматривал их, совершенно не обращая внимания на занимающихся тем же самым товарищей, которые так и не смогли до меня достучаться.

Трон. Огромный, занимающий почти всё пространство фрески, казался одновременно величественным и пугающим. Величественным потому, что его изображал всё тот же мастер, сумевший продемонстрировать вложенный в него труд, а пугающий — из-за существа, на нём восседающего.

Мощный, ужасающий, могучий, словно дикий зверь, Король одной рукой сжимал подлокотник кресла, а другой — рукоять упертого в пол меча размером с него самого. В глазах дворфа полыхали огни, а смотрел он на пятерых воинов, преклонивших перед ним колено. Пятерых…

Рыцарей смерти.

Смысл надписи, высеченной в камне, несмотря на незнакомые символы от меня не ускользнул. Скорее даже наоборот: я не только их понял, но и получил странный подарок от Системы. Как, впрочем, и все в моей группе, увлеченно рассматривающие парящее перед их глазами смазанное окно статуса.

[Вы прикоснулись к тайным знаниям Немёртвых, и ваша глубинная память начала пробуждаться. Разблокирован новый параметр: [Знания]. Собирайте осколки Знания по всему миру и пробуждайте Совершенные умения и навыки! [Знания] — +1]

Я вызвал окно персонажа и заскользил взглядом по изрядно подросшим за последние двое суток строчкам.

Уровень: 14.

Сила — 5–1. -20 %

Выносливость — 0 [Заблокировано]. -10 %

Ловкость — 15+3. +20 %

Интеллект — 20+2.+10 %

Крепость — 7. -10 %

Акробатика — 2.

Знания — 1.

Здоровье: 55 (7)

Мана: 10 (0)

Свободные очки — 0.

Параметры я распределял таким образом, чтобы не получить лишних штрафов, но собрать как можно больше бонусов. Из-за этого пришлось добивать до пятнадцати ловкость, но я едва ли жаловался — без неё меня уже раз десять отправили бы обратно в склеп. Зато интеллект…

Да, я плавно стал наносить больше урона в секунду, чем Ян и Дураг вместе взятые. У них получалось меня обогнать только в том случае, если кто-то из них наносил очень серьезный критический удар какому-нибудь плотному монстру: в таких случаях урон мог увеличится стократно. Мне тоже иногда везло, но множитель от проникающей в глазницу стрелы почти всегда был меньше, чем мощный удар рубящий удар в шею или колющий в сердце.

Вот Крепость меня поначалу смущала, но потом, когда из-за доспехов и бонусов у Яна и Дурага она перевалила за тридцать единиц, я успокоился: как ни крути, а таким же прочным, как они, мне не стать. Ловкость, уклонение и проклятья — моя стезя, а всё остальное от лукавого.

Таким образом я сосредоточился на повышении двух параметров и, на данный момент, остался совсем без свободных очков. Пару раз подставился и ради выживания их потратил. Зато теперь — пятьдесят пять единиц здоровья. Серьезная такая заявка на выживание…

… если отбросить тот факт, что мой урон почти равен моей же половине здоровья. И я очень сомневаюсь, что у остальных дамагеров (прим. Авт: наносящих урон персонажей) эта цифра сильно меньше. В дополнение к этому какой-нибудь рядовой монстр наносил Дурагу, с его Крепостью и бонусами, при прямом попадании наносил единиц так пять-семь урона. Что будет со мной — страшно даже представить.

Развалюсь — и даже этого не замечу…

Тем временем мы, как-то беззвучно рассредоточившись по залу, закончили его осмотр и, обменявшись взглядами, выдвинулись во второй зал.

Пара лестничных пролётов — и мы вышли на площадку, служащую стартовой точкой в огромной то ли пещере, то ли зале. Стены, потолок и даже пол скрывал сгустившийся вокруг серый туман, но узкий, в три метра шириной мост был виден отчётливо: испускаемое им голубое свечение словно бы пробивалось сквозь холодящую душу преграду.

Впрочем, идти мы не спешили даже несмотря на то, что проход за нашими спинами надёжно перекрыла стальная решётка. Уж слишком мост был похож на ловушку…

— Ян, Рикон, давайте вдоль стены по левой стороне. Я с Генриеттой возьму на себя правую… В случае чего — не геройствуйте и прорывайтесь к нам. Вдвоём, если я правильно понимаю, вам не выстоять.

— «Думаешь, будет зерг (прим. Авт: большое скопление монстров)?». — Спросил в чате Ян, спустя секунду получивший ответ.

— Не думаю — знаю. — Зомби опустился на одно колено и провёл ладонью по полу, продемонстрировав нам покрытую трупными пятнами ладонь, на которой налипла… паутина? — Насекомые — не большие фанаты смены ареала обитания… Рик, стой!

Однако я уже отпустил тетиву, и сотканная из магии стрела устремилась параллельно поверхности моста, то и дело подсвечивая невесомые стены из паутины…

— Нам …! — Дураг перехватил секиру и, вытянув лезвие перед собой, ринулся вперёд. — На прорыв!

— Дураг, это очень, очень плохая идея…! — Прокричала Генриетта стремительно от нас удаляющемуся зомби, однако тот даже не дёрнулся. — Великовозрастный идиот!

С этими словами девушка ринулась вслед за своим спутником, вынуждая нас последовать за ней. Всё-таки разделяться в подземелье — ещё большая глупость, нежели мой выстрел или побег Дурага…

— Рик, ты просто катастрофический кретин! Пауки определяют местоположение добычи по паутине, а ты разом прошил сразу несколько их секретов! Нам теперь действительно полный абзац! — Голосил в моей голове Ян, выйдя на прямую связь. Всё, что он говорил, я знал и сам, но — не подумал. Просто не подумал. То ли детство в голове взыграло, то ли ещё что… Какая сейчас-то разница, когда в тумане ярко сияют алые глаза насекомых, а мы сломя головы несёмся по мосту вслед за решившим героически прорваться Дурагом? Ладно он в паутину не вляпается — так мы сейчас для пауков как на ладони!

Но я, конечно, накосячил…

И расплачиваться за этот косяк мы будем всей группой.

— Хар-ря! — Неразборчивый боевой клич, вырвавшийся из глотки Дурага, врубившего секиру прямо в небольшую относительно всего остального тела голову паука, эхом разнёсся по пещере, а после он молодецки уперся в тушу твари ногой и столкнул её в пропасть, всего спустя секунду заблокировав древком своего оружия удар конечности арахнида. Острой, словно клинок, конечности, почти наверняка способной если не убить сразу, так ополовинить ОЗ Дурага. Однако зомби на это внимания особого не обращал, продолжая свой незамысловатый танец со смертью.

Пока у него получалось не только держаться, но и убивать пауков, однако с минуты на минуту сюда подтянутся ещё особи, и уж тогда… В тумане с луком особо не повоюешь, а палить наобум — значит созывать на обед ещё больше проклятых насекомых. То же относится и к Генриетте, которой для боя нужно чётко видеть пространство вокруг: боевые цепи лично мне казались требовательным оружием…

Вдруг взгляд зацепился за расплывчатый, едва видимый силуэт, медленно опускающийся на Дурага и Яна откуда-то сверху; детали, видимые в тумане, позволяли с уверенностью сказать, что нас решил навестить несколько иной вид пауков. Куда как более тонкие лапы и тело, массивные жвалы, совсем небольшое брюшко — и аккуратная дыра в нём, проделанная моей стрелой.

И, в отличии от остальных пауков, не издающих ни звука, этот решил напоследок повизжать и попытаться придавить моих товарищей своим телом, резким движением перерезав нить паутины, удерживающую тяжелое тело.

— В сторону! — Крикнул я Яну, прекрасно понимая, что чатом тут не помочь, а так он вполне мог успеть среагировать. И друг не подвёл, мастерски уйдя в сторону и подтолкнув верно сообразившего Дурага, которого едва не раздавила раненая тварь. Лезвия меча и секиры блеснули — и опустились на недобитка, в одно мгновение лишив его жизни. Пауки хоть и выглядели грозно, но ОЗ имели немного: хватало трёх моих выстрелов или пары ударов дурага.

[Поднятый Ткач 9-го уровня получил урон — 19 единиц. Остаток здоровья: 21 единица].

Собственно, как-то так. «Тонкие» пауки вообще умирали как мухи, но при этом стреляли паутиной, парализующей на одну-две секунды, в зависимости от места, куда прилетал снаряд. И ладно бы только это, но при множественных попаданиях время паралича перемножалось, а Ткачей было о-очень много. Они, по большей части, висели у потолка, в то время как их боевитые товарищи — Поднятые Жнецы, пёрли напролом и пытались нас достать.

Однако несмотря на все эти обстоятельства мы пусть медленно, но продвигались вперёд. Пауки хоть и смотрелись жутко, но на деле всем скопом не нападали. Если бы сотни и сотни арахнидов разом и со всех сторон набросились на нашу группу…

Продержались бы мы секунд пять-десять, не больше. Рейд из двадцати рыл выдержал бы минуту-две: им хочешь, не хочешь, а пришлось бы растягиваться по узкому мосту, подставляясь под паучьи жвалы и лапы…

Причудливая картина боя стабилизировалась достаточно быстро, и спустя десяток минут, когда в нашей группе только Дураг и Генриетта не демонстрировали признаков усталости, — даже с бесконечной выносливостью постоянно ожидать удара в спину и при этом умудряться как-то выживать было для нас с Яном, бывших пилотов, невероятно сложно, — мы таки добрались до перехода в следующий зал. Открытого перехода!

Вполне реально, что убить всех пауков вообще невозможно, и нашей целью изначально был прорыв. В таком случае выходка Дурага спасла нас всех: планомерно выдерживать осаду мы долго бы не смогли, а после у нас просто не хватило бы сил для последнего рывка.

— И — раз! — Дураг, первым достигший прохода, резко развернулся и, перехватив свою секиру на манер копья, выбросил вперёд руку, пронзив первого из бегущих на нами пауков. Тот хоть и обладал сотней единиц здоровья, но всё-таки издох сразу, обзаведясь непредвиденным проектом отверстием в районе головы.

Честно говоря, в этом плане этот мир мне нравился больше наёмников: там обугленная, оплавленная лазерами и посеченная снарядами пушка вопреки всему продолжала стрелять ровно до тех пор, пока её прочность не опустится до нуля. В ней могла быть пара сквозных дыр, но ей было наплевать…

Здесь же — с точностью до наоборот. Есть параметры и статы у экипировки, есть расчёты, есть какие-то мудрёные коэффиценты повреждений, которые Дураг и Ян пока безуспешно пытаются рассчитать, экспериментируя прямо во время боя… Но в случае, если ты отрубаешь врагу голову или наносишь какое-либо иное смертельное повреждение — враг умирает. Плевать, что у него здоровья втрое против твоего урона.

Прикрывается всё это критическим повреждением и, на мой взгляд, такая система оптимальна. Реализм есть, но не бросается в глаза. Всегда можно понять, сколько обычных ударов ты выдержишь или сколько нанесёшь. На основе логов боя рассчитать хотя бы примерные формулы урона — и тогда всё вообще будет замечательно.

Тем временем мы с Генриеттой встали за спинами Дурага и Яна, начав спиной пятится к проходу-лестнице. Просто развернуться и побежать нельзя: слишком уж велик шанс того, что двери за нами не закроются и мы окажемся в неблагоприятной ситуации, стоя ниже наседающих монстров.

Дальнейший наш путь шёл вглубь подземелья.

Стрелять было неудобно но, благо, продлилось сие совсем недолго: как только последний из нас пересёк некую невидимую границу, от пауков нас отделила с лязгом рухнувшая вниз решётка, прибившая к полу незадачливого жнеца. Мы, наконец, смогли перевести дух.

— Ну и гадость, я вам скажу. — Поморщился Дураг, окинув взглядом свое тело, порядком изгвазданное в бурой жиже, являющейся по совместительству чем-то вроде крови у поднятых пауков. — Если и дальше монстры будут пытаться меня утопить в дерьме, то я предпочту секире копье. Им хотя бы издалека бить можно…

Где-то в стороне сдавленно ругалась Генриетта, которую, несмотря на её частичную нематериальность, тоже порядком запачкало, но внимание на это обратила она лишь сейчас. Я же, глядя на свои белоснежные кости и сравнивая их с пятнистыми — Яна, сдавленно хихикал, клацая челюстями.

— «Хорошо живёт на свете тот, кто от врага держится подальше».

— А ты вообще молчи, ирод. Без твоего гениального выстрела мы бы, может, легче преодолели мост! — Рявкнул у меня в ухе Ян. — Я вообще последний параметр в здоровье вкинул. Нет, определённо — как будет время, насяду на Дурага с тренировками. Такой опыт нужно перенимать…

Да, наш зомби-штурмовик вышел из схватки практически нетронутым, и это при том, что на его счету пауков было вдвое больше, чем у Яна, и на одного меньше, чем у меня. Правда, Ткачи, которых я отстреливал, опасность представляли только своей паутиной, а здоровья у них было с гулькин нос…

Стоп. Вернёмся к нашим баранам.

Я огляделся — и понял, что туман всё так же заполоняет всё доступное пространство, и, похоже, со следующим залом тоже будут проблемы. Кого мы встретим дальше? Поднятых дворфов? Каких-нибудь големов? Ловушки…?

Вместе с последней мыслью пришли реальные опасения: во многих играх схожие подземелья представляли опасность не только количеством и силой населяющих его существ, но и смертоносными механизмами…

— «Как у вас с ловушками? Кто-нибудь встречался?». — Спросил я, вперив пустые глазницы в переводящих дух и разбирающихся с логами спутников. Надо, кстати, тоже этим заняться — за такую кучу пауков просто не могло дать мало опыта.

— Ловушки…? — Протянула Генриетта задумчиво. — Чёрт! А ведь они реально могут здесь быть! Вряд ли смертельные — слишком малы у нас уровни, не стал бы искусственный интеллект так уничтожать игроков в первые же дни, но поостеречься стоит.

С этими словами девушка, подогнув под себя ноги, подлетела к стене и, опустившись к самому полу, заскользила вдоль неё, что-то рассматривая.

— Есть! Ещё один параметр знания. Тут тоже руны. Но… — Она замолчала на секунду. — … кажется, повторяющиеся.

Спустя десяток секунд уже мы все на корточках ползали вдоль стен, оставив на Генриетту осмотр потолка и тех частей стен, которые мы не могли рассмотреть из-за тумана. В частности — закутков у самого потолка, которые, к нашему удовлетворению, тоже были покрыты росписью символов-рун, даровавших нам по третьему очку Знаний.

Если бы кто-то спросил, почему мы так увлечённо тратим время на поиски новых символов, я бы ответил ему так: А как ты ещё получишь хоть какой-нибудь навык, если в дереве есть магия, — которую, между прочим, пока открыть можно только на этапе создания персонажа, поймав вместе с тем блокировку части дерева, — прокачиваемая при помощи очков от интеллекта, то обычные навыки и умения…

Скажем так: очками за интеллект их изучить нельзя от слова совсем, а откуда нам, Тёмной стороне, брать другие — непонятно. Светлые расы могут обучаться во всяких академиях, школах и тренировочных лагерях, брать наставников и прочая, прочая, а вот у нас такой возможности нет. Пунктик Очков Умений есть, а их самих…

Так что обещание неких Совершенных навыков и умений для нас — манна небесная.

Вот только сколько Знаний нужно набрать для того, чтобы открыть хотя бы одно умение? Пять единиц? Десять? Сто…?

В любом случае, эти поиски — вклад в будущее, и вклад, я надеюсь, не малый.

— Закончили?

— «Кажется, да». — Я обвел взглядом порядком замучавшихся товарищей, — вдоль стен мы ползали порядка полутора часов, — после чего посмотрел на массивную деревянную дверь, сохранившуюся только благодаря принёсшим нам по четвёртому очку знаний символу. Не знаю, как остальные, но я предусмотрительно сохранял их изображения. Уж больно проработанными они казались, а тот факт, что, например, на деревянной двери, простоявшей во влажном подземелье черт знает сколько лет, был выведен символ «Вечность», очень меня заинтересовал. Если я когда-нибудь смогу создавать артефакты…

Это будет очень полезный навык. Кузнецов, оружейников и ювелиров почти наверняка будет невероятно много, а вот представителей такой оригинальной профессии…

Короче, это — очередной задел на будущее.

Дураг, перехватив секиру поближе к лезвию, ухватился рукой за массивное стальное кольцо и потянул его на себя, медленно распахивая дверь. Двигалась та медленно, словно нехотя, а от скрежещущего звука, разлетевшегося по подземелью, всех присутствующих пробрала дрожь. Уж в чём-чём, а в реалистичности игры достигли предела: даже при большом желании игру от реальности отличить можно было только по наличию интерфейса и соответствующих законов…

Мы медленно вошли в следующую комнату, замерев почти у самого входа. Во-первых, дверь за нами благополучно захлопнулась, предварительно потоком воздуха перебросив меня через порог, — я в тайне надеялся, что так удастся обмануть механику запирания игроков в зале до полного его прохождения, а потому затормозил, — а во-вторых…

Парочка массивных железных скелетов с габаритами два на два метра и горящими синим пламенем глазницами не очень-то располагали к общению, а тот факт, что вооружены и экипированы они были как все мы вместе взятые, если не лучше, пробуждал желание развернуться, выломать проклятую дверь и отступить, чтобы уровне так на двадцатом вернуться.

Как их будут удерживать Дураг и Ян — непонятно. Если одного я смогу замедлить, то второго им придётся занимать самостоятельно. Эти стальные ребята должны быть очень плотными и опасными, так что мне, по-видимому, придётся впервые за это время расчехлить оберегаемые пуще зеницы ока очки магических навыков и таки довести замедление до максимально возможного уровня.

Бросил взгляд на скелетов — нет, стоят и не дёргаются. По-видимому, мы должны подойти ближе для того, чтобы они напали. Значит, время есть.

— «Ребят, сейчас я прокачаю замедление и изучу деградацию, она снимает защиту в процентном соотношении. Возможно, сможет помочь». — Дураг понимающе кивнул и тоже погрузился в дебри окна статуса, а после его примеру последовали и остальные. Торопиться некуда, можно с чувством, толком и расстановкой разбираться в небогатом перечне доступной магии. Хотел оставить очки на потом, но ситуация требует иного.

На руках имеется девятнадцать очков магических навыков, — процентные бонусы почему-то не считаются, — замедление первого уровня, ослабление и деградация нулевого. Второе качать смысла почти нет — эффект больно короток, а само заклинание крайне прожорливо. Значит, сначала замедление.

Смело вкладываю в него по одному очку, пока не упираюсь в максимум — пятый уровень. Теперь скорость противника снижается ровно на сорок процентов, потребление маны упало аж на две единицы — с пяти до трёх, а длительность выросла на две секунды. Очень приятные бонусы. Жаль только, дальше замедление не прокачать…

Теперь — деградация. Вкладываю одно очко — и смотрю параметры следующего уровня. Второй вместо уменьшения защиты на десять процентов и сопротивлений на пять процентов обещает пятнадцать и десять соответственно. Тридцать и двадцать пять на пятом уровне? Серьезная заявка на уничижение бронированных противников. Правда, если то же самое можно провернуть и с уроном, — не может не быть такого проклятья! — то мне, мягко говоря, будет плохо в сражении с игроками или монстрами-магами…

Ладно, сейчас не самое лучшее время для размышлений. Добиваю деградацию до пятого, максимального уровня, после чего вытаскиваю её на панель. Хоть и привык уже использовать замедление мысленно, но почему бы и не подстраховаться? Тем более, если сделать это совсем несложно.

— «Я готов. Минус тридцать процентов от защиты на десять секунд за две единицы маны и сорок замедления на двадцать секунд за три маны. Бить надо будет быстро».

— Замедление не кастуй, сосредоточься на поддержании дебаффа (прим. Авт: проклятья, ослабляющие цель), без него мы вряд ли пробьем этих засранцев. Ну а если не получится… Что ж, будем знать, что для данжей мы ещё слабоваты. Общая стретегия такова: Я и Ян держим одного в ближнем бою и вносим урон по мере возможности, Рик — с тебя дебафф и урон, а с Генриетты — удержание второго как можно дольше и как можно дальше от нас. Здоровья у этих големов должно быть не слишком много, так что справиться с первым должны секунд за двадцать. Ян, в бою держись по правую руку от меня, так будет меньше шансов на дружественный огонь. В любой ситуации не паникуем, работаем, как привыкли.

Обмен кивками — и Дураг с Яном бросаются вперёд, выбрав своей целью левого скелета-голема. Я, дождавшись, пока они приблизятся на расстояние удара, наложил на врага деградацию — и выстрелил.

[Умертвлённый Гвардеец Короля 15-го уровня получил урон — 23 единицы. Остаток здоровья: 463 единиц].

Дураг с Яном уже успели по одному разу ударить, но изначальный уровень здоровья всё равно ясен: пятьсот единиц. За двадцать секунд я успею причинить боли и страданий примерно на двести пятьдесят единиц. Остальное должны добрать Дураг с Яном…

Взгляд на долю секунды метнулся к Генриетте, танцующей вокруг Гвардейца и не позволяющей ему наносить урон. Цепи девушки то и дело по касательной задевали монстра, но здоровья тот явно терял немного.

Впрочем, для удержания агрессии этого хватало, а большего от Генриетты и не требовалось.

— А-ах ты ж…! — Дураг отлетел к стене, после чего начал отчаянно барахтаться и пытаться сбросить с себя опутавшую всё тело сеть. Скелет-голем с раскрывшейся грудиной, откуда и выстрелила ловушка, в эти секунды удвоил усилия и принялся теснить Яна, угрожая с секунды на секунду и вовсе его обнулись. Вот только мне этого о-очень не хотелось!

— Ян, назад! — Одновременно с выкриком вешаю замедление, позволяя другу безопасно отступить от взорвавшегося ударами монстра. Маны осталось пять единиц… Нет — уже шесть, регенерация не подводит, благо, что интеллекта немало. Как-то не учли мы этот момент, не учли…

Да, пожалуй, что теперь шансов стало несколько больше.

Голем-скелет, ускорившийся после отстрела ловушки, оказался скован замедлением и сейчас едва передвигался, а уж достать Яна и вовсе не мог — мой друг дураком не был и ловкость вниманием не обделял, поддерживая оную на уровне. Спустя десяток секунд действие сети подошло к концу и в бой вступил озлобленный Дураг, не простивший тупому монстру такой подлости. Пара взмахов секирой — и голем, которого я всё это время не переставал обстреливать и даже обновил деградацию, осыпался прахом.

— У этого может быть другой сюрприз! Держимся наготове! — Рявкнул Дураг, сходу врубая секиру в бедро голема. Однако тот, к нашему всеобщему удивлению, первым из вообще всех противников сумел не только заблокировать удар, но и атаковать в ответ, впечатав заострённую полость щита зомби в грудину. ОЗ Дурага просело на треть, а он сам заметно сбледнул. Наверняка это очень больно…

Ян, видя замешкавшегося и почти подставившегося под второй удар товарища разогнался и боднул голема плечом, отбросив того на землю. Мысленно беру приём на заметку, не забывая, впрочем, о ничтожном показателе собственной силы. Попробуй я такое повторить — и на холодном каменном полу лежал бы не почти поднявшийся скелет-голем, а, собственно, я.

Дури в этих Гвардейцах оказалось о-го-го.

[Умертвлённый Гвардеец Короля 15-го уровня получил урон — 24 единицы. Остаток здоровья: 244 единицы].

К моменту, когда голем поднялся на ноги, — а сделать это ему мешали и мои стрелы, и удары Яна, — у него осталось чуть меньше половины ОЗ. Ровно в этот момент закрывающая рёбра монолитная грудная пластина разделилась на две части и разъехалась в стороны, а в несчастного Дурага раз в пол-секунды начали выстреливать арбалетные болты, от которых просто не было спасения. Они раз за разом пробивали зомби насквозь, и тот лишь благодаря какой-то неимоверной реакции и удаче на последнем издыхании успел вложить в здоровье одно очко параметров, и то — от ста двадцати единиц осталось ровно пятьдесят две. Больше полутора сотен урона в одну цель гарантированно должны были её убивать, а уж если принять в расчёт рекомендуемый десятый уровень, то урона могло хватить и на двоих-троих не самых ватных игроков.

Спустя десяток секунд мы смогли добить голема, по раскрывшейся груди которого постоянно проходил критический урон. Дураг к этому моменту вроде-бы оклемался, но выглядел неважно: принять на себя с десяток выстрелов при стопроцентной чувствительности и при этом выжить мог далеко не каждый.

Я скользнул взглядом по двум кучкам праха, из которых вообще ничего не выпало, после чего подошёл к Дурагу, с которым о чём-то уже переговаривалась Генриетта.

— … да, им стоит знать. Нужно устроить привал.

Последняя фраза, донёсшаяся от Дурага, заставила меня напрячься.

— Рик, Ян, давайте сделаем небольшую паузу. Нам нужно кое-что вам рассказать и… предложить.

Генриетта бросила на товарища осуждающе-вопросительный взгляд, но тот на это даже не отреагировал — лишь жестом предложил нам подойти поближе, а сам уселся на каменный пол, спиной прислонившись к стене.

Мы с Яном, недолго думая, последовали его примеру, усевшись напротив. «На ногах» осталась только Генриетта, решившая проверить стены и здесь. Видимо, ей было не слишком интересно, как пройдёт наша беседа…

— Вы не сопливые юнцы и кое-чего точно понимаете. Полностью нам не доверяете, но и на себе не замыкаетесь. Конечно, опыта и навыков у вас нет, но вы пришли из совсем иной виртуальной среды. Мехи, космос, разрушительная романтика… Я сам в молодости много времени провёл в таких игрушках. Кхм-кхм. — Дураг прокашлялся. — Собственно, к чему я веду. Вам известно что-то о «Туманном Альбионе»?

— «Одна из первых игр в виртуале. Никакой магии, никаких уровней. Голое фехтование и политика, симуляция средневековой эпохи… Игра-легенда, которая сейчас почти мертва. Число игроков уже меньше ста миллионов». — Выдал «справку» Ян, непонятно откуда всё это узнавший. Нет, я и сам слышал что-то об игре, где всем правили твои личные навыки, а не цифры в параметрах, но ни точного названия, ни, уж тем более, подробностей мне известно не было.

— Правильно. — Зомби, чуть помешкав, кивнул. — И я, и Генриетта — старожилы этого проекта. Играть начали в первый же год, и за прошедшие пол-века оттуда никуда не уходили. Однако общий упадок вкупе с желанием прожить подольше буквально заставили нас и нашу гильдию задуматься о смене места обитания. Выбор, как можно понять, пал на Вселенную-19. Согласно тем данным, что мы получили, зависимость силы от параметров здесь сведена к минимуму…. М-да. Что-то я отвлёкся.

Дураг, оказавшийся тем ещё стариком, — игра с рейтингом 18+ и пятьдесят лет стажа в ней — уже цифра солидная, учитывая то, что обычный человек дольше ста лет прожить вряд ли способен, — замолчал, собираясь с мыслями, после чего продолжил.

— Наша гильдия, «Туман», решила разбить игроков на группы по пять человек и отправить по паре-тройке таких отрядов в разные области нового мира. Естественно, все наши товарищи решили переехать в пробирку и избавиться от старых тел… Но конкретно наша группа оказалась слишком стара. Из нашей пятерки трое не перенесли операции и скончались. Мы с Генриеттой остались вдвоём, после чего, собственно, и объединились с вами. Перед нами стояла цель, которую необходимо выполнить. Тем более, что мы все уже довольно давно смирились с неизбежной скорой смертью. Общедоступное отделение мозга от тела стало для нас шоком.

Дураг замолчал. Мы тоже ничего не говорили. Не знаю, как Ян, а вот я невольно спроецировал ситуацию на себя. Неожиданный шанс на получение ещё сотни лет беззаботной жизни — и столь же неожиданная смерть друзей, с которыми вместе прошёл путь длиной в пол-века… Страшная ситуация, из которой Дураг с Гериеттой вышли крайне достойно, буквально бросившись в омут с головой. Хорошие воспоминания и яркие эмоции постепенно оттенят потерю, а потом, когда события в игре устаканятся, смерть друзей уже будет не такой яркой.

Осознать и принять её будет легче.

— О нашей цели… Каждый отряд должен приложить все силы к поиску места и возможности образования там города или крепости, в которой полторы тысячи наших товарищей смогут обосноваться. Все мы — профессионалы, опытнейшие бойцы с огромным багажом опыта за плечами. Говорю я без прикрас и абсолютно честно просто ради того, чтобы вы прониклись… — Дураг усмехнулся. — … а после приняли наше приглашение. Как насчёт того, чтобы вступить в «Туман»? Пока на правах рядовых членов, а дальше — как ситуация повернется. Обязаловки… Будут, но не скоро и не слишком обременительно.

— «Я так понимаю, что набор открыли, осознав, что при стократном перевесе даже профессионалы ничего сделать не смогут?».

— Да, Рикон, именно так. Гильдии с сотнями тысяч членов стали для нас, прямо скажем, неожиданностью: мы слишком долго варились в собственном соку, привыкли к множеству небольших, но сильных коллективов. Пока у нас в планах создание материальной базы и начало обучения новых бойцов, направлять которых будут наши ветераны. Официального вступления пока не предлагаем — мы забронировали название, но своих людей гильдией сковывать пока не спешим. Сейчас у нас есть хороший шанс узнать что-то крайне интересное в других коллективах.

— «Шпионите?». — Зомби коротко кивнул. — «Вот так сразу ответ мы вряд ли дадим, но лично меня ваше предложение сильно заинтересовало. Мы как раз откололись от прежнего коллектива».

— Никто и не просит моментального ответа. Мы предложили, вы — думаете. Пока же ограничимся повторяемым договором.

Я мельком заглянул в профиль и проверил контракт. Да, мы уже не раз его обновляли, а сейчас до окончания осталось чуть больше семи часов. На это подземелье хватит с головой.

— Что думаешь о предложении? — Спросил я у Яна, когда Дураг отвёл Генриетту в сторону, подхватив её под локоток, после чего принялся что-то ей с жаром объяснять. Часть его слов была слышна и мне, но я старательно пропускал их мимо ушей. Всё-таки с возможными будущими союзниками нужно быть предельно честным, если хочешь того же по отношению к тебе. Я недосказанности в своём кругу общения никогда не любил, а потому окружить себя хотел надёжными, хорошими людьми, которым можно доверять. Один — Ян — уже был, а что до остальных…

Задача трудная, но выполнимая — дай только время.

— Ну что, двинули? — Дураг, как ни в чём не бывало, забросил секиру на плечо и улыбнулся, продемонстрировав ровные ряды чуть желтоватых зубов. Впрочем, уже за одно только их наличие зомби можно было похвалить — лично я всегда считал, что у нежити с этим туго. Хотя, если подумать, у черепов зубы обычно на месте, да и у меня…

Зачем-то пару раз стукнул пальцем по ровным рядам своих идеально белых зубов, после чего, хмыкнув удовлетворенно, повел плечами — тело слушалось как родное. Даже изредка появлялось ощущение, будто бы я и не скелет вовсе — ведь ни костей, ни мышц, ни кожи у меня не было, но они при этом ощущались.

Наверное, это сделано для психологического комфорта…

Мы плавно покинули зал и спустились ещё ниже, преодолев с десяток лестничных пролётов, в конечном итоге выйдя к тому, что можно было бы назвать тронным залом. На осмотр всех стен и потолков ушло ещё полтора часа, но ни одного незнакомого символа мы не встретили. За это время мы с Яном успели в подробностях обсудить необходимость вступления в гильдию, придя к выводу, что в такой игре вдвоём многого не добиться. Нужны были вещи, нужна была поддержка, — бой с игроками всё ещё свеж в памяти, — нужно было место, где можно передохнуть и оставить добытое добро, коего в будущем должно быть прилично.

Однако со вступлением именно в «Туман»…

Скажем прямо: возраст. Нам с Яном чуть за двадцать, а в «Тумане» все поголовно старики. Будет ли нам комфортно в таком обществе? Да, Дураг и Генриетта — хорошие напарники, но мы с ними особо не общались. Совместная охота, конечно, сближает, но первый более-менее серьезный и продолжительный разговор случился только сейчас, и то — он был закован во вполне определённые рамки вербовки.

Короче, пока мы решили не торопиться. Вместе нам и так неплохо играется, а большего прямо сейчас и не надо.

— Ух… А мы пройдём? — Произнес Дураг, оглаживая несуществующую бороду и глядя на вытянувшихся в цепочку пятерых дворфов, которые выглядели ровно как на фреске у входа. Они стояли и смотрели на нас пустыми глазницами давно лишившихся плоти черепов, словно ожидая, пока мы перешагнём через десяток ступеней и попытаемся пройти дальше. — Нам двоих почти хватило, а тут — пятеро.

— Не спеши. Лучше сюда посмотри. — Генриетта, в отличии от нас не ставшая пялиться на стражей трона, кивком указала на стены, покрытые древними фресками, изображающими прорыв армии нежити и их последующую схватку с пятёркой дворфов, которые на изображениях почему-то выходили биться по-одному. — Идиотизм. Их дом почти захватили, товарищей и друзей обратили в нежить, а они какие-то традиции чтут…

— «Традиции традициями, вот только кто стены-то изрисовал? Тут явно показано падение этого подземного города, в котором не должно было остаться живых. Или мастер-нежить решил заняться росписью по стенам вместо захвата мира?»

Я удивленно прищелкнул челюстями — в таком направлении я почему-то не подумал, а вот Ян заметил. Но у меня было что сказать в ответ.

— «А с чего ты решил, что нежить — всенепременно тупая? Мы вроде как интеллектом не обделены и в картину мира должны как-то вписаться. Лично мне кажется, что те, с кем мы сражаемся — наши… предки?».

— Ага, а мы — революционеры. — Генриетта вопреки своему обыкновению улыбнулась. — Ладно, лучше посмотрите сюда и выбирайте умение. Их тут более чем достаточно.

Я, Дураг и Ян одновременно бросились к стене, чуть ли не расталкивая друг друга. Вот и можно после этого считать нашего мастера боя семидесятилетним стариком…?

[Вы прикоснулись к тайным знаниям Немёртвых, и ваша глубинная память начала пробуждаться. Собирайте осколки Знания по всему миру и пробуждайте Совершенные умения и навыки! [Знания] — +1. [Знания] достигли значения — 5. Выберите первое Совершенное умение]

Я нетерпеливо распахнул интерфейс выбора и, отрешившись от окружающей действительности, принялся копаться среди вариантов, коих оказалось чуть больше пяти десятков. Система явно адаптировалась под каждого конкретного игрока, и потому среди предложенных мне умений практически не было чего-то, ориентированного на использование оружия ближнего боя. Основной арсенал, — разного рода банальщину вроде усиленных, стихийных и магических выстрелов, — я сразу отсеял, сосредоточив внимание на том, что реально могло помочь или в сохранении моей шкуры в целости и сохранности, или в нанесении урона всей группы.

Таким требованиям удовлетворило всего четыре умения, описания которых я для удобства подвесил перед глазами.

[Гнилостная Рана. Следующий выстрел заклинателя напитан аурой смерти. Попадание ослабляет цель, снижая её силу и ловкость на 15 %. Повторное попадание единожды удваивает эффект. Последующие попадания только обновляют проклятье.

Длительность эффекта: 30 сек.

Перезарядка умения: 15 сек.

Стоимость: 5 единиц маны.

Критическое попадание не влияет на эффект умения]

[Вихрь Кинжалов. Применение умения зачаровывает от одного до трёх кинжалов в инвентаре, после чего те начинают на значительной скорости кружить вокруг заклинателя. Урон и эффекты зависят от параметров каждого кинжала. Если кинжалы в инвентаре отсутствуют — заклинание невозможно применить. Во время полёта кинжалы можно направить, но нельзя остановить.

Длительность эффекта: 15 сек.

Перезарядка умения: 60 сек.

Стоимость: 0 единиц маны.

Радиус движения кинжалов: 1-3м.

Требуется предварительная настройка умения.

Вероятность использования одного кинжала: 100 %. Двух кинжалов: 66 %. Трёх кинжалов: 33 %]

[Обратный рывок. Заклинатель отскакивает на десять метров назад, после чего его скорость передвижения и стрельбы увеличивается на 50 %.

Перезарядка умения: 120 сек.

Стоимость: 0 единиц маны

Есть вероятность столкновения с объектами позади заклинателя]

[Гниль. Вокруг заклинателя образовывается лужа Гнили, наносящая ежесекундно урон в размере 0.3*Интеллект заклинателя и снижающий скорость передвижения врагов в области Гнили на 25 %. Радиус области Гнили — 4 м.

Длительность эффекта: 10 сек.

Перезарядка умения: 30 сек.

Стоимость: 10 единиц маны.

Члены группы/гильдии/рейда заклинателя так же подвержены эффекту Гнили].

Прелесть, какая прелесть! Каждое умение так и просится в руки, но выбрать я могу только одно. И без того пришлось отбросить в сторону сорок шесть вариантов, оставив только самые неординарные.

Так что выбрать? Гнилостная Рана — отличное умение поддержки, благодаря которому можно скостить сначала пятнадцать, а потом и все тридцать процентов силы и ловкости противника. Через пару месяцев, когда значения этих параметров у каждого встречного перевалят за сотню, это умение войдёт в силу, становясь всё сильнее с каждым днём.

Но его ещё нужно применить, что в горячке боя не всегда возможно. Прижмут меня — и станет некогда отвлекаться ещё и на поддержку сопартийцев. Защититься-то я никак не могу, а в упор особо не постреляешь… Но это умения точно лучше Гнили, которая может прибить и моих товарищей. Всё-таки радиус в четыре метра — это очень много даже на свежем воздухе, а в помещениях и подземельях вообще фатально.


Скорее всего, и Гниль, и Рану придётся отбросить.

Остаются кинжалы и обратный рывок. Последний мне не нравится из-за возможности впечататься в препятствие за своей спиной, — это уже какая-то премия Дарвина получится, — а кинжалы…

Возможно, они мне как раз подойдут. Один ножичек у меня есть, ещё парочку раздобуду позже. Радиус вращения от полуметра до трёх позволит не задевать союзников и не подпускать к себе врагов, в частности — всяких невидимок и мечников. Те, у кого будет оружие подлиннее, смогут попытаться меня достать и избежать ответного удара, но идеальной защиты всё равно не существует. А так я и сопартийцам свинью не подложу, и сам заполучу надёжный способ защиты.

Да, пожалуй, на кинжалах и остановимся…

[Вы уверены в своём выборе? Совершенные умения уникальны, и вы более никогда не сможете изучить ни одно умение из предложенного перечня кроме того, что будет вами выбрано].

Оу. Дважды — оу. Я переключился на чат и сообщил о наличии данного обстоятельства сопартийцам, решив, что им лучше об этом узнать сразу, а не в момент выбора. Сам же просто согласился с изучением Вихря Кинжалов, но пробовать не стал: мало ли, как отреагируют дворфы-стражи? Не хватало ещё, чтобы они сейчас напали…

Спустя четверть часа с выбором покончили и все остальные. И если Дураг с Генриеттой не спешили делиться подробностями, обещая всё показать во время дуэли, то Ян сразу в подробностях описал своё приобретение.

Страж Молний — умение, окутывающее запястья и предплечья заклинателя этаким покровом, надёжно защищающим от повреждений и наносящим урон противникам при касании. На первый взгляд — ничего особенного, но свой выбор мой светловолосый друг явно сделал под впечатлением от спаррингов с Дурагом, который прямо-таки обожал ударять древком или вообще просто рукой по запястьям своего менее опытного оппонента. Как он это умудрялся проворачивать со здоровенной секирой в руках — для меня загадка…

— … против монстров малополезно. Но в бою с игроками меня не так легко будет обезоружить! — Закончил размусоливать тему Ян, предвкушающе двигая фалангами пальцев. Вся группа уже собралась и морально приготовилась к вряд ли долгому, но всё-таки сражению…

— Если они действительно выходят по одному, то первого оставьте на меня, не вмешивайтесь. — Произнёс Дураг, провернув в руках свою секиру. При этом по серебристому металлу лезвия пробежали всполохи пламени, искрами отразившиеся в мутных глазах зомби. От созерцания этой картины меня невольно передёрнуло, а по спине пробежали мурашки — не каждый день видишь, как живой мертвец, сжимая в руках смертоносное орудие и в предвкушении облизывая губы идёт к своему противнику — давным-давно почившему дворфу, в руках которого был массивный топор…

— Перед битвой волчью кровь пьешь из древней чаши…

Тихий, но при этом проникающий в каждый закуток сознания шёпот разнёсся по залу, отчего, казалось, дрогнула даже пятёрка недвижимых до этого момента стражей. Зомби слитным движением перекинул секиру в левую руку, а правую, в которой из ниоткуда появился кубок, поднёс к губам, одним махом выпив её содержимое. Серые пальцы Дурага разжались — и сосуд упал на землю, по всему залу разлетевшись сотнями крошечных осколков, а строки неслышимого мною ранее стиха продолжили вплетаться в сознание…

Поднимаешь черный стяг и вступаешь в бой,

Богом Севера храним, гордый и бесстрашный

Против тысячи один на земле чужой…

По телу спустившегося к первому дворфу Дурага пробежали алые трещины, а там, где он прошёл, в воздухе протянулись едва видимые нити кровавого тумана.

Корабли твои сожгли хитрые лисицы,

Стынет золото на дне, клад монастырей.

Меч поет в твоих руках, звездами искрится,

Жажду стали утолить просит побыстрей…

Миг — и воины столкнулись друг с другом, тут же обменявшись несколькими ударами. Я и раньше считал скорость и мастерство этого человека недостижимым, но теперь… Глаза говорили, что ударов было всего два, но сталь зазвенела трижды. Дураг, казалось, вышел на совершенно новый уровень, когда ни я, ни Генриетта с Яном просто не могли уследить за ходом боя. А уж вмешаться…

Готов поспорить — попробуй кто-то из нас подойти ближе, как в схватку вступят и остальные стражи, чьи пустые глазницы неотрывно следили за каждым из нас. Правило, закон этого места, высеченный в камне, в одно мгновение стал для нас нерушимым.

Пусть последним будет яростный прыжок,

Хватит силы для рывка.

Смерть и слава, погибает старый волк,

Разрывая криком…!

Дворф вскинул топор над головой, жестко блокируя удар Дурага. Грохот стали о сталь ясно показал, что и древко у оружия стража состоит из металла

Разрывая криком…!

Непередаваемые движения ног — и вот уже клинч разорван, а наш товарищ, чья кожа буквально полыхала в пламени покрывших её трещин, выбросил вперёд руку, со всей дури впечатав облаченный в костяную перчатку кулак в челюсть дворфа, а в следующее мгновение всадив допустившему ошибку врагу в брюхо наконечник секиры.

Разрывая криком облака…!

Честно биться ты привык — нож вонзили в спину.

Рассмеялся, увидав страх в глазах врага.

И душа рванулась ввысь, злость и гнев отринув

К вечным солнечным морям, лунным берегам.

Рычание, вырвавшееся из глотки дурага, никак не ассоциировалось с человеческим голосом… Но своей цели он достиг, проведя умопомрачительную комбинацию из удара ногой по колену и последующим обезглавливанием дворфа, чья голова рассыпалась пеплом, так и не успев коснуться пола. Тело же, рухнувшее на колени, осталось стоять посреди зала, словно бы служа немым напоминанием продемонстрированной Дурагом силы.

Вперёд выдвинулся второй страж, к которому, ясно почувствовав разгоревшуюся в груди жажду битвы, выдвинулся я.

В руках дворф сжимал пару причудливо изогнутых кинжалов, в то время как облачением ему служило какое-то истлевшее тряпье: не чета тем доспехам, которые распробовала на вкус секира Дурага. Я как никогда хотел испытать себя в честном поединке. Пусть с монстром, но в этом монстре, казалось, жизни и смысла много больше, чем в некоторых моих знакомых. История, лежащая за причудливыми декорациями древней подземной крепости, по-настоящему трогала душу.

— Выложись на полную, Рикон. — Дураг, с тела которого уже сошли алые полосы, оставившие после себя причудливые татуировки, похлопал меня по плечу и поднялся к Яну и Генриетте, которые едва удерживались от расспросов. Старик действительно продемонстрировал нечто невероятное, и, кажется, я знаю причину: умение, им полученное.

Стоп. Сейчас все лишние мысли скопом летят в сторону — я должен полностью сосредоточится на своём противнике…

***


В то же время, Ян.

Я смотрел за тем, как расстояние между дворфом-ассасином и Риком стремительно сокращалось, одновременно размышляя над тем, как именно друг собирается выигрывать. Не было ли его решение поспешным? По сути, Рик выбрал для себя худшего противника из всех возможных. Ассасины во всех играх являлись противовесом лучникам и магам, и вряд ли во Вселенной-19 что-то поменяли. Возможно, ему помогут вращающиеся кинжалы… Но, насколько мне известно, у Рика ножик всего один. Таким ли весомым будет это подспорье? Да и пятнадцать секунд…

Впрочем, чего зря гадать?

Бой уже начался, и сейчас я всё увижу своими глазами.

Ассасин, отсалютовав Рику, замер… А в следующее же мгновение бросился вперёд, изящно избежав рассёкшей воздух стрелы. Всего пара секунд понадобилась дворфу для того, чтобы преодолеть десяток метров и атаковать; впрочем, последнее у него получилось не очень — сразу по приближении Рик выстрелил в упор и ранил противника, после чего просто и без затей наложил на него замедление, отступив назад. Вторая стрела пробила худощавое тело ассасина насквозь, и, по-видимому, стала последней каплей: страж в одно мгновение размылся в воздухе, а появился уже за спиной Рикона.

Его полоса здоровья дрогнула и сократилась наполовину. Невысокий показатель Крепости и небольшое количество ОЗ сделали своё дело: от потери уровня Рика отделял всего один простенький удар.

Протяжно свистнул закружившийся вокруг своего владельца кинжал, вынудив ассасина отступить и получить ещё одну стрелу, на этот раз попавшую не куда-то там, а в ногу. Как показала практика, повреждение конечностей — верный способ если не вывести из боя, то значительно понизить эффективность игрока или монстра. И сейчас Рикон принял единственно верное решение, лишив дворфа возможности быстро передвигаться.

Вкупе с замедлением у Рика были все шансы победить…

И всё-таки — странно, что первый страж, схватившийся с Дурагом, был раз так в пять опаснее ассасина, который в первые же секунды боя вполне мог расправиться с Риком. Нет, я не желал другу поражения, но сам факт того, что стражи как будто бы играли в поддавки, поражал. Ведь не может быть такого, что первый страж — абсолютная сила и мощь, демонстрирующая превосходные навыки и параметры, а второй — неспособный адекватно действовать идиот? Что за размахивание кинжалами, аки мельницами? Почему не точные и резкие выпады? Где хотя бы половина мастерства, продемонстрированного первым…?

— «Дураг, а что за умение ты использовал? И тебе не кажется, что второй страж как-то слабоват?». — Спросил я, скользнув в личный чат. Не хватало ещё Рикона отвлекать во время боя.

— Путь Берсерка. Совершенное Эпическое Умение, первый раз использовал, теперь мозги набекрень. Что со мной творилось… — Зомби покачал головой. — А второй — да, действительно слабоват…

— Это не он слабоват, а Рикон. — Генриетта, подвиснув почти у самого потолка, неожиданно встряла в разговор. — Это испытание «на идиота». Тех, кто выступит против стражей всей группой одновременно, смешают с грязью, а тех, кто следует правилам — пропустит дальше. Ты, Дураг, вступил в бой на пике силы — а страж оказался чуть слабее тебя. Рик вышел против очень неудобного противника… и последний ведёт себя как идиот или бот из какой-то допотопной игры. Просто потому, что иначе у нашего лучника нет никаких шансов.

— «Я думал в ту же сторону. Звучит логично, но как-то слишком легко выходит. Сундучок-то непростой». — Я махнул рукой в противоположную сторону зала, где виднелся массивный сундук с фиолетовой струйкой света, вздымающейся к потолку. — «Получается, что-то эпическое».

— Обычный, редкий, эпический… Фантазия у ИИ так себе, я вам скажу. Есть сотни куда как более интересных систем предметов. — Хмыкнула Генриетта, после чего резко продолжила. — А вот и всё. Ян, уступишь девушке очередь?

— «Прошу…».

***

В то же время, Рикон.

Я бросил взгляд в сторону сопартийцев и заметил, как Ян шутовски поклонился Генриетте и обеими руками указал в мою сторону. Девушка-призрак материализовала цепи и неспешно полетела к третьему стражу, дав мне время вернуться «на исходную».

— Тебе тоже нужно потренироваться, Рик. — Заявил Ян в голосовом чате, когда я присел на ступеньку. — Отвратительный бой. Используй этот ассасин хотя бы половину своей мощи — и от тебя бы и мокрого места не осталось. Успел бы выстрелить пару раз, да и всё на этом…

Друг оперативно пересказал мне суть беседы и сделанные выводы, после чего предложил пошерстить форум. Благо, что делать это можно было и не выходя из игры, а бой Генриетты напоминал бесконечные догонялки, где девушка медленно, но верно карала своего противника. Она даже не собиралась демонстрировать нам свой новый навык, просто пользуясь преимуществом в скорости и умении летать. Третий страж, к слову, владел посохом с шипастыми утяжелителями на обоих концах, из-за чего ни я, ни Ян даже не представляли, как с таким биться, используя меч и щит. При прочих равных одного взмаха будет достаточно, чтобы нанести серьезный урон…

Впрочем, вернёмся к нашим баранам. К форуму, тобишь…

Официальное сообщество Вселенной-19 мы справедливости ради проигнорировали: закрытые сообщества почти наверняка обладают более полной информацией. К тому же, крайне сомнительно, что интересующая нас информация найдётся в открытом доступе…

А искали мы всё, что касалось подземелий.

За те пятнадцать(!) минут, что Генриетта сражалась со своим противником, раскопать удалось совсем немного. Мы буквально пробежались по вершкам, собрали наиболее известные факты и попытались скомпоновать их в более-менее удобоваримую систему, способную в общих чертах описать то, что мы называем подземельями, данжами и инстансами.

Эти области, отделённые ото всего остального игрового мира специальными пространственными трещинами, на данный момент являлись единственным массовым источником предметов, книг навыков, ресурсов и учебников ремесла. Отличить сверхсложное подземелье с наградой в виде позволяющего основать город предмета от простенького донжона с оружием и бронёй было невозможно, а потому гильдии и альянсы порядком подзабили на охоту за простыми монстрами, сосредоточившись на поиске и прохождении уникального контента. Да, банальная логика подсказывала, что тех же городов или деревень основать можно будет не слишком много: территории, которые прямо сейчас могут освоить игроки, строго ограничены. Даже на закрытом форуме было полным-полно тем с отчётами о неудачных попытках удалиться от стартовых локаций — десятки и сотни высокоуровневых монстров, зачастую не обделённых интеллектом, сметали наспех сформированные экспедиции, сколь бы велики они ни были. Один монстр-гуманоид сорокового уровня умудрялся вырезать до полусотни игроков десятого уровня, что лично меня напрягло: дебет с кредитом упорно не сходился.

Ведь что такое уровень в игре, где у предметов нет ограничения (или пока нет) по уровню? Это, в первую очередь, параметры. Сила, подвижность, урон — от них зависело очень многое. Так почему одно существо сорокового уровня способно вырезать пол-сотни десятиуровневых? По логике, его должно хватать максимум на двадцать-тридцать «десяток»…

С одной стороны, это не очень-то хорошо — мы все заперты в относительно небольшом ареале без возможности его покинуть. Но с другой — к нам из более населённых регионов тоже никто не доберётся. Фора? Фора! Сами прикиньте: в наших Скалах Гиттерихта плотность населения значительно ниже, чем во многих других городах. Монстров и контента на каждого отдельного игрока, соответственно, тоже больше, что само по себе создаёт серьезный отрыв по уровню…

Одним словом, место мы выбрали очень неплохое. Самое то для развития небольшой группы: конкурентов немного, сильных гильдий и альянсов вообще нет, а с «огрызками» можно и повоевать. Последнее, правда, неточно — того, что мы ни с кем из них не встретились, явно недостаточно для верных выводов.

Да… Пожалуй, стоит вернуться к подземельям, ибо таким образом рассуждать можно вплоть до бесконечности.

Градация подземелий весьма и весьма условная — обычные, редкие, эпические и легендарные. Последних было найдено всего три, зато теперь на территории тёмных сил базируется такое же количество «столичных» городов высшего класса. Мы, судя по наличию ловушек и необходимости использовать мозги, находились в редком или эпическом подземелье. Второй вариант маловероятен по причине его низкоуровневости, да и едва ли желателен. Таким составом мы эпик точно не пройдём…

— Рикон, с добрым утром! Ян, на ринг! — Весело прохрипел Дураг, одновременно похлопывая меня по костлявому плечу. Генриетта, наконец, уложила своего противника на лопатки…

Как только наш блондинистый товарищ удалился на достаточное расстояние, зомби поманил меня пальцем. В мыслях я посмурнел, — уж больно эта картина была похожа на разведение тайн, — но на личный чат перешёл. Мало ли…

— «?».

— Практикум. Нужно кое-что проверить с… твоими кинжалами. Не против?

Я облегчённо выдохнул. Почему-то первым делом в голову закрались не самые хорошие мысли, но теперь они отступили: Дураг всего-навсего хотел потренироваться. Я, собственно говоря, тоже был не против.

— «Только за. Что проверяем?».

— Попробуй одновременно с активацией умения пожелать, чтобы кинжал появился у тебя за спиной и, скажем, на расстоянии полутора метров от тела. Во время боя они начали вращаться вплотную, что не всегда хорошо. Твой оппонент вполне может успеть среагировать.

Я кивнул и, приняв запрос на дуэль в «безопасном» режиме, во время которого мы не могли нанести друг другу настоящего урона, попытался провернуть предложенное мастером боя. К его советам стоило прислушиваться хотя бы потому, что в предмете он действительно разбирался, а я — был не более, чем бруском древесины, которому вручили лук и показали, как примерно стрелять.

В момент активации я отчётливо ощутил, как кинжал материализуется прямо за моей спиной и срывается с места, рассекая пространство впереди. Сейчас, когда бой ненастоящий, можно и поэкспериментировать…

Ощущалось моё новое оружие странно: оно словно бы было частью меня, но подчинялось не полностью. Я мог задать только вектор движения и чуть-чуть его направить. Однако сам процесс был очень и очень…

М-мать!

Дураг в два шага сократил дистанцию и плавным движением подставил секиру под кинжал. Удар, звон стали — и моё умение просто-напросто прекращается досрочно! Правда, от виртуальной полосы здоровья зомби оторвался солидный кусок размером в четверть, однако сам факт того, что мою защиту так легко пробить, удручал. Я-то рассчитывал на неостановимый вихрь из стали, прикрывающий тщедушную костяную тушку…

— Вот так вот. Я что-то такое предполагал, но теперь знаю точно: если твой кинжал значительно хуже оружия врага, то его можно сбить с траектории и прервать умение. Такая же очевидная слабость, как у меня — ограниченное время…

— «Расскажешь о своем… «Берсерке»?». — Спросил я, скользнув взглядом по сошедшемуся с дворфом-мечником в клинче Яну. Друг явно одерживал верх, заставляя стража отступать.

— Кхм, да, ты же не слышал. Путь Берсерка. Единственное в предоставленном мне списке эпическое умение. Увеличивает мои параметры вдвое, а здоровье — втрое на две минуты. При этом меня захлестывает ярость и я ничерта не соображаю… — Зомби поморщился — было видно, что для него подобный побочный эффект неприятен. — После окончания действия на пятнадцать минут я получаю тридцатипроцентный штраф ко всем характеристикам. Перезаряжается Берсерк целый час, так что против следующего противника выйдешь ты. И, кстати, тебе нужно нарабатывать боевые рефлексы. Со своим противником ты дрался чуть более, чем отвратительно. Принимай ссылки.

В личном чате трижды моргнула одна-единственная ссылка, которую система проверила на вредоносность и пометила значком «не сертифицировано» и «виртуальная реальность». Стало быть, Дураг сбросил мне нечто, связанное с виртуальной средой и разработанное «на коленке»…

— Тренажёр, закладывающий в тело основы. С ним я ещё в молодости работал, так что тебе он вполне подойдёт. Только… Не ставь ощущения ниже пятидесяти процентов. Присутствие боли очень сильно увеличивает скорость обучения.

— «Отключение боли при том, что здесь фиксированные сто процентов — величайшая глупость из всех возможных». — Ухмыльнулся я, прикидывая, когда в ближайшем будущем получится выкроить на проверку подарка хотя бы пару часов. Выходило, что никогда, ведь абсолютно всё время уходило непосредственно на игру…

Или всё-таки на жизнь?

Я и раньше жил в игре, пилотируя боевых мехов. В скучном и сером реальном мире появлялся только ради сна и питания, что как-бы говорило о том, насколько он был для меня важен. Но сейчас, когда ровным счётом ничего не отделяет меня от огромного, девственного мира игры, замещающей реальность…

Не хватало только функционала сна непосредственно в игре, но оно и понятно — слишком много проблем принесла бы эта функция, даже если отбросить банальную логику и систематизацию этого процесса.

— Кто вас, молодых, знает? — Генриетта, непонятно когда успевшая подкрасться к нам, — спасибо бесшумному полёту, — что-то мне протянула. Кинжал…?

Рифлёная рукоять, простенькая гарда и прямое, с лёгким закосом на конце, одностороннее лезвие, в середине которого виднелась небольшая дырочка. Я с благодарностью посмотрел на девушку и улыбнулся, пусть и понимал, что моя белоснежная черепушка отражать эмоции неспособна в принципе.

— «Благодарю».

— Не стоит. Выпал с этого… — Генриетта кивнула в сторону Яна, который прямо сейчас увлечённо колол лишившегося ноги и упавшего на землю противника. Бой явно завершится с секунды на секунду. — … дворфа. А кинжалами владеешь только ты.

— «Владею… Слишком громко сказано для моего уровня взаимодействия с оружием в принципе». — Хохотнул я, повертев кинжал в руках и убрав его в инветарь. Теперь у меня был шанс вызвать не один, а целых два летающих ножа! Интересно только — получится ли закрутить из в разные стороны? Так оно и опаснее будет…

Для врагов, которые решат ко мне приблизится.

Тем временем Ян закончил с четвёртым стражем, а я, шумно выдохнув и убедившись в том, что мана полностью восстановилась, двинулся к последнему, для меня невероятно удобному, противнику.

Здоровенный шкаф два на два метра, закованный в латы с головы до ног, был вооружен парой булав. И если сама его броня, с учетом узкой специализации классов в играх, выглядела достаточно удобно и адекватно — танк как он есть, то шлем со стилизованными закрученными рогами сразу бросался в глаза. Неестественный, лишний элемент. Церемониальный? Или на нём завязан какой-то сюрприз, который должен преподнести последний страж…?

На себе проверять не хотелось, но — надо.

Одновременно с тем, как дворф шагнул вперёд, я резко натянул тетиву и выпустил первую стрелу, вонзившуюся в грудину стража и всё-таки нанёсшую ему урон. Мои опасения не подтвердились, и эту махину я всё-таки способен пробить. Урона, правда, немного, но сам дворф ко мне и вовсе приблизится не в состоянии…!

[Пятый Страж — Дорук Каменная Длань 17-го уровня получил урон — 12 единиц. Остаток здоровья: 488 единиц].

Для того, чтобы поддерживать дистанцию, не приходилось даже использовать замедление — дворф передвигался столь медленно, что мне в какой-то момент даже стало его жалко. Беззащитная груша для битья, гибель которой предопределена… А ведь он, по сути, даже после своей смерти продолжал защищать своего короля. Такого же ожившего мертвеца, как и он сам…

Я успел выстрелить ещё с десяток раз, когда страж неожиданно быстрым движением выбросил вперёд руки и запустил в меня обеими булавами, от которых, впрочем, я уклонился с лёгкостью…

Но раздавшийся прямо за спиной грохот и брошенный следом взгляд заставили меня на мгновение замереть: своеобразные снаряды разбили массивную колонну, подпирающую потолок, и оттуда, словно из прохудившейся бочки, хлынули кости. Не белесые, как должно, а коричнево-серые, словно бы высеченные из камня. И из этих костей, уподобившихся деталям какого-то жуткого конструктора, сами по себе собирались кажущиеся опасными даже на первый взгляд твари. Они отдаленно напоминали людей, но имели по лишней паре растущих из спины рук. Костяк, обычно кажущийся хрупким, тоже претерпел значительные изменения — ребра и суставы усилили дополнительные кости, а череп с шеей прикрыло нечто вроде такого же костяного шлема. При этом в лапах монстры крепко сжимали самые настоящие мечи, топоры, секиры и копья, что разом поставило меня в не самое удобное положение.

Площадка для боя — двадцать на шестьдесят метров. Против меня — медлительный пятый страж, который вполне может содержать в себе ещё какой-то сюрприз, и десяток его призывных гвардейцев, которые, судя по начавшимся шевелениям, — они явно пытались меня окружить, — обладали зачатками разума или заранее заложенными стратегиями поведения.

Вспышка выстрела — и одна из тварей осыпается грудой костей, которая, впрочем, тут же начала шевелиться, формируя нового монстра. При этом в логе не появилось ровным счётом ничего, словно бы этих существ не было в принципе. Иллюзии? Или это механика всех призывных существ…?

Парой выстрелов проделал дыру в окружении и, пронырнув меж ринувшихся на меня скелетов, несколько раз выстрелил в стража, краем глаза отметив значительно возросший урон — вместо двенадцати единиц я наносил все восемнадцать, словно бы на формирование этого мини-войска он пустил собственную защиту.

Очередной выстрел — и стрела пробивает насквозь сразу троих прислужников, дружно осыпавшихся грудой костей. Выигранные секунды я пустил на нанесение урона по самому стражу, но тот прикрылся выросшей из пола каменной стеной. Последняя не думала развеиваться ни через пять, ни через десять секунд, и я принял решение двигаться к противнику.

Отталкиваюсь от каменного пола. Шаг, ещё один, резкий разворот — фантомная стрела формируется у тетивы и срывается во врага, разбивая на части очередного скелета. Рывок — и несколько последовательных выстрелов временно выкидывают из боя семерых прислужников. Для повторного формирования им необходимо от восьми до двенадцати секунд, так что время у меня было.

Окидываю взглядом поле битвы и отмечаю, что до нужной позиции осталось совсем немного. Одним броском преодолеваю эти несколько метров, на ходу натягивая тетиву и наводя её на стену, за которой должен был прятаться страж…

Должен был.

Но его там не было.

Какое-то шестое чувство заставило меня отпрыгнуть назад и, проехавшись спиной по полу, вскочить на ноги, убираясь подальше от продолжающих вырываться из-под земли шипов. Десять метров, пятнадцать — и приходит понимание того, что я вот-вот столкнусь лицом к лицу с поднятыми скелетами. Нужно было пробиваться вперёд, но шипы даже не думали куда-то пропадать…

Решение упорно не приходило, и я решился довериться инстинктам.

Шаг в сторону, бесшумно формируется стрела и срывается вперёд, пробивая грудь ближайшему скелету. Ещё один шаг — и шип, вырвавшийся из пола, проходит в считанных сантиметрах от моих дражайших костей, не задевая их только чудом. Ещё один выстрел отправляет призывную тварь на землю, а я срываюсь с места, избегая ещё одного «укола».

Стража нигде видно не было. Всё, что напоминало о его присутствии — это каменная стена, да десяток стражей, увлеченно гоняющих меня по полю битвы и не позволяющим толком сосредоточиться на поиске призывателя.

Вдруг взгляд цепляется за дрогнувшую пиктограмму Генриетты, полоса здоровья которой резко уменьшилась на треть. Изворачиваюсь, разбивая очередного монстра, и успеваю заметить, что мои сопартийцы прямо сейчас отбивались сразу ото всех четверых стражей разом…

И явно не справляются — здоровья Дурага тоже чуть опустилось, а этого мастер боя не допускал практически никогда. Значит, дело действительно плохо.

Проклятье!

До хруста сжимаю кулаки и, очередным выстрелом снеся черепушку подобравшемуся слишком близко скелету, решаю пойти от противного. Когда всё началось? После броска булав…?

Резко оборачиваюсь и активирую Вихрь Кинжалов. Не повезло — появился только один. Но и его мне хватит с головой, ведь нужно было только добраться до колонны…

По ногам разлилась непривычная лёгкость, а картинка перед глазами несколько прояснилась. Замечаю вспыхнувшую на грани зрения иконку баффа (прим. Авт: противоположность дебаффа. Умение, усиляющее цель) и понимаю — вот оно, совершенное умение Генриетты…!

Жаль, что нет времени даже бегло пробежаться по описанию.

Рывок вперёд — и сразу две твари осыпаются костьми, открывая мне проход к колонне. И — да! Прямо посреди обломков и костей лежат сияющие потусторонним алым светом булавы, от которых во все стороны разбегаются алые нити, видимые только рядом с артефактами. По наитию натягиваю тетиву и посылаю стрелу к тянущейся в сторону повторно поднятых стражей полосе…

Вспышка!

Дикий вой разносится по залу, и из груды камней поднимается пятый страж-призыватель, который, похоже, лишился тела: плотью ему служили кости, смешанные с чёрным гранитом, а в глазах разгоралось пугающее чёрное пламя…

И это — подземелье, рассчитанное на восьмерых десятиуровневых инвалидов?

Больше никогда не буду так полагаться на выдаваемые Системой рекомендации!

— Рик, что бы ты ни делал — продолжай! Эти ублюдки бессмертны, по ним не проходит урон и мы не можем их одолеть! Продержимся ещё минуту — полторы, не больше! — Раздался в ушах сбивчатый голос Яна, которому явно приходилось нелегко. Нужно очень постараться, чтобы заставить тяжело дышать бесконечно выносливую нежить!

— Понял.

Слитным движением приближаюсь к пятому стражу поближе и направляю кинжал ему прямо в висок, одновременно натягивая тетиву и целясь в следующую нить. Нужно вырубить того урода, который наседает на Дурага — тогда друзья продержаться чуть дольше, если Пятый сможет отогнать меня от своих артефактов…!

Вспышка — и туша первого стража поломанной марионеткой заваливается на землю. Под прикрытием освободившегося зомби Генриетта и Ян вырываются из западни, а я отскакиваю назад — умение развеялось из-за столкновения с монолитной головой каменного стража. Этим мне удалось всего на пару секунд выбить его из равновесия, чего вполне хватило для уничтожения нити. Но теперь…

Я окинул глазами огромный силуэт голема, отгородившего меня от нитей, и ухмыльнулся — к чёрту боевых роботов! Пилотирование меха никак не сравнится с тем адреналином и азартом, что захлёстывает сознание во время боя лицом к лицу…!

— Поиграем? — Щелкнул я челюстями, в который раз за эту схватку натягивая тетиву…

Чувство опасности ударило набатом и я на голых инстинктах плашмя рухнул на землю, выстрелив куда-то в сторону. Свист рассекающей воздух стали подтвердил правильность такого решения, а в следующую секунду я забросил лук в инвентарь и материализовал оба кинжала — по одному в руку. И пусть пользоваться ими я толком не умею, но и мои враги — далеко не мастера фехтования.

С гаденькой ухмылкой приподнимаюсь на одно колено и одновременно выбрасываю одну руку вперёд, самым кончиком лезвия ножа задевая ногу уже занёсшего все четыре руки над головой скелета. Огни в его глазах тухнут — и он осыпается грудой костей. Со всей возможной силой вбиваю кинжал в каменный пол, перерубая его линию, после чего бросаюсь вперёд. Спасибо высокому показателю ловкости — кулак голема-Пятого опустился не на мою голову, а позади, пусть спину и обдало ворохом осколков, сбривших пару единиц здоровья…

На очереди были все остальные нити, для уничтожения которых у меня было буквально всё. Часть противников на себя отвлекли мои товарищи, а с остальными я как-нибудь справлюсь.

Вселенная-19 умеет развлекать, отчаянно балансируя на грани возможного и невозможного…

***

В то же время, Ян.

— «Ген, выручай!». — Бросил я в чат, отчаянно уклоняясь от массивного посоха одного из уцелевших стражей и кое-как отводя в сторону клинок второго. Первый и Второй стражи благополучно рассыпались прахом, а против нас остались Третий и Четвертый, поддерживаемые пятёркой скелетов-мутантов. Нет — четвёркой, один из них рассыпался на составляющие, как только Рик перерезал его нить…

По телу пробежалась волна тепла, а кости налились силой — Генриетта снизошла до бедного меня и обновила слетевшее усиление.

Резко сокращаю дистанцию и свободной рукой наношу удар в грудину Третьего, заставляя его отступить на пару шагов назад. Отвлекаюсь на Четвёртого и принимаю удар на плоскость своего клинка, который от таких издевательств уже едва ли не трещит — за прошедшие дни прочность и так упала до ничтожных тридцати процентов, а после этого боя, чую, мне вообще понадобится новое оружие…

Баклер вон вообще рассыпался, когда я по дурости принял на него удар посоха, увенчанного стальными утяжелителями. Слишком часто я им пользовался по назначению, вот и сломалась игрушка. Обычная, даже не редкая — прочности немного.

Но и двое суток — уже кое-что.

Хлесткий удар цепей девушки заставляет Третьего сделать ещё шаг назад, после чего тот спотыкается о груду костей и валится на землю. Генриетта не теряет времени даром и обрушивает на урода град ударов, сосредотачиваясь, в основном, на его удержании. Сама невозможность нанести урон противнику отвратительна, а уж понимание того, что после этого нам предстоит схватка с боссом, восседающем на своём троне. И уж она точно не будет лёгкой: скорее всего, мы тут и сольёмся.

Эпическое подземелье — это пока ещё не наш уровень…

— Да! — Кошусь на девушку и замечаю, что её противник замер и больше не двигается. Значит, из стражей остался только мой…

Впечатываю рукоять меча в подбородок Четвёртого, сразу после этого перерубая шею нарвавшемуся скелету. Медленные, слабые, но неубиваемые и многорукие твари могли бы доставить мне кучу проблем, откажись я пару дней назад от спаррингов с Дурагом. Вот уж у кого талант наставника — за столь короткий срок привить мне чувство боя…!

Правда, я и мехов предпочитал сугубо штурмовых, рассчитанных на ближние и сверхближние дистанции, но владение мечом и телом, согласитесь, вещь несколько иная. После этой схватки мне определённо стоит переговорить с Риком по поводу вступления в «Туман». От этого решения мы как минимум ничего не потеряем, а потенциальные приобретения обещают быть значительными и весомыми. Чего только стоит возможность «без отрыва от производства» практиковаться с настоящим мастером, владеющим, помимо секиры, ещё мечами, копьями и прочими видами менее распространённого холодного оружия?

На автомате отвожу удар меча в сторону и, схватив противника за наплечник, заваливаю его на землю, после чего попросту придавливаю к земле коленом и начинаю сосредоточенно отделять руку стража от тела. Урон уроном, а травмировать врага можно попытаться…

Мёртвая плоть сопротивлялась, но благодаря упорству и помощи Генриетты, отгоняющей от меня четырёхруких скелетов, я-таки сумел отрезать руку мечника, которую девушка тут же зашвырнула в неведомые дали. Новая отрастать не спешила, а потому я решил аналогично поступить и с ногами нежити…

Однако все планы канули в небытие, как только Четвёртый затих: его нить оказалась перерезана, о чём свидетельствовала яркая вспышка света. Я быстро вскочил на ноги и, покрепче сжав в руках оба меча, — оружие моего противника досталось мне в качестве трофея, — бросился следом за Генриеттой, которая уже «сложила» скелетов в кучку, выиграв нам несколько секунд. С её цепями это сделать было невероятно просто, ведь этим тварям хватало одного лишь касания…

Впереди грохнуло, и к и без того здоровому голему со всех сторон начали стягиваться кости вперемешку с кусками чёрного гранита. Видимо, силы, которые уходили на поддержание слуг, Пятый направил на усиление самого себя…

А таким ли правильным было решение об уничтожении последних стражей…?

***

В то же время, Рик.

Никогда не думал, что стрелять в прыжке вообще возможно. Но то ли я чего-то не понимал, то ли игра стирала эти границы, но последнюю нить я поразил, отпустив тетиву на высоте десятка метров над землёй. Последняя вспышка ознаменовала конец гвардии Пятого Стража, и все мы, наконец, получили возможность сосредоточиться только на огромном големе…

— Сколько у тебя ловкости, говориш…? — Спросил Дураг, когда я целым и невредимым приземлился по левую руку от него, крепко сжимая лук с натянутой тетивой и уже сформированной стрелой. Стрелять я не спешил — Генриетта сумела перетянуть внимание мини-босса на себя, подарив нам бесценное время.

— «Восемнадцать единиц». — Была бы кожа и мышцы — зомби увидел бы мою ухмылку. Я почти уверен в том, что с таким же показателем у него не получится скакать так же. Всё-таки вес одних только костей против веса полноценного тела…

Вот бы эволюционировать в такого же скелета, как сейчас, только с возможностью говорить вслух…! Ну, с бонусами, конечно же. Но — без плоти и мышц…

Такие мысли пришли ко мне, когда я заметил висящую плетью левую руку Дурага, которой тот не мог орудовать из-за перерубленных мышц. Свободных очков у него тоже не осталось, и хоть как-то регенерировать он не мог.

— Значит, мне тридцать-тридцать пять понадобится. М-да. — Дураг упёр секиру наконечником в землю и ухватил её за середину древка, так, чтобы иметь возможность сносно ею орудовать лишь одной рукой. — Идеи?

— «Я попробую уничтожить булавы, вы — обездвижить эту тварь. Но почему-то мне кажется, что пока существуют его артефакты, он сам будет точно таким же, как и его прислужники. Неубиваемым, тобишь». — Выдал я, косясь в сторону булав. Голем не отходил от них дальше, чем на десяток метров, а такое расстояние при его выдающихся габаритах было совсем невелико. Буквально пара шагов…

— «Я отрубил руку ещё живому стражу, и она даже не пыталась отрасти. Тут, возможно, тоже получится что-то такое».

— Тогда, Ян, на нас левая нога этого колосса. Повалим — и всё будет в шоколаде. Рик, с тебя уничтожение артефактов.

Мы синхронно кивнули — и почти одновременно сорвались с места. Я — к куче костей, откуда было бы удобно расстреливать булавы, а Ян с Дурагом — к ноге великана, безуспешно пытающегося поймать Генриетту. Не успел я преодолеть и десятка метров, как в углу появилась пиктограмма баффа, наложенного девушкой. Пять единиц к каждому параметру — достаточно серьезное усиление, что ни говори.

Тетива привычно щелкнула, — как умудряется, не имея физической формы? — и стрела унеслась в сторону булав… Бессильно рассеявшись от столкновения с полупрозрачным барьером.

Но сказать, что первый выстрел не принёс никаких результатов, я не мог. Как минимум потому, что великан, наплевав на моих товарищей, усиленно колупающих его конечность, ринулся на меня, с каждой секундой набирая скорость. Я же, старательно игнорируя этот факт, — уйти в сторону всё равно не получится, — одну за другой посылал стрелы в артефакт, но тот надёжно защищал непонятный барьер. Неуязвим? Но тогда что…?

— «Шлем! У него шлем на макушке!». — В чате всплыло сообщение от Генриетты. С таким фоном в виде громыхания шагов и перестука металла о камень и кости крик был бы абсолютно бесполезен. — «Я попробую его уничтожить! Рик, тяни время!».

Да, этот уродец явно сосредоточен только и только на мне. Может, и выгорит…

Я ещё единожды выстрелил по булавам, после чего побежал так, как никогда прежде. Грохот шагов голема за спиной и дрожь земли оказались лучшим стимулом, ведь раздавленным при стопроцентных ощущениях мне ну совсем не улыбалось.

Четверть минуты растянулась на целую вечность, а великан за это время сократил разделяющее нас расстояние до каких-то десяти метров. Благо, что до колонны, вокруг которой я намеревался кружить, осталось совсем немного…

Хруст каменного пола под ногами ударил по ушам, а в следующее мгновение меня буквально спеленала вырвавшаяся из-под земли каменная рука, повернувшаяся так, что я отлично видел приближающегося голема. Попытка вырваться из ловушки ни к чему не привела, а времени на выдумку чего-то ещё не было совершенно. Весь арсенал — это Вихрь Кинжалов, который тут едва ли поможет. Впрочем…

Я пожелал, чтобы кинжалы материализовались в толще скрутившей меня каменной длани, и с затаённой в глуби сердца надеждой активировал умение. Что-то хрустнуло — и навык прервался…

Полностью освободив только мои руки. Ноги всё так же находились в толще камня. Вихрь перезаряжается шестьдесят секунд, а такого количества времени у меня точно нет. Значит, продам свою жизнь подороже…

В руках материализовался лук, и я натянул тетиву, метя в отчётливо видимую «корону», которую хлестала цепями Генриетта и рубил секирой Дураг, неведомо как забравшийся на голову голема. Ян болтался где-то в районе плеча, никак не успевая нам помочь.

Тетива скользнула по пальцам — и стрела устремилась вперёд. Расстояние — считанные метры. Промазать нереально. Вряд ли получится уничтожить шлем, но чуть-чуть облегчить задачу своим товарищам, которые останутся здесь, я был обязан…

В ожидании удара я прикрыл глаза…

[Корона Властителя Костей и Камня 1-го уровня получила урон — 25 единиц. Остаток здоровья: 15 единиц].

Пятнадцать?!

Я распахнул глаза — и опять зажмурился, глядя на кучу камня и костей, в которые превратился начавший рушиться прямо на ходу голем. Эта гора меня просто раздавит…

Прошла секунда, за ней — другая, и я открыл глаза. В логах, словно бы насмехаясь надо мной, поблескивала золотом одна-единственная надпись, товарок которой я обычно игнорировал.

[Получен урон: 1 единица. Остаток здоровья: 37 единиц].

И где только так потрепало, спрашивается…?

Но — победа…!

— Вы достойно справились с моими Стражами, немёртвые. — Грохочущий голос разлетелся по пещере, развеяв всякое желание радоваться. Второй бой подряд, без передышки, мы едва ли выдержим. Взгляд сам собой метнулся в сторону трона — и едва удержался от того, чтобы не выругаться. Перед местным королём, преклонив колено, стояли все пятеро стражей. Словно бы и не их мы уже дважды убили, приложив для этого все усилия. — И пусть ваши действия, решения и навыки далеки от идеала, но в вас есть то, чего давно лишились мы — желания бороться.

Король поднялся со своего трона, оставив монструозный клинок в камне. Его верные бессмертные слуги последовали примеру господина и повернулись к нам, продемонстрировав ровно пять сундуков, удерживаемых ими на руках.

— Я, Властитель Кузни Скал Гиттерихта, дарую вам то, что хранилось здесь в течении сотен лет. И пусть эти предметы лишились большей части своих сил, но в начале вашего пути они станут хорошим подспорьем. Передо мной остановился первый страж и, спустя пару секунд игры в гляделки, поставил на пол сундук, над которым тут же взвился лучик сине-фиолетового света. Точно так же произошло всё с Яном, Генриеттой и Дурагом — каждому «достался» свой страж. И лишь один сундук оказался у ног Короля.

— Я позволю себе лишь одну просьбу: остановите того, кто называет себя Королём Мёртвых. Орды его слуг тысячелетие назад неудержимой волной прокатились по континенту и уничтожили всё живое, а теперь это повторится вновь. Вы, немёртвые, способны сопротивляться его воле…

Силуэт Короля вздрогнул — и начал исчезать, распадаясь на крошечные песчинки. То же самое происходило и с его стражами.

— … мы, те, кто проиграл, верим в вас.

Спустя несколько секунд наша группа стояла посреди пустого и, что важнее, абсолютно целого зала. Колонна, разрушенная Пятым, вновь красовалась притягивающей чернотой гранита, а каменные плиты пола восстановили свою целостность. О прошедшем бое напоминали лишь разбросанные повсюду кости и обломки доспехов, которые, казалось, были готовы развалиться от малейшего прикосновения.

— А вот и глобальный сюжет подъехал. — Высказался Дураг, опустившись перед своим сундуком на одно колено. Секунда возни — и он распахнул крышку, вперив взгляд в его содержимое. — О-хо-хо… Какая прелесть! Властелин Кузни, я тебя люблю!

На теле зомби вдруг появилась длинная, до колен, кольчуга, прикрывающая плечи, шлем с загнутыми назад и плотно прилегающими к голове рогами и наручи, по большей части представляющие собой набор металлических пластин и кожаных ремешков. Во всём этом облачении Дураг смотрелся как натуральный викинг — совсем под стать своему умению. Но от своих рваных неснимаемых стартовых штанов он так и не избавился: они-таки проглядывали под новым облачением.

Впечатленный этим зрелищем, я быстро открыл свой сундук… и крякнул возмущенно: моя награда внешне была совсем непримечательной. Какая-то странная перчатка и, что б его, колчан! При том, что со стрелами я пока дела не имею от слова совсем…!

Ладно, чёрт с ним — буду выглядеть не очень угрожающе. Параметры у вещиц из редко-эпического сундука не должны быть плохими, так что…

[Перчатка Лучника]

Уровень предмета: 10.

Редкий+ предмет.

Свойство: скорость стрельбы увеличена на 20 %. Каждая пятая выпущенная стрела наносит урон со множителем 1.5 x.

Прочность: 100 %.

[Колчан Лучника Стихии]

Уровень предмета: 7.

Редкий+ предмет.

Свойство: Любой урон, нанесённый хранящимися в колчане стрелами, приобретает случайный стихийный эффект.

Прочность: 100 %

Первый предмет — конфетка. Второй — полная противоположность первого, тобишь — мусор. Лук и стрелы мне не вручили, а формируемые магией стрелы в колчан не запихнёшь. Значит, буду и дальше пользоваться магическим луком. Хорошо хоть его прочность держится на уровне семидесяти процентов, так что неожиданного слома не предвидится…

Я поднялся на ноги и посмотрел сначала на Яна, принимающего брутальные позы с массивным металлическим щитом, закрепленным на левой руке, а потом на Генриетту, рассматривающую какую-то непонятную штуковину, внешне напоминающую статуэтку.

Четыре сундука опустошены, остался последний.

— Чего застыли? Сюда давайте! — Подозвал нас радостный Дураг, склонившись перед запертым сундуком. — Кто хочет открыть?

— Я! — На удивление бодро отозвалась Генриетта. Зомби, мазнув по нам взглядом и выждав секунду, уступил своё место девушке, которая тут же распахнула сундук.

Маленькая, с два кулака размером, наковальня. Металл чуть голубоватый, поверхность испещрена мудрёными узорами… Решив не тянуть, я ткнул предмет пальцем и раскрыл его описание.

[Малая Проклятая Наковальня]

Уровень предмета: 1.

Эпический предмет.

Свойство: Позволяет основать поселение класса Крепость Е-ранга. В течении месяца с момента основания поселения его невозможно захватить, передать или уничтожить. Базовое строение потребляет сто единиц маны в сутки. Невозможно установить на занятой другим поселением территории. Невозможно установить на принадлежащей Светлой стороне территории.

Прочность: Infinity.

— Рик, как насчёт вступить в доблестные ряды «Тумана»? — Раздался в ушах голос Яна, который, как и я, во все глаза рассматривал реликвию. — Иначе мы эту шляпу просто не поделим.

— Принимается. — Ответил я даже не думая. Условия, предложенные Дурагом, были очень даже неплохими…

Тем временем зомби плюхнулся на пятую точку, а Генриетта — поджала ноги и опустилась рядом с ним. Они явно настроились на серьезный разговор и, что радует, даже не попытались захапать Наковальню. Честные. Такие люди мне нравятся, и это ещё один довод в пользу вступления…

— «Дураг, можно услышать подробные условия вступления в «Туман» и условия членства в оном?». — Отписался в чат, как только Ян дал добро на проведение переговоров. Как, впрочем, и всегда…

— Отправил ссылку на клановый портал. Он закрытый, доступ — только к разделу с перечислением обязательств обеих сторон и только по прямому приглашению, которое я тебе и отправил. Ознакомься. А мы пока свяжемся со своими. Не против?

— «Связывайтесь». — Бросил я, углубившись в чтение немаленького договора.

В нём не было ровным счётом ничего криминального. Ни особенных требований, ни ограничений — занимайся, чем хочешь, делай, что хочешь. Однако доступ к клановым ресурсам и услугам только тем, кто привносит в «Туман» что-то полезное. Сырье, добыча, информация, работа — для всего этого был сформирован приблизительный каталог начисления Очков Заслуг. Классическая, прямо скажем, система награждения, практикуемая ещё лет триста назад в первых онлайн-играх. Гарантия того, что без награды за свой вклад никто не останется.

Все пункты договора я продублировал Яну, и, спустя половину часа, так и не найдя в документе ничего, что бы нас не устраивало, решили согласится. На этот раз — с соблюдением всех нюансов в лице отображающегося в профиле бессрочного контракта. Осталось только обговорить детали.

— «С основными пунктами договора мы согласны целиком и полностью, Дураг. Однако нам хотелось бы обсудить детали. В частности — то, что мы получим, передав вам свою долю реликвии».

Зомби словно бы выпал из транса, пробежался глазами по тексту сообщения и улыбнулся.

— Рад, что вы приняли такое решение. По поводу доли — что конкретно вас интересует? Конкретики, как вы понимаете, сейчас никакой — старт проекта, минимум информации, чего и сколько будет в дальнейшем — непонятно. Как вариант — по десять тысяч очков вклада каждому. Если переводить в реальные деньги по курсу из «Туманного Альбиона», то это где-то полтора миллиона. Двадцать тысяч очков — соответственно, три миллиона.

Полтора миллиона на человека. Приличные, я бы сказал, деньги — за пять лет я, ни на что особо не тратясь, сумел накопить чуть больше двух миллионов. Но собственная крепость на третий день…

— «Пятнадцать тысяч очков и обучение Яна владению мечом».

— Двенадцать тысяч… и на обучение пристроим и тебя. У нас есть опытные лучники со своими секретами. Ты ведь не всю жизнь планируешь с магическим луком играть? — Прищурился и чуть улыбнулся Дураг, в глазах которого, впрочем, не было ни намёка на веселье.

Значит, торг, да…?

Никогда не любил это занятие, но сейчас можно и повоевать словами. Со слов Яна — у меня это иногда очень даже неплохо получалось…

Глава V

— Надеюсь, мы не продешевили. — Произнес задумчиво Ян, с размаху усадив свою пятую точку на мягчайший диван. Лёгкое движение пальцев — и на широком дисплее открылся один из форумов, доступ к которому мой друг оплатил. — Поищем информацию?

— Только через пару часов. Хочу опробовать тренировочную среду, которую мне передал Дураг. Говорил, что сам по ней учился. — Покачал головой я. Сейчас, спустя пару часов после заключения сделки и официального вступления в «Туман», у нас появилась капелька свободного времени.

Как выяснилось, вытащить реликвию из бывшего подземелья невозможно, и установить её пришлось прямо там, за троном. В течении суток она будет «разворачиваться», и на протяжении этого срока захватить её может любой другой игрок. Установили мини-наковальню мы только после того, как на место прибыла первая из семи групп «Тумана», находящихся в этой области, и тогда же нам сообщили, что уходить отсюда до окончания развёртки и активации защиты не стоит. Спустя час томительного ожидания Ян предложил потратить оставшееся время с пользой, дружно пошерстив форумы и отдохнув перед новым игровым днём.

Опасности в том, что мы вышли из игры, не было — контакты для связи у прибывшей пятерки имелись, и, случись что, мы за пару минут вернёмся в игру и тут же вступим в бой. Да и, право слово, шансов на обнаружение нашего укрытия практически не было. Плато, заваленное камнями, таковым и осталось — разве что вместо пространственной трещины сформировался узкий лаз с ведущими вниз ступенями. Но даже его найти, если не знать, что искать, нереально, и все это прекрасно понимали.

Потому-то мы и получили эти часы, которые можно потратить с пользой.

И если Ян намеревался половину дня выискивать информацию, то я хотел уделить хотя бы пару часов тренировке, которую мне порекомендовал Дураг. Навыков ведения боя у меня считай что и не было, ибо опыт управления дальнобойным мехом для скелета-лучника не подходил совершенно. А если опыта нет, то его нужно как-то нарабатывать…

— Тогда — удачи. Через пару часов я с тобой свяжусь.

— Спасибо. — Кивнул я другу и запустил подарок нашего зомби-берсерка, тут же недоуменно оглядевшись.

Плац…?

Устланная спрессованным песком площадка десять на десять метров была окружена невысоким забором из досок, за которым не было вообще ничего. Вдоль границы этого мирка расположились стойки с разномастным оружием, в числе которого были и луки, и арбалеты. На первый взгляд — всё очень и очень простенькое, совершенно не похожее на серьезный тренажёр…

Приличных размеров лук лёг в руку как влитой, а перед глазами появилась табличка, предлагающая выбрать тренировку и уровень сложности. Отработка навыков, позиционирование, спарринг… Времени у меня немного, а потому — третий вариант, первая сложность.

Окружающий мир утонул во вспышке света, и я оказался посреди какой-то пустоши, заваленной валунами. Напротив, сжимая в руках меч, стоял этакий типичный средневековый воин, из брони на котором имелась одна лишь кольчуга. В остальном же он походил на какого-то крестьянина, которому по чистой случайности вместо граблей или тяпки вручили оружие.

[Первая ступень сложности, противник — один, базовые навыки владения мечом]

Мечник отсалютовал и моё тело, полностью игнорируя моё желание немного увеличить разделяющую нас дистанцию, зеркально отразило движение, позволив мне двигаться только после того, как мой противник сорвался с места.

Десять метров.

Достаточно, чтобы, скажем, вскинуть оружие и даже приготовится к стычке, но для выстрела из лука этого мало. Я только и успел, что кое-как натянуть тетиву, забыв даже вынуть стрелу из колчана — а после мой оппонент донельзя простым движением всадил меч мне в брюхо.

Больно практически не было — изначально такие ощущения у впервые запущенных приложений установлены на пять-десять процентов. Тут, скорее, десять — чувство такое, будто меня кто-то неслабо приложил по животу. Но видеть, как какой-то мужик безо всяких эмоций вырывает меч из твоего тела и, смахнув с него кровь, замирает напротив…

Отвратительно.

Беспомощность, смешанная с осознанием собственной самоуверенности. Там, в игре, у меня перед монстрами было серьезное превосходство в скорости, а здесь физические кондиции сравнялись.

И показать я ничего не смог.

[Поражение. Желаете повторить?]

Ну уж нет. Второй раз изображать ёжика мне не очень-то и хочется — займусь отработкой навыков. Будет очень неудобно, если ко мне в руки попадёт нормальный лук, чей урон рассчитывается от ловкости, а достойно воспользоваться я им не смогу. Призрачная тетива и магические стрелы, за которыми не надо тянуться, удобны, конечно, но урон один к одному от интеллекта явно уступает даже найденному на форуме луку обычной редкости седьмого уровня с его множителем в одну целую шесть десятых от ловкости.

Вообще интеллект пока прокачивать дальше нет особого смысла. Урон, как показала практика, далеко не главный мой показатель — выживаемости тоже стоит уделить капельку ресурсов. А для лучника выживаемость есть синоним ловкости, ведь я не могу позволить себе принимать удары…

Окружающие меня декорации сменились, и я оказался на каком-то пустыре, сплошь и рядом заставленном деревянными стенами. Часть была высотой в человеческий рост, часть — едва доходила мне до колена, но служило всё это одной-единственной цели: тренировке.

Среди этих досок то появлялись, то исчезали люди. Какие-то изображали из себя соляные столбы, какие-то — словно бы вырывались прямо из гущи сражения, а некоторые и вовсе бросали на меня настороженные взгляды, будто знали, ради чего я здесь нахожусь. Изобретатель этого тренажёра явно считал, что размениваться на мелочи не стоит, а неживые мишени — для слабаков. Куда эффективнее будет сразу отрабатывать навыки на людях, как бы жестоко это ни звучало.

[Первая ступень сложности, стрельба по мишеням, базовые навыки стрельбы]

Я опять обрёл возможность шевелить конечностями, после чего, бросив взгляд на вспыхнувший на небосводе таймер, отсчитывающий десять минут, и, по-видимому, счётчик очков, потянулся к закрепленному на правой стороне пояса колчану, полному стрел.

Теоретически я, конечно, знал, как и что делать, но на практике…

Первый десяток стрел нашел новое пристанище в земле, не пролетев и десяти метров. Второй десяток повторил подвиг первого, но на этот раз стрелы уходили гораздо глубже в почву, что явно указывало на кое-какой прогресс. Я наложил на тетиву двадцать первую стрелу и прицелился.

Со стрельбой всё оказалось не так просто, как ожидалось…

***

В то же время, виртуальный зал собраний «Тумана».

Четыре десятка человек сидели за круглым столом, в центре которого возвышался дисплей, изображение на котором было видно каждому — возможности виртуальной реальности широко использовались не только в играх, но и на таких вот виртуальных собраниях.

— Превосходно. Третий день, а у нас появился четвёртый опорный пункт… — Сорокалетний мужчина, подперев подбородок рукой, с улыбкой смотрел на обширную схему игрового мира, на которой алыми точками отображалась пара уже установленных и пара только начавших развертку поселений. Наивысший ранг, Цитадель С-класса, должна была стать своеобразной столицей, центром «Тумана», а все остальные — его филиалами. Расположение объекта «Кузня» оказалось на удивление удачным, ведь, согласно докладам, в этой области находилось огромное количество доступных для добычи руд и камней разных уровней, а конкурентов можно было пересчитать по пальцам. В сухом остатке у гильдии уже имелся источник руды, камней и леса — всего того, что было необходимо для возведения укреплений и строений.

Другое дело, что все эти зоны пока были отделены друг от друга армиями монстров, прорваться сквозь которых не удавалось никому. Нужно было стремительно повышать уровни и повышать своё влияние, чем, собственно, все Лидеры Ареалов и занимались. К этому моменту уже набрано больше семи тысяч новичков, заключивших полноценные договоры, гарантирующие верность. Были, конечно, и те, кто вступил на правах ветеранов, но таких набралось всего два десятка…

— Агит, семь групп — это мало. И для обороны, и для набора…

— В ближайшие недели об этом не стоит беспокоится. Защита системы не позволит другим гильдиям захватить Кузню, а после мы уже наберём силу и отправим подкрепление. Дураг, что по тем двоим?

— Ничего особенного, лидер. Обыкновенные парни, воспринимающие игру как развлечение. Но из них можно вылепить что-то удобоваримое — одного, Яна, я пока тренирую сам, а второму вручил нашу обучающую среду. Если не дурак, то самостоятельно приобретёт необходимые навыки, а остальное, если захочет влиться в коллектив, получит от наставника. Вас ведь ознакомили с договором? — Вопросительно поднял бровь высокий, мускулистый мужчина с длинными, достающими до плеч, волосами цвета воронова крыла. Бледно-алая радужка его глаз вкупе с острыми чертами лица оставляли двоякое впечатление: с одной стороны, такому человеку хотелось довериться, а с другой — бежать без оглядки. Ведь жесткий, словно сталь клинка, холод в его глазах заставлял чувствовать себя неуютно даже самых храбрых и волевых членов «Тумана».

— Ознакомили. Не забудь после собрания заглянуть на свой счёт — туда должно было прийти… поощрение. Или предпочтёшь игровыми услугами? — Лидер, он же — Агит, основатель «Тумана» и самый старый из всех его членов, зеркально отразил выражение лица Дурага.

— Нет, валюта будет как нельзя кстати. Информацию за наши очки, к сожалению, приобрести невозможно. Позволите…? — Короткий кивок — и Дураг, в руке которого появилось нечто вроде указки, лёгким жестом сменил изображение на экране. Теперь там отображались графики, заполненные малопонятными с первого взгляда цифрами. — Как можно заметить, средний уровень во всех регионах достиг восьми, а максимальный — двадцати семи. Если брать статистику только крупных и сильных альянсов и гильдий, то средний уровень — семнадцатый. Мы от этого показателя немного отстаём из-за раздробленности состава и потери части бойцов…

Глаз Дурага дёрнулся, но он продолжил.

— … однако это можно скомпенсировать направлением всех сил на поднятие уровня. Тренировки новобранцев можно на время отложить, и заняться ими после преодоления первой эволюционной ступени и получения минимум тридцатого уровня основной частью состава. Подробное распределение по ареалам, оформленное и сформированное Генриеттой, в нашем хранилище — ознакомиться может любой желающий.

— И когда только наша всезнайка всё успевает…? — Задумчиво, не убирая с лица словно бы высеченной из камня улыбки, пробормотал Агит. Рыжеволосая девушка, занявшая максимально удалённое от него место, фыркнула. — Хорошо. Аналитики пробегутся по этому плану и, скорее всего, пустят его в работу. Спасибо, Дураг.

Красноглазый чуть поклонился и опустился на своё место, приготовившись слушать следующего докладчика. Несмотря на внешнюю нудность процесса, информации такие собрания, на которые допускались только отличившиеся или задействованные в управлении люди, приносили очень много…

***

В то же время, Рикон.

— Готов к труду и обороне? — Бросил я, едва материализовавшись в сформированной Яном гостиной, в которой он не только копался в информации, но и отдыхал. — Спишь?

Друг перевернулся на другой бок, а спустя секунду — вскочил, словно ужаленный. На его лице не было ни единого следа сна, но тело всё ещё шатало — мозг проснулся не до конца.

— Время…?

— Три часа ночи по серверному. Через сорок минут уже собираемся в игре и начинаем марафон по истреблению монстров. Одиночный марафон.

— Чегось? — Вот теперь блондин, кажется, очнулся, недоуменно на меня взирая. — Почему одиночный?

— Потому что начиная с пятнадцатого уровня игрок получает бонусный групповой опыт только в подземельях, а в открытом мире, извини — фигу. Нам Генриетта прислала гайд о формировании получаемого опыта с приблизительными формулами. Если запихать эти двенадцать листов в одно предложение — лупить надо монстров на три уровня выше-ниже тебя, а объединяться в группы только в подземельях. Однако…!

Я замолчал, испытывая терпение друга. Тот, впрочем, возмущаться даже не думал, оперативно развернув перед собой присланный Генриеттой документ.

— До выхода как раз сорок минут. Успею прочесть… — Произнес он с гаденькой ухмылкой, после чего завалился обратно на диван и, закинув ноги на подлокотник, погрузился в чтение. Я же, мягко выругавшись, «перепрыгнул» в тренировочную программу, где выбрал отработку навыков и в течении получаса увлечённо расстреливал мишени, принимающие вид то людей, то гоблинов, то драконов — вариантов противников было очень много, и я уже не особо обращал внимание, по кому стреляю. Старался выцеливать уязвимые точки, но не более того…

Тронный зал Кузни за время нашего отсутствия несколько изменился. С пола пропали кости, обнаружившиеся чуть позже в дальнем углу, стёрлись оставленные на камне временем следы, появились факелы, освещающие помещение… Стало даже как-то уютно, пропало давящее чувство приближающейся беды, до преобразования буквально пропитывающее последнее поле битвы загадочного короля дворфов и его верных последователей, оставшихся на службе даже после смерти.

— Рик, Ян. — Дураг отлип от колонны и быстро подошёл к нам. — Бумажки Генриетты прочли?

— «Да. Прокачка без группы на поверхности примерно на сорок процентов более эффективна с учётом всех влияющих факторов. Но что с безопасностью? Одиночка едва ли сможет что-то противопоставить целой группе, случись нам столкнуться, а потеря уровня…». — Я покачал головой. — «Даже два десятиуровневых игрока с редким оружием вполне могут одолеть кого-то из нас. А если ещё и как противники они будут неудобными, то шансов вообще не остаётся».

— Ну, начнём с того, что никто не просит вас разбегаться в разные стороны. Вас доукомплектуют ребятами из тех, кто сейчас собирается на охоту, но формально группы не будет. Просто пойдёте вместе, прикрывая друг друга в случае чего. Поднимите уровни, пройдёте эволюцию, а после, если сработаетесь, продолжите покорять контент уже с ними…

— «Получается, что вы с нами не пойдёте?». — Я нахмурился, прикидывая новый расклад. Как-то уже свыкся с мыслью о том, что на первой линии за нас сражается непревзойдённый мастер боя, а в поддержке — Генриетта, способная на время отвлечь любого врага. Теперь же нас ожидает или игра в двойке, как планировалось изначально, или непонятно кто в псевдо-группе. И, если честно, к первому варианту я склонялся больше, чем ко второму, о чём и не преминул сообщить. — «В таком случае нам будет проще и удобнее продолжить прокачку вдвоём, без незнакомцев».

Дураг вздохнул, пару секунд помолчал, после чего пристально посмотрел на меня. При этом в его глазах на мгновение словно бы зажглись угли…

Показалось?

— Пойми, Рик, это не оттого, что мне и Генриетте не нравится ваша компания. Просто и моё, и её умения отлично подходят для усиления рейд-группы, которая будет проходить эпические подземелья. Гильдии нужны опорные пункты и уникальные предметы для укрепления позиций — ты не можешь этого не понимать.

— «Я всё понимаю, Дураг, просто сразу высказал нашу точку зрения. Ты и сам прекрасно понимаешь, что наша позиция в гильдии несколько двояка: мы вроде как новички, а вступили на правах ветеранов. Ветеранов, уже полста лет играющих вместе. Тут даже вопрос не в том, сможем ли мы с ними сыграться, а в отношении. Уж прости, но мы если и образуем группу, то только с новым пополнением на равных правах. Такой расклад гильдию устроит?».

— М-ма… — Зомби, казалось, ожидал от меня чего угодно, но не такой стены текста, набранной за три секунды благодаря мысленному набору. Да, мы с Яном проверили и страницу «Тумана», где ознакомились с гильдейским контрактом по набору новичков. От нашего отличался он как небо и земля, вплоть до того, что каждый новобранец был обязан предоставлять вещи или услуги на общую сумму в сто очков еженедельно. Теоретически этот новичок может потратить очки на те же услуги и вещи, но сам факт искусственного подталкивания внутригильдейского аукциона лично меня напрягал. Нам картину обрисовывали совсем иную, словно изначально собирались предложить «ветеранский» контракт. — Прости. Я честно не хотел, чтобы так получилось. По поводу твоих слов — гильдию всё устраивает, а вас ничего не сковывает. Ты ведь это хотел услышать?

— «Да, Дураг. Это всё?».

— Да, это — всё. Удачи… и спасибо за понимание. — Зомби развернулся и бодрым шагом направился к большой группе «Тумана», в числе которой была и Генриетта.

Элита, значит… Что ж, этого стоило ожидать. Идеальным не бывает ничего: нам и так перепало немало. Но с обучением нас прокинули красиво — хрен ведь в нашу группу попадёт такой же опытный боец, как Дураг. А тренировки на базе…

М-да.

— Ну, зато теперь можно не париться с чатом. — Спокойно заметил Ян, зачем-то почесав боковиной своего эпического щита рёбра. — Там по формуле в двойке опыт режется совсем чуть-чуть. Будет не на сорок, а на тридцать процентов больше опыта, чем в группе из пятерых.

— И на том спасибо. — Хмыкнул — и направился к выходу из подземелья. Ян пристроился следом, а я задумался над тем, как быть ввиду открывшейся информации.

В сухом остатке — по двенадцать с половиной тысяч очков вклада на человека и обещания тренировок, которые получить можно будет только на гильдейской базе, — читай — бывшей Кузне, — и только если получится застать там кого-то из наставников. Вряд ли каждый второй согласится нас подтянуть на основании одного только расплывчатого пункта договора. Исходя из вышеперечисленного — тренировки с живыми противниками идут лесом, но у нас есть неплохой вариативный тренажёр, на котором можно отработать миллион и одну ситуацию, способную возникнуть на поле боя. Одна проблема — магия там не учитывается, но для оттачивания навыков владения оружием она, в принципе, не нужна. Главное потом будет грамотно вплести её в рисунок боя и всё не испортить.

Что касается группы…

Выживаемость. Теперь она важна как никогда ранее: нет больше Дурага, перетягивающего на себя всё внимание монстров, нет и Генриетты, вовремя замечающей и пресекающей только назревающие проблемы. Ян обзавёлся щитом и даже умеет им сносно, — для наших уровней, — пользоваться, но проблемы это не решает. Нужен способ восстановления здоровья.

Благодаря десятичасовым поискам информации нам стало известно, что лечат нежить некоторые предметы, — чаще всего — бижутерия с вампиризмом, которой выбивается игроками достаточно много, — и тёмные благословления, которые ещё нужно открыть. Значит, нужно потрясти мошной и приобрести экипировку с рук — благо, дельцы уже есть, и до одного из них даже не очень далеко топать. Вот только сколько это счастье будет стоить — совсем другой вопрос…

— Ян, ты говорил, что уже общался с барыгой, работающим в нашем ареале?

— Есть такое. Хочешь закупиться вещами?

— Предполагаю такой вариант. Без возможности исцеления мы далеко не уедем, и ситуацию даже девяноста процентов набранного опыта не спасают. — Я поморщился, когда в лицо ударили лучи пробившегося через серые тучи солнца. — Нужен каталог.

— Сейчас с ним свяжусь. Но совсем не факт, что он обретается в непосредственной близости. А от «люльки» мы далеко утопали…

— Факт. — Кивнул я сам себе, — Ян меня не видел из-за того, что уперся взглядом в повисшую перед ним вкладку форума, — после чего со всего маху плюхнулся на каменистую почву. Вокруг всё ещё шатались игроки «Тумана», так что тут было относительно безопасно…

Я запрокинул голову и уставился в серые тучи, вновь закрывшие собою яркое солнце. Что ни говори, а пейзажи в этих скалах то, что надо даже несмотря на отсутствие сколь-нибудь заметной зелени: серо-чёрные скалы, небольшие белоснежные шапки на их вершинах, реки, бурлящие в расщелинах, мелкая, в пару сантиметров высотой, травка…

Я опустил ладонь к земле и невесело хмыкнул — трава ощущалась совсем не так, как должна. Скелет — он в принципе не должен ощущать ничего кроме боли, и даже чувство стука собственного сердца или тока крови по венам были лишь поблажкой разработчиков или Системы, решившей, что съехавшего шифера в этом мире и так в достатке.

— Ты гляди-ка, а что мы тут делаем…?

Невинный, казалось бы, вопрос… Вот только последующий за ним взрыв и звон стали, вгрызающейся в сталь заставили меня вскочить и пинком оттолкнуть Яна в сторону, спасая его из-под удара.

— Опять невидимки?! Да вас там что, клан целый?! — Простучал я челюстями, укрываясь за закружившимися вокруг кинжалами. Лук прыгнул в руки — и первым же выстрелом я прострелил ногу оказавшемуся в десятке метров зомби, орудующему здоровенным молотом на длинной ручке. Он хоть и двигался невероятно медленно, но от ударов на земле оставались недурственные вмятины. Даже у Дурага с его двуручной секирой получалась максимум трещина, а тут, походя — ямы…

[Гум, Кадавр 11-го уровня, получил урон — 49 единиц (критический удар!). Остаток здоровья: 210 единиц].

Шутка такая? Кадавр одиннадцатого уровня — две с половиной сотни единиц здоровья и столько дури в ударах?!

Я шагнул назад, уклоняясь от колющего удара выскользнувшего из тени скелета-ассасина, выпустил лук из рук и прямо в воздухе вцепился в рукоять собственного кинжала, вырывая его из умения и впечатывая будто бы специально заострённое навершие в плечо ублюдка. Тот взвыл — но расстояние разорвал, не позволив продолжающему полёт кинжалу пробить ему черепушку. Чёрные, словно бы сочащиеся туманом кости — точно не обычный скелет. Тоже эволюционировал? Вот скотина! Мы тут одни, что ли, такие инвалиды?!

Бросил взгляд в сторону логов — и крякнул удовлетворенно. Чуть поднажать, и от моего противника останется только горстка праха…

[Малек-Та, Теневой Скелет 9-го уровня, получил урон — 31 единица (критический удар! Травма!). Остаток здоровья: 19 единиц].

Левая рука Малек-Та повисла плетью, а я уже материализовал в руках лук и натянул тетиву. Уйти ему было некуда, помочь — некому. Второго нападавшего взял на себя Ян, чей щит превосходно раскрылся именно в этом бою. Напитанный молнией кусок металла, неспособный ранить владельца — это сила…

Выстрел — и дёрнувшийся скелет осыпается прахом, одарив меня целой тысячей единиц опыта. Получается, нужно ещё шесть-семь трупов, чтобы отбить возможную смерть? Там ведь не только уровень снимает, но и увеличивает количество необходимого для его возвращения опыта на треть…

Кинжалы, верно защищавшие меня, рассеялись. Теперь я сорок пять секунд в ближнем бою почти бесполезен…

Тетива отщелкивает очередную стрелу, попавшую в ступню сражающегося с Яном скелета. Семь единиц урона и травма… Ничего, на том свете подлечишься — мой верный товарищ поймал момент ирезким ударом разрубил шейные позвонки ассасина, отправив того на перерождение. Семьсот пятьдесят опыта? Тоже хлеб!

Я ловко забрался на валун, откуда открывался прекрасный вид на развернувшееся сражение. Навскидку — полтора десятка наших плюс десяток Элиты, в числе которых были Дураг и Генриетта. Последние уверенно смешивали с грязью своих противников, в то время как мы — теряли людей. Наверное, нас тут побольше было…

Так, рассуждения — на потом, запись работает на полную, а передо мной самый натуральный тир. Прямо как на тренировке — разве что за попадания не какие-то фантомные очки, а полновесный опыт и, потенциально, добычу отвешивают.

— Ян, давай ко мне — прикрывать будешь.

— Стрелок в деле?

— Скилл на пределе! — Ответил я, натягивая тетиву и выцеливая так неаккуратно подставившегося хромого кадавра…

Спустя минуту, когда я внёс почти тысячу урона, на меня наконец-то обратила внимание пятерка нападавших, всё ещё не понёсшая потерь. Я даже попасть по ним не мог из-за присутствия с их стороны пары гипертрофированных зомби со щитами, к которым, казалось, мои стрелы просто притягивались. Или не казалось, и такое умение действительно есть сразу у двоих? Делаю зарубку в мозгу — нужно будет копнуть в этом направлении.

Тем более, что стрелы действительно притягиваются — специально выстрелил мимо, а снаряд примагнитился в щит одного из кадавров.

— Ян, предлагаю мигрировать поближе к нашим, ибо сейчас по нам проедутся паровым катком во-он те милые люди… — Скороговоркой проговорил я — и спрыгнул с камня, бегом направившись к группе Дурага. Лук предусмотрительно убрал в инвентарь, а в руки взял пару кинжалов. Случись что — смогу отмахаться, а после и Вихрь активировать, благо, что перезарядка уже прошла…

Позади громыхнуло, а полоса здоровья под пиктограммой Яна просела на тридцать процентов. Я, не останавливаясь, оглянулся — и заметил, как друга пытается достать какой-то скелет-мечник, совершенно обычный на вид, но невероятно быстрый и сильный, судя по тому, что Яну, дабы устоять на ногах, приходится отступать после каждого удара.

Кинжалы — в лес, лук — в руки, тетиву…

Вихрь Кинжалов активируется и тут же пропадает, помножив на ноль слишком шустрого, но потрепанного жизнью зомби, которому сорока семи единиц урона от двух ударов хватило за глаза.

Выстрел!

Попал я прямо в хребтину, выбил двадцать пять единиц урона и заставил противника передать инициативу Яну. Друг парой ударов вывел скелета из равновесия — и завершил дуэль щитом, обрушив чуть заостренный конец на грудину врага.

Я опять поменял лук на кинжалы и припустил на максимальной скорости, краем глаза заметив севшую нам на хвост приснопамятную пятерку нападавших. Те и не думали отказываться от своей цели, но построения не нарушали, из-за чего я даже не мог выбить хотя бы кого-то. Попадание в ногу — и из-за моего урона игрок просто не сможет нормально двигаться…

Да! Замедление!

Один из кадавров словно бы запнулся на месте, а его товарищи тут же подстроились под новый темп. Целых двадцать две секунды они вынуждены плестись аки черепахи — и всё благодаря такому предусмотрительному мне! Не зря, ой не зря я не стал создавать простого стрелка…!

Ян догонял, а я уже забирался на огромный валун, за которым должны были находиться Дураг с компанией. И — да, они так и не сдвинулись с места, буквально перемалывая нападавших. Кучки праха виднелись повсюду, а из группы элитных бойцов, на первый взгляд, не выбыл никто. Значит, это всё — враги…?

Сколько же их всего, раз сейчас на поле боя осталось порядка двадцати противников плюс пятерка в камнях?

— «Дураг, за нами сильно мощная группа!» — Отписался я в чат, улучив для этого удобный момент. Лук на автомате прыгнул в руку, и стрелы полетели во врагов, отрывая солидные куски здоровья.

— «Принял». — Прибыло подтверждение получения моего сообщения. — «С такими фокусами скажи спасибо этим идиотам за то, что у них ни магов, ни стрелков нет. Иначе тебя бы уже давно скосили, акробат».

Наивный какой. Я бы и не стал скакать по камням, будь у врагов стрелки, а пользоваться отсутствием у противника ключевых единиц пилотов, — да и, я так подозреваю, не только их, — учат ещё до того, как те берутся за рукоятки управления.

Ничего сложного в том, чтобы поглядывать по сторонам, не было.

Тем временем наши элитные бойцы разделились на две группы, одна из которых сдвинулась в центр построения и приготовилась выдвинуться туда, где явит себя пятерка противника. Из-за нагромождения валунов определить их местоположение было нереально, а я уже спустился на бренную землю и укрылся за надёжными спинами ближников, время от времени постреливая по подставляющимся врагам. И всё бы ничего — последние медленно, но верно заканчивались, приближая нашу победу в бессмысленной схватке…

Вот только одна маленькая деталь не давала мне покоя: Почему нападавшие всё ещё сражаются? Они могут сейчас с лёгкостью уйти и сохранить уровни — вряд ли кто-то будет за ними гоняться. Так почему? Есть ли у них козырь…?

— «Рик, отходи вместе со второй группой. Мы слишком кучно стоим, а они нам не дают рассредоточится. Помнишь того мага со взрывами? Тут могут быть ему подобные». — Сообщение Дурага заставило меня оглядеться — и осознать, что, при желании, нас всех действительно можно накрыть парой-тройкой взрывов или их аналогов.

— Ян, двигаем со второй группой. — Сказал я вслух, переслав другу сообщения Дурага. А ведь не забыл о нас, чертяка — предупредил…

В момент, когда мы нагнали обособившийся от первого отряд, пятерка противника уже показалась из-за камней. При этом, чисто технически, пятеркой она уже не была — на нас вышло ровно девять бойцов, из которых двое держались позади. Стрелки? Маги…?

Я оттолкнулся от земли и встал на уступ ближайшего валуна, резко натянув тетиву и выстрелив в одного из возможных саппортов (прим. Авт: персонаж поддержки), однако один из кадавров на удивление ловко взмыл в воздух и поймал мою стрелу на щит, после чего выбросил вперёд руку…

И в меня полетела самая натуральная цепь! Почти как у Генриетты, только вполне себе материальная и длинная. Пятнадцать метров, нас разделяющих, она преодолела за какую-то секунду, а я так и не отклонился в сторону.

От удара хрустнули рёбра, камень ушёл из-под ног и я, рефлекторно ухватившись за пострадавшую грудь, кулем рухнул на землю. Больно! Скотина, как же это больно…!

Открыл вкладку параметров и распределил одно из трёх очков параметров в здоровье, коего осталось ровно две единицы. Мгновение — и боль отступила, а я вскочил на ноги. Меня переполняла ярость и желание прострелить кому-нибудь колено — до того жестким оказался единственный пропущенный удар. Желание закупиться экипировкой сейчас стало ещё более явным…

Выстрел! — Зомби-мечник, схватившийся с нашим скелетом, каким-то невероятным образом успел меня заметить и сместился в сторону, чуть не подставив под удар моего союзника. Не хватило каких-то миллиметров… Но мне этого хватило для того, чтобы сделать выводы.

В относительно массовом бою лучник — единица практически бесполезная. Я не могу раскрыть свой потенциал из-за невозможности постоянно вести огонь по передним рядам, а задние надежно прикрывают кадавры с их щитами-магнитами. Что в таком случае делать? Пытаться занять новую позицию?

Да, только это и остаётся, собственно говоря…

— Ян, я к камням. Попытаюсь обойти их с флангов и ударить по поддержке.

— Хорошо бы… там девка… лекарь. Её первой… выбивай. — Ответил мой друг сбивчиво, явно двигаясь на пределе сил и умений. Против него сражался какой-то тощий зомби с парой ятаганов, и в стан рядовых бойцов такого не запихаешь даже при всём желании — так изгибаться ещё поучиться надо.

Я, выхватив из инвентаря кинжалы, оббежал первый валун. Скакать, словно кузнечик, было непривычно, но возможно — параметры в этой игре открывали огромные возможности, которые я никогда ещё не ощущал. Лёгкость в теле, прыжки на расстояние до пяти метров, сверхчёткое зрение, распознающее невероятную палитру цветов…

Да, в таком мире явно стоит пожить и хотя бы попытаться занять своё место в нём.

В три прыжка взбираюсь на самый высокий камень и, выглянув из-за него, удовлетворенно хмыкаю — отсюда было довольно-таки неплохо видно противников. Расстояние — метров пятьдесят, но мне стопроцентная вероятность попадания и не нужна. Достаточно ранить хоть кого-то и внести разлад в их ряды, а остальное доделают наши бойцы.

Стрела привычно материализовалась следом за тетивой, спустя мгновение с гулким щелчком скользнув в толщу воздуха.

Промах. Но, кажется, самого выстрела даже никто не заметил — стрела упала за спиной призрака-лекаря, которого я должен отправить на перерождение в первую очередь. Значит, чуть левее…

Есть!

[Далама, Жрица Тени 5-го уровня, получила урон — 20 единиц. Остаток здоровья: 20 единиц].

Без крита, но и это неплохо. Она как минимум отвлеклась от помощи товарищам и теперь пытается на бело-сером фоне высмотреть такого же оттенка снайпера — меня, тобишь. Прицеливаюсь, стреляю…

Жрицу валит на землю её напарник, тут же запустивший в меня каким-то подобием огненного шара. Промазал, правда, но я от греха уже спрыгнул вниз. Нужно сменить позицию…

***

В то же время, Ян.

Сдерживать одного-единственного противника было несложно, но, как мне казалось, он тоже не выкладывался на полную. Почему? Всё просто: при любой моей попытке его достать он ускорялся и контратаковал, и на ногах к этому моменту я стоял только благодаря щиту. И если кто-то мне скажет, что раритетность предмета в руках мастера не важна — я ему в лицо посмеюсь, честно. Что тот же мастер может сделать со щитом, который мало того, что на короткой дистанции бьётся молниями, так ещё способен в воздухе оставить электрический контур, как я его назвал сам? Стандартное название, — Щит Молний, — мне совершенно не нравилось. Ну не подходило оно для умения, которое на три секунды подвешивает в воздухе натуральный замкнутый контур из молний, делающий а-та-та любому, кто в него сунется! С перезарядкой в пять секунд эта способность могла наворотить дел и подарить шанс даже против в стократ более опытного бойца, с которым меня свела битва…

Ятаганы или ещё какое извращение — но владел этим оружием мой противник великолепно.

В очередной раз я подвешиваю в воздухе контур молний, а кончиком меча отвожу колющий удар в сторону. Назад не отступаю — иначе могу подставить союзников. Робкая попытка контратаковать не приносит желаемого результата, и мы опять замираем друг напротив друга…

Как вдруг земля вздрагивает, а до ушей доносится жуткий грохот, исходящий из подземелья, не так давно называющегося Кузней. В то же мгновение противники разом, словно сговорившись, отступают.

— Не преследуем! Стягиваемся к Кузне! — Скомандовал незнакомый зомби, владеющий мечом, внешне неотличимым от моего. Вся группа тут же приступила к выполнению приказа, но спиной к удаляющимся врагам никто не поворачивался. Я поступил точно так же, справедливо решив, что у этих людей опыта поболе моего будет.

— Ян, что там произошло? — Раздался в голове голос друга, а спустя несколько секунд показался и он сам, выбежав из-за камней. — Вас приголубили взрывом?

— Нет, бахнуло под землёй. Но реликвия неуязвима, так что волноваться не стоит. Наверное, они приходили сюда за ней, но не думали, что она уже развернулась.

— М-ма… Весело. Как у тебя с опытом, кстати?

Я открыл окно статуса и хмыкнул — плюс уровень и ещё три с копейками тысячи сверху. Недурно Рик пострелял, недурно… Мне-то немногих удалось добить, так что источником экспы (прим. Авт: опыта) выступал по большей части он.

— Ляпота. Я — шестнадцатый, три тыщонки сверху… — Я замолчал, будучи не в силах поверить своим глазам. Среди оповещений о получении опыта затесалось долгожданное предложение эволюционировать… — Рик, проверяй оповещения. Нам тут, похоже, эволюцию подогнали.

— Да ну?! А! Стоп, разберемся чуть позже. Сейчас у нас другие проблемы.

Я, скрипя сердце, кивнул непонятно кому — и позакрывал все лишние окна, сосредоточившись на происходящем вокруг. К этому моменту мои ноги уже вышагивали по лестнице следом за остальной группой, а до главного зала оставалось совсем-совсем немного. Меньше минуты, если я правильно помню…

Зал. Трон, как и прежде, возвышался над всем остальным пространством, но теперь перед ним появился полностью сформировавшийся постамент: белоснежная колонна, на которой лежала наковальня. Некогда почти-белоснежный пол вокруг неё сейчас обуглился, а в нескольких местах виднелись горстки праха — те, кто прорвались сюда, явно предпочли самоликвидироваться, так как ничем подобным «наши» не владели.

Бойцы «Тумана» молча прошли мимо нас, и лишь Дураг, скользнув по нам взглядом, бросил в чат:

— «Делайте, что хотели. Доступ к информации о раскрытых механиках я перешлю вам чуть позже».

— Рик…?

— Да-да, мне он тоже продублировал. Ну и чёрт с ним. — С этими словами Рик развернулся и быстро двинулся к лестнице, спустя пару минут выбравшись на плато. Я, естественно, шёл за ним, но подобной спешке не очень-то радовался…

— Давай-ка притормозим. Мне ответили по поводу каталога, а на ходу читать не удобно. — Ухватил я друга за плечо и, пользуясь превосходством в силе, заставил его установиться. — Чего тебя понесло куда-то? Прокинули с группой и тренировками — так хрен с ними, нам и очков этих хватит. Чуть позже возьмем, что будет необходимо, да уйдём. И никто в обиде не останется…

Рик остановился и, выдохнув, кивнул.

— Да, меня действительно увело куда-то не туда. Спасибо.

Мы плавно переместились к ближайшему валуну и устроились в его тени. Я переслал Рику ответ торговца, и вот уже мы вдвоём вчитываемся в текст, который с каждой строчкой всё больше и больше нас шокирует. Во-первых, безо всяких требований нам предоставили ссылку на постоянно обновляемый онлайн-каталог. Во-вторых — схему дорог, по которым можно было добраться до Некрополя, торгового города В-класса, основанного уже сутки как. Располагался он примерно в двух десятках часов пути от нас, в местах, где обитали монстры исключительно тринадцатого уровня и выше. Наиважнейший момент — это то, что контролировало там всё объединение с пафосным названием: «Альянс Теней». И вот этот альянс буквально завалил рынок предложениями, ибо у них уже появились свои ремесленники…

По всему выходило, что комплект обычной экипировки встанет в пятьдесят-девяноста тысяч. Редкой — уже от трёхсот до шестисот тысяч. Хорошая зарплата в наше нелёгкое время — сорок тысяч. Мы с Риком, как лидеры звеньев и офицеры, получали по шестьдесят тысяч в месяц. И такие цены на низкоуровневую экипировку явление, мягко говоря, необычное.

Надеюсь, к нашему прибытию, — а в том, что мы туда пойдём, я почти не сомневался, — они снизятся, иначе меня реально придушит жаба…

***

В то же время, Рикон.

— Отправляемся в путь-дорогу дальнюю? — Скорее утвердительно произнес я после того, как мы закончили обсуждение свежей информации. Некрополь… Вот уж кто-кто, а эти ребята с названием не прогадали. Как, впрочем, и со всем остальным — уже сейчас туда стекается множество игроков, успешно преодолевших планку в десять уровней. В будущем Некрополь станет если не условной столицей, то одним из крупнейших городов так точно. По крайней мере, до тех пор, пока игроки не перерастут эту локацию. — Но сначала — эволюция. Что там у тебя?

Мне самому Система предложила на выбор три варианта, и только один из них мог говорить. И, как бы грустно это ни звучало, но умертвием я становится не хотел хотя бы потому, что у него уж очень велики были штрафы к ловкости. А сила… на кой чёрт она мне сдалась? Нет, возможность говорить вслух того не стоит. Тем более — группы у нас больше и нет, а с Яном мы можем общаться мысленно.

Я ещё раз обвёл глазами предложенные варианты.

[Умертвие]

Сила +30 %

Эффективность дробящего оружия +15 %

Эффективность колющего оружия +10 %

Ловкость -30 %

Эффективность дальнобойного оружия -5%

Эффективность магии -20 %

Дополнительные свойства:

Возможность говорить.

Возможность использовать зелья.

Возможность питаться.

Регенерация (низкий уровень).

[Теневой Скелет]

Ловкость +20 %

Интеллект +15 %

Сила -20 %

Крепость -15 %

Дополнительные свойства:

Регенерация (низкий уровень).


[Серый Скелет]

Интеллект +25 %

Ловкость +10 %

Мана +50 %

Сила -25 %

Крепость -10 %

Здоровье -50 %

Дополнительные свойства:

Случайное атакующее заклинание на выбор.

Случайное защитное заклинание на выбор.

Регенерация (низкий уровень).


Все три варианта — мусор, ведь иначе не скажешь даже при всём желании. Умертвие перекошено в силу, Теневой Скелет — почти ничего не добавляет, а Серый Скелет — задохлик, на которого и одной стрелы будет много. Я бы мог подумать о становлении вроде-как-магом, не будь у него бонуса к мане и, соответственно, штрафа к здоровью, но чего нет — того нет. Значит, будем прокачиваться дальше, надеясь на то, что Система подбросит хороший варинант. Все мои чаяния воплотились в одной-единственной строке:

Каждый новый уровень открывает дополнительный случайный вариант эволюции. Каждый новый уровень добавляет два бонусных очка параметров. Максимальное количество дополнительных вариантов — семь. Максимальное количество бонусных параметров — четырнадцать.

По-хорошему нужно вообще взять — и отложить эволюцию в долгий ящик, достав её оттуда только после получения двадцать третьего уровня. Но актуально ли это сейчас? Тому же Дурагу тридцатипроцентный бонус к силе точно не помешает, и извлечёт он из него больше пользы, чем от четырнадцати единиц параметров. Быстрее поднимет уровень, добудет больше предметов, одолеет больше боссов… Все эти факторы вместе ровным слоем размажут ничтожные четырнадцать очков, которые если и станут полезны, то только на пока отсутствующем и непонятно, существующем ли вообще капе (прим. Авт: максимальное значение чего-то. Уровня, например).

Но я всё равно буду поднимать уровни ровно до тех пор, пока мне не предложит эволюцию получше. Не может же такого быть, что все классы в игре настолько перекошены в одно из направлений, верно?

— А у меня — Стальной Скелет! — Гордо заявил Ян, продемонстрировав мне неожиданно сменившую окраску на серый и покрывшуюся металлическим блеском руку. — Бонус к силе и крепости, штраф и ловкости и интеллекту. То, что мне нужно. А у тебя?

Последнюю фразу он произнес словно бы спохватившись.

— А у меня — три отвратительных выбора. Буду дальше поднимать уровень и ждать, пока мне не предложит что-то приемлемое.

— Зря. Меня откатило до первого уровня с сохранением параметров и, скорее всего, такие же эволюционировавшие супер-бойцы, поднявшие первые десять уровней, раскатают нас в тонкий блинчик. Всё-таки тридцать очков параметров — это очень много…

— С замедлением всегда можно от них сбежать. Просто мне предложило гипертрофированного качка, шляпу без бонусов и задохлика-мага, у которого здоровье режется в половину. И что из этого выбирать?

Ян дёрнулся, словно бы хмыкнув, после чего покивал сочувственно.

— Да, и впрямь — отвратный выбор. Ладно, пойдём уже — идти далеко, а по дороге ещё и охотиться…

С этими словами Ян материализовал в своих руках меч и щит, после чего двинулся к ближайшему спуску. Я же, вздохнув и посетовав на немилость системы, направился за ним следом.

Впереди нас ждала жизнь.

Глава VI

Уровень: 18

Сила — 5–1. -20 %

Выносливость — 0 [Заблокировано]. -10 %

Ловкость — 20+4. +20 %

Интеллект — 20+2.+10 %

Крепость — 7. -10 %

Акробатика — 4.

Знания — 6.

Здоровье: 60 (8)

Мана: 20 (2)

Свободные очки — 4.

Параметры впечатляли. Приятные глазу цифры, выжимающие из процентных бонусов максимум возможного, — не хватало только единицы акробатики, чтобы получить первый бонусный параметр ловкости от этой характеристики, — поднимали моральный дух сразу на несколько ступеней, а вместе с искомым вариантом эволюции, не перекашивающим персонажа в одну сторону, моё настроение прорвало потолок, походя выйдя в открытый космос. Не жизнь — сказка…!

— Рик, ты эволюционировать планируешь, или так и будешь свои статы рассматривать? Нас ждут в Некрополе к вечеру. — Напомнил Ян, уже с десяток минут ожидающий, пока я, наконец, нажму на заветную кнопку. Я ещё раз пробежался глазами по выбранному варианту эволюции…

[Санкционирована эволюция! Выбранный путь — Дитя Праха. Начато преобразование]

По всему телу пробежала волна тепла, а в следующее мгновение я ощутил, что меня словно бы заменили. Беглый осмотр самого себя это подтвердил — Рикона-Скелета более не было, зато был Рикон — Дитя Праха. Брутальное название, но ничего сверхъестественного эта ветвь эволюции не давала.

[Дитя Праха]

Интеллект +15 %

Ловкость +15 %

Здоровье +20 %

Сила -15 %

Крепость -15 %

Мана -20 %

Дополнительные свойства:

Случайное умение на выбор.

Осязаемый Прах (низшая ступень) — невозможно получить травму, невозможно потерять конечности, невозможно пассивно восстанавливать здоровье.

Возможность говорить.

— Вот и появился у нас в команде переговорщик… — Вслух произнес я, открыв перечень умений, из которых мне предстояло выбрать что-то одно. Всего пятнадцать вариантов, из которых пять — атакующих, пять — защитных, и пять — общих. Последние меня заинтересовали особо, и внимание на них я обратил в первую очередь.

Ремесла — ювелирное и кузнечное дело, я отбросил как неинтересные лично мне. На форумах их описывали как коммерчески выгодные, но необходимость реально учиться ковать и создавать украшения меня не очень-то прельщала: оставлю эту стезю людям творческим и усидчивым. Под третьей иконкой скрывался некий «Танец Теней», позволяющий сливаться с окружением, находясь при этом в тени. Умение ранга Редкий+, интересное, но — мимо кассы. Я точно не ассасин.

А вот последние два варианта меня очень заинтересовали. Искусство печатей, позволяющее создавать и использовать эти самые печати, обладающие совершенно разномастными эффектами, и искусство метательного оружия, увеличивающее эффективность оного. Но метать железо лучнику не то, чтобы очень удобно, в то время как от печатей я бы не отказался. Интересное, оригинальное направление, которое, цитирую описание умения дословно: «… эффективно и в бою, и в ремесле…». Приятная перспектива — мочь не только навалять противнику, но и создать что-то, применимое и вне боя. Не знаю, как тут с индивидуальным жильем, но от укрепленного печатями домика я бы не отказался…

— Рик, опять завис? — Вырвал меня из состояния глубокой задумчивости голос Яна. — И посерел, я смотрю. Навык выбираешь?

— Угу. Знаешь что-то про печати?

— Печати? Как в том аниме, что ли? Фуин-что-то там…? — Протянул Ян задумчиво, а я — выругался.

— Всё бы тебе мультики смотреть! Ты же дольше меня зависал на форумах, да и копал в сторону навыков и умений!

— Зависать-то я зависал… — Ян парой скупых движений вызвал какое-то окно, содержимое которого для меня, — как и, впрочем, для любого другого игрока, — было сокрыто непрозрачной плёнкой. — … только о печатях ничего не слышал. Ремёсла — это да, по ним даже гайды уже появились, но о многих оригинальных умениях просто не распространяются. Твои печати, думаю, из этой оперы, но об их пользе можно только гадать. Если как фуиндзюцу — то инструмент действительно универсальный и эффективный. Взрывы там, барьеры…

— И на том спасибо. Будем посмотреть, так сказать. — С этими словами я подтвердил выбор искусства печатей, и открыл расширенное описание этого навыка.

[Искусство Печатей. Пассивный навык, позволяющий создавать печати, эффективные не только в бою, но и в ремесле. Их выбор широк, а варианты применения — бесконечны. Для открытия новых печатей и вариантов их комбинирования необходимо повышать параметр [Знания] и изучать труды, повышающие уровень умения [Искусство Печатей].

Изначальные печати:

Сила — усиление удара, нанесённого по игроку/объекту, на которого/который установлена печать. Одноразовая.

Скорость — одномоментное (сильное) или трёхсекундное (слабое) ускорение игрока, на которого установлена печать. Одноразовая.

Непоколебимость — полуторасекундная неуязвимость игрока/объекта, на которого/который установлена печать. Одноразовая.

Для создания печати требуется [Основа] и [Материал]. В случае, если [Основа] и [Материал] обычного качества, у печатей не будет дополнительных свойств. Вероятность создания печати зависит от уровня умения [Искусство Печатей], показателя параметра [Знания] и точности рисунка, нанесённого игроком].

Рядом с описанием каждой из изначальных печатей имелась иллюстрация. Три простеньких символа, которые нарисовать сможет кто угодно. Первый, Сила — кружок с крестиком внутри, Скорость — треугольник с точкой в центре, а Непоколебимость — простой полукруг.

— Забавно. Надо будет поискать в городе то, что сойдёт за материал для печатей. Какие-нибудь бумажки и чернила. Буду в перерывах между истреблением монстров практиковаться в рисовании! — Бодро отрапортовал я, переслав другу описание умения. — Выдвигаемся?

— Да-да, в пути посмотрю. — Ян отлип от рассматривания скриншота Искусства Печатей. — Ты, главное, по сторонам поглядывай — не хватало ещё прозевать нападение…

— Обязательно. — Киваю и выхожу на тропу, бодрым шагом направляясь в сторону Некрополя. Об этом городе ходило всё больше и больше слухов, которые почти наверняка заставляли Дурага и весь «Туман» грызть ногти: в отличии от Кузни, Некрополь располагался совсем недалеко от локаций с высокоуровневыми монстрами, уже подмял под себя пару шахт и невероятно редкую в наших краях вырубку леса. Альянс Теней не даром называют сильнейшим объединением нашего региона, ведь прямо сейчас только в Некрополе можно было найти всё то, что может понадобится как игроку-одиночке, так и группам с гильдиями. Экипировка, книги умений, расходники, ресурсы и материалы — найти можно всё что угодно, были бы только деньги.

А у нас с Яном деньги были. Раньше мы особо не тратились — просто не было смысла, а сейчас хотим обжиться в этом мире, создав прочный фундамент. С «Туманом» построить нормальные отношения не получилось, но лично я уже не расстраивался и, в целом, о них не думал. Потратим очки вклада через месяцок, когда цены более-менее стабилизируются, и нас уже ничего связывать не будет.

Сейчас же — к Некрополю! Уж очень мне хочется посмотреть на него вживую…

***

Широкое плато, на котором тут и там виднелись пирамидообразные сооружения, служащие входами в огромный подземный город, внушало уважение. Сотни игроков, движущихся от Некрополя или, наоборот, к нему не проявляли никакой агрессии, что, прямо скажем, было непривычно. Всё-таки несколько дней кряду мы провели в постоянной боеготовности, и отдохнуть получалось только вне игры. Стоит ли говорить, сколько нервов уходило на то, чтобы просто удостовериться в отсутствии хвоста? Очнуться в ловушке-то нам совсем не улыбалось, вот и приходилось мучиться.

А теперь мы, наконец, оказались в месте, где есть хотя бы какое-то подобие законов. Даже не нужно шугаться каждого игрока, оказавшегося за твоей спиной…

Красотища!

— Ян, знаешь, куда идти? — Спросил я, оглядываясь по сторонам. Широкая лестница привела нас на самую натуральную улицу с брусчаткой, домами и полыхающими синим факелами-фонарями. Кое-где даже стояли облаченные в одинаковую экипировку скелеты-стражники, которые вряд ли были игроками — скорее всего, местные боссы уже нашли способ поставить себе на службу неигровых персонажей. — А то тут, кажется, карты продают.

Ян недоуменно посмотрел сначала на меня, а после — на сухощавого мальчика-зомби, одной рукой удерживающего подмышкой кипу пергаментов, а другой — размахивая одним, свернутым в трубочку, над головой. При этом он регулярно выкрикивал рекламирующие товар кричалки, и, что важнее, игроки реально покупали у него схемы Некрополя.

— Примерно знаю, но карту всё равно купить, наверное, стоит. Мы ведь не одну-единственную лавку посетим?

— Не одну. — Согласно кивнул, после чего обратился к парнишке. — Сколько за карту?

— Серебряк. — Ответил тот, оторвавшись от очередного покупателя и обратив внимание на нас. Я же, бросив взгляд на солидные шестьсот монет в инвентаре, тут же и обменял серебряный кругляш на пергамент. Мальчишка тут же потерял к нам всякий интерес, продолжив пронзительно голосить.

— Ну, могло быть и хуже. — Пожал я плечами, рассматривая очень приблизительную схему, которую, казалось, начертали от руки. — Двигаем в темпе. Через полтора часа тут народу должно значительно прибавиться…

Да, на самом деле, согласно соответствующему таймеру на одном сайте, через час сорок минут в игру привалит масса народа, не решившегося на переезд в пробирку и оттого вынужденная работать на государство. Сталкиваться с ними особого желания у меня не было, а потому нам нужно было успеть обернуться за это время.

Спустя пять минут мы остановились перед крепким на вид каменным зданием с аскетичной вывеской, на которой чьей-то твёрдой рукой была выбита надпись «Магазин».

— Простенько тут, ничего не скажешь. — Словно бы подвёл итог Ян, обведя взглядом монолитные каменные плиты без единого намёка на окна или украшения. Одна лишь деревянная дверь несколько выделялась из общего унылого серого фона. — Однако, да — нам сюда.

Внутри магазина обнаружился прилавок длиной во всю стену и игрок-призрак за ним. Ни стеллажей, ни витрин здесь не было — их функции, очевидно, выполнял соответствующий сайт, а само помещение было необходимо только для складирования и непосредственно выдачи товара.

— Уважаемый… — Обратился я к торговцу, демонстрируя ему всё нами выбранное и вынесенное в отдельное интерфейсное окно. Броня, бижутерия, оружие и расходка в лице пергамента и чернил, на которых я решил потренироваться в начертании печатей. Вместе это добро выходило на восемьдесят тысяч при том, что всё — обычного качества, без излишеств.

— Пять минут. Книги умений и навыков интересуют? — Бросил призрак походя, одной рукой тарабаня по подвешенной в воздухе клавиатуре. Мазохист или член старой гвардии, не принимающей полную виртуализацию?

— В каталоге их нет. — Пожал я плечами. — Если будет список — что-нибудь, может, и выберем.

Торговец молча переслал мне файл, которым я тут же поделился с Яном, вынужденным молча за нами наблюдать — говорить его стальной скелет, к сожалению, не умел. Тот тут же зарылся в свежую информацию. Я тоже поспешил последовать его примеру, расплатившись и забрав товар.

— М-да. Я ещё на сто тысяч сейчас попаду — тут есть пассивные навыки на меч, щит и среднюю броню, прокачиваемую при использовании этих предметов экипировки. Такое вообще надо сразу изучать…

— Могу взять на себя часть расходов. — Тут же предложил я. — Ты и так изрядно потратился на доступ к формумам, которыми мы оба пользуемся…

— Да ты брось, просто меня смущают цены на, по сути, нубские вещи, которые будут сродни мусору через пару недель…

— В том-то и дело, что через пару недель. Эта игра — новый дом для многих миллионов, и вполне естесственно, что все стремятся здесь устроиться как можно лучше. Вливание средств из реала вполне оправданно… О-го-го! — Были бы у скелета глаза — я бы их сейчас распахнул так, что они бы выпали наружу. Комплект умений, «жизненно важных для каждого лучника», стоил без малого двести штук. Необходимые пассивные навыки мага — ещё пятьдесят тысяч. — Забудь, что я только что сказал. Мои умения обойдутся в двести пятьдесят.

— Ско-олько?! — Ян быстро нашёл в каталоге набор умений лучника. — Земля твоему кошельку пухом, Рик. Ты себе выбрал нечто, очень жадное до денег.

— Всё, что необычно, жадно до денег… — Философски заметил я, когда до ушей донеслись предсмертные хрипы повесившейся от горя жабы. Я любил зарабатывать и копить, но ненавидел тратить. — Ладно, зато получим значительное усиление. Теперь, когда мы будем играть вдвоём, это особо важно. Принимай обмен.

Я передал Яну его доспехи, а сам облачился в свои. Обновки были что надо даже несмотря на обычное качество. Просто к вашему сведению — редкая часть брони стоила раз в пять дороже обычной, а оружие — в десять. Нужно ли нам такое счастье?

Вот и я считаю, что нет.

Довольно прищелкнув челюстями, я окинул взглядом свои обновленные параметры, прокачавшиеся не только за счёт обновок, но и благодаря повторному получению пока только восьмого уровня.

Уровень: 8

Сила — 5–2. -35 %

Выносливость — 0 [Заблокировано]. -10 %

Ловкость — 40+14. +35 % {4}

Интеллект — 30+7.+25 %

Крепость — 13-4. -25 % {6}

Акробатика — 5.

Знания — 6.

Здоровье: 70+14 +20 % (8) {10}

Мана: 40-8 -20 % (2) {20}

Свободные очки — 2.

Прим. Авт: здесь и далее значение в скобках вида { N } обозначает уже отображенную в общем значении прибавку к параметру от экипировки.

Бонусные очки от экипировки шли сразу в первую цифру и получали бонус от моего класса, но при этом добавочное значение отражалось справа. Внушительные показатели, которые заметно вырастут после приобретения и изучения дорогущего набора умений.

Но я хорош, да. Ян уже в ближнем бою с трудом меня достаёт при том, что он — мечник. Конечно, более опытный противник может меня и подловить, но я дурачком оставаться не собираюсь, четыре часа в день уделяя практике в виртуальной среде «Тумана». Ян тоже занимается там, и прогресс у нас есть. Хороший такой прогресс, ощутимый…

Но вот есть ли в этой лавке оружие, мне приглянувшееся во время тренировок? В каталоге мечи и кинжалы представлены упрощенными названиями вроде «меч длинный» или «кинжал короткий обоюдоострый», а о систематизации описаний здесь даже не слышали. Или слышали, но не обратили внимания…

— У вас есть прямой, с односторонней заточкой лезвия, короткий меч? Соотношение размеров рукоять-лезвие один к двум.

Призрак смерил меня заинтересованным взглядом.

— Владеете японским оружием? Вакидзаси у нас точно есть, и даже несколько видов, но у них лезвие прямым назвать нельзя. Танто, вами описанное… Нет, такого нет. Есть чокуто, но это скорее меч, да и соотношение рукоять-лезвие у него один к трём. Хотите взглянуть?

— Да, пожалуйста.

Спустя минуту торговец, оказавшийся понимающим в своём деле специалистом, вынужденным временно стоять за прилавком, показал мне и пресловутые вакидзаси, оказавшиеся каким-то подобием катан, и танто — короткие прямые кинжалы, в бою редко используемые. Но чокуто… Да, красивое, хищное оружие, которым я пользоваться умею только теоретически. По факту — орудовал на полигоне танто, который оказался совсем не боевым кинжалом, — кто бы мне об этом сказал? — а чокуто было его полной копией — просто с длинным лезвием. Научиться им владеть? Но это не кинжал, основы владения которым просты и понятны. Для каждого из мечей существует целая система, а то и не одна. Вот так, с наскока, редковстречающимся японским оружием не овладеть.

Но мне хотелось. А если хочется — то нужно обязательно…

— Могу я взглянуть на параметры? — Спросил — а спустя пару секунд воззрился на, во-первых, цену, равную двумстам тысячам, а во-вторых — на характеристики самого Редкого+ меча.

[Проклятый Чокуто]

Уровень предмета: 13.

Редкий+ предмет.

Свойство: Усиление ударов за счёт маны. Первый удар, нанесённый после извлечения меча из ножен — критический, с повышенной вероятностью травмирования цели.

Слот для инкрустации: Стихия, низший камень (пусто).

Проклятье: Чокуто получает статус основного оружия. Чокуто присваивает всему оружию в инвентаре статус второстепенного. В момент изъятия чокуто из ножен, запускается таймер, спустя двадцать секунд заменяющий чокуто на случайное второстепенное оружие из инвентаря независимо от места его нахождения. Спустя ещё десять секунд второстепенное оружие будет заменено на основное, и таймер замены будет запущен вновь.

В бою возможность ручной смены оружия заблокирована.

В случае отсутствия второстепенного оружия каждые десять секунд чокуто блокируется на десять секунд.

Прочность: 100 %

— Ну-ну, нечего так глазницы таращить, без проклятия он стоил бы тысяч так шестьсот, а в форме обычного меча — и все полтора миллиона. Так-то оружие неплохое…

— … только сражаться им можно не дольше двадцати секунд, верно? Но я не совсем понимаю, почему его никто не берёт в паре с таким же чокуто или танто. Ведь неплохо получится.

— Для тех, кто умеет использовать такой меч, это проклятие совершенно неприемлемо. Я уже два дня пытаюсь продать эту игрушку за жалкие копейки, и — никто не берёт. Сравнимые по характеристикам классические мечи и катаны, к слову, не задерживаются в каталоге от слова совсем. — Торговец развел руками, и кивнул в сторону чокуто. — Если заберёшь — скину ещё двадцать тысяч.

Я задумался. Вдвоём с Яном, как показала практика, луком пользоваться не всегда эффективно: зачастую я не успевал сделать и пары выстрелов, как монстры подходили вплотную и мне приходилось начинать орудовать кинжалами. Стрелок хорош в группе, когда есть кому его прикрыть, но в двойке… Не рассчитывал я на то, что монстры будут передвигаться исключительно небольшими армиями. И даже умения, которые я хотел приобрести и изучить, ситуацию кардинально не изменят. Станет легче, но ненамного.

С мечом будет легче. Не против игроков, конечно — против монстров… Лук, в принципе, можно передать Яну, а самому в инвентарь запихнуть три-четыре кинжала. Лучше четыре — чтобы, в случае активации Вихря с тремя кинжалами, не остаться без оружия. Второй меч смысла брать нет, так как предугадать, что в следующую секунду появится в руках, не будет никакой возможности. Да и кинжалам желательно быть одинаковыми…

Расходы, расходы.

Я кинул взгляд на торговца и тот, словно бы поняв, что мне нужно время на раздумья, развернул окна интерфейса и погрузился в работу. Я же открыл каталог и вывел перед глазами все кинжалы, в наличии которых было четыре штуки и больше. Всего три позиции — негусто.

— Ян, как думаешь, если я возьму такой меч… — Скидываю другу параметры чокуто. — … и четыре одинаковых кинжала к нему, получится эффективно использовать всё это хозяйство в бою? Лук скину тебе на хранение.

Ян, глядя на раскрывшиеся перед ним окна, потянулся к подбородку и поскрёб костяшками о челюсть. Блуждающие в его глазницах огоньки скользили по строчкам, а я — ожидал ответа.

— Смотря что ты подразумеваешь под эффективностью. На мой взгляд — да, получится неплохо, но… Ты хоть с мечами тренировался?

— Кинжалы, танто… Последний оказался скорее ритуальным оружием, так что его можно отмести. — Я невесело ухмыльнулся. — Нет, с мечами я только пару часов побаловался в симуляторе. Но ведь учиться никогда не поздно, правда?

— Не поздно, но ты ведь лучником хотел быть! А где такой меч — и где лук?

— Как хотел — так и перехотел. С игроками воевать удобно, а вот с монстрами… Да ты сам всё видел, кому я рассказываю! Конь в вакууме в лице расстрела замедленного магией противника работает где угодно, но не в реальных условиях! — Я продолжал распаляться. — Большую часть времени я просто убегаю, выгадывая момент для выстрела! Без прикрытия из нескольких игроков лучник практически бесполезен…!

Щелбан, звонко впечатавшийся в лоб, заставил меня замолчать.

— Хорошо хоть додумался на внутренний голосовой канал переключиться. Но выглядел ты все равно комично. — Ян сложил руки на груди. — Хочешь попробовать себя с мечом — вперёд, чего-то равноценного за те же деньги тебе точно не найти. И даже из этого проклятия можно выжать пользу, если найти хорошие кинжалы с интересными свойствами. Ну и сила… У тебя ведь с ней всё плохо?

— Со всеми штрафами — три единицы. В тренажере я практиковался отводить удары и избегать их, не рискуя парировать. Привыкну — и в игре подставлюсь.

— Всё равно нужно где-то её добирать, трёх единиц мало. Хотя бы десяток — иначе ты вряд ли даже сможешь пробить естественную защиту бойца ближнего боя. Потом проверим в тренировочной дуэли именно в игре…

Я кивнул — и повернулся к прилавку, покашливанием, похожим скорее на скрип металла о металл, привлёк к себе внимание торговца-призрака.

— Я готов приобрести чокуто. Но тогда вместо набора для лучника я возьму те умения, которые полагается иметь мечнику и бойцу с кинжалами. По цене, насколько я понимаю, будет плюс-минус то же.

— Магические навыки оставляем? — Кивок. — Тогда — двести десять тысяч за умения, сто восемьдесят — чокуто. Могу порекомендовать взять неоформленный камень стихии — всего десять тысяч. Как получишь двадцать пять тысяч опыта — он превратится в полноценный камень для инкрустации со случайной стихией. Свиток, для этого необходимый, я в подарок отдам, как хорошему покупателю.

Призрак довольно улыбнулся, а секунду спустя ему на счёт перекочевало ровно четыреста тысяч. Чокуто, комплект книг умений и неоформленный стихийный камень осели в моём инвентаре, и я вздохнул — всё, назад лучше не поворачивать. Иначе жаба восстанет из мёртвых и придушит уже меня за растрату средств…

Полмиллиона за один день. Такого я себе ещё не позволял. Удовольствие, на самом деле, весьма посредственное, но одно только ощущение приятного тепла, исходящего от рукояти чокуто, — даже не спрашивайте, как скелеты чувствуют температуру, — окупало все затраты. С луком такого определённо не было — максимум осознание его подавляющей эффективности в нанесении урона. Пусть я даже не умел обращаться с мечом, пусть не знал, какой урон он будет наносить…

Но один факт сомнениям не подвергался: выбор я сделал правильный.

— «Будьте добры, парочку неоформившихся стихийных кристаллов». — Неожиданно написал в чат Ян, за считанные секунды рассчитавшись с призраком-торговцем и убрав в инвентарь свои приобретения. — Вещь в хозяйстве пригодится. Опыт всё равно будем получать, так почему бы и не дублировать его для разблокировки кристалла? Потом, может, продать выгодно удастся, если самому не понадобится.

Последнюю фразу он произнес в голосовой чат.

— Скорее уж они подешевеют за то время, что мы будем охотится. Всё равно придётся уходить от города хотя бы часов на двенадцать пути. Иначе там народу будет… — Я бросил взгляд на часы, закрепленные на границе зрения. — Кстати, о времени — меньше часа до апокалипсиса в миниатюре. Нужно закругляться со своими делами и выдвигаться.

— И то верно. — Ян штутовски приподнял несуществующую шляпу и чуть поклонился торговцу, любезно продавшему нам всё необходимое по сносной цене. — Тебе ещё кинжалы смотреть, а мне нужно присмотреться к мечам. А то мой морально устарел — пятый уровень, всё-таки.

— Разделимся?

— Это оптимальное решение. Давай через тридцать минут у северного выхода. Если что — спишемся.

Я кивнул — и мы, выйдя из магазина поначалу неприветливого торговца-призрака, разбежались в разные стороны.

Глава VII

— Работать, негры, солнце ещё высоко… — Прошептал я, глядя на ровные ряды темнокожих гоблинов, таскающих на своих спинах мешки с рудой, гоблинов. То тут, то там виднелись куда как более высокие и мощные фигуры надзирателей, вооруженных как кнутами, так и более привычными мечами, топорами и короткими копьями. Как они умудрялись орудовать последними в глуби шахт — тот ещё вопрос, на самом-то деле…

Твари, напоминающие перекачанных и вставших на задние ноги свино-орков, одним своим видом внушали уважение. Кожа цвета бронзы, клыки, торчащие из нижней челюсти, кое-какие доспехи и явные признаки интеллекта со всеми вытекающими — самая верхняя часть айсберга. Тут не то, что вдвоём — всего «Тумана» может не хватить.

Впрочем, им мы и так сообщать о неожиданной находке не собирались — слишком уж жирно будет. Тут, как-никак, натуральная шахта, которую ещё не успели подмять под себя предприимчивые владетели Некрополя и парочки других городишек. Пристроить её за неплохую сумму — дело пары часов, главное знать, кому такое предлагать. Благодаря Яну и его феноменальной способности выходить на нужных людей с этим пунктом проблем не было, и сейчас мы, лёжа за нагромождением поросших кустарником камней, ждали ответа от одной из трёх гильдий, располагающих достаточными ресурсами для возведения тут чего-то вроде форпоста. За указание конкретного места мы просили четыре миллиона с заключением внеигрового договора с гарантом в лице одной организации, чьё название частенько мелькает на слуху при заключении подобного рода сделок — «Гавань». За пятьсот тысяч, вычитаемых из наших миллионов, они гарантировали «ровное» проведение сделки без проблем как у нас, продавцов, так и у покупателей…

— А какие-то черти вчера добыли легендарное копье, с аукциона ушло за двадцать с копейками миллионов… — Пробурчал Ян, глядя на повисшее прямо над нашими головами солнце. — И им не приходилось сначала ползать вокруг шахты, а после валяться в грязи несколько часов кряду, боясь лишний раз щёлкнуть челюстью.

— Ну да, всего-то зачистили легендарный данж, потеряв семнадцать уровней на десятерых. Со средним уровнем в восемнадцать, да после второй эволюции. Не имея при этом никаких гарантий на успех. — Едко заметил я то, что друг и так знал. — Тем более, что суммарно времени они угрохали больше, чем мы, раза в три. А в перерасчёте денег на человека вышло немногим больше.

— Только нам, в отличии от них, скучно.

— Но — без риска.

Ян устало выдохнул — и продолжил созерцать неспешно плывущие по небосводу облака. Я же, в очередной раз обведя взглядом даже не подозревающих о нашем присутствии свинолюдей и их рабов-гоблинов, отполз в сторону и обнажил чокуто, покоящийся на поясе. Оружие странным образом не мешало ни ходить, ни бегать, ни ползать, ничем своего присутствия не выказывая до того момента, когда его нужно было пустить в ход.

Деревянная рукоять без гарды и деревянные же ножны в походном состоянии выглядели как какая-то трость, но под столь безобидной личиной скрывался смертоносный клинок. Односторонняя заточка, лезвие длиной в пятьсот пятьдесят миллиметров и рукоятью — в двести пятьдесят. Такие пропорции позволяли вести бой двумя руками, активно менять хват и перемещать ладонь по рукояти, играя «на длине». Противник, когда я освою базовые приёмы боя таким мечом, никогда не будет уверен в своей безопасности. Ведь даже эти жалкие сантиметры в схватке играли свою роль, позволяя достать врага тогда, когда он якобы ушёл от удара. Такой эффект достигался именно за счёт удлиненной рукояти, которой, к слову, у классического чокуто не имелось.

Сколько прошло с момента посещения нами Некрополя? Пять дней? Или сейчас всё-таки идёт пятый? Да, скорее всего так и есть. За это время мы неплохо прокачались, и я щеголял шестнадцатым, почти семнадцатым уровнем, в то время как Ян только-только получил восемнадцатый.

Уровень: 16

Сила — 20-7. {5} -35 %

Выносливость — 0 [Заблокировано]. -10 %

Ловкость — 53+19. +35 % {4}

Интеллект — 30+7.+25 %

Крепость — 13-4. -25 % {6}

Акробатика — 8.

Знания — 8.

Здоровье: 75+14 +20 % (8) {10}

Мана: 55-8 -20 % (2) {20}

Свободные очки — 3.

Силу я в первую очередь добил до десятки, несмотря на серьезный штраф, а после поднял её ещё немного за счёт редкого плаща, который именно этот параметр и давал. Всё остальное вложил в ловкость, как в свой основной атрибут. Кое-какие бонусы к здоровью и мане пришли от прокачки пассивных навыков владения мечом и ношения доспехов, поднял акробатику, — в ближнем бою какие только пируэты мне не приходилось исполнять! — и знания. Последние — за счёт прохождения обычного подземелья, в котором мы добыли разномастные предметы для магов, в том числе — необычную книгу умений, позволяющую выучить призыв змеи. Костяной, естественно — мы ведь нежить, в конце-то концов…

За эту неполную неделю можно смело подвести итог: сражаться на острие ножа мне определенно понравилось больше, чем стрелять издалека и избегать близкого знакомства с противником. А продолжи я орудовать луком — и никогда бы не раскрыл в себе эту черту адреналинового наркомана. Иногда я даже специально позволял врагам себя окружить, наслаждаясь затмевающим сознание чувством собственного превосходства…

Конечно, в бою против игроков я такого бы себе точно не позволил, ведь там на кону стоят время и деньги, но с монстрами — почему бы и нет? Мы охотились на тварюшек пятнадцатого уровня, а с нашими параметрами и свойствами эволюций перерабатывать их на манер конвейера десятками и даже сотнями было несложно. Времени уходило мало, а опыта в сумме получалось более чем достаточно. Прокачивались мы явно быстрее, превосходя «средний по палате» уровень на достаточно весомую десятку — большая часть игроков только-только перешагнула порог эволюции. Но до лидеров, уже разменявших третий десяток уровней, нам ещё далеко. Ни у меня, ни у Яна не было даже приблизительного представления, где можно ТАК быстро прокачиваться…

— Рик, ответ. По официальному каналу от «Гавани», просьба предоставить координаты места и дождаться людей покупателя. Деньги компании уже перевели.

— Ну и замечательно. — Ответил я, устроившись на земле рядом с другом и прикрыв глаза. Физически устать, как можно догадаться, мы не могли, но вот в моральном аспекте непрерывная мясорубка, в которую мы погрузились на несколько дней, выматывала. Ян хоть и жаловался, но понимал, что пусть даже такой незамысловатый, но отдых нам необходим. Если, конечно, мы не хотим потечь крышей, как каждый девятый игрок из ТОПа. Ладно, неделю — столько ещё можно провести в непрерывных сражениях, но месяцы кряду…

Здравый рассудок мне пока был дорог, и потому я, растянувшись на солнцепёке, расслаблялся. Мысли, кружась непрерывным хороводом, витали вокруг самой концепции этого мира.

Совместно с искусственным интеллектом разработчики построили огромную планету со своей предысторией и будущим, рельсы которого уже проложены, а в вагоны загружены тонны и тонны бумаги, исписанной сюжетными поворотами. Я очень сомневался в том, что кто-то позволит игрокам кардинально изменить течение этого самого сюжета, но немного повернуть, переключив стрелку на развилке — вполне возможно. Методов и способов подтолкнуть игрока в нужную сторону за несколько веков развития игровой индустрии изобрели столько, что никто и никогда не сможет заметить все попытки этого воздействия.

О сюжете же… О нём много чего пишут на форумах, собирая общую картину из бесчисленных обрывков знаний, разбросанных по миру, и пока всё выглядит достаточно пресно. Давняя катастрофа с армией нежити, практически истребившей все разумные расы; неизвестно чем вызванная спячка продолжительностью в тысячи лет, после которой часть слуг Короля Мёртвых очнулась в виде индивидуумов со своей волей и желаниями — нас, тобишь, а страны людей, дворфов, эльфов и прочих фэнтезийных тварей, в число которых входят и относящиеся к тёмной стороне расы, активировали неведомый артефакт и призвали героев — тоже игроков, но живых. Как экономика стран справляется с неожиданным появлением нескольких миллиардов жителей — загадка, на которую ответить малореально.

Классика и, я бы сказал, баян. Но придираться к завязке, которая ни на что по сути не влияет… Да, её максимально упростили для того, чтобы игроков было проще «вписать» в этот мир, но и только. Рано или поздно, но мы ассимилируемся с местными и станем полноправными жителями Вселенной-19, которой к этому моменту наверняка дадут другое, более благозвучное имя.

Жить в игре… Да, этот век определённо привнёс надежду в сердца людей, уже отчаявшихся когда-либо зажить полноценной, полной счастья и радости, жизнью. Работать в виртуале, железно ограниченные восемь часов тратить на игры, а всё остальное время спать и питаться в крошечной комнатке-капсуле, где за бронированными многослойными окнами виднеется лишь мертвенно-серый смог, устилающий улицы и не позволяющий выйти наружу без специального облачения — это… грустно. Грустно и страшно. Даже просто посмотреть на чахлые деревья, надёжно укрытые под многослойным куполом простой человек не может в принципе.

Выжило бы человечество без игр?

Нет, определённо нет. На то намекала и волна самоубийств, прокатившихся по планете, когда выяснилось, что в обновлённом виртуале, неотличимом от реальности, некоторые люди находиться не смогут, а создавать ущербные игры ради них одних никто не собирался. Одна из особенностей виртуала не позволяла как-либо менять «настройки графики», а мозги отрезанных от технологии несчастных просто не выдерживали полного погружения. Люди, чья жизнь целиком и полностью состояла из виртуала, ломались и шли на крайние, неотвратимые меры. На мой взгляд — чрезмерно резкие. Ведь ничто не мешало им играть в старые проекты, поддержку которых никто и не думал прекращать. Уж на их век бы хватило, если не жаждать звёзд с неба…

М-да. Что-то меня, прямо скажем, понесло куда-то не туда. Что мне до тех, кто предпочёл смерть жизни? Они свой выбор сделали, а у меня и своих порядком.

Лёгким волевым усилием я, даже не открывая глаз, вызвал галерею изображений, хранящуюся в моём личном облачном хранилище. Тут была целая подборка, относящаяся к городам живых: и светлых, и тёмных. Самым смешным в этой ситуации было то, что игроки, остановившие свой выбор не на нежити, как мы, а на живых представителях тёмных рас, сейчас практически не охотились. Монстры? Охота за подземельями? Делёжка земель? Три раза ха! Государства согласно сюжету подготовились к прибытию миллиардов героев-игроков, основав соответствующее число школ, академий и училищ, позволяющих освоить профессии самых разных направлений — от ремесленных до боевых. Игрокам предлагались посты в армиях и государственном аппарате, но требования к таким позициям были высоки: без специфических знаний и умений просто нельзя было пройти экзамен.

И только мы, несчастные немёртвые-отступники, вырвавшиеся из-под власти своего повелителя, были предоставлены сами себе. Чем хотите — тем и занимайтесь, что называется.

Подчиняясь мысленному приказу, в руках появилась стопка готовых к использованию печатей скорости. Самые, на мой взгляд, интересные изо всех трёх предоставленных: силу закрепить на монстре или игроке почти нереально, а непоколебимость сработает против одного противника лишь единожды, после чего тот просто подловит застывшего каменным изваянием на полторы секунды меня. Зато скорость — другое дело. Можно сказать, аналог рывка или телепортации, позволяющая за пару секунд с места переместиться на несколько метров по прямой. И, как у похожих умений, есть один важный нюанс: с препятствиями на пути лучше не встречаться. Моего показателя ловкости просто не хватало для маневрирования на подобных скоростях, но вместе с ростом уровня я всё лучше и лучше контролировал движение с активной печатью. Драться не получалось, но вот быстро, за пол-секунды, ударить, деактивировав печать, я мог. Метнуть кинжал — тоже. Другое дело, что ещё пара таких бросков — и мне придётся забирать у Яна сданный ему на хранение старый костяной нож, которым я пользовался ещё до посещения Некрополя. У добротного метательного кинжала необычного качества после броска скостило разом тридцать процентов прочности при том, что вонзился он в землю, пролетев где-то сотню метров. Печать, тогда мною использованная, была напитана тридцатью единицами маны.

Страшно представить, что было бы со мной, реши я её же потратить на рывок. От столкновения с камнем и последующего летального исхода меня защитил только случай, дёрнувший опробовать кинжал с намотанной на рукоять печатью…

В вызванной из инвентаря стопке было ровно пятнадцать печатей, напитанных тремя единицами маны каждая. Этого хватало для того, чтобы переместиться ровно на три метра в сторону — в зависимости от того, куда я шагну после активации. Двигать конечностями в ускоренном режиме было, по сути, не нужно, так как печать просто переносила пользователя из точки А в точку Б. Пока я мог только слегка отклониться от изначального курса и, например, сдвинуть руку, чтобы оказаться в точке выхода в иной позе, но смысла в этом было не слишком много: столь резкое перемещение порядком ударяло по мозгам, и одну-две секунды я, как правило, приходил в себя.

Благо, что с каждой новой попыткой отдача становилась всё менее и менее заметной: я привыкал.

Пара аккуратных движений — и на поверхности кожаного наруча закрепилась очередная печать скорости, делая эту часть брони похожей на папье-маше. Как и правый наколенник, в три слоя покрытый непоколебимостями.

Зачем я вообще этим занимаюсь? Всё просто: пока ещё печати можно считать только моим умением. Я могу осознанно их применить, но для этого мне приходится отвлекаться. Задача-минимум на этот месяц — вдолбить активацию печатей в рефлексы, переведя их использование в разряд навыков. Всё-таки мастер печатей я или погулять вышел?

Одна проблема: постоянно дёргать инвентарь с его ограничением в десяток предметов за бой не слишком-то удобно, вот и приходится изгаляться, покрывая расписанными тушью бумажками собственную броню. Крепились они неплохо, активировались мысленным усилием или касанием, а с использованием проблем не было никаких. Нужно только время для адаптации и освоения нового инструмента, плюс ресурсы для изучения новых печатей. В Некрополе меня уже ждала предварительно оплаченная пара книг вроде тех, при помощи которых учат навыки, но в город мы возвращаться не спешили. Незачем, да и ресурсов на продажу у нас пока было не слишком много: Ян загрузил инвентарь на сорок процентов, я — на шестьдесят. Большую часть груза не жалко будет сдать многочисленным перекупам, предлагающим цены примерно на десять-пятнадцать процентов ниже среднерыночных, так что с этим никаких проблем не предвиделось.

Что до моего стиля боя…

Он прост, но и сложен одновременно. Мне легко давалось само искусство схватки, но ошибки ещё случались. И если Ян в такой же ситуации терял пару десятков единиц здоровья, то я почти умирал: сказывалась близкая к нулевой крепость, которую на приемлемый уровень поднять можно было бы только с помощью каких-нибудь эпических вещей. Комплектных, ценой в миллион-полтора за одну часть из четырёх.

Ну а если говорить прямо — стать таким же живучим, как Ян и прочие воины, мне не светит. Моя стезя — ловкость с вытекающей из неё скоростью и свободой манёвра. Осталось только подкрепить их подходящими умениями, и всё, как говорят, образуется.

Я начертил на земле несколько кругов, встал между ними и, сосредоточившись, принялся поочередно активировать печати скорости, метаясь из стороны в сторону и изо всех сил стараясь не задевать круги. Получалось плохо, но чуть лучше, чем в прошлую тренировку, и гораздо лучше — чем вчера. Ветер свистел в ушах, челюсти сжимались до хруста, в суставах пылал жидкий огонь, а разум холодила ясность мыслей. Вот в руке материализовался чокуто — и рассёк воздух, орошая землю капельками воды. Ещё пара взмахов — и крест, сотканный из бесчисленных капель, бессильно опал на землю. Рывок с последующим уколом — и сорвавшаяся с кончика меча струя расплескалась по валуну, оставляя на том едва видимые царапины.

Ещё несколько секунд я протанцевал со своим оружием, после чего клинок испарился, оставив в руках один из моих кинжалов. Похожих друг на друга как две капли воды. Без гарды, со средней длины лезвием и рукоятью, представляющей из себя просто намотанную поверх остро заточенной кости ткань. Эти орудия использовались в Вихре Кинжалов, а там и гарда, и разного рода украшения точно были бы лишними…

Стиль боя резко поменялся: агрессивно-наступательные движения превратились в оборонительные, я стал больше двигаться и чаще использовать печати скорости, якобы уходя от ударов. Кругов я нарисовал достаточно, и представлял, что каждый из них — противник, готовый атаковать.

Но вот десять секунд прошли — и в руках вновь появился чокуто. Перехватываю рукоять обеими руками и, стараясь с каждым ударом чуть смещать ладони, провожу одну из немногих заученных серий ударов, разя невидимого противника…

— Рик, сигналку дёрнули! — Вырвал меня из транса голос Яна, раздавшийся прямо в голове. Я ещё раз взмахнул мечом — и вогнал его в ножны, тут же выудив из инвентаря стопку печатей.

За считанные секунды запас был пополнен, и я встал чуть позади друга. Он — танк, и удар, в случае, если это всё-таки не заказчики, принимать тоже ему. Я поддержу и попытаюсь выбить кого-то из атакующих за счёт своей прыти…

Нет, всё-таки заказчики — о том недвусмысленно сообщал мягкий жест Яна, опознавшего тех, кто должен был прибыть. Бросаю взгляд на часы и удовлетворённо хмыкаю: добрались покупатели всего за три с половиной часа.

— Добрый день. Мы — представители от альянса «Дезал». Предлагаю не тратить время на расшаркивания и сразу приступить к улаживанию формальностей. Для того, чтобы между нами в будущем не возникло недопонимания, предлагаю записать происходящее и в дальнейшем отталкиваться от этой записи.

— Мы согласны. Товар — за нашими спинами. — Произнес я то, что предусмотрительно отослал мне в личный чат Ян. — Что предполагается под улаживанием формальностей?

— Нам нужно убедиться, что указанные вами детали, намекающие на наличие здесь залежей руды, имеют место быть. Сразу после этого мы подтвердим заключение сделки и на ваш счёт будут переведены деньги — «Гавань» не позволит случиться обману.

— С этой скалы открывается хороший вид, и видны абсолютно все детали, на которыхмы акцентировали внимание при продаже. Прошу. — Лёгкий жест рукой — и оба покупателя подошли к камням, выглянули из-за них и, очевидно, принялись сверяться со списком того, что тут должно присутствовать.

— Всё, деньги перевели на счёт, Рик. — Прошептал мысленно Ян почти одновременно с тем, как представители покупателей вернулись к нам.

— Мы подтвердили сделку. С вами приятно иметь дело.

— Взаимно.

Уже спустя час мы удалились от шахты достаточно далеко для того, чтобы перестать скрываться от монстров. В руках появился меч — и я, опередив Яна на несколько шагов, бросился в гущу вооруженных, что-то увлеченно раскапывающих кобольдов…

***

Туша последнего монстра рухнула на землю и рассыпалась невесомым пеплом, а я уже спускался в достаточно глубокую яму, ими выкопанную. На её дне, тускло поблескивая исцарапанным дрянными лопатами металлом, виднелся люк.

[Подземелье — Событие — Великое Погребение. Рекомендуемый общий уровень: 25. Рекомендуемое количество игроков: 2].

Вот и не верь после этого в псевдослучайности. Меня никто не заставит поверить в то, что нам просто повезло случайно наткнуться на подземелье, рассчитанное именно на двоих игроков приблизительно нашего уровня. Тут явно не обошлось без вмешательства системы, желающей подогреть интерес игроков к изучению мира. Ну а некое событие и вовсе тянуло на сенсацию: ничего подобного на форуме я ещё не видел.

— Ну что там? Сундучок? — Донёсся откуда-то сверху голос друга, закончившего потрошить туши во славу профессии свежевателя. Да, полуразумные кобольды тоже вполне успешно разбирались на шкурки для крафта брони и органы для алхимии даже несмотря на отсутствие тел: тут было достаточно ткнуть инструментом в горку праха, после чего та мистическим образом превращалась в труп ровно на две минуты. Что успел — то и вырезал…

— Лучше!

— Два сундучка?! — Преувеличенно-бодро и с какой-то ехидцей воскликнул Ян, скатываясь вниз по пологим стенам. Меня обсыпало землёй, но особого внимания я на это не обратил.

— По одному в руки, и один на хребтину. Подземелье, как видишь.

Ян уже стоял на крышке люка и видел перед собой окно с описанием, так что дальнейшие пояснения были излишни.

— Какая прелесть. Дай мне десять минут, постараюсь узнать, что это за событие и чего стоит ожидать. — Сказал он, открывая окно интерфейса и с кем-то связываясь.

А спустя несколько минут Ян вновь обратился ко мне, но на этот раз голос его звучал расстроенно:

— Ничего. Вообще ничего, будто и нет никаких событий.

— Значит, будем первопроходцами?

— Значит, будем. Собственно, два эффективных бойца ближнего боя — оптимальная связка в случае, если не знаешь, чего ждать. Так что прорвёмся. — С этими словами скелет, чьи кости ощутимо отливали металлом, материализовал в руках щит и меч, опустив их на поверхность люка. Секунда — и я, недолго сумнящеся, повторил его движение.

***

Вдоль стен длинного и широкого коридора возвышались каменные чаши, в которых полыхало яркое пламя, вырывающее из тьмы десятки и сотни гробов. Какие-то выглядели словно новые, а какие-то покрывала россыпь трещин и выщербин, будто бы их кто-то увлечённо кромсал. У части каменных махин были сдвинуты монолитные крышки, а на полу вокруг — разбросаны кости. На редких, очень редких свободных площадках виднелись силуэты людей, орков, эльфов, скелетов, зомби и бог знает кого ещё.

Объединяло их всех одно: они сражались. Сражались со всё поднимающимися и поднимающимися из своих могил мертвецами, которым просто не было числа. Сотни? Тысячи? Десятки тысяч?

Я не мог сказать. Зато вполне мог прочитать сообщение, что повисло перед лицом сразу после перехода в подземелье.

[Слуги Короля Мёртвых проникли в древнее захоронение и приступили к созданию армии живых мертвецов. Представители светлых и тёмных рас со всего мира находят порталы, ведущие в гробницу, и только от них зависит, сумеют ли полчища немёртвых вырваться на свободу. Уничтожьте армию Короля Мёртвых или прервите ритуал.

Уничтожено немёртвых: 11.543/500.000

Уничтожено проклятых монументов: 7/500

До конца ритуала: 71:44.

Награды определятся согласно вкладу и исходу события]

— Рик, давай-ка двигать во-он к тем постройкам. Тут мне решительно не нравится. — Резко сказал Ян, поигрывая мечом и глядя на поднимающихся из могил мертвецов. Пока их было не больше десятка, но это упущение стремительно исправлялось.

Я бросил взгляд в сторону ближайшей платформы, на которой окопалось несколько игроков-людей. Что-то подсказывало мне, что с ними встречаться не стоит…

— Туда. — Махнул я рукой в противоположную сторону от светлых, после чего, перепрыгнув пару ступеней, отсёк голову медлительному зомби. — Со светлыми лучше не пересекаться.

Друг кивком обозначил согласие — и встал от меня по левую руку, театрально поведя шеей и взвесив удерживаемый в руке клинок.

Я ощерился и резко сорвался с места, врубившись в неровные ряды нежити. Слабые, я бы даже сказал — немощные ожившие трупы пытались взять числом, но против нас такие методы были не то, чтобы очень эффективными: мы, скелеты, уставать не могли в принципе, а наступающих зомби убивали по большей части с одного удара. Вот и выходило, что мы достаточно быстро удалялись от людей, среди которых обнаружился и маг. О том явно свидетельствовала череда взрывов, отсветы которой были видны даже за две сотни метров.

— Корректируем курс! На два часа! — Рявкнул Ян, для лучшего обзора запрыгнувший на крышку одного из гробов. — Элитки на подходе!

— Принял! — Я лишил головы очередного зомби, парой изящных уколов, раздробивших череп, повторно отправил на небеса скелета в потрёпанных латах, после чего отступил, избежав удара массивного топора, который на меня поспешил обрушить зомби в более-менее сохранившихся доспехах. В голове промелькнула мысль о том, что конкретно этот противник сильно походит на Дурага, но я её быстро отмёл — в бою задумываться над сторонними вещами бывает очень вредно…

Шаг вправо, небрежный взмах клинком — и какой-то зомби падает с рассеченной грудиной. Но я не обращаю на это особого внимания, сосредоточившись на элитном монстре, который к этому моменту уже перехватил свою секиру странным хватом и, выбросив вперёд руку, попытался насадить меня на острый, сантиметров двадцати в длину, шип, венчающий изголовье оружия.

Шаг, ещё один, удар — и зомби осыпается прахом, будучи не в силах пережить появление кинжала в собственной голове. Чокуто исчез всего с секунду назад, но благодаря таймеру это не стало для меня неожиданностью.

— Рик, маги…!

Предостерегающий оклик потонул в грохоте взрывов, а всё вокруг заполонил салатового оттенка туман. Те из мертвецов, на телах которых ещё имелась плоть, тут же и опали бесформенными кучами растворившегося мяса. Зато скелеты, против которых и так было сражаться несколько сложнее из-за их скорости и меньшего числа уязвимых точек, разом подобрались. В их пустых глазницах вспыхнули огни, а по белесым костям расползлась вязь странных символов.

Вихрь кинжалов, закрутившийся вокруг меня, лишил псевдожизней сразу нескольких скелетов, но это ничуть не повлияло на остальных: нежить, крепко сжимая в цепких пальцах рукояти своего ржавого и многое повидавшего на своём веку оружия ринулась на меня.

Вот полоска здоровья Яна подёрнулась и сократилась на четверть, а тройка скелетов-пикинёров оттеснила меня в сторону. Как назло, чокуто сменился на кинжал, и мне пришлось отступать. Мой друг скрылся из виду, но я всё ещё слышал лязг стали и стрёкот молний, оставляемых его щитом.

Надеюсь, он продержится…

Печать скорости вспыхнула — и осыпалась пеплом, подбрасывая меня на пять метров вверх. Ещё одна печать бросила меня вперёд, а третья — непоколебимость — позволила приземлиться без какого-либо вреда для себя.

Три, две, одна — кинжал сменяется мечом, и я бросаюсь вперёд, попутно сигнализируя Яну о том, чтобы он тоже шёл на сближение. В такой мясорубке разделяться — последнее дело, ведь после можно просто не суметь прорваться друг к другу…

В крови медленно разгоралось пламя, а в сознании закипала ярость. Система, будь она неладна, отлично передавала жажду битвы. Я даже не задавался вопросом о том, насколько эти чувства мои. Ведь всё, чего я сейчас хотел — это сражаться. Рубить, колоть, дробить кости врагов и забирать их жизни.

Ужасный сон отяготел над нами,


Ужасный, безобразный сон:


В крови до пят, мы бьемся с мертвецами,


Воскресшими для новых похорон.


Не хотел бы я оказаться на месте поднятых некромантами солдат. Сражались насмерть, защищая родину от армии оживших мертвецов — и через много лет сами пополнили их ряды…

М-да. Интересно только — кто построил гробницу и похоронил эти пол-миллиона? И не велика ли армия для условного средневековья? В те времена тысяча воинов уже были силой немалой, а прокормить, экипировать и выучить такую толпу задача куда более сложная, чем поставить на службу. Многие войны прошлого и заканчивались как раз из-за того, что у наступающих банальнейшим образом заканчивалась провизия, а захваченные земли уже не могли их прокормить…

Меч вгрызается в плоть очередного ожившего мертвеца, а струя воды пробивает насквозь тех, кому не повезло оказаться за ним. Стихийные камни — донельзя полезные предметы, позволяющие таким как я конвертировать ману в стихийные проявления. Чем больше вольёшь — тем ярче и эффективнее будет это проявление. Сейчас, например, я разом вбухал в удар двадцать пять единиц маны, и струя воды разрубила сразу четверых, а остальных, потеряв пробивную способность, повалила на землю.

Уровни монстров варьировались от седьмого до десятого без эволюции, но мне всё равно приходилось напрягаться. Много, слишком много врагов на нас двоих. Система явно что-то напутала, когда сообщала о рекомендуемой двойке наших уровней: долго тут не продержалась бы и полноценная группа.

Оставалось только бежать.

Друг в какой-то момент оказался рядом, и, стоя плечом к плечу, мы двинулись в сторону виднеющихся совсем недалеко строений. Узкие проходы позволяли надеяться на то, что в гости к нам будут заходить исключительно по одному, а не толпами в сотню-другую особей.

— Ты вперёд, я замыкающим…! — Прокричал, позволяя мне проскользнуть в комнату, Ян. Удар, ещё один — и рвущийся наружу призрак растворяется в воздухе, полностью лишившись здоровья. Шаг, разворот, укол — и умертвие, тянущее увенчанные острейшими когтями лапы к шее Яна падает на землю. Я отвлёкся на ещё одну тварь, а на стенах тем временем заплясали отблески молний. Запахло палёной плотью, а воздух наполнился визгом погибающих от соприкосновения с контуром молний мертвецов: Ян привёл свой план в исполнение, ненадолго перекрыв проход. — Бежим!


И мы побежали. Я — сжимая в руках кинжал и готовясь в любую секунду активировать вихрь с печатями, Ян — вытянув за спину руку, время от времени повторно устанавливая электрический контур, надёжно закупоривающий узкие коридоры. Таким образом мы бежали больше десятка минут, пока не выскочили в куда как более широкий, но, к нашему облегчению, пустующий коридор.

— Веселья — полные штаны! Будем потихоньку подчищать рядовую нежить? — Спросил Ян, убедившись, что нас никто не преследует и устроившись прямо напротив прохода, из которого мы выбрались — мой не любящий неожиданностей друг совсем не хотел, чтобы нас застали врасплох.

— Возможно. Но сначала нужно сориентироваться. — Я открыл карту и шумно выдохнул. Вместо хотя бы приблизительной схемы этого гигантского могильника в окне сиротливо отображалась надпись, сообщающая о том, что в подземельях карта не работает. — И, похоже, делать это придётся вручную…

— Тс! — Ян отлип от стены и вскинул перед собой меч. Я, не задумываясь ни на мгновение, тоже приготовился к драке, лишь спустя секунду поняв, что заставило Яна приготовиться к бою.

Шаги. Или, вернее будет сказать, топот — не одна и не две пары ног неслись в одном из коридоров, пересекающихся с нашим. Самым противным в нашей ситуации было полное отсутствие мест, куда можно спрятаться. Разве что возвращаться в коридор, но — поздно.

На перекресток вывалилась группа каких-то темнокожих то-ли эльфов, то-ли полуорков. Всего их было четверо, и выглядели гости очень и очень опасно. Экипировка ничуть не хуже нашей, держатся собранно, сменили построение едва нас заметив. Но нападать они не спешили, что просто не могло не радовать — вдвоем против четверых мы вряд ли потянем, даже если у нас преимущество в уровнях.

— Вечер добрый. — Аккуратно кивнул я, решив не затягивать с паузой и хоть как-то разрядить обстановку. — Что-то ищете?

— Как пройти в библиотеку? — Прогремел низким, утробным голосом мужчина, сжимающий в руках массивный двуручный меч. Ответом на его вопрос стала гнетущая тишина — я просто не нашёлся, что ответить, а Ян мог только писать в чат. Впрочем…

— «Дальше по коридору и направо».

… ему этот факт нисколько не помешал. Прошла секунда, другая — и, наконец, мечник первым опустил своё оружие, уперев его наконечником в каменный пол. Мы пусть и сомневались, но последовали его примеру. При этом я всё равно был сосредоточен на печати непоколебимости, как на действенном и зарекомендовавшем себя способе пережить сильную атаку.

— Сразу скажу: против нежити мы ничего не имеем, так как сами относимся к Тёмным. Если у вас есть такое желание — присоединяйтесь, объединим усилия. Выжить будет всяко проще.

— Мы бы и не против, да только вопрос доверия… — Я пожал плечами. — Увы, ребята, но мы вот так просто вряд ли сможем подставить вам спины, а как-то иначе объединятся особого смысла нет. Не принимайте на свой счёт.

— Мы не в обиде. — Мужчина кивнул. — Тогда, может быть, обменяемся сведениями?

Я открыл было рот, чтобы сказать о том, что в этом подземелье мы всего с полчаса, как вдруг глаз зацепился за медленно плывущую по полу перед нами тень.

С тихим, проникающим в каждый закуток сознания звоном мой меч покинул свои ножны, полный набор проклятий обрушился на мечника напротив, а самая слабая печать скорости дёрнула меня сначала в сторону на полтора метра, а после — назад на два. Я оказался рука об руку с таким же, как наши гости, непонятным эльфом, сжимающим в руках пару незатейливых кинжалов. Взмах — и его запястье, заливая камень кровью, падает на каменный пол. Укол — и лезвие на пару сантиметров погружается в его ключицу, после чего ассасин отступает к своим каким-то умением. Я скользнул глазами по логам, с удовлетворением ответив, что противник вряд ли выживет — кровотечение у живых имело место быть, а поранил я его неслабо.

[Тимон, Эльф-Оборотень 11-го уровня, получил урон — 40 единиц. Остаток здоровья: 30 единиц. Наложен эффект кровотечения: 4ед/секунда].

[Тимон, Эльф-Оборотень 11-го уровня, получил урон — 14 единиц. Остаток здоровья: 12 единиц].

И — достижение. «Идеалы превыше всего». За первое столкновение с игроком светлой стороны… Так и порывалось сказать «силы», но увы — вместо светового меча у меня был только проклятый чокуто, да и предвидением с телекинезом и прочими магичествами как-то обзавестись не удалось.

Вот ведь подстава! И не посмотри я на пол — кто знает, чем могла закончится эта стычка? Пятеро против двоих при том, что первый удар нанесли бы именно они…

Я бросил взгляд на Яна, но тот всё понял и без этого. И, похоже, тоже получил ачивку (прим. Авт: достижение, с английского achievement), судя по девчонке-лучнице, пытающейся вытащить из плеча глубоко засевшую метательную иглу.

Нужно было развивать успех, и мы оба это понимали.

Мы синхронно шагаем вперёд и обрушиваемся вихрем ударов на всё ещё проклятого мечника, который за считанные секунды почти лишился жизни. Под деградацией, замедлением и ослаблением, мною постоянно подновляемым, особо много не навоюешь, а его товарищи отчего-то медлили, даже не попытавшись ему помочь.

Но вот, наконец, в дело вступил лысый эльф, вооруженный парными мечами и облаченный в бригантину. Я, оставив Яну разборки с недобитком, шагнул навстречу новому противнику и, обменявшись ударами, признал — не мне с ним соперничать. Основной упор он делал на ловкость, из-за чего преимущества в скорости у меня практически не было, а во владении своим оружием я уступал. Пока выручала стихия воды, но резерв маны грозил вот-вот показать дно: её у меня осталось всего шестнадцать единиц…

Тем временем Ян добил мечника и перешёл к более близкому знакомству с лучницей и прикрывающим её напарником, вооруженным парочкой небольших топориков. Орудовал он ими топорно и неумело, мешал девушке стрелять и постоянно подставлялся под удары, из-за чего сразу же просел по здоровью. Выражаясь одним словом — у друга всё было под контролем. Ассасин, как и предполагалось, уже с десяток секунд как помер от кровотечения, так что на мне остался только мечник.

Шаг назад, таймер показывает четыре секунды и я, выхватив из инвентаря печать скорости, напитанную маной под завязку, в два оборота обмотал её вокруг рукояти чокуто, после чего активировал. Меч пулей выстрелил вперёд и насквозь пробил грудину моего противника, после чего исчез, позволив кинжалу появиться в моей руке.

Мысленно порадовавшись сработавшей идеей с метательным мечом, возвращающимся в инвентарь, я пошёл на сближение с раненым и испытывающим страшную боль врагом. Тот, не сводя с меня озлобленного взгляда, пятился назад, но в какой-то момент уперся в стену коридора. В то же время я успел намотать на рукоять кинжала ещё одну печать скорости — и активировать её, с каких-то нескольких метров запуская смертоносный снаряд. Здоровья у противника оставалось и без того не очень много, так что этого попадания он не пережил, пеплом осыпавшись на пол.

Я хотел уже активировать вихрь кинжалов и отправляться помогать Яну добивать оставшихся из пятёрки, но он уже копался в останках, обращая в ничто тянущиеся к потолку разноцветные лучи.

— Опыта… маловато. Факт номер один: эволюции на количество получаемого за убийство игрока опыта на влияют. Факт номер два: со светлых, убитых тёмными, выпадают вещи. Ля какой! — Ян продемонстрировал мне здоровенный меч, обладателю которого просто было негде развернуться из-за проклятий и мечущихся вокруг союзников. Полукруглая гарда, рукоять с выемками(!) для рук, навершие в виде ромба-шипа, обоюдоострое, цвета воронова крыла лезвие, заканчивающееся каким-то крючком непонятного назначения. — Редкий+, со слотом под стихийный камень, но без него. Ещё колечко, но оно обычное и без особых бонусов.

— И то хлеб. У остальных… — Я, успевший уже обобрать тех, до кого не дотянулся Ян, покачал головой. — … почти ничего. Так, мусор обычного качества, прочности почти нет. Явно не один день в этой экипировке провели. Назрел вопрос: как отличать тёмных от светлых, если даже эти страхолюдины относятся к последним?

Ян пожал плечами. Он, что естественно, ничего об этом не знал — мы не рассчитывали встретиться со светлыми в ближайший месяц как минимум, так как преодолеть «стену» из монстров, разделяющих регионы, всё так же не представляется возможным. Зато ивент (прим. Авт: событие, от англ. Ivent) на законы игры наплевал и столкнул нас нос к носу, из-за чего у нас был реальный шанс отправиться на перерождение. Будь эта группа чуть опытнее, будь местность более располагающей к их привычным действиям…

Да, рассчитывать на исключительно ПвЕ (прим. Авт: Игрок против окружения, Player vs Environment) нам явно не стоило. И всё-таки наши шансы получить что-то кроме обычного сундука заметно возросли, и сейчас, глядя на незамеченную ранее новую вкладку интерфейса, я отчётливо это понимал.

[Очки вклада группы: 245.

Текущая награда (выдаётся после смерти всех членов группы или окончания события): Обычный Сундук (II)

До окончания события: 70:02]

Система за две сотни порубленных на части немёртвых уже пообещала нам сундук, но мне хотелось большего. Точно такое же количество очков можно набить за двадвать минут неистовой рубки беззащитных, — читай — низкоуровневых, — зомби и скелетов. Но вот дадут ли нам это сделать? Вопрос ещё тот…

Я открыл параметры персонажа и заскользил взглядом по многочисленным строчкам.

Уровень: 17

Сила — 20-7. {5} -35 %

Выносливость — 0 [Заблокировано]. -10 %

Ловкость — 53+19. +35 % {4}

Интеллект — 30+7.+25 %

Крепость — 13-4. -25 % {6}

Акробатика — 8.

Знания — 8.

Здоровье: 75+14 +20 % (8) {10}

Мана: 55-8 -20 % (2) {20}

Свободные очки — 6.

Параметры как параметры. Зверски убиенные светлые позволили получить семнадцатый уровень, который, увы, ситуацию кардинальным образом не менял: я как максимум мог вложить три-четыре очка в один из параметров, но и только. Однако что-то подсказывало мне, что их лучше оставить. Так, на случай, если я просяду по здоровью. Регенерации-то нет…

— Рик, дуй сюда. Не хочешь немного знаний…? — Огоньки в глазницах друга вспыхнули, и он ткнул пальцем в небольшую, совершенно неприметную табличку, под которой виднелось углубление в стене. В два шага я преодолел разделяющее нас расстояние и вперил взгляд в выгравированные символы.

[Эта гробница возведена силами Седьмого Легиона, скорбящего по своим братьям. Они храбро, не жалея своих жизней сражались за отечество, но даже этого оказалось недостаточно].

Стоило мне прочесть эту надпись, как уведомления приятно зазвенели.

[Знания +1]

[Знания +1]

[Знания +1]

В одну секунду показатель знания подскочил до четырнадцати единиц, что само по себе было неожиданностью: настолько быстрый рост этого параметра я до этого момента считал невозможным. Но — шесть единиц пришло от одной-единственной, пусть и густо покрытой таинственными символами, таблички. Я, решив не откладывать выбор следующего совершенного умения, открывшегося по достижении десяти единиц знания, вызвал окно интерфейса.

[Порождение Тени. Рядом с заклинателем формируется его тень, обладающая ограниченным самосознанием и неполноценной (лишенной свойств) копией экипировки заклинателя. Сила Порождения Тени зависит от ранга умения и количества задействованной в создании маны.

Длительность жизни Порождения Тени: (Инт/10)сек.

Перезарядка умения: 180 сек.

Стоимость: Вариативно.

Самосознание Порождения Тени тем выше, чем больше показатель интеллекта заклинателя].

Серьезный аргумент. Особенно если Тень сможет наносить эффективные удары… Да, неплохое может выйти подспорье в боях с игроками — те вряд ли будут ждать появления ещё одного воина так близко.

[Ловушка Проклятых. Под ногами заклинателя формируется невидимая ловушка, при соприкосновении с противником опутывающая его гнилостными щупальцами. Щупальца ежесекундно наносят цели урон, восполняя здоровье заклинателя.

Длительность: (Инт/5)сек.

Перезарядка умения: 100 сек.

Стоимость: 15 единиц маны.

Урон: (Инт/10)/сек.

Вампиризм: (Инт/10), но не более 50 %. Минимальное значение восстанавливаемого здоровья — 1 единица].

Весьма неплохо, но — нужен интеллект. Иначе это умение будет лишь средством контроля, которое наверняка можно прервать. Даром, что ли, в игре есть сопротивления?

[Ненависть Банши. За спиной заклинателя появляется банши, единоразово и поочередно накладывающая на всех противников, смотрящих на заклинателя эффект страха (5 сек), немоты (3 сек) и паралича (1 сек). Дальнейшее усиление умения возможно в случае повышения репутации с [Безликими Банши] до уровня [Дружба].

Перезарядка умения: 60 сек.

Стоимость: 10 единиц маны].

Моя хотеть. Мало того, что эпическое умение, так ещё и какое…! Какой мастер сможет что-то сделать, если его сначала напугает до полусмерти, — хотя это ещё надо будет проверить, — запретит использовать умения, а в конце — парализует? Ещё и перезарядка всего минутная…

Да, игра явно решила сделать мне подарок! Это нечто сравнимо с умением Дурага, превращающим его в машину для убийств. Но сам я нечто подобное вряд ли бы стал использовать — уж очень мне не нравилось чувство беспомощности, которое возникает после таких умений. Я хоть сам такими никогда не пользовался, но представляю, что к чему…

Железной рукой подтверждаю выбор Ненависти Банши и медленно, будто бы наслаждаясь, перетаскиваю иконку на панель быстрого доступа. И пусть я так ни разу и не воспользовался чем-то кроме мысленной активации, но отступать от привычного ритуала не хотелось.

На меня смотрело бледное, изможденное, пораженное гримасой ненависти женское лицо. Неестественно расширенные глаза, полыхающие алым, белоснежные, чуть заостренные зубы — всё это ничуть не портило жуткую красоту банши, изображение которой каким-то образом умудрились вписать в совсем небольшую иконку…

Кхм, да — Ян, кажется, с выбором закончил. Можно и похвастать…

— Ян, смотри, что могу!

Короткая мысленная команда — и на мои плечи опускаются хрупкие, увенчанные острыми когтями женские ладони. Замогильный холод пробежал по спине, а банши, окинув взглядом комнату и заметив Яна, истошно завопила. Друг замер на мгновение, после чего отступил на шаг назад и, прикрывшись щитом, вскинул меч. Тем временем девушка за моей спиной неожиданно перестала кричать и зашипела, а в статус-баре (прим. Авт: полоса здоровья, маны и (иногда) дополнительного ресурса вроде ярости, под которой располагаются баффы и дебаффы) иконка страха сменилась иконкой немоты. Три секунды — и Ян замирает на месте. Последняя стадия, паралич…

Жаль только, что я не учёл одной маленькой детали: на союзников, похоже, банши оказывает точно такое же воздействие, как и на противников. Достаточно только посмотреть в её сторону — и всё, в дебаффах по самую макушку. Но будет ли продолжаться наложение этих проклятий, если зрительный контакт разорвать? Вопрос…

— Что за чудовище ты откопал? Тоже такую хочу! Орёт громче сирены, аж уши заложило. А дебаффы — сказка…! — Друг нервно хохотнул. — Ты только на меня эту пакость больше не натравливай, а то я в штаны не наложил только потому, что у меня ни штанов, ни задницы…

— Не утрируй, не так уж это и страшно… наверное. — Пожал я плечами.

— В следующий раз — дам зеркало. Сам посмотришь на свою красавицу. — Произнес Ян, ничуть не скрывая сарказма. — У меня умение не настолько эффектное. Но, смею надеяться, эффективное…

С этими словами друг чуть шевельнул мечом, как вдруг прямо передо мной в воздухе появились его… проекции? Полупрозрачные, будто бы объятые белоснежным призрачным пламенем мечи материализовались параллельно земле вокруг несуществующей цели, после чего — одновременно ударили, разрубая воздух. Шансы уйти… призрачные, прямо скажем. Особенно если умение применять в пылу боя и неожиданно, привлекая всё внимание противника к себе.

— Эпическое?

— Редкое+. Мне, к сожалению, пока не очень везёт в этом плане. — Ян пожал плечами — и по-позёрски крутанул запястьем, очертив мечом полноценный круг. — Готов шинковать нежить?

— Сколько угодно!

Мы, немного поплутав, выбрались из коридоров…

И уставились на невероятную, пугающе-пафосную картину: гигантского монстра, мерно вышагивающего среди армии нежити…

Глава VIII

— Тёмные?! Давай к нам! — Громыхнуло. — В авангарде устоите?!

— Есть шансы! Что это за дичь?! — Проорал я, силясь перекричать треск, звон мечей и постоянные взрывы, заполонившие могильник.

Система сразу, стоило нам только увидеть этого босса, выдала эпический квест… со штрафом! Штрафом, мать его! В случае, если бы мы не вступили в бой, нам гарантированно сняло бы по уровню и лишило награды за событие! Проще говоря — выбора нам не оставили. Что так, что так мы теряли одно и тоже, только в случае участия в бою наличествовал шанс получить награду за эпический квест. И, я надеюсь, маленькой она не будет, ибо эта… этот… это чудовище — воистину нечто!

Несколько огненных сфер, очертив в воздухе свои рваные траектории, вгрызлись в плоть твари, заставив её отступить на шаг назад. Костяные лезвия, венчающие шесть лап монстра, пропахали каменный пол и, кажется, помножили на ноль одного из наших танков — тот просто не успел отступить. И — да, одного удара было достаточно любому игроку, а спасали нас разве что редкие умения, гарантирующие кратковременную неуязвимость. Как мои печати, например — с того момента, как мы с Яном вступили в рейд и приняли бой с химерой, я уже потратил три бумажонки из двадцати. При этом здоровье босса всё так же находилось на уровне девяноста-девяноста пяти процентов…

И это — против трёх десятков игроков, постоянно теряющих и подбирающих новых бойцов. Иначе как бойней происходящее назвать было нельзя, и держались мы только чудом. Слишком малы уровни, слишком мало известных навыков для противостояния существу, чей показатель здоровья перевалил за пятнадцать тысяч. А чего вы хотели? Пятидесятый уровень вкупе со статусом босса обязывает.

Вот только нам от этого, право слово, ни разу не легче…

— Эй, с катаной! — Я чуть обернулся. — Да-да, ты! Пойдёшь с нами — попробуем забраться гадине на спину!

Я не стал пререкаться, справедливо решив, что лидер в такой схватке жизненно необходим. Это стрелки с магами кое-как организовались и разбились на своеобразные батареи, беспрерывно атакующие химеру, а мы, бойцы ближней дистанции, частенько просто друг другу мешались.

— Понял. План в общих чертах?

На переферии вспыхнуло приглашение в группу, которое я, мысленно сообщив Яну о происходящем, принял. В чате группы тут же появилось сообщение, описывающее примерный план действий. Всё в общих чертах, без конкретики… Но таковой тут и так быть не может в принципе. Сам этот рывок основывался только на предположениях: не может ведь вся химера быть бронированной, аки танк? Бока, спину, конечности и даже брюхо наш рейд уже попробовал на прочность, но бестолку…

Если вкратце, то мы под прикрытием магов обойдём химеру со спины и заберёмся ей на спину, где и попытаемся нащупать уязвимую точку. На задницу монстра посадят бойцы дальнего боя при помощи умений и заклинаний, тем самым выгадав нам несколько секунд. Дальше — по обстоятельствам.

— За мной! — Командир-умертвие махнул рукой с зажатым в ней ятаганом, после чего сайгаком рванул в сторону, огибая монстра по широкой дуге. Наша раш-группа (прим. Авт: раш — мчаться, нестись) числом в девять бойцов побежала следом, старательно избегая то и дело вспарывающих землю когтей босса. Шесть передних конечностей это ни разу не шутки, да и четыре опорных лапы тоже тот ещё подарок. Такую тварь даже толком не пошатнёшь, а повалить — и вовсе нечто из разряда сказок.

Но вот мы, наконец, оказались за спиной химеры, и маги по команде атаковали её всем, что у них было. Я попытался наложить на босса дебаффы, но врождённое сопротивление развеяло их меньше, чем за секунду. Вот так, да…?

Гулкий удар разнесся по залу, с потолка посыпалось мелкое крошево, а мы уже карабкались на усеянную шипами спину химеры, которая нас, кажется, даже не заметила. Костяной панцирь особой чувствительностью не отличался, и потому у нас появился реальный шанс что-то сделать.

Хватаюсь руками за очередную трещину и подтягиваюсь, закинув ноги на шип. Трясёт немилосердно, но упасть сложно. Считай, что в лесу оказались — куда ни кинь взгляд, всюду эти шипы, в высоту достигающие трёх-четырёх метров. Удержаться на таких просто, но найти цель…

— Сюда! Скорее! — Рёв, разнёсшийся по окрестностям, вместе с появившейся над головами парой лап, начавших усиленно перепахивать пространство меж шипов, сказали яснее всяких слов — наш командир цель нашёл, и, кажется, по ней ударил.

В одно мгновение потухли индикаторы двоих игроков, которым не повезло наткнуться на чудовищные когти. С десяток секунд всё было тихо — и я сумел подобраться вплотную находке, которая оказалась… глазом. Здоровенным, метров трёх в диаметре, глазом. Совершенно беззащитным, и оттого уже иссечённым мечами и топорами. Нашу группу, впрочем, химера отогнала, размахивая когтями над своей уязвимой точкой и не позволяя никому подобраться ближе чем на десяток метров — ровно на таком расстоянии начинался лес шипов. Я ухмыльнулся — шутка ли, на таймере смены чокуто чуть меньше чести секунд, а глаз виден как на ладони.

Печать привычно обвилась вокруг рукояти и я, нацелив меч на глаз, выждал, пока лапа химеры пронесётся между нами — и активировал импровизированный снаряд.

— В-и-и-и-и-и~!

Меч погрузился в глаз на метр, если не больше, полностью скрывшись из виду. Мгновение — и в руках появился кинжал, который я тут же отправил вслед за чокуто. Цифры урона, вылетавшие от таких атак, меня несомненно радовали…

[Гомоодо, Химера 50-го уровня, получил урон — 1892 единицы. Остаток здоровья: 9184 единиц].

На фоне мелькнуло достижение, но мне пока было не до него. Из группы уцелело всего пять человек — всех остальных химера «вычесала» из своей «шерсти». Ещё девять тысяч урона — и первое задание, по совместительству оказавшееся эпическим, будет завершено…

Несколько секунд я увлечённо играл в «догони меня топор» с когтями химеры, после чего повторно выстрелил вернувшимся в руки чокуто. Четыре тысячи урона! Осталось — пять…

Сначала химера завыла так, как никогда прежде, а после все шипы до единого оторвались от толстой костяной шкуры, обзавелись ногами и, — что б такие твари ночью геймдизайнеру приснились! — десятком рук. Глаз же, словно издеваясь над нами, выбрался из глазницы и на длинном щупальце унесся в небо, принявшись…

Обстреливать нас световыми лучами, прожигающими даже костяную броню химеры!

Фантасмагоричная картина с шипами, бегающими на тоненьких ножках и размахивающими такими же тоненькими ручками изрядно дополнилась этим бехолдером (прим. Авт: фэнтезийное существо, представляющее собой существо с усеянной зубами пастью и огромным глазом. Последний стреляет энергетическими сгустками), болтающимся на веревочке и обстреливающим наших стрелков.

Печать скорости, напитанная двумя десятками маны, выстрелила мною вверх. Ещё одна — отнесла на двадцать метров в сторону. И, наконец, последняя сократила расстояние, разделяющее меня и устланную каменными плитами землю, до пяти-шести метров. Благо, что печать скорости сводила на нет всякое ускорение, которое я уже успевал набрать. Иначе, боюсь, растеклось бы моё бренное тело по камню тонким слоем пепла…

Удар-укол вместе с плавным доворотом меча — и один из шипов, по прочности теперь мало чем отличающийся от какого-нибудь зомби, протяжно заверещал, заливая как меч, так и мои руки кровью. М-мать!

[Кровь Химеры: уменьшение всех параметров на 7 %]

Я резким движением вырвал меч из плоти и отступил на шаг назад, но снижение параметров успело подрасти до двенадцати процентов. Чует моё сердце — дело тут в количестве крови, меня окатившей. Укол, удар, удар — и монстр-шип падает на землю грудой плоти… Грудой, я сказал! Грудой!

— Живучие, с-скотины… — Прошептал я себе под нос, едва монстр перестал дёргаться и затих. Бросил взгляд в сторону логов — двести пятьдесят единиц здоровья при седьмом уровне. Неестественно, но статусом [Миньон] тоже не всякая тварь обладает…

Дебафф крови химеры пропал спустя несколько секунд, ровно в тот момент, когда я забрался на обломок какой-то колонны и окинул взглядом всё поле боя. Химера, оперевшись в землю всеми наличествующими лапами, служила платформой для болтающегося на щупальце глаза, поливающего игроков лучами света. Шипы-миньоны разбегались во все стороны, не делая различий между игроками и поднятой нежитью. Многочисленные, неповоротливые, ставящие своей целью удержание игроков на расстоянии от химеры…

Достаточно эффективно выходит, на мой взгляд. Половина ото всех индикаторов рейда посерела, а ведь прошло всего ничего — секунд тридцать-сорок с момента трансформации. У тех, кому недоставало скорости, шансов выжить почти не было. Магов и чистых (прим. Авт: делающих упор во что-то одно, в нашем случае — выживаемость) танков мы, по сути, уже лишились, и бой ведут ловкачи или те, у кого есть способности для быстрого перемещения. Ян с парой таких же, как он, вояк окопался у ног химеры, там, где луч их достать не может в принципе, но всё, чего они могут таким образом добиться — это оттянуть на себя часть миньонов…

Плавным движением избегаю удара залётного зомби, одновременно отсекая тому голову…

Взрыв! Одна из пущенных неизвестным лучником стрел пусть и пролетела мимо глаза-химеры, но взорвалась позади него, заметно повредив эту тварь — та, полностью игнорируя отсутствие пасти, завизжала, разом привлекая к себе внимание всех участвующих в сражении существ. Даже поднятые некромантами мертвецы уставились в его сторону…

Я почти прозевал момент, когда вырвавшиеся из-под земли цепи опутали основное тело химеры и часть щупальца, удерживающего глаз. Рывок — и тот опускается к земле, будучи не в силах противиться цепям. Но не успел я толком порадоваться, — и намотать печать скорости на рукоять кинжала, — как мощнейший луч света пронзил тело химеры, проплавив в нём солидную дыру. Огромная мощь, учитывая, что даже после преобразования эту тушу трудно было просто поцарапать, не то что нанести сколь-нибудь серьезный урон…

Впрочем, прочность цепей явно была переоценена. Химера, почуяв, чем всё пахнет, втянула глаз на законное место и вырвалась из заключения. Во все стороны ударили обломки звеньев, посёкших изрядное количество нежити и шипов… Пожалуй, что это — шанс.

На лицо сама собой выползает предвкушающая улыбка, а пальцы крепко сжимают рукоять клинка. Последняя «полётная» печать скорости, запитанная под завязку, подбрасывает меня в воздух. Слегка корректирую курс более слабыми печатями, приземляясь на лишённую шипов спину босса. Глаз едва успевает заметить какую-то тень — а в следующую секунду я уже отвожу в сторону катану, жаждущую добраться до комиссарского тела. Вихрь послушно материализуется, — всего два кинжала, — и неизвестный противник отступает на пару шагов назад, давая мне возможность как следует его рассмотреть.

Мужчина. Самый обыкновенный, если не считать какой-то хламиды вместо одежды и катаны, зажатой в правой руке. Левая покоилась на поясе, на ножнах с укороченной версией моего меча — танто. Прямой, без гарды, и, как говорят, сугубо церемониальный: добивание противников, всякие харакири-сеппуку… Но точно не боевое оружие.

— Хм. Странный выбор оружия. — Произнес мужчина, обведя меня взглядом. — С чокуто сложно освоиться, особенно — если ты уже привык к какому-то другому оружию. Или ты новичок…?

Светлый хотел сказать что-то ещё, но я не был намерен вести разговоры. Скоро Вихрь исчезнет, а чокуто — сменится на кинжал, и тогда я вряд ли выживу. Подёргаюсь, растрачивая запас печатей, но надолго их уже не хватит. Слишком часто я их использую, словно панацею какую-то.

Рывок — и меч проходит в считанных сантиметрах от груди противника. Мужчина мастерски уклонился, даже не порываясь достать меня мечом. И, что самое противное — скорость его превосходила мою раза так в два…

Без шансов.

— Тут без шансов, парень. — Вслух сказал светлый то, что крутилось в моей голове, словно заевшая пластинка. С момента неудачной атаки прошло едва ли больше пары секунд, но эта мысль уже мне порядком надоела. Крайне неприятно чувствовать себя слабым… — Третья эволюция, шестнадцатый уровень. Оставь это дело — опыт и награду за химеру система всё равно выделит, а у меня индивидуальный квест на добивание твари.

— Так добивай. Я ведь тебе всё равно ничего не сделаю… — Протянул я, стараясь ничем не выдать охватившего меня возбуждения. Глаз… Этот шарик на верёвочке сейчас смотрел прямо в спину светлому, и, насколько я могу судить, до выстрела оставалось всего несколько секунд… — Почему ты сразу меня не убил?

— Репутация. Её вкладку ещё нужно разблокировать диалогом с любой неписью, но за убийства её уже снижают. Превентивно, так сказать. Мой клан базируется на границе с немёртвыми — и потому у меня нет никакого желания заранее разрушать и без того хреновые отношения.

— Отношения? С нами, тёмными?

Ответ услышать мне было не суждено — зрачок химеры увеличился, заполонив собою всё пространство, а в следующее мгновение в спину мужчине ударил луч света, до этого момента успешно растворяющий всех, до кого дотягивался.

Ключевое слово: до этого момента.

Ответная вспышка, выстрелившая в сторону глаза-химеры, попросту обратила его в ничто вместе с частью потолка, из-за чего могильник несколько уменьшился, а обвал похоронил под собой львиную долю атаковавшей всё подряд нежити. Произошло это не в одно мгновение, нет — просто я был вынужден стоять на месте, ощущая прикосновение холодной стали к моему затылку.

В воздухе искрились молнии, бьющие из ниоткуда в никуда, туша химеры, на которой мы стояли, заваливалась на землю, а светлый стоял за моей спиной — коснувшись кончиком клинка моего черепа. Я мог попытаться сбежать, но что-то подсказывало, что для меня это закончится фатально. Третья эволюция… На две ступени выше меня? И такое поразительное отличие в силе? Но — как? Как он так быстро достиг подобного уровня…?

— С вами, парень, с вами. Немёртвые сыграют важную роль в войне. А теперь — извини, мне пора…

За спиной ударил гром, а спустя долю мгновения я осознал, что светлый исчез. Пропал бесследно, так, будто его здесь и не было. Сглотнув вставший в горле ком, я покосился на полосу логов, сейчас напоминающую гирлянду. Уж больно много сообщений скопилось — в том числе и уведомление о награде…

Чокуто укрылся в ножнах, а я, стараясь успеть до полного обращения в пепел туши босса, побежал к тянущейся вверх струйке фиолетового света.

«Странно, что этот молниеносный засранец ничего не забрал…» — промелькнула мысль в голове, когда последний предмет из двух десятков перекочевал в инвентарь. Теперь — «скорость», подбросившая меня на пару метров вверх, а следом за ней ещё несколько, позволивших удалиться от тела…

— Ян, живой-здоровый? — Обратился я к другу, мазнув взглядом по пятой части его здоровья. Досталось ему… Ох…!

Поспешным движением вкладываю свободную единичку в здоровье, коего осталось совсем немного. В ту же секунду испытанное облегчение ясно показало, сколь сильно я ошибался, заталкивая боль куда поглубже: потрепало меня знатно, и не помер я только благодаря случайности. Впредь, пожалуй, нужно быть осторожнее…

Но пятнадцать предметов, из которых половина — эпики… Слямженные у рейда, но эпики ведь!

— Да-да, жив-цел-орёл. Тут какая-то скотина весь дроп стащила!

— Не обзывайся, мне неприятно. — Хохотнул я, вливаясь в ряды участвующих в рейде, а сейчас зачищающих территорию игроков. Буду искать самого себя вместе со всеми — и никто не заподозрит, что награду прибрал к рукам именно я. — Лицо попроще сделай и челюсть подними. Потом поделим, а пока поучаствуем в поисках такого нехорошего меня. Ферштейн?

— Понял-понял. Что там хоть было? Тебе в одно мгновение снесло половину здоровья, а ещё эта молния… Босса ведь не ты добил?

— Светлый. Третья эволюция, с его слов. Я даже не видел, как он двигался.

— Серьезно?

— Абсолютно. Выйдем с игры — покажу запись. Заодно и сам освежу память…

Тем временем игроки, пережившие бой, решили разделиться и начать поиски похитителя, чем мы с Яном и воспользовались, вернувшись в уже проверенные катакомбы. И уже там мы, устроившись в неприметном закутке, погрузились в дебри логов и обсуждений. Вот только вопрос, заданный другом, стал для меня не только неожиданностью, но и увесистой оплеухой…

— Как себя показала банши?

Я ругался. Долго, в красках описывал собственную глупость, из-за которой я просто выбросил из головы существование умения, способного в корне переменить ситуацию. Может, даже светлого достал бы… Нет, это вряд ли, но сам факт! Кто меня покусал, что я даже забыл о банши, так меня впечатлившей? Это нужно срочно исправлять!

Но для начала — логи-логи-логи. Набралось их более чем достаточно для того, чтобы провести за их изучением хотя бы несколько минут.

***

Среди нескольких сотен сообщений о нанесённом уроне затесалось и достижение за нанесение трёх тысяч пятиста двадцати одной единицы за удар. Я тогда обмотал рукоять чокуто печатью на двадцать единиц маны и запустил его в уязвимый глаз, нанеся критический, — впрочем, по нему все удары были критическими, — удар. Это достижение, «Глиняная Нога», повышало урон по уязвимым точкам на пятнадцать процентов и увеличивал шанс травмировать цель при атаке тех же точек на пять процентов. Полезно, но опираться на подобное не стоит. Далее — две тысячи опыта за уничтожение химеры. Меньше, чем за всех порубленных миньонов и нежить, и много меньше — чем за уничтожение той группки светлых. Хоть я и нанёс львиную долю урона, но опыт, похоже, поделили на всех равномерно. Вот и вышли такие копейки… И это с учётом того, что шесть человек из десяти до финала не дожили. Или им тоже отсыпало…?

Ладно, с этим разобрались. Теперь — инспекция инвентаря. Редкие и редкие+ предметы я даже перечислять не буду, так как среди них ничего особенного вроде как и нет. Такие классические свойства вида «часть урона в здоровье» или «каждая N-ая атака с эффектом» могли меня заинтересовать, но я на экипировку не жалуюсь. Броня… из всех четырёх редких предметов мне подойдут разве что перчатки, но на Яне они смотреться будут на порядок лучше. Чертвыхнувшись, я быстро пробежался по всем вещам и переслал их параметры другу. Пусть тоже смотрит — глядишь, что-то да приглянётся.

Взгляд остановился на редком+ мече, но ненадолго — почему-то мне совсем не хотелось менять уже ставший привычным чокуто, открывший для меня дверь в мир холодного оружия, на какой-то римский гладиус. Да, параметры хороши, проклятья тоже нет, но… Стоит ли это того? Всё-таки меня не то, что мастером — просто мечником не назвать, а перепахивать заложенную тренажёром основу чревато. Мотыляясь из стороны в сторону добиться чего-то существенного нельзя, а потому предпочту остаться при своих.

Теперь — самая вкусная часть, эпики. Щит, шлем, маска, два топора, кинжал, нагрудник и накидка. Щитами мы не балуемся, шлемами — вроде как тоже, маска…

[Маска Безумия]

Уровень предмета: 21

Эпический предмет.

Свойства:

(I). При активации на носителя накладывается эффект немоты, запрещающий применять заклинания и блокирующий все свойства экипировки кроме [Маски Безумия] и предметов из [Комплекта Безумия].

(II). Пятая часть урона, нанесённого носителем, преобразуется во [Временное Здоровье] носителя. Показатель [Временного Здоровья] не может превышать показатель максимального [Здоровья] носителя. Ежесекундно [Временное Здоровье] уменьшается на три единицы.

(III). В активированном состоянии [Ловкость] и [Сила] носителя увеличиваются на 30 %, но [Интеллект] и [Крепость] снижаются на 40 %.

Между активацией/деактивацией должно проходить не меньше двадцати секунд.

Я тут же экипировал маску и, окинув взглядом «куклу» своего скелета, на лицо которого кто-то натянул несуразный, рогатый-зубастый то ли шлем, то ли что-то ещё. Мысленная активация — и все умения на панели приобрели серый оттенок. Печатей это, впрочем, не коснулось, так как я сумел активировать непоколебимость. А теперь момент истины…

Плавно вынимаю чокуто из ножен и, царапнув кончиком лезвия каменный пол, — нужно было как-то перейти в режим боя, — замираю в ожидании. Секунда проходит, но таймер не появляется. Жду ещё какое-то время, после чего едва ли не бросаюсь в пляс — слава Системе, проклятье предмета тоже считается свойством экипировки!

— Маска работает так, как я предполагаю? — Прозвучал голос Яна, уже минуту как оторвавшегося от созерцания параметров и теперь взирающего на меня. Сейчас, глядя на него, я как никогда ясно осознал: в полутьме склепа металлический скелет с неярко мерцающими огнями в глазницах смотрится жутковато.

— А как ты предполагаешь? Как минимум проклятье блокируется. — Мысленно деактивирую маску — и таймер появляется на периферии зрения. — При деактивации таймер появляется как положено.

— Попробуй протянуть до последней секунды и активировать маску. Время заморозится или сбросится?

— Попробую…

— Только передай-ка мне нагрудник, накидку и шлем. Ну и из редких перчатки с поясом, если сам не планировал их на себя надевать.

— Не, мне это счастье и даром не нужно. Всё-таки у меня упор в ловкость… — Я перебросил другу всё необходимое, после чего, дождавшись смены кинжала на чокуто, активировал маску. Цифры замерли, а я — внутренне возликовал. Заодно заглянул в инвентарь, с каким-то удовлетворением отметив, что теперь в моих силах менять оружие прямо во время боя…

Маска безумия открывает такие перспективы, от которых становится дурно. Не менее дурно от осознания той суммы, которую можно будет выручить в некрополе, продав лишнюю экипировку… И даже тот факт, что я ограбил целый рейд, меня не смущал — сами профукали, нечего было отсиживаться в тылах и стараться сохранить шкуру, пока кто-то вроде меня и невероятно сильного светлого делал всю работу.

Вдосталь наигравшись с маской, которая, кстати, полностью скрывала мой череп, я перенёс всё внимание на кинжал: вторую вещь, которая действительно могла принести мне пользу.

[Забвение]

Уровень предмета: 19

Эпический предмет.

Свойства:

(I). Каждая рана, нанесённая Забвением, снижает максимум здоровья обычных существ и игроков на 3 %. Максимум здоровья существ-боссов снижается на 0,3 %.

(II). Каждая рана, нанесённая Забвением, снижает максимум здоровья обычных существ и игроков на 3 %. Максимум здоровья существ-боссов снижается на 0,3 %.

(III). Забвение преобразует треть наносимого урона в урон от стихии Света.

Два одинаковых свойства — это забавно. Два свойства с процентным снижением максимума здоровья — забавно вдвойне. Такая ковырялка наверняка стоит в десятки раз дороже обычного эпического, — как звучит-то, а? — предмета, а потому оставлять её у себя… Смысл? Моя специализация весьма далека от кинжалов, и орудовал я ими исключительно в качестве второстепенного оружия. Три-четыре тычка таким в бою, конечно, могут что-то серьезно изменить, но практика показывает, что врагу хватает двух-трёх ударов. А то и вовсе одного, если повезёт задеть голову или грудь…

Одним словом — фтопку. Нужно подстраивать не умения под предметы, а предметы — под умения…

Остальные предметы были хороши, но не подходили мне от слова совсем. Собственно, я не торопыга, и могу потерпеть до того момента, когда мы разберёмся с событием и вернёмся в Некрополь, где толкнём это добро на каком-нибудь аукционе, а после — закупимся уже тем, что нам нужно. Денег… Судя по тому, что творилось в каталоге с ценами, в моём инвентаре хранится порядка десяти-пятнадцати миллионов, не считая кинжала. Сумма — огромная, а потому мы будем просто зачищать обычную нежить, и вполне переживём не самую лучшую награду за событие зачистки. Сейчас, после убийства химеры, система обещала нам необычный сундук (VI), и мы рассчитывали добить минимум редкий (I).

Если, конечно, зависимость очки-награда сохранится на текущем уровне…

***

— Свежий воздух — наше всё! — Крякнул Ян довольно, как только событие, наконец, завершилось, а нас выбросило обратно к люку-входу. Всего игроки перебили триста девяноста тысяч разномастных мертвецов, но победу принесло уничтожение всех проклятых монументов. Нам с Яном повезло наткнуться на один, но снести его не получилось. Уж больно серьёзно его охраняли…

Впрочем, мы всё равно были довольны. Пусть еле-еле, но пара редких сундуков с заветной двойкой на конце оказалась в инвентарях, а двое суток, проведённых в монотонном истреблении нежити с перерывами на восьмичасовой сон, окупились сполна. Миллионы-миллиончики должны изрядно облегчить дальнейшую прокачку, даже если часть придётся спустить на руководства по эффективной игре от тех, кто, как тот светлый, преодолел третью эволюцию. Для этого, как стало известно совсем недавно, нужно поднять шестнадцатый, двадцать первый и двадцать шестой уровни соответственно, плюс несколько уровней сверху во славу параметров и дополнительных вариантов выбора.

Сейчас я нахожусь на двадцатом, а до эволюции — меньше полутора тысяч опыта. Яну чуть больше — две тысячи семьсот. На обратном пути в Некрополь мы как раз достигнем первой возможности эволюционировать, заодно утвердившись с вектором развития. Или, если меня опять будет потчевать какими-то однобокими классами, придётся докачивать уровни сверху, а это, мягко говоря, проблемно: если двадцать первый уровень требовал десять тысяч опыта, то двадцать второй — двенадцать с половиной. Максимальный показатель опыта в час без учёта событий вроде могильника и боёв с игроками — тысяча двести — тысяча пятьсот. Это с учётом нашей силы и того, что охотиться мы будем на солидных монстров от двадцатого до двадцать пятого уровня. Риск минимален, а стабильность — залог прогресса…

Конечно, можно и пройтись по грани, но лично я целенаправленно приключений на свой костяной зад искать не буду. Сами найдут, как было с битвой против игроков вместе с «Туманом», с событием-могильником, боем со светлым и одним из нескольких сотен боссов-химер. Сейчас же наша главная цель — вернуться в Некрополь и сдать добычу. Побочным «квестом» шёл опыт для эволюции…

До ушей донесся перестук камней, скатывающихся с холма. Просто так ни в реале, ни в виртуале ничего не происходит, а потому — кто-то этот мини-обвал спровоцировал.

— Ян, возможно, гости на семь часов. — Скороговоркой выдал я, перехватывая меч поудобнее и готовясь послать проклятия в цель. Отключать маску во время боя смысла нет никакого, а потому — активировать вихрь, выпустить банши, использовать проклятья и материализовать стихию через камень, выжав полоску маны досуха, нужно перед боем…

Миг — и из-за небольшой горки показалась голова призрака, который, едва заметив нас, ойкнул и скрылся из виду. Девушка…?

Я поспешно сменил позицию, встав рядом, но не вплотную к Яну. Бежать тут было особо некуда, так как на подобном плато, лишь с одной стороны перемежающимся с холмами, от дальнобойных атак ни уклониться, ни укрыться. Однако нападения, которого мы ждали, не последовало.

Вместо этого из-за холмов почти одновременно вышел целый десяток игроков. Лидер, шедший впереди, примиряюще поднял пустые руки. Остальные тоже не спешили доставать оружие, из-за чего нам стало несколько неуютно… Да и по внешнему виду этой группы можно сказать, что экипировка у них весьма и весьма посредственная — доспехи и то не у всех имеются. Оружие простенькое, без изысков… Это или маскировка, или они действительно низкоуровневые, способные охотиться в этой области только за счёт численного превосходства.

— Мы не хотим драться. — Мужчина-зомби, на поясе которого покоился меч в ножнах, чуть шевельнул пальцем — и мне пришёл запрос на демонстрацию профилей. Сразу одиннадцати штук — ровно по числу встреченных нами игроков. — Было бы отлично, если бы сейчас мы просто разошлись.

На периферии зрения развернулось несколько окон, но для начала я решил осмотреть профиль лидера. Довольно сложно было одновременно и читать, и наблюдать за окружением, но я справился…

Дедус Рифт. Четырнадцать лет? Государственный институт исследований психических расстройств…?

Я бегло пролистал остальные профили, но во всех значилось одно и то же — перед нами оказалась кучка несовершеннолетних детей, которых в обход всех законов пропихнули в игру в рамках какого-то эксперимента по лечению психики. Спорное, я бы сказал, решение — вряд ли этот достаточно жестокий мир, где каждая вторая случайная встреча оборачивается бойней, подходит для лечения. Впрочем…

Значок «Неуязвимость» в профиле этих ребят ясно давал понять, что ничего им сделать нельзя. Они тоже не могут вредить другим игрокам, но я всё равно считал, что куда как лучше было бы пристроить ребят в одну из академий или школ светлой стороны или более-менее социальных рас тёмных, нежели превращать мальчишек и девчонок в скелетов, зомби и призраков.

Но кто я такой, чтобы совать нос в чужие дела?

— Мы уходим.

Я молча загнал чокуто в ножны и, сообщив Яну всё, что узнал, развернулся и даже сделал пару шагов…

— Рик, может, проводим их? — Вдох-выдох. Ещё раз. Повторить…

М-да. Ян всегда отличался какой-то нездоровой любовью к помощи тем, кого он сам считал беззащитными. Зверюшки, гражданские, а теперь — ещё и детишки. Не то, чтобы я был против, но… Ладно, чёрт с ним. Не хватало ещё повздорить с другом из-за нежелания потерять парочку лишних часов…

— Им куда? — Спросил я вслух, на что получил и мысленный, и текстовый, — видимо, для того, чтобы наши невольные слушатели не путались, — ответ.

— В Некрополь. Мы всё равно туда направляемся — почему бы и не помочь?

— Да-да, только присматривать за мелочью будешь сам. — Я пробежался глазами по уровням принятых в группу знакомых, после чего перешёл на мысленное общение. — Они хоть и выглядят как здоровые парни и девушки, но умеют, судя по уровням, чуть больше чем ничего.

Самый младший, десятилетний паренёк, был шестого, а самый старший, четырнадцатилетний — девятого уровня. Без эволюции, естественно.

— Как и мы в их возрасте, Рик, как и мы. — Ухмыльнулся друг, уже возглавивший колонну. — Если хочешь — помотайся по округе, а я пока с детьми поболтаю…

— Да-да. — Я, оттолкнувшись от земли, пулей выстрелил в сторону, спустя секунду скрывшись за холмом. Эти пристальные, изучающие взгляды… Нет, мне определённо не нравятся дети! Особенно если волею системы на них натянули личины двадцатилетних взрослых. — Цирк уехал, клоуны — остались, блин…

Последнюю фразу я пробурчал вслух себе под нос. Вот реально — что может угрожать детям, на которых висит метка неуязвимости? Монстры? Да будьте здоровы — тут они хоть и высокоуровневые, но тупые до невозможности. Тем более вечно опекать мальцов у нас не получится, а от такой единоразовой помощи им едва ли будет лучше. Всё решает опыт, которого мы, по доброте душевной, их лишаем. Не попадутся в лапы кобольдов сейчас — попадутся потом…

Краем глаза замечаю парочку серокожих кобольдов, настороженно за мной наблюдающих. Чокуто плавно выскальзывает из ножен, а отверстия в маске, обрамляющие глазницы, загораются потусторонним алым светом. Бой поможет отвлечься от лишних мыслей — а остальное не очень-то и важно…

***

— Рик, у нас проблемы! — Раздался в ушах голос Яна ровно в тот момент, когда счётчик опыта обнулился, а я получил вожделенный двадцать первый уровень. Эволюция, судя по всему, откладывается…

— Ближе к делу!

— Четверо. На глазок — крепкие середнячки. Ещё немного — и начнётся бой!

Я вздохнул. Маска активирована, умения — заблокированы. Времени на деактивацию и последующую активацию нет, так что сражаться буду на одних только печатях и гипертрофированной ловкости. Конечно, маску можно и отключить прямо посреди боя, начав разбрасываться умениями, но что-то внутри меня этому противилось. Я жаждал не просто победить — уничтожить, растереть в порошок, смешать с грязью…

Перед глазами встала пелена, которую я отогнал, встряхнув головой. Что за чёрт? Крыша едет с этими бесконечными сражениями, что ли…? Нет, определённо в Некрополе стоит задержаться хотя бы на один день. Пошариться по городу, поискать интересности и полезности, может подучиться чему-то… Да, тренажёр тоже будет неплох.

Решено. В Некрополе — перерыв. А сейчас…

Сейчас — битва!

— … поехавшие ублюдки! Вас нужно пересажать в изолятор! И вашего няньку — туда же…! — Распалялся какой-то зомби, поигрывая алебардой. Кольчуга, массивные наплечники, от которых исходит неяркий синий свет… Непростой кадр, как пить дать непростой. Его под нож стоит пустить первым… — … ну, чего молчишь, ублюдок? Или тебе плевать на этих уродцев?

Печать скорости вспыхивает на мгновение, после чего — рассыпается пеплом, а я почти мгновенно переношусь за спину лидеру четвёрки. Удар отделяет голову от тела… Нет! Иллюзия?!

Рывком отступаю на несколько шагов назад, краем глаза замечая мага. Пятый, что б его! Всё вокруг тонет в тумане и проясняется спустя секунду. Вот только теперь я ясно понимаю, чего не хватало ранее — теней. У тех, кого я атаковал, их не было, зато подозрительные пятна висели там, где их быть не должно. Что ж, шанс сразу выбить одного из засранцев я благополучно похерил, а потому — бой…!

Отвожу в сторону клинок первого, впечатывая рукоять меча ему в лицо. Печатью перемещаюсь на метр правее, пропуская мимо охваченное пламенем лезвие алебарды. Шаг, ещё один — и чокуто разрубает кожу на груди, но до жизненно важных органов не достаёт. Без критического урона, но четверть здоровья лидера как корова языком слизнула. Пытаюсь развить успех, но маг противника этого сделать не позволяет, отгоняя меня вырывающимися из его ладоней огненными шариками. Маленькие — а в земле образовывают недурственных размеров выемки…

— Рик, по второй схеме! — Голос в голове подсказывает выход из ситуации — и я, перекатом уйдя в сторону, деактивирую маску. Таймер начинает свой отсчет — ровно двадцать секунд — а вокруг уже вьются в смертельном хороводе три кинжала. Плечи крепко сжимают холодные женские ладони, а по ушам бьёт крик банши…

Преимущества в скорости уже нет, но враги всё равно шевелятся едва-едва. Первый, тот самый мечник, под полным комплектом проклятий и страхом банши не успел даже поднять меч, как я уже разрубил ему череп, забрызгав землю смешанными с кровью мозгами. Печать скорости — и вот уже я перед алебардщиком. Ян занял мага и оставшихся двоих, так что нам никто не помешает…

— А ведь тебя вычислили, сучонок. По записи…

Не даю врагу договорить, резко сближаясь с ним и навязывая ближний бой. Не очень длинный чокуто в этом гораздо лучше алебарды, а кинжалы, норовящие задеть противника, только добавляют ему проблем…

Боль!

Плашмя падаю на землю, с неверием глядя на обратившиеся в ничто запястья. Чокуто лежит на земле, а враг — близко. Слишком близко. Вместо алебарды — объятые чёрным пламенем перчатки, а за спиной какой-то сияющий полукруг. Эпики? Дерьмо!

Печать дёргает меня влево и впечатывает в землю, но из-под удара я ушёл. Боль… где-то на границе сознания. Чокуто в нескольких метрах, на таймере — ещё двенадцать секунд. Банши кричит свою последнюю песню и враг замирает статуей, позволяя мне подняться на ноги и даже изменить построение рассекающих воздух кинжалов. Десять секунд…

В ладони появляется печать Силы, а непоколебимость обращается в прах. Удар кулаков бьезо всякого урона вбивает меня в землю на добрый десяток сантиметров, а спустя секунду я, небрежным хлопком закрепив на противнике печать, уже сам его ударяю, заставляя отступить на шаг. При таком перевесе в силе — это уже достижение, пусть даже полученное благодаря действию печати. Второй раз такой финт не пройдёт, а потому — бежать!

Последняя, — нужно было делать больше! — печать скорости тянет меня вправо на три метра, и я, кое-как извернувшись, подхватываю чокуто, тут же ударяя вперёд и задевая врага самым кончиком меча. Он — здоров целиком и полностью. Я — тоже, за что спасибо запасённым очкам параметров. Три секунды на таймере…

Полоса маны стремительно пустеет — я поочерёдно накладываю все имеющиеся проклятья, а остаток энергии вливаю в стихийный кристалл, который, казалось, зазвенел от такого обращения — более тридцати единиц в одно мгновение, безо всякой подготовки. Взмах!

Серп воды срывается с острия меча и устремляется вперёд, а в руках вместо чокуто появляется кинжал. Печать скорости на рукоять, бросок, шаг назад, активация маски…

Теперь повоюем на моих условиях!

В руках материализуется чокуто, и мы с врагом замираем друг напротив друга. Без левой руки он не выглядит столь надменно, а засевший в бедре по самую рукоять кинжал показывает — у меня есть шансы.

— Ты смог меня удивить, воришка. Но не справлюсь я — придут другие!

— И тоже умрут.

Враг многозначно хмыкнул, после чего сорвался с места.

— Друг, дай мне! — Кто-то хватает меня за плечо и задвигает за облаченную в доспех спину. Ореол из молний, окутывающий запястья, щит, оставляющий после себя характерные следы, стойка… Никак Ян справился со своими…?

Впрочем, такой силы он точно не ожидал, за что и поплатился, после удара повалившись на спину. Врагу тоже досталось, и теперь единственная уцелевшая после боя со мной рука висела плетью. Перчатка, до этого закрывавшая руку только до запястий, увеличилась, превратившись в часть доспеха до самого плеча. Ещё один сюрприз, который мог отправить меня в могилу? Пожалуй, что и да — я ведь серьезно намеревался отпахать ему руку и уже тогда добить…

— А вы хороши… Ничего, мы не отступимся. В следующий раз за вами придут настоящие охотники, а не стажёры под моим руководством…

Зомби сплюнул, после чего, кривясь от боли, попытался изготовиться к бою… Но я этого сделать не дал, мигом сократив дистанцию и вонзив клинок в шею, перерубив заодно и позвоночник. Свет в глазах врага угас — и он рассыпался пеплом, оставив после себя какую-то редкую хреновину.

Я же, окинув поле боя взглядом и не заметив на нём никого, кроме скучковавшихся в стороне детей-переростков, рухнул на пятую точку. Болело всё, что только могло болеть даже несмотря на два очка, вложенных в здоровье за эту минуту боя. Дрались мы… как какие-то сверхлюди. После эволюции мы впервые встретили настолько сильного, — светлого не считаем, так как он больше монстр, чем человек, — и вступили с ним в бой… Самоуверенность до добра не доводит, и я за это только что поплатился. Стащил у рейда кучу денег? Стащил. Но, видимо, попался кому-то на глаза во время побега, и после просмотра записей меня вычислили.

Мало кто любил тех, кто обворовывает пусть даже хаотично сформированные, но — рейды. И пусть я сам считаю, что сделал едва ли не больше, чем вся та толпа вместе взятая, они всё равно будут считать иначе. Били? Били! Умирали? Умирали! И плевать, что толку от этого не было никакого, и снесли они в сумме десять процентов здоровья босса. Единственное — те, кто взбирался со мной на спину химеры могли претендовать на награду, но никто из них этот рывок не пережил…

Кое-как поднявшись и бросив взгляд на успевший-таки просесть на четверть запас здоровья, я направился к убитому наёмнику. И выпало из него редкое колечко, дарующее две единички ко всем параметрам. Бижутерия на рынке стоила немало, а бонусы давала смешные — потому-то мы, закупаясь в Некрополе, решили повременить с покупкой этих предметов. Считай, один игрок мог надеть штук десять колец, пару серег и ожерелье, а падало с монстров и боссов всего этого хозяйства едва ли меньше, чем брони и оружия. Вот и случился дефицит, взвинтивший цену.

— Ян, колечко хочешь? Плюс два ко всему.

— А давай! Мне как раз бонусная единичка силы упадёт, если такое надену.

Кольцо перекочевало к моему потрёпанному другу, изрядно изгваздавшемуся в земле. Только после этого мы вновь сформировали походную колонну, — которую возглавлял теперь уже я, — и двинулись к Некрополю. Ещё несколько часов пути, в течении которых Яну придётся отыскать и нарубить на лоскуты внушительное количество монстров для получения двадцать первого уровня…

Глава IX

— Слава не заставила себя ждать, Рик. — Ян развернул ко мне вкладку какого-то форума, на котором неизвестный перечислял как мои данные, так и способности. Явно наёмник постарался — только ему могли открыться такие подробности…

— Посмотрел бы я, как несколько групп, сплотившихся против босса, поделили бы добычу. Бойня с выявлением сильнейшего — самый реальный вариант. Или вообще какие-нибудь птицы залётные помножили бы это стадо на ноль… — Я ухмыльнулся и, представив, как наёмника забрасывают трупами, прищёлкнул челюстью. — Да и нам нужнее, собственно говоря. В том рейде никого, имеющего сколь-нибудь оригинальный билд и навыки, не было. Типичная серая масса…

Ян, кивающий в так моим словам, хмыкнул.

— Для игроков из топа мы тоже серая масса. Растут как на дрожжах — третья эволюция с сороковым уровнем у сильнейшего. Готов поспорить, что они облеплены легендарными предметами, как ёлки — гирляндами, а одного такого игрока хватит на десяток равных нам. И он при этом не сдохнет…

— На сотню, Ян, на сотню. Тот светлый… Я ведь даже не видел его движений. Раз — и из его спины бьёт луч, не только сведший на нет атаку химеры, но и нанёсший ей больше десяти тысяч урона. А потом он просто появился позади меня, уперев что-то острое в затылок. Такой захочет — одним залпом на ноль помножит целую группу…

Мы замолчали, но ненадолго. В какой-то момент говорить всё же пришлось, так как иначе нас просто отказались пропускать нпс-стражники. Скелеты с алебардами в руках и в латных доспехах на теле выглядели внушительно, а определяющиеся при взгляде на них уровни к этому моменту явно остудили не одну горячую голову. Гвардейцы, которых только у этого входа я насчитал с десяток, имели сороковые уровни, плюс пятидесятый — у кого-то навроде десятника.

— Цель прибытия? — Проскрежетал страж, вперив в меня свой взгляд. Серые огни, тускло поблёскивающие в пустых глазницах — натуральная иллюстрация к фильму ужасов…

— Сбыт ресурсов и закупка экипировки.

— Проходите.

Я проскользнул мимо него и начал неспешный спуск по лестнице, позволяя Яну с тянущейся за ним толпой детей меня догнать. Тот поравнялся со мной где-то через десяток секунд, и вскорости мы оказались на одной из бесчисленных улочек Некрополя. В то время как я подпер собою стену и принялся наблюдать за всем вкруг, Ян вышел на финишную прямую со своим детским отрядом.

***

В то же время, Ян.

— Итак, кто и где вас должен встретить? — Говорить… было непривычно даже спустя несколько часов. Столько времени я общался только мысленно, и теперь, после эволюции, приобрел возможность говорить вслух. Странное ощущение. Будто бы у меня что-то забрали, а после — вернули. Заново привыкать к тому, к чему каждый привычен с детства…

Есть в этом своя прелесть. Да ещё и голос стал отдавать металлом — недаром эволюция носила название «Последователь Стали».

— Сэр Гибрал в ремесленной гильдии. — Ответил тем временем старший мальчонка, на мгновение скосив взгляд на скрытый ото всех интерфейс. Обычно игроки просто размывали просматриваемые окна, так как махать руками и вращать глазами без видимой причины было не только странно, но и невежливо, однако дети этого явно не знали.

— На будущее, Кларк — интерфейс для окружающих принято размывать, а не скрывать совсем. Это — одна из норм вежливости. — Пояснил я так подробно и понятно, как только мог.

— Одна из? А какие ещё бывают?! — Встряла в разговор девчушка лет двенадцати. Странно, очень странно было смотреть на её аватар-призрака, которому спокойно можно дать все семнадцать-восемнадцать лет, а видеть — маленького ребёнка. Почему те, кто засунул детей в пробирки, а после ещё и сюда, не догадались изменить их тела на детские? — Расскажите, пожалуйста!

— Ну, например, без большой необходимости лучше не допытываться до класса, умений и экипировки малознакомого игрока. Исключение — вступление оного в группу. Но даже в таком случае многие оставляют в тайне некоторые свои особенности. Помимо этого никто не любит тех, кто ради сиюминутной выгоды разрывает контракты и бросает союзников. Самый банальный пример — покупка чего-либо. Скажем, договорился ты на приобретение десятка мечей по тысяче за штуку, а по прибытии на место тебе предложили те же мечи, но на пять процентов дешевле. Конечно, всё зависит от конкретных обстоятельств, но в данном случае бросаться покупать мечи подешевле — не самый лучший выход…

Я продолжал рассказывать детям о правилах поведения в игровом социуме. Всё-таки они — тоже пробирки, и просто вынуждены существовать здесь, не имея возможности даже выйти из игры куда-то, кроме «комнаты ожидания». Да, я вёл за собой одну из первых, — каюсь — таковых уже насчитывалось больше сорока миллионов, — групп детей, которые будут расти в виртуале без какой-либо возможности сменить игру до двадцати лет. Неприятно, но привилегии у них были: в сравнении со мной или Риком, например, они получали на четверть больше опыта, не могли быть атакованы другими игроками до прохождения первой эволюции и обладали повышенной репутацией со всеми разумными НПС. При этом эти особенности детей в законном порядке было запрещено использовать для достижения чего-либо в игре.

Правда, хотел бы я посмотреть на тех, кто попробует обдурить искусственный интеллект правительственного уровня… Там можно не только на штраф, но и на кое-что посерьезнее напроситься. Мировой важности проект, как-никак.

— Так… пришли, если я не ошибаюсь. — Взгляд скользнул по каменному зданию, не выделяющемуся особой привлекательностью. О его принадлежности к искомой нами гильдии ремесленников говорила только деревянная табличка с характерным стилизованным знаком — наковальней, молотом и серпом. — Не теряемся, никуда не сворачиваем и от группы не отбиваемся!

Дети нестройными криками подтвердили получение информации, а спустя минуту мы уже стояли в приёмной, ожидая того самого сэра Гибрала. Благо, вышел он к нам всего спустя пару-тройку минут… и сразу мне не понравился. Что-то было в смерившем кучку детей взгляде такое, отчего мне захотелось впечатать кулак ему в пятак, да так, чтобы гарантированно его сломать.

— Гибрал Хобб, к вашим услугам. Вижу, вы взялись за доставку этих ребятишек до места… Хочу сказать, что лишних средств у нас нет, и заплатить за вашу работу мы не сможем.

— Есть вещи, которые нормальный человек делает безо всяких мыслей об оплате, Гибрал Хобб. Что ждёт этих детей?

— Освоение ремесленной профессии, работа, дальнейшая жизнь… Если вы намекаете на то, что мы берём их в рабство… Нет, мистер-безымянный. Государственный аппарат целиком и полностью проспонсировал распределение сирот по гильдиям и их дальнейшее обучение.

— Меня зовут Ян Сангха. Вы не против, если я время от времени буду навещать гильдию… и ваших воспитанников?

— Лично я не имею ничего против, Сангха-сан. Это ведь японская фамилия?

— Не совсем так, но достаточно близко. — Я чуть улыбнулся, хоть и понимал, что в исполнении скелета это совершеннейшим образом не заметно. — Я оставлю вам свои контакты… На всякий случай. До новых встреч, Гибрал Хобб.

— До новых встреч, Сангха-сан.

Я покинул гильдию ремесленников Некрополя, твёрдо намереваясь вернуться сюда вновь.

***

В то же время, Рикон.

Лавка встретила нас всё тем же подчёркнутым негостеприимством: серое здание без окон, дверь, пустующий прилавок и приглушённая ругань, доносящаяся откуда-то из служебных помещений. Разве что размеры его увеличились раз так в десять, плюс сверху пристроили ещё четыре этажа. Подо что отвели появившиеся пространства — загадка, ответ на которую мы вряд ли получим.

— О! Знакомые всё лица. Приоделись, я смотрю… — Мужчина окинул нас внимательным взглядом, задержавшись на покоящемся в ножнах чокуто. — Решил сменить оружие?

— Нет, мастер. — Кивнул я уважительно. — Сдать честно награбленное и докупить то, чего у нас ещё нет.

— Милости про…

Звенящая тишина, образовавшаяся после того, как оружейник пробежался глазами по списку, отдавалась в голове и заставляла улыбаться. Хотелось вставить какое-нибудь едкое уточнение, но в голову как назло ничего не шло.

— Мастер…? — Я помахал костлявой пятернёй перед лицом торговца, и только тогда тот «отлип». Осоловелый взгляд задержался на мне, переметнулся на Яна, а после — вернулся к спискам.

— Когда ты, парень, говорил про честно награбленное, я думал, что ты пошутил. Пройдём в зал для торгов?

— Если вам так удобно. — Кивнул я, покосившись на вынырнувшего из подсобки зомби в идеально выглаженном костюме. Прямо-таки не лавка в городе нежити, а светский раут…

Оружейник провёл нас через небольшую комнатку и коридор, выведя в место, разительно отличающееся ото всего остального как убранством, так и атмосферой. Первыми в глаза бросились стены, которые обшили древесиной и разбавили их однородность картинами. Далее — мебель. Пара диванов, несколько кресел и столик, вокруг которого всё это убранство расположилось. Говорить о свисающей с потолка люстре и десятке канделябров, выполняющих не практическую, а исключительно декоративную функцию, — свет испускал сам потолок, на котором на манер фрески были закреплены полупрозрачные плоские кристаллы, — вообще не стоило.

Не то, чтобы это произвело на меня такое уж неизгладимое впечатление, но — приятно. Каждого встречного-поперечного сюда явно не пускают.

— Если бы вы могли питаться — предложил бы вина и закуски, но — увы. — Мужчина развёл руками. — Присаживайтесь, сориентируемся по ценам и договоримся о порядке выплат.

Мы неспешно устроились на одном диване, в то время как мастер-оружейник занял место напротив.

— Итак. Перед тем, как начать обсуждение цен, представлюсь: меня зовут Такуми Юдзиро, ответственный за этот филиал мастер-оружейник. В мои полномочия входят сделки с предметами общей стоимостью не более ста миллионов, так что мы с вами не расстаёмся. — Мужчина театрально взмахнул рукой — и переслал нам нечто вроде каталогов, но поменьше. Сильно поменьше. — Ознакомьтесь с оценкой наших специалистов.

— Так быстро…?

— Сразу после того, как вы продемонстрировали мне товар, я переслал параметры экспертам. Сам я, увы, не слежу за рынком и цену могу определить только примерно…

— Кхм, я дико извиняюсь, но у вас, случайно, не найдётся каталогов конкурентов?

— Сравнить цены? — Тихий звон сообщил о новых файлах. — У нас — самые выгодные, можете не беспокоиться. Если хотите, то я могу предоставить контакты тех, кто конкурирует с нами…

— Нет-нет, нам достаточно и просто каталогов. — Заверил я мастера, едва проверил подлинность документов. Каталоги точно не поддельные и даже достаточно свежие, датированные сегодняшним днём…

Дальше пошёл монотонный процесс сверки цен. Мы с Яном поделили предметы и взялись за поиск аналогов, дабы определить, до какой степени торговаться и стоит ли этим вообще заниматься. Заняло это действо без малого час, но к его окончанию мы удостоверились в том, что предложенные цены более чем адекватные. Даже за кинжал предложили очень-очень весомую сумму в семь миллионов, что полностью нас устраивало.

Шутка ли — тридцать шесть миллионов?

Предметы перекочевали в инвентарь Такуми, а деньги — поровну на наши с Яном счета.

Мастер хлопнул в ладоши и, поднявшись на ноги, коротко поклонился.

— Приятно было иметь с вами дело, Рикон, Ян-сан. — На лице мужчины светилась довольная улыбка. И мы, и он были удовлетворены итогами сделки — Хотите что-то приобрести?

— Может, вернёмся к прежней манере общения, Такуми-сан? — Впервые попробовал я обратиться к японцу как положено. Вроде так, а не иначе обращаются ради демонстрации уважения… — Лично мне крайне неловко слышать столь вежливое обращение от более опытного человека…

Несколько секунд Юдзиро-сан молчал, после чего хохотнул — и протянул правую руку, которую мы с Яном по очереди пожали.

— Мне тоже не по душе формальное общение. Так что насчёт обновок? Есть неплохие аксессуары и доспехи…

— Я не откажусь посмотреть на разного рода проклятые вещи… и предметы, связанные с «безумием».

— М-м-м… Да, это всё можно найти и в обычном каталоге, но я перешлю тебе отдельный перечень проклятый предметов. Про безумие ничего сказать не могу, но наши специалисты посмотрят, что из этого комплекта у нас может быть. Теперь — ты…

Ян принялся что-то обсуждать с Такуми-саном посредством чата, в то время как я начал листать каталог проклятых предметов, отбросив при помощи фильтров то, что мне и даром не сдалось — луки, посохи, робы, топоры… Осталось чуть больше трёх сотен пунктов…

Спустя половину часа я, наконец, определился с выбором. Пять колец, ожерелье, серьга, танто, пояс и хламида навроде робы, но — для бойца ближнего боя. Ожерелье, два кольца и пояс эпики, остальное — редкие и редкие+ вещи. В сумме выходило три миллиона девятьсот тысяч даже с учётом проклятий и скидки за то, что я забираю всё это добро.

— Надеюсь, ты знаешь, что делаешь, парень… — Пробурчал Такуми-сан себе под нос, явно не понимая, зачем мне необходим набор вещей, вместе способных загнать владельца в могилу раньше, чем это смогут сделать враги.

По сути, что чокуто, что кольца и прочие проклятые вещи действовали по одному принципу: в бою они нещадно мешали жить, накладывая дебаффы и вызывая разномастные эффекты. Например, одно из колец раз в пять секунд заставляло игрока сделать шаг. В противном случае — смерть. Роба повышала магический урон, но вдвое увеличивало получаемые повреждения и в разы уменьшала скорость передвижения. Пояс — во время боя сжигал по пять процентов здоровья носителя в секунду, но наносил урон всем вокруг в зависимости от значения маны…

Естественно, каждый предмет давал серьезную прибавку к параметрам, на которую и шёл расчёт: я просто не буду выключать маску безумия. Единственное умение, которое мне было реально жаль — банши, но тут ничего не попишешь. В редкой экипировке и с магией я буду явно слабее себя же, но с проклятыми эпическими вещами. Они давали очень много параметров, что вроде как нивелировалось проклятиями…

Одно могу сказать точно: спасибо Системе за то, что она подарила мне такую замечательную вещь, как эта маска!

Я вышел из лавки и, оперативно переодевшись, активировал маску, после чего заглянул в параметры…

Уровень: 21

Сила — 35–12. -35 % {18}

Выносливость — 0 [Заблокировано]. -10 %

Ловкость — 95+33. +35 % {38}

Интеллект — 40+10.+25 % {10}

Крепость — 27-7. -25 % {20}

Акробатика — 8.

Знания — 14.

Здоровье: 120+28 +20 % (11) {40}

Мана: 70–14 -20 % (2) {35}

Свободные очки — 5.

С дальнейшим вариантом эволюции я уже определился — благо, что система учитывает предыдущий выбор и предлагает не абы что, а варианты его дальнейшего развития.

[Создание Праха]

Интеллект +15 %

Ловкость +25 %

Здоровье +25 %

Сопротивление Магии Тьмы +50 %

Сила -15 %

Крепость -25 %

Мана -25 %

Сопротивление Магии Света -50 %

Дополнительные свойства:

Случайное умение на выбор.

Осязаемый Прах (средняя ступень) — невозможно получить травму, невозможно потерять конечности, невозможно пассивно восстанавливать здоровье. Каждый пятый полученный удар игнорируется. Время действия проклятий, наложенных на [Создание Праха], сокращается вдвое. Получаемый физический урон сокращается на 20 %.

Возможность говорить.

И — поехали, как говорится!

Собственно, самого изменения я даже не ощутил, зато параметры вымахали изрядно. Монстр, натуральный монстр…! Окинув взглядом обновленные параметры, я остался ими полностью удовлетворён.

Уровень: 21

Сила — 35–18. -50 % {18}

Выносливость — 0 [Заблокировано]. -10 %

Ловкость — 95+57. +60 % {38}

Интеллект — 40+16.+40 % {10}

Крепость — 27–14. -50 % {20}

Акробатика — 8.

Знания — 14.

Здоровье: 120+54 +45 % (11) {40}

Мана: 70–32 -45 % (2) {35}

Свободные очки — 5.

Интереса ради я пулей сорвался с места, с каким-то детским восторгом ощутив всю ту скорость, которую я теперь мог набрать. Быстро, очень быстро, невероятно быстро…!

Но до скорости того светлого не дотягивает. По крайней мере, «обновленный» Ян за мной уследил, и даже особых усилий для этого не прикладывал. Но для большей части пятнадцатиуровневых игроков, прошедших первую эволюцию, я непобедим. Может, сработавшаяся группа мне ещё сможет противостоять, но даже так я смею надеятся на лёгкую победу…

— Ри-и-ик! База вызывает Стрелка! Как слышно? — Я рефлекторно дёрнулся и отступил на шаг назад — до того неожиданным было увидеть болтающуюся перед лицом закованную в сталь ладонь друга. — В почтовый клиент загляни, много интересного узнаешь.

Я мысленно вызвал перед собой окно почты, тут же заметив единственное непрочитанное письмо, пришедшее пару минут назад. «Туман»? Им-то чего надо? Впрочем, чего гадать — вопросы отпадут, стоит только прочитать…

«Туман — всем членам гильдии. Через два дня (точная дата указана в приложении) в районе двадцати часов вечера состоится первый общегильдейский рейд, нацеленный на прохождение сюжетного подземелья эпического+ класса. Обязательна явка всех игроков 1.15+ уровней. Неявка без уважительной причины — исключение. По всем вопросам можно связаться с одним из коммьюнити-менеджеров «Тумана»: Сили, Фондом или Хамаки».

Дела, однако. Я бросил взгляд на часы, на координаты — и понял, что выступать по-хорошему нужно сразу после восьмичасового отдыха, чтобы иметь запас хотя бы в семь часов. А ведь мы ещё не сделали всё, что хотели в Некрополе…

— Ты рад? — Ян ткнул меня затянутым в броню локтем под рёбра, заставив меня ругнуться — мало приятного, учитывая миниатюрные шипы, покрывающие его доспех.

— Даже не поверишь как. Вот сейчас начну плясать — так успокоюсь только когда все «Тумановцы» в этом данже помрут. Веришь?

— Верю. Но — нам пока ещё это нужно.

— Факт. — Кивнул я, глядя на массивный шпиль, тянущийся до самого потолка пещеры. Время от времени по нему пробегали зеленоватые молнии, и тогда гравюры, казалось, оживали.

Гравюры, предсказывающие повторное наступление армии Короля Мёртвых.

// Тут первая часть заканчивается.



Оглавление

  • Пролог
  • Глава I
  • Глава II
  • Глава III
  • Глава IV
  • Глава V
  • Глава VI
  • Глава VII
  • Глава VIII
  • Глава IX



  • MyBook - читай и слушай по одной подписке