Исток (fb2)


Настройки текста:



Глава 1

     - Андо, двигай сюда, пропащ-щая твоя душа! - Я оторвал взгляд от трупов и, подавив рвотные позывы, направился к десятнику. За три года службы в гарнизоне маленького городка на востоке империи я повидал всякое - доводилось и со зверьем диким сталкиваться, и упыря матерого собственноручно на тот свет спроваживать. Не в одиночку, конечно - с сослуживцами, но уж точно могу сказать - зрелище это не для слабонервных. Пожалуй, с этой нечистью я даже стал забывать, насколько страшны могут быть дела человеческие. За эти годы мне ни разу не приходилось вступать в настоящий бой с людьми. Растаскивать разбушевавшихся пьяниц - было, даже на кулачках драться с ними приходилось. Воров ловили, карманников - эти во всех городах обитают, но разбойников на дорогах у нас не было никогда. Я жил в поселке неподалеку от города все детство, и, поверьте мне, сувал свой нос всюду - и там, где можно, и там, где нельзя. И ни разу ничего не слышал о 'татях' или, как их еще называют 'лесных братьях'. Грабители, убийцы - от них очистили империю задолго до моего рождения, и тут на очередном выходе за город мы наткнулись на разграбленный караван.

     Перед глазами до сих пор стояли тела, над которыми зверски надругались. Мужчины, женщины, дети - неизвестные ублюдки вырезали всех. Можно было свалить все на неживых, но они, в отличии от людей, арбалетам пользоваться, как и грабить, не умели. Караван признал Серг, и не мудрено - все поголовно оказались жителями Овражка - так назывался его родной поселок. За эти пол часа он не один раз поблагодарил бога - его родных и даже друзей среди мертвых не было, а ведь они частенько посещали город, продавая и покупая всякую всячину.

     - Не забивай голову, Андо. Через час тут будут дознаватели короны, щучьи дети. Уж они-то по нам пройдутся... Лучше отдохни, пока есть такая возможность. - Договорил десятник и с кряхтеньем устроился под деревом, а через минуту захрапел. Вот уж у кого не нервы, а канаты - в двадцати метрах три десятка трупов, а он спит. Ладно еще отобедать не решил.

     Я присел на край телеги и, дабы не сильно скучать, принялся осматривать окрестности. Ничего нового, в принципе, я так и не увидел - лес как лес, а если отбросить сваленные на обочине тела и нередкие бурые пятна на дороге, то и она будет самой обыкновенной. И все-таки - откуда здесь взяться бандитам? Места тут не особо богатые, все торговые пути проложены намного севернее, а добыча с крестьян не принесет тех денег, ради которых стоит связываться с дознавателями. Уж кто-кто, а эти ребята не церемонятся даже с аристократами - им будет все равно, стоит тебе нарушить закон. Да и арбалеты у разбойников - редкость. На большую дорогу-то выходят, в основном, разорившиеся или близкие к этому крестьяне, размахивая рогатинами да самодельными луками.

      От размышлений меня оторвал прервавшийся храп десятника. Проснулся? Я спрыгнул с телеги и в ту же секунду в место, где я сидел, вонзился арбалетный болт. Рефлекторно бросаюсь за борт телеги, но не успеваю и левую руку обжигает болью.

     - Тревога! Нападение! - Выкрикиваю я во всю мощь легких, обнажая клинок, от которого толку сейчас - как с козла молока. Да, стоит мне высунуться из-за телеги как во мне появится пара отверстий, природой не предусмотренных. Сейчас бы мне пригодился оставленный в казарме арбалет, ох как пригодился... По левой руке стекала теплая кровь - на первый взгляд рана ничего серьезного не представляла, но болит, зар-раза... Неподалеку слышались звуки боя - видимо, кто-то из моих товарищей еще держался. Я прикинул расстояние до ближайших зарослей и остался доволен - при капле везения я проскочу. Подобрался, изготавливаясь к прыжку. Рывок. К моему удивлению по мне, вроде, так ни разу и не выстрелили - не успели или отвлеклись? Я выскочил на заросшую травой мне по пояс поляну, и мне сразу захотелось обратно в густые, относительно безопасные заросли. Две невысокие фигуры, одна из которых за волосы держала голову нашего десятника. Бледная кожа, тонкие конечности - нелюди-то как здесь оказались?! Вдруг застлавшая взор пелена отступила, и страх растворился в... обреченности? Я вскинул клинок, встав в стойку, а взгляд зашарил по фигурам противника. Мало шансов выйти из переделки живым, практически нет. В каждой руке вышедший вперед Г'хран сжимал по длинному, изогнутому кинжалу. Второй же аккуратно упаковывал голову нашего командира в мешок, ничуть не беспокоясь за своего напарника. Они ни во что меня не ставили. Г'хран чуть качнулся вперед, а через мгновение, словно не заметив разделяющего нас десятка метров, он нанес удар. Ужасающая скорость! Я отразил один кинжал, а второй по рукоять погрузился в выставленную на его пути руку. На мгновение я даже потерял сознание от боли, но отчаяние и нежелание погибать затопили разум, вытеснив оттуда боль... И разум. Человек оскалился. Теперь Г'храр бился не с человеком - со зверем...

     ***

     - Опоздали... - Высокий мужчина с пепельно-серыми волосами проверил пульс еще теплого тела. - Мертв. - Волхв долго смотрел на так поздно открывшего в себе дар парня. Нет, не парня - мужчину. Юный воин даже после смерти крепко сжимал обломившийся у самой рукояти клинок, лезвие которого нашло свое пристанище в сердце убийцы его хозяина. Г'храр лежал неподалеку, уставившись остекленевшими глазами в небо. Его лицо, во многом походившее на человеческое, отразило весь испытываемый им в момент смерти ужас и страх.

     ***

     Я очнулся от странного ощущения. Мне снилось, будто я плыл по горной реке на старой лодке, принадлежавшей еще отцу. Много раз он брал меня с собой на промысел, и никогда мы не возвращались домой без рыбы. Даже в голодные годы и я, и мать с отцом всегда были сыты. Помнится, многие завидовали ему и даже обвиняли в колдовстве, но отец лишь отшучивался и делился уловом с нуждающимися.

     Воспоминания детства словно растворились в густом тумане времен. Я помнил о жизни в поселке, но не помнил имен. Мог точно сказать, чем там занимался, но подробности исчезли из моей головы. Я никогда не интересовался, все ли сверстники столь плохо помнят детство, но именно сейчас это показалось мне странным. Сон окончательно выветрился из головы, и я открыл глаза. Чистое, чуть подернутое туманной дымкой небо. Неужто я так напился, что завалился спать прямо на улице? Нет, тогда мне должно быть очень хреново, но думается легко, и голова не раскалывается совершенно, как это бывает у меня всего после пары рюмок чего-то покрепче пива. Я сел, и только тогда заметил - я одет в свою форму городского стражника. Только меча на поясе не оказалось - неужто потерял?! Да мне за это голову оторвут! Я попытался вспомнить, где оставил оружие, как вдруг в голову, словно рекой, прорвавшей плотину, ринулись воспоминания...

     Вырезанный караван, нападение, битва с Г'храром... А дальше пустота. Я мертв? Вроде не похоже... Тогда как я уцелел? Где мои раны, в конце концов?! Я тщательно ощупал левую руку, но шрамов не обнаружил. Чертовщина, иначе не скажешь. И тут меня осенило - а что если я все-таки умер, а все вокруг - чистилище, или куда там меня определили? Тихий лесок без малейшего намека на живность у меня прочно ассоциировался с вечным покоем, обещанным всем праведникам нашей православной церковью. Но я на праведника похож как ржавый кинжал на добротный клинок - кутил, пил, дрался, да и лгать приходилось. А если это чистилище, то уж больно тут хорошо. Мне нравится. Впрочем, чего это я? Во-он та личность наверняка приближается ко мне не просто так.

     Я никогда не жаловался на зрение, но сейчас я не верил своим глазам. Передо мной стояла мать. Но стоило мне моргнуть, как на ее месте появился отец, а через секунду он растворился в воздухе, 'уступая место' седому, как лунь, старцу. Наверное, именно таким я представлял себе бога.

     - Да, мой мальчик. Я постарался выбрать наиболее подходящий для разговора образ. Ты уж прости старика. - Он усмехнулся в бороду и продолжил. - Но ты зря считаешь меня богом в твоем понимании этого слова. Мне неподвластны судьбы смертных при жизни, я лишь направляю ваши души в новый путь. И, уж поверь, этим занимаюсь не я один. Старик хихикнул.

     - Но не о том речь. Знаешь, чем ты привлек мое внимание? - Наши взгляды встретились, и мне стало по-настоящему страшно. В глазах этого старика отразились бесконечная мудрость, доброта и... интерес. Так смотрят натурфилософы на животное, прежде невиданное, и так азартный игрок смотрит на карты в предвкушении игры. - Мне понравилась твоя жизнь и принимаемые тобою решения. Знал бы ты, сколько тысяч раз ты оказывался на волоске от смерти! И лишь однажды ты ошибся. Тебе ведь нездоровилось в твое последнее утро, верно?

     Я кивнул.

     - Но ты всё равно отказался от предложения своего товарища заменить тебя. Хочешь все переиграть? Согласится на его предложение и продолжить жить? - Я, чуть улыбнувшись проскочившей было дурной мысли, покачал головой.

     - Нет, не хочу. - Мой собеседник улыбнулся. Тепло, так, как улыбается дед, смотря на своих внуков.

     - Знаешь, по сравнению с моими, прожитые тобой годы - пылинка рядом с горой. И за все это время лишь трижды взрослый человек отказывался от возможности все изменить. Ты - четвертый. Ваши души еще слишком молоды и неопытны. Пройдут еще десятки тысяч лет, прежде чем последний человек сможет принять верное решение. Ты, как и твои предшественники - исключение из правил. Именно надежда на то, что ты станешь очередным исключением, привлекла к тебе мое внимание. - Он взмахнул рукой, и вокруг замерцали тысячи звезд. - Каждое Исключение вольно продолжить жизнь в другом мире, сохранив память, или же начать с начала в своем. Все это - миры, населенные людьми. Все они совершенно разные - какие-то могут напугать тебя, какие-то - удивить... Но каждый из них по-своему прекрасен. Тебе есть, из чего выбирать.

     Я смотрел на, казалось, бесконечное число миров. Я никогда не задумывался над мироустройством, но теорий слышал множество - от того, что земля под моими ногами и есть центр всего сущего до того, что мы все - не более чем чье-то разыгравшееся воображение. Сколько людей пыталось найти ответ на этот вопрос? Докопаться до истины? А посчастливилось, выходит, только мне... И еще троим.

     - А есть здесь миры... Совсем отличные от моего? Пусть я и прожил недолгую жизнь...

     - Я понимаю. - Количество искр, символизирующих миры, уменьшилось - их осталось не больше десятка. - Молодости свойственно желать изменений. Эти миры похожи на твою родину только тем, что там правят бал люди. Выбирай.

     - Этот. - Я коснулся рукой искры, к которой меня тянуло больше всего. Старик удовлетворенно хмыкнул, хлопнул в ладоши и черты окружающего нас леса стали расплываться.

     - Не предавай самого себя. - Это была последняя фраза, услышанная мною. Я потерял сознание. Опять.

Глава 2

     Тишина. Неестественная, полная, заставляющая дрожать от страха. Я слышал собственное дыхание и стук сердца, слышал, как кровь рывками течет по венам... Странное, пугающее ощущение. Вдруг мир вокруг взорвался звуками, а тело пронзила жуткая, ни на что не похожая боль... А потом я распахнул глаза.

     Небо. Серое, затянутое тучами, оно, казалось, было готово вот-вот на меня обрушится... Нет, оно уже обрушилось - резко вернувшаяся способность ощущать собственное тело позволила понять, что сейчас идет дождь. Я вздрогнул.

      'Мир Аскабера приветствует тебя, Андо! Пройти обучение? Да/Нет'.

     События последних часов убили во мне способность удивляться, и я бы с большим удовольствием прошел обучение... Но сейчас мне хотелось лишь выбраться из грязи, переодеться в сухое и оказаться в тепле. Я, с трудом приподнявшись, попытался отмахнуться от маячившей перед глазами таблички, но все мои потуги пропали втуне - та и не думала никуда исчезать.

     - Да пропади ты пропадом...! - В сердцах вскрикнул я... И табличка уменьшилась во много раз, съехав на периферию зрения.

     - О! Живой непись, ты посмотри! - Я судорожно оглянулся и вперился взглядом в замершего чуть в стороне парня примерно моих лет, склонившегося над распластавшимся на земле телом. Одежды, хотя бы отдаленно похожей на то, что было на нём, я никогда не видел - плотный кожаный жилет и штаны, на лице - странное, чем-то похожее на монокль приспособление, закрывающее глаза. В руках он держал добротный, в полторы ладони длиной, нож, а глаза его смотрели прямо на меня. - Добьем?

     Краем глаза я увидел того, к кому он обращался - мускулистый, в такой же, как у щуплого, одежде мужчина окинул меня взглядом и покачал головой.

     - Не, у меня репутация нулевая, в минус уйдет - отмывать неделю буду. - Я облегчённо выдохнул и разжал кулаки - кем бы ни были эти люди, но убивать меня они вроде бы не собираются. Хотя для них это было бы проще простого - прямо сейчас я и шевелюсь-то с трудом... Улыбнувшись своим невеселым мыслям я попытался встать, но лишь упал обратно в лужу, нелепо взмахнув руками.

     - Щерится чего-то, встать пытается... - Щуплый по сравнению со своим товарищем парень подошел ко мне чуть ближе. - Может, ему оставить чего? Он нас видел, обидится - может репутацию в минус загнать, если до купола доберется.

     Так и не дождавшись от своего напарника ответа парень смешно дернул рукой... И на землю упала появившаяся из ниоткуда куча вещей!

     - Кончай ты с ним возиться! Пойдем отсюда! - Раздавшийся крик оторвал парня от созерцания все еще барахтающегося в луже меня, и он, напоследок кинув в мою сторону какой-то округлый предмет, развернулся, бодро зашагав к товарищу.

     Я проводил взглядом странного колдуна и неверяще посмотрел на оставленные ими предметы. То, что там была одежда и нож, я видел точно, но кто в здравом уме будет оставлять такие вещи? На добросердечных эти люди мало похожи... Что же за мир теперь станет моим домом?

     Еще несколько минут я пытался встать, но вскорости плюнул на эти тщетные попытки и перевернулся на живот, начав медленно, но верно отползать с дороги. Изначально я попросту хотел укрыться в зарослях, дабы не мозолить глаза другим людям, которые могут оказаться не такими неуверенными в себе, как повстречавшаяся мне парочка. Но, стоило мне отползти на пол сотни метров в сторону, как до ушей донеслось журчание воды. Я, разом подобравшись, пополз с удвоенным рвением, пока, наконец, не свалился прямо в вожделенный ручей.

     И только приникнув губами к ледяной воде я осознал, как сильно хотел пить. К моменту, когда я не мог сделать более ни единого глотка, горизонтальная алая полоса снизу слева увеличилась многократно. До этого её не было совсем, но, стоило мне добраться до воды, как она появилась и принялась быстро расти. И вот теперь, когда на нее просто нельзя было не обращать внимания, я пожелал снова увидеть табличку, предлагающую обучение. Почему-то мне казалось, что оно поможет мне разобраться с этим безумием.

      'Мир Аскабера приветствует тебя, Андо! Пройти обучение? Да/Нет'.

     - Да.

     В ту же секунду мое зрение погасло, а затем отовсюду сразу раздался грубый мужской голос. Я все еще сидел в ручье, но не видел ровным счетом ничего... Кроме маленькой, всё увеличивающейся точки.

     - Колыбель человечества - Земля. Когда-то давно это было место, которое люди могли по праву называть своим домом. - Точка приобрела очертания огромной сферы, на которой были видны очертания материков, океанов, гор и рек. Планета. - Но теперь каждый, кто родился здесь, знает - он обречен. Обречен или умереть, или стать героем...

     Прямо на моих глазах планета покрылась яркими вспышками, от которых, словно от брошенных в воду камней, начали расходиться волны. И там, где они проходили, умирало всё живое. Я начал сначала медленно, но потом всё быстрее и быстрее приближаться к Земле.

     - ... Война обрушила человечество на самое дно лишь с одной целью - дабы люди от него оттолкнулись и вознеслись на невиданные прежде высоты. Этот мир относится к людям так же, как люди относились к нему...

     Тем временем я очутился у самой земли. В нос ударил запах гари, крови и металла, а от жуткого грохота хотелось заткнуть уши... Но я не мог - чем бы ни было это обучение, но такой возможности оно мне не давало. От вида растерзанных человеческих тел и монстров, устроивших пиршество на этом кладбище, мне стало дурно. Вдруг откуда-то из-за моей спины раздался стрекот, и сразу несколько чудовищ, корчась в судорогах, повалились на землю. Всего через секунду в мое поле зрения попал человек в странной пятнистой одежде, сжимающий в руках нечто, отдаленно напоминающее компактные стрелометы подгорных народов.

     - ... Стань лучше, чем ты есть сейчас. Стань той пылинкой, что перевесит чашу весов и вернет человечеству былое величие! Стань... героем!

     И всё пропало. Я так же лежал в ручье, только теперь табличка была совсем иной. Текст в ней постоянно менялся, то и дело превращаясь в нечто совершенно неразборчивое.

      'Ошибка'

      'Принудительная инициализация интерфейса...'

      ';?*$%@$*;%;%'*?;#@%$*#$'

      'Ошибка'

      'Установка связи с администрацией...'

      '#(*@#%*@@+?(%*'

      'Ошибка'

      'Принудительная инициализация интерфейса...'

      ';?*$%@$*;%;%'*?;#@%$*#$'

      'Ошибка'

      'Установка связи с администрацией...'

     Я еще несколько минут терпеливо ждал начала обучения, но в таблице всё так же продолжали сменять друг друга уже заученные наизусть строки. Что-то определенно шло не так, но разбираться в этом не было ни сил, ни желания. Я попытался подняться на ноги... И поднялся! Словно бы и не я десять минут назад через силу полз к ручью, положив на это все свои силы...

     Первым, что бросилось в глаза, стала обувь. Стража в городах, пусть даже провинциальных, никогда не бедствовала, но чего-то настолько добротно сделанного я не видел ни разу за всю свою, пусть и недолгую, жизнь. Снаружи ботинки были отделаны кожей вперемешку с гибкой и прочной тканью. Изнутри - мягкий, обволакивающий ногу, ни на что не похожий материал. Несмотря на массивность и прочность подошвы, обувь ни капли не тянула ногу, и была легче даже, чем подклад для армейских сапог...

      'Берцы 'Универсал'.

      Масса: 5.0

      Состояние: 41/50 (Отличное)

      Защита от воздействий (стопы):

      Ударное: 11

      Ожоговое: 4'.

     Таблица с, похоже, параметрами моей обуви появилась, едва я подумал о том, что было бы интересно узнать о ней поподробнее. Вес обуви, измеряемый непонятно в чем, состояние, измеряемое непонятно как я еще мог принять - может быть, я просто не знаю обозначений этого мира, но как можно измерить, допустим, удар или ожог? Непонятно. Таинственное обучение, которого я так и не увидел, наверняка должно было это разъяснить - природа, что у таблицы с параметрами обуви, что у окна, которое все еще пыталось связаться с администрацией, была одна и та же...

     Я одернул себя - ни к чему сейчас эти разглагольствования не приведут. Не та ситуация и не то место, чтобы вот так вот стоять у дороги и разбираться в происходящем. Если верить тому видению, что ниспослала на меня табличка, мой новый мир - извращенное страшной магией место. Действительно, ни на что не похож... Сорвавшийся с моих уст истеричный смешок стал последней каплей - я отвесил себе звонкую оплеуху. И это помогло.

     Лес. Он был везде, докуда только мог дотянуться мой взгляд. Не будь здесь так тихо, то я бы подумал, что всё увиденное мною ранее - лишь плод разыгравшегося воображения, и на очередном дежурстве меня попросту огрели чем-то по голове, но - нет. В лесу не может быть так тихо - не слышно ни животных, ни птиц, ни даже насекомых, словно бы все они исчезли в одну секунду. Дорога, вытесанная, казалось, из единого, цельного куска камня лишь усиливала закравшиеся в голову опасения.

     Я, настороженно озираясь, вернулся к тому месту где встретил мага и его спутника. Вещи, им оставленные, все еще были здесь.

      'Нож 'Игла'

     Масса: 7.0

     Состояние: 21/45 (Удовлетворительное)

     Атакующее воздействие:

     Ударное: 15-15

     Парализация: 1-1

     Кровотечение: 1-3'.

      'Маска 'Жизнь-2К'

     Масса: 3.0

     Состояние: 39/40 (Отличное)

     Защита от воздействий (лицо):

     Ударное: 3

     Ядовитое: 12

     Ожоговое: 10'.

      'Вещмешок 'Жук'

     Масса: 15.0

     Состояние: 25/50 (Удовлетворительное)

     Повышение грузоподъемности: 150%'.

     Вещмешок сразу закинул на спину - благо, в ремнях запутаться было сложно. Нож и маска - дело совершенно другое. Мало того, что нож был скорее похож на меч или, в крайнем случае, кинжал, он еще и неведомым образом создавал на моем поясе ножны для самого себя, стоило лишь взять его в руки. Маска же не имела креплений, но к лицу приставала намертво и снималась только при наличии в голове четко выраженного желания это сделать. Такое количество магии в одном месте за столь короткий промежуток времени - явный перебор.

     Окинув напоследок взглядом место своего 'рождения' я, выдохнув, побрёл вдоль дороги. Так или иначе, но нужно было выходить к людям - в одиночку, совершенно ничего не зная об окружающем мире, умереть было очень легко...

Глава 3

     Солнце, выбравшееся из-за туч, палило нещадно. Над дорогой плыло зыбкое марево, всё тело давно уже стало липким от пота, а ни людей, ни хоть какого-нибудь рукотворного укрытия всё не было. Наконец я, сплюнув, свернул с дороги и скрылся под широкими кронами деревьев. Оставалась самая малость - найти воду и, если повезет, пищу, пусть даже за ней придётся побегать...

     Или не придётся. Я медленно, стараясь не издать ни единого звука, начал пятиться назад. Спиной ко мне, сжимая в одной из четырех мускулистых рук волокущуюся чуть позади тушку какого-то отдаленно похожего на оленя зверя, шло серокожее существо. От одного взгляда на этого монстра становилось страшно - мне, с пусть даже и большим ножом, его одолеть удастся разве что чудом. В детстве мне читали сказки про неудачников, которые в похожих на мою ситуациях обязательно наступали на какую-нибудь сухую ветку. И, как это водится, на раздающийся треск всенепременно обращало внимание существо, от которого эти неудачники пытались спрятаться. И я даже не мог подумать, что вскорости стану одним из тех неудачников.

     Под ногой предательски хрустнула ветка.

     Серокожая тварь резко обернулась и бросила свою ношу на землю, сосредоточив всё свое внимание на мне.

      'Гурш. [Мутант]. 3ур'.

     Я отмахнулся от выскочившей таблицы и схватился за нож. Я не пытался убежать - поворачиваться спиной к существу, чьи ноги увиты мышцами - глупость, но и встречать серокожего лицом к лицу был не намерен. Медленно, не сводя глаз с твари, я подошел к огромному, в два обхвата, дубу. И только когда я наконец добрался до своего укрытия, монстр с утробным рыком запрокинул голову... И плюнул.

     Струя ядовито-зеленой желчи пронеслась мимо моего лица - лишь чудом мне удалось избежать смертоносной жидкости. Я не оборачивался, но шипение, слышимое, наверное, и за сотню метров, говорило само за себя.

     - Ну, давай, сука! - Кричал я скорее лишь для того чтобы приободрить самого себя, но серокожий, словно отреагировав на мои слова, широко расставил руки и бросился вперед. На какое-то мгновение меня даже сковал страх, но что-то в самой глубине души рассеяло его, придало уверенности в своих силах. В момент, когда меня и Гурша разделяла всего пара метров, я шагнул за дуб. Пронёсшийся мимо монстр завалился было на бок, но тут же вскочил - простым порезом, протянувшимся от груди до бедра, его было не остановить. Но своего я добился - понял, что мозгов у гиганта чуть больше, чем у курицы, и, рано или поздно, но он обессилит от кровотечения.

     Второй рывок серокожего закончился столь же плачевно для него - еще одна рана, а я всё так же нахожусь в безопасности, за надёжным деревом. Гурш развернулся, с ненавистью посмотрел на меня... И упал на землю, перестав шевелиться.

     Я, не сводя глаз с неподвижной туши, подобрал с земли камень и метнул его в серокожего, но тот никак на происходящее не отреагировал. Почему-то мне не верилось в то, что он погиб. Возможно, потому что от двух, пусть и глубоких, царапин, не умрёт даже человек? Я продолжил наблюдать за проявившим чудеса хитрости Гуршем.

     Вдруг глаз мой зацепился за алое пятно, стремительно расплывающееся из-под его головы. А затем моего затылка коснулось что-то острое и холодное.

     - Дёрнешься - и ты труп. Брось нож на землю. - Я, не медля ни секунды, отбросил свое единственное оружие в сторону. - Молодец. Теперь - развернись.

     Неприятный холодок у затылка пропал, и я медленно, не делая резких движений, развернулся. Передо мной, сжимая в руках странного вида арбалет с притороченным к нему ножом, стоял мужчина. Облегающий, усиленный стальными пластинами жилет и штаны, пояс с закрепленными на нем предметами непонятного назначения, похожая на мою обувь и покрытый темно-зелеными разводами плащ, лишь нескольких сантиметров не достающий до земли - облачение этого человека не было похоже ни на что, виденное мною ранее.

      'Штиль. [Сталкер]. 27ур'.

     - Выкладывай все, что есть в инвентаре, на землю... - Я потянулся было к рюкзаку, но меня остановил тычок в грудь. - ... Эй! Ты глухой?!

     - Нет, но...

     - Тогда какого чёрта? До тебя долго доходит?! - Я замер и посмотрел в глаза своему пленителю.

     - Возможно, я не понимаю, чего именно ты хочешь. Я потерял память и очнулся уже здесь, потом этот... - Я покосился в сторону туши мутанта. - ... ну а дальше ты знаешь.

     - Амнезия? Ну ка, протяни вперед руку и сними маску. - Я, не мешкая, сделал все как сказал этот странный человек. Он несколько секунд пристально разглядывал мое лицо, изредка косясь на свою ладонь, после чего схватил меня за запястье. - Так-так-так... Ого!

     Спустя мгновение он опустил оружие и поднес ко рту небольшой, отливающий металлом куб. Секунда, и от него стало доноситься неприятное слуху шипение.

     - Один уцелевший, амнезия, без реплики. Гром и Кузьма ко мне, остальным - продолжать слежку за корсарами.

     'Есть продолжать слежку!'. Артефакт затих.

     - Меня и моих людей слушать, как родную мать. Если скажут копать себе могилу - молча, безо всяких возражений начинаешь копать. Я понятно объясняю? - В серых глазах сталкера по имени Штиль при этом плясали бесята, и я, чуть улыбнувшись, кивнул.

     - Понял.

     - Спрашивай, если есть вопросы. В дороге никто твое любопытство удовлетворять не будет. - Штиль выудил из-за пазухи сигарету.

     - Я так понимаю, что под инвентарем ты имел ввиду не мой рюкзак?

     - Какая догадливость! Проговори про себя 'Профиль' или 'Инвентарь'. - Сталкер чиркнул зажигалкой и закурил, блаженно щурясь.

     Я, на всякий случай присев на землю, - опыт с обучением и видением, им насланным, все еще был свеж, - глубоко вздохнул и произнес про себя заветное слово.

     Прямо перед моими глазами появилась таблица... Нет, это была даже не таблица, а, скорее, окно, разделенное на две секции.

     ///

      'Андо. [Без профессии]. 1ур

     Здоровье: 40/60

     Пси-энергия: 0/100

      Параметры:

     Сила: 2

     Выносливость: 3

     Ловкость: 2

     Интеллект: 3

      Боевые навыки:

     Холодное оружие - 27%

     Легкое оружие - 0%

     Среднее оружие - 0%

     Тяжелое оружие - 0%

     Энергетическое оружие - 0%

     Метательное оружие - 0%

     Псионика - 0%

      Мирные навыки:

     Отсутствуют.

      Таланты:

     Отсутствуют.

      Эффекты:

     Голод - [Средний]

     Жажда - [Средняя]

     Усталость - [Средняя]'

     ///

     Я покачал головой и перевел взгляд на вторую секцию, в которой, окруженные рамкой, отображались какие-то вещи. Коробки, склянки, нечто, похожее на молоток... Я задержал взгляд на странном серебристом предмете.

      'Пистолет Beretta 92'

     Легкое оружие.

     Калибр: 9мм

     Патронов в обойме: 15

     Эффективная дальность: 25м

     Атакующее воздействие:

     Ударное: 20-60

     Парализация: 1-10

     Кровотечение: 1-10'.

     Оружие? Пистолет? Так называется то, что держал в руках сталкер? Помимо него среди моих вещей нашлись деньги в количестве семисот тридцати кредитов, полторы сотни зарядов к пистолету, предметы, увеличивающие показатель здоровья, медикаменты, дающие иммунитет к яду и пять упаковок консервированной пищи. Я попытался представить, как в моей руке появляется пистолет... И он появился. Штиль даже не шевельнулся, хоть и заметил, что я достал оружие.

     - Не подскажешь, как им пользоваться? - Спросил я через пару минут, смирившись с тем, что устройство пистолета мне совершенно непонятно.

     - Во-первых - переверни... А, забудь. Дай сюда. - Штиль выхватил из моих рук оружие и взялся за объяснения. - Рукоять, дуло, магазин, предохранитель, спусковой крючок. Держишь вот так, целишься так, предохранитель перед стрельбой переключаешь в вертикальное положение, следишь за тем, чтобы в магазине были патроны. Пока все понятно?

     - Частично...

     Штиль тяжело вздохнул, достал из рукояти набитый патронами магазин и, высыпав их себе на ладонь, наглядно продемонстрировал процесс его наполнения. Затем он что-то сделал с пистолетом и тот попросту развалился на части, обнажив его внутреннее устройство. Крайне сложное, даже на первый взгляд, устройство.

     - Смотри. Пружина досылает патрон в ствол, где, при нажатии на спусковой крючок, курок выбивает капсюль и воспламеняет порох. Происходит выстрел. Гильза - оболочка, содержащая в себе пулю и порох, вылетает из пистолета через специальное отверстие, а место израсходованного патрона занимает следующий. Это - очень и очень упрощенное описание устройства твоего оружия. Если тебе не грозит опасность - не стреляешь. Беретта - игрушка громкая, все мутанты, что сбегутся на звук, твои будут. Мы же предпочитаем передвигаться скрытно и без лишнего шума.

     - Я, похоже, дурак, но не понял практически ничего, кроме того, что пистолет - вещь очень шумная. Далеко до города? - Я принял из рук собеседника свое оружие, уже собранное. Пистолет приятно оттягивал руку, а рельефная, шершавая рукоять навеивала какое-то особое чувство... Уверенности?

     - Я бы и сам ничего не понял. А до города идти десять часов, плюс-минус какое-то время на разного рода неожиданности. Впрочем, - Сталкер бросил сигарету на землю и припечатал её ботинком, - корсары сейчас попрятались, бояться особо нечего.

     - Но мутанты-то никуда не пропали, Штиль. - Я повернулся на звук и наткнулся взглядом на высокого, мускулистого мужчину в такой же, как у Штиля, экипировке. Единственное отличие - в руках его покоилось нечто очень массивное, намного более крупное, нежели оружие сталкера.

      'Кузьма. [Сталкер]. 25ур'.

     - Кузьма, где Грома потерял? - Я расслабился - свои. Как-то из головы вылетели имена, которые Штиль упоминал в разговоре со своим карманным артефактом.

     - Серых шинкует. Шуметь нельзя - он с ними в рукопашную пошёл. - Пояснил Кузьма, пожав плечами. - А это, стало быть, наш груз?

     - Именно. Парень, на первый взгляд, адекватный, но не знает даже простейших вещей. На лицо работа Зуба с его деструктором мозгов.

     Я с трудом подавил отчего-то возжелавшую вылезти на лицо улыбку - уж ко мне точно никаких деструкторов, что бы это слово ни значило, не применяли.

     - Стало быть, они тут недавно проходили? Ох, чует мое сердце - все веселье пропустим! - Кузьма уселся на торчащий из-под земли камень, положив свое оружие на колени и с каким-то задорным огоньком в глазах посмотрел на меня. - В сталкеры пойдешь?

     - Давай без этого, Кузьма. - Штиль, поймав мой непонимающий взгляд, продолжил. - Военные вербуют новичков в учебке, финансирующейся за деньги представителей всех группировок и фракций, а они вылавливают лучшие кадры - учат-то их люди. За это этих ребят многие недолюбливают.

     - А просто сказать им об этом...?

     - Глупо и наивно. Какой нам в том прок? Те, кого мы бы хотели видеть в своих рядах, к военным не пойдут, а на остальных нам плевать. - Сказал, как отрезал, Кузьма. - И тебе я бы тоже не советовал торопиться с выбором - учись под куполом столько, сколько сможешь. Можешь вообще из-под него не выходить - всё целее будешь.

     - Спасибо за совет. Думается мне, я так и поступлю.

     Кузьма посмотрел куда-то за мою спину и поднялся со своего места.

     - В дороге не разговаривать, идти следом за мной, случись что - падаешь на землю и ждешь. Но команды от нас в приоритете. Держи... И надень маску. - Кузьма протянул мне ободок с небольшими блинами на концах.

      'Портативное устройство 'Связь-75Л'.

     Радиус: 75м'.

     Я, предварительно закрепив на лице маску, нацепил странное приспособление на голову и, получив одобрительный кивок сталкера, - к счастью, я правильно понял, как пользоваться артефактом, - закрепил пистолет в появившемся на поясе чехле.

     - Проверка связи! - Раздавшийся прямо в моих ушах голос заставил меня невольно вздрогнуть, но уже через секунду я понял, что именно так действует надетый на мою голову артефакт. А семьдесят пять, похоже - расстояние в метрах, на которое он способен передавать голос.

     - Меня слышно? - Кузьма коротко кивнул и приложил палец к губам. Я замолчал и, бросив прощальный взгляд на тушу мутанта, последовал за стремительно удаляющимся Штилем. Впереди нас ждал десятичасовой переход по странному, опасному, недружелюбному, но по-своему прекрасному миру.

     Миру, в котором мне предстоит жить.

Глава 4

     Прошло три часа, прежде чем рука Штиля взметнулась вверх, и мы наконец-то остановились. Лес сменила выжженная пустошь - всюду, докуда тянулся взгляд, виднелись лишь мертвые деревья, камни да овраги, в одном из которых мы и остановились на передышку. Никто из моих спутников даже не запыхался, но вот я... За всё время службы в страже мне ни разу не приходилось бродить по пустыням под палящим солнцем. Я, так и не дождавшись разрешения на разговор, укрылся от солнца в испускаемой немаленьким валуном тени и стянул с лица маску, вдохнув раскаленный, но такой свежий воздух. Пусть она и была весьма полезна, отфильтровывая пыль и защищая глаза, но неповторимый аромат собственного пота и металла эти плюсы едва ли не сводил на нет. Умом-то я понимал, что от набившегося в глаза песка я буду ощущать себя куда как хуже, но какой-то первобытный инстинкт то и дело порывался заставить меня сорвать с лица посторонний предмет.

     Кузьма тем временем устанавливал очередной, взявшийся из ниоткуда артефакт, усеянный то ли шипами, то ли иглами вперемешку с чуть вогнутыми вовнутрь дисками. Наконец он удовлетворенно кивнул и коснулся запястья... А в следующую секунду артефакт загудел. Складывалось ощущение, будто где-то неподалеку заработала кузня, оборудованная сразу десятком мощных паровых молотов.

     - Пока можешь говорить. Шумоподавитель нас надежно укроет... На какое-то время. - Произнес Штиль, закурив сигарету. За три часа это была, пожалуй, шестая или даже седьмая - курильщиком сталкер оказался знатным.

     - Почему нельзя говорить в дороге? Пустошь просматривается во все стороны, никого рядом нет...

     - ... И искать кого-то без специфического оборудования весьма и весьма трудно. Поэтому корсары, да и вообще всякое марьё, пользуется улавливающей исключительно голоса игрушкой. Если не хочешь в какой-то момент обнаружить себя в инкубаторе - лучше просто помолчать. Простое правило, которым частенько пренебрегает молодняк. Правда, пара-тройка дорогостоящих репликаций, как правило, быстро вправляет им мозги. - Штиль выпустил в небо струйку сизого дыма.

     - А... Можно поподробнее про репликацию и инкубатор? - Я поймал брошенную Кузьмой флягу и, свинтив крышку, приложился к горлышку. Живительная флага, казалось, за считанные мгновения волной разошлась по всему телу.

     - Можно и нужно. Я, как и мои товарищи, придерживаемся несколько отличного от стандартного мнения по этому поводу, но для общего представления... Слушай и запоминай. В крупных поселениях частенько можно встретить репликаторы - места, в которых ты можешь за кругленькую сумму обеспечить себе бессмертие... В каком-то роде. Если ты помрешь, то всего через какие-то сутки выйдешь из репликатора, помня при этом даже последние секунды перед встречей с костлявой, но можно ли считать это бессмертием? Твое тело так и останется гнить там, где ты погиб, а новый ты, как ни в чём не бывало, выйдешь из инкубатора. Первые три месяца пользования репликатором бесплатны, потом - будь добр, отстегивай ежемесячно три тысячи кредитов плюс десять тысяч за каждую репликацию. Накопился долг в сорок тысяч - конец.

     - Это магия? - В голове не укладывалась даже мысль о том, что где-то может существовать подобное устройство. Умирать и возрождаться вновь, отдавая всего лишь деньги - да это ведь рай...!

     - Никто не знает. Когда люди только начали выбираться из убежищ после войны, репликаторы уже стояли. Их нельзя уничтожить, нельзя обмануть - интерфейс, что ты видишь перед глазами, тоже часть этой системы. - Штиль растер сигарету пальцами и бросил её на песок. - Только ты всё равно старайся не умирать. Ни я, ни Гром, ни Кузьма еще ни разу не пользовались репликатором. Да, он даёт второй шанс... Но стоит лишь задуматься, какова может быть настоящая цена, как тебе резко захочется жить. Может ли бессмертие измеряться в каких-то там кредитах? Мне кажется, что нет.

     - Я понимаю, что ты имеешь ввиду. В любом случае, я умирать не собираюсь.

     - Молодёжь, накопив солидную сумму, частенько решает, что ей всё по плечу, что нет преград, которые она может не преодолеть... И я рад, что ты так не считаешь. Перевел дух?

     - Перевел. - Я поднялся с земли и, вернув флягу владельцу, с сожалением нацепил маску... А в следующую секунду что-то сбило меня с ног. Удар об землю выбил из меня весь воздух, но каким-то чудом я успел одной рукой выхватить нож, а другой защитить горло, к которому уже тянулась клыкастая пасть. Секунда, и лезвие вошло в шею навалившейся на меня твари с рыжей, цветом сливающейся с землей шкурой, по самую рукоять.

      'Клыкарь. [Мутант]. 3ур'.

     Я наносил удар за ударом, пока, наконец, чудовище не перестало пытаться дотянуться до моей шеи. К моменту, когда туша перестала дергаться, я уже был готов сдаться - казалось, что мои потуги проходят втуне. Но - нет, старая-добрая сталь не подвела меня и в этот раз. Я отбросил тушу в сторону и огляделся.

     Штиль и Кузьма всё так же сидели на своих местах... Вот только, судя по их недоумевающим взглядам, сталкеры совершенно не понимали, что происходит. Я перевел взгляд на окровавленную, растерзанную мощными челюстями руку и подивился тому, что боли не чувствую совершенно.

     - Андо, голову напекло? - Штиль встал и подошел ко мне. - И часто с тобой такое?

     - Часто ли на меня нападаю клыкари? Впервые. - Я перевел взгляд на тушу мутанта... Но её там не оказалось. Как не оказалось и ран на моей руке. Спина моментально взмокла - что за чертовщина творится? Не хватало мне путешествия по кишащей мутантами степи, так ещё и галлюцинации? - Штиль, могу чем угодно поклясться, но минуту назад на меня напал клыкарь. Повалил меня на землю, я убил его ножом... А сейчас ни раны, ни трупа.

     Я не успел моргнуть и глазом, а Штиль уже вжался в землю, сжимая свое оружие. Кузьма же занял позицию за массивным валуном, привалившись к тому спиной. Я, не мешкая, тоже поспешил скрыться от испугавшей моих спутников угрозы. Вдруг Штиль приподнял руку и серией непонятных мне знаков что-то сообщил Кузьме, и тот, выхватив из воздуха нечто округлое, метнул предмет напарнику. Едва слышимый щелчок - и сфера, брошенная сильной рукой сталкера, вылетела из оврага... А в следующую секунду раздался взрыв. Прорезавшие установившуюся над пустошью тишину болезненные крики лишь подтвердили мои догадки - те, кто наслал на меня галлюцинации, сейчас получили не самый приятный подарок.

     В этот раз я не хватался за нож - пистолет в подобной ситуации казался мне куда как более эффективным средством защитить собственную жизнь. Предохранитель занял вертикальное положение, и я, шумно выдохнув, перевернулся на спину - так, чтобы иметь возможность отреагировать на появление угрозы с любой стороны. Тем временем Кузьма бросился вперед, и всего через десяток ударов сердца со стороны, куда он убежал, раздался оглушительный стрёкот. Прошла секунда, за ней - другая, и вот уже довольно улыбающийся Кузьма встал в полный рост, махнув нам рукой.

     - Дикие псионы. Зеленые совсем попались. - Прокомментировал специально для меня Штиль, едва я выбрался из нашего оврага. Четыре окровавленных, словно бы пропущенных через мясорубку тела изломанными куклами застыли на отливающей алым почве.

     - Это люди?

     - Люди. Те, что остались на поверхности во время войны. Радиация одарила их сверхъестественными силами, которые ты уже ощутил на себе, но лишила всякой человечности. - Штиль присел на корточки перед сохранившим свой первозданный вид телом и перевернул его на спину, демонстрируя мне существо, действительно похожее на человека. Встреться он мне раньше, и я бы попросту принял его за очень больного представителя собственного вида - бледная, испещренная странными, словно бы вытесанными узорами кожа, неестественно большие глаза с чуть приплюснутым зрачком и острые зубы, больше подходящие какому-нибудь монстру - всё это делало их похожими на какую-то дикую помесь орка и гоблина, в добавок зараженную вампиризмом. - Подумали, что успешно воздействовали на нас всех. Неопытные.

     - И... Как они к нам подобрались? - Спросил я, сглотнув вставший в горле ком - Кузьма, не особо церемонясь, сейчас обшаривал трупы на предмет наличия ценностей.

     - Псионы, что еще сказать. Наверняка шли за нами под прикрытием своей силы и ждали, пока мы ослабим бдительность или остановимся на привал. Кузьма!

     - Да? - Сталкер отвлекся от потрошения набитой всякой всячиной сумки псиона и перевел взгляд на своего напарника.

     - Свяжись с Громом, узнай, где он пропадает. Пока останемся здесь, дождёмся его. Раз уж нелюдь шляется так близко от купола, то можно ожидать буквально чего угодно.

     - Сделаю. Андо, лови! - Я не без труда поймал нечто, напоминающее кинжал, но совершенно не острое... И тут же выхваченное у меня из рук Штилем.

     - Кузьма, дери тебя стая гуршей! А если бы он себе пальцы отпахал?! - Прошипел Штиль, поворачиваясь ко мне. - Этот нож - сплав энергетического и холодного оружия. Сжимаешь рукоять...

     Вокруг тупого лезвия в то же мгновение появилось нечто алое и полупрозрачное. Сталкер, не прилагая ровным счётом никаких усилий, рассек небольшой камень на две неравные части.

     - ... и режешь. С живой плотью работает много хуже стали, но против бестелесных существ и неодушевленных объектов вроде камней и трупов необычайно эффективен. Пользуйся с осторожностью. - Я аккуратно взял протянутый мне рукоятью вперед нож.

      'Силовое лезвие 'СТ-Т'.

     Масса: 15.0

     Состояние: 40/50 (Хорошее)

     Атакующее воздействие:

     Ударное: 1-1

     Энергетическое: 30-50'.

     - А он в ножнах сам не активируется? - Спросил я, с некоторым сомнением рассматривая трофей. Штиль хохотнул.

     - Нет, конечно. Иначе его никто бы не использовал. В оружии главное - надежность, и уж кто-кто, а производители экипировки это понимают лучше многих. Если такой нож единожды откажет - дурная слава быстро распространится, спрос упадет, а заводы потеряют прибыль. Десяток таких случаев - и те, кого ненадежная конструкция привела к смерти, сами устроят промышленникам веселые деньки. Или наймут кого, что еще хуже.

     - Гром скоро будет, стая гуршей оказалась очень крупной, почти сотня особей. - Отчитался до этого момента что-то тихо обсуждавший через артефакт Кузьма, после чего вернулся к своему, похоже, любимому занятию - разбору трофеев.

     - В этом весь он. Устроил мутантам очередную кровавую баню, и рад. - Штиль сплюнул. - Куз, разверни радар и заступай на дежурство. А я пока просвещу Андо по поводу опасностей, которые могут встретиться за куполом.

     - Есть заступать на дежурство... - Делано-печально пробормотал Кузьма, выудив из инвентаря золотистую накидку, которую тут же нацепил на плечи. Маскировка?

     Тем временем Штиль спустился в овраг и я, окинув взглядом место столкновения с псионами, посеменил следом.

     - Штиль, разве разумно оставаться там, где мы так нашумели?

     - В нашем случае - да. С тобой ни о каком марш-броске не может быть и речи... Только не обижайся - пока твои физические возможности находятся на уровне обычного человека, если не ниже. Кто угодно, решивший посмотреть на место применения нашей 'хлопушки' с легкостью догонит и перегонит нашу группу, а о незаметности не может быть и речи. В интерфейсе не копался?

     - Когда? В пути нельзя, а тут, едва я присел отдохнуть, клыкарь напал. С момента, как я очнулся у той дороги, события не останавливаются ни на секунду. - Я вздохнул и опустился на свое место, с грустью отметив, что еще пара часов - и от тени, отбрасываемой приглянувшимся мне булыжником, ничего не останется.

     - Привыкай, Андо. За куполом нельзя расслабляться ни на секунду... Да и в его пределах тоже не то, чтобы очень желательно. Открывай профиль.

     Я выполнил указания сталкера и пробежался глазами по знакомым строкам, помечая в уме всё то, что изменилось хотя-бы немного. Следовало понять зависимость показаний интерфейса от того, что происходит со мной.

      'Андо. [Без профессии]. 2ур

     Здоровье: 39/70

     Пси-энергия: 1/100

      Параметры:

     Сила: 3

     Выносливость: 4

     Ловкость: 3

     Интеллект: 4

     Нераспределенных очков: 3

      Боевые навыки:

     Холодное оружие - 28%

     Легкое оружие - 1%

     Среднее оружие - 0%

     Тяжелое оружие - 0%

     Энергетическое оружие - 1%

     Метательное оружие - 0%

     Псионика - 1%

      Мирные навыки:

     Маскировка - 1%

     Сопротивление псионике - 2%

      Таланты:

     Щит разума: Вы подверглись псионическому воздействию от существа, превосходящего вас на десять и более уровней, не получив при этом никакого урона. Ваше сознание приобрело крепость, несвойственную человеку. [Сопротивление псионике +25%]. Заблокированы таланты:

     Меч разума.

     Нити разума.

      Эффекты:

     Голод - [Высокий-]

     Жажда - [Низкая+]

     Усталость - [Средняя+]'

     - Штиль, я получил уровень, три нераспределенных очка и талант, 'Щит разума'. Навыки легкого и энергетического оружия поднялись на один процент, псионика на один процент, сопротивление псионике - на два...

     - Талант? Неплохо, но практической пользы в этом сопротивлении мало. Параметры я бы посоветовал распределить равномерно между силой, выносливостью и ловкостью, пока ты не определился с тем, кем хочешь стать.

     - И что, я вот так просто стану сильнее, ловчее и выносливее? - Спросил я с недоверием. Всё в жизни имеет свою цену, и то, что я могу просто так, ни с чего, стать лучше...

     - Не веришь? Так всегда было, есть и будет. Разницу сразу заметишь. И не надо на меня так смотреть - я этот мир не создавал, более того, творца в глаза ни разу не видел... Если он вообще есть. - Штиль вздохнул, достал очередную сигарету и, чуть помешкав и еще раз вздохнув, убрал обратно.

     - Есть, Штиль, точно есть. - Проигнорировав насмешливый взгляд сталкера я выдохнул и распределил параметры так, как посоветовал Штиль. Мир померк.

Глава 5

     Пробуждение было самым обыкновенным - неожиданно свалившейся с неба мощи я не ощущал, что, в общем-то, было не удивительно - силу и ловкость я поднял на треть, а выносливость вообще на четверть, так что изменения, если таковые вообще будут, сразу ощутить вряд ли возможно. Похоже, крушение тайной надежды на становление сверхчеловеком всё-таки отразилось на моем лице - иначе улыбки на лицах теперь уже троих сталкеров, чьи взгляды скрестились на мне, объяснить было сложно.

     - Что, не чувствуется прирост? - Я кивнул и, поднявшись с земли, раскрыл переставшее казаться непривычным окно профиля. Как и ожидалось, параметры, в которые я вложил по одному очку, увеличились. - Потом будешь вспоминать себя прежнего и удивляться, как не отбросил концы в первые же часы вне купола.

     - Я и не помню, что бывал когда-то под куполом... Но, честно - если я доживу до старости и смогу когда-нибудь вспомнить этот день и посмеяться над самим собой, то буду этому только рад. - Я повернулся к третьему, еще мне не знакомому, сталкеру, над головой которого, стоило лишь задержать на его лице взгляд, всплыла табличка.

      'Гром. [Сталкер]. 25ур'.

     - Андо. - Я подошёл к Грому и протянул ему руку.

     - Гром. - Мужчина пожал мою руку так, что я с трудом сдержал рвущуюся на лицо болезненную гримасу - хватка у это худощавого с виду сталкера была, что называется, железной. - Познакомились - можно двигать. Да, Штиль?

     - Твоя правда. Правила те же, очередность - Я-Кузьма-Андо-Гром. - Штиль коснулся рукой металлического бока всё еще вибрирующего артефакта и тот затих, после чего быстро перекочевал в руки Кузьмы и исчез в его инвентаре. Мир этот в чём-то казался намного более удобным, чем мой - например, в чудо-окнах видно, чего ты достиг и чего тебе не хватает, а инвентарь всегда готов принять в себя чёртову прорву груза. А подросший процент псионики, о котором Штиль почему-то ничего не рассказал, вселял надежду на нечто большее, чем простые сила и ловкость. Я, например, всегда летать хотел научиться - в детстве даже крылья мастерил, из веток, да с сарая прыгнул. Руку сломал, и желание парить в воздухе подобно птице пропало... А сейчас, как ни в чём не бывало, появилось вновь. Ну, как говорил мой дед, будет день - будет пища, а пока нужно сосредоточиться на том, чтобы не послужить обедом какому-нибудь обитателю этой выжженной земли.

     Я, проверив, не обронил ли чего, последовал за Кузьмой. Но теперь уже я не просто брел вперед, монотонно переставляя ноги, а осматривался на предмет наличия вокруг чего-нибудь интересного. Почему-то казалось, что чем больше я возьму от этого похода, тем легче будет в дальнейшем...

     ***

     Полупрозрачная, голубая сфера, простирающаяся над городом, поражала воображение. Мне не верилось в то, что нечто подобное могли создать люди, но я не мог отрицать того, что видел собственными глазами. Издали поверхность купола напоминала нечто, сшитое из лоскутков ткани шестиугольной формы, каждый из которых один-в-один был похож на другой. Самого города под сферой видно не было - лишь неясные тени, из которых понять было нельзя ровным счётом ничего. И я, как мог, сдерживал рвущееся наружу любопытство - мне не терпелось узнать, что же такое этот купол на самом деле, пусть даже в самых общих чертах...

     Вдруг застывший чуть в стороне монумент, мимо которого мы проходили, вздрогнул и резко повернулся ко мне. Я, совершенно не ожидая подобного от мертвой груды металла, отшатнулся и чуть не упал на землю - от подобной участи меня спасла лишь крепкая рука Грома, удержавшая меня в вертикальном положении. Наш отряд замер, и Гром, вперившись взглядом прямо в бликующие на солнце стекляшки, отчего-то напоминающие глаза, покрутил пальцем у виска... А спустя секунду монумент, словно бы имитируя человеческие жесты, чуть повернулся из стороны в сторону. Сталкеры засмеялись и Гром подтолкнул меня вперед. Штиль похлопал Кузьму по плечу и поравнялся со мной. На лице его все еще сияла улыбка - похоже, произошедшее со мной его изрядно развеселило.

     - Турелей ты тоже не помнишь. - Вопрос в этой фразе так и не прозвучал. - Они удаленно контролируются людьми, созданы для наблюдения за подходами к городу и уничтожению незваных гостей.

     - Им есть, чем уничтожать?

     - Есть, Андо, есть. Подробно узнаешь в учебной части, а пока только скажу, что без специального оружия об подобную установку разобьется не один десяток подобных мне бойцов.

     - Учту. Ты так и не сказал, как называется ваше оружие. - Заметил я, решив попытаться вытянуть из своего спутника побольше информации. Судя по всему, до учебки оставалось всего ничего, и, с большой долей вероятности, со Штилем и компанией мы если и увидимся, то еще очень нескоро. Так почему бы не удовлетворить гложущее меня с самой нашей встречи любопытство?

     - 'Craster YT-G', новейшая разработка одного крупного оружейного завода. Относится к классу среднего оружия, винтовка для ведения боя на средней-дальней дистанции. Такой ты если и обзаведешься, то еще очень нескоро. - Штиль с какой-то любовью погладил отполированный до блеска металл своего оружия. - Но каким бы ни было твое оружие, уважать ты его обязан. Только от него зависит, будешь ты жить или нет.

     - Я запомню. А у Кузьмы? У Грома?

     - У Кузьмы 'REX-29', тяжелое оружие, универсальный пулемет. Если есть время подготовиться, то он и на ближних, и на дальних дистанциях свои функции выполняет отменно. У снайперской винтовки Грома нет названия - экспериментальная игрушка, сделанная на заказ. Дальние и сверхдальние дистанции соответственно. Вообще, что б ты понимал, каждый сталкер - абсолютно самостоятельная единица, со своими предпочтениями и вкусами. То, что в нашем отряде каждый является специалистом в чём-то одном скорее случайность, чем нормальное явление. Мы вообще редко объединяемся в группы, предпочитая работать в одиночестве... - Штиль, не прекращая говорить, проскользнул сквозь полупрозрачную пленку купола, в то время как я немного замешкался. Страшно. Это не было похоже ни на страх, испытываемый перед первым патрулированием, ни на страх от надвигающейся драки, ни на страх перед смертью - скорее это было нечто страха предвкушающего, такого, какой испытывает всякий исследователь и первопроходец. И, пусть ни исследователем, ни первопроходцем я ни был, но купол был для меня чем-то совершенно новым и непривычным. И опасаться подобного вполне естественно. Я, собравшись с духом, сделал шаг вперед.

     Ощущения были двоякими - с одной стороны, я так ничего и не почувствовал, а с другой мозг просто жаждал приписать именно этому шагу какие-то неведомые доселе ощущения. Словно я только получил на руки меч, за улучшение которого отдал десяток серебряных, а разницы с тем, что было, так и не заметил, теперь тщетно пытаясь найти хоть какие-то отличия.

     - Не тормози, Андо. - Донёсшийся из-за спины голос Грома заставил меня подобраться и нагнать Штиля, даже не заметившего моего непродолжительного замешательства.

     - ... и ремесло наше опасное. Корсары, мутанты, остатки техники времен войны, аномалии - на сталкеров идут учиться сотни, но отмечают свой первый год на этом поприще единицы. Не помогает даже репликатор, чёрт бы его побрал... - Штиль сплюнул, а я предпочел промолчать - о его отношении к этому чудному устройству я уже знал, а самому мне добавить было нечего, ведь я не сталкивался ни с ним самим, ни с последствиями его применения. Тем временем мы подошли к уже куда как более понятному мне ограждению - высокая каменная стена с пущенной поверху колючей проволокой, вход - небольшие ворота с парой башенок, на которых были установлены пулеметы. Привратниками же оказалась пара экипированных в одежду пустынных цветов мужчин, сжимающих в руках большое по сравнению с моим пистолетом и совсем крошечное - по сравнению с винтовкой Штиля оружие. Они перекинулись с Кузьмой парой фраз и тут же, ударив себя кулаками по груди, распахнули перед нами ворота. Вернее сказать, ворота эти сами отъехали в стороны - что ни говори, а артефакты встречались тут на каждом шагу. - Но тебе пока не рано об этом думать. Сперва - учебка.

     - Что она из себя вообще представляет?

     - Посмотришь на месте. В двух словах - место, где ничего не умеющие новички могут получить хоть какие-то базовые знания о том, как выжить за куполом. Учат всему - от владения оружием до новейшей и древнейшей истории. Могу лишь посоветовать выложиться там на полную - потом будет много легче.

     - Спасибо.

     Тем временем мы вплотную приблизились к первым городским зданиям - каким-то приземистым то ли баракам, то ли складам из камня, с крышей, обшитой листовым железом. Я подобные строения встречал и раньше, но листовой металл был достаточно дорог - лишь кузни с паровыми молотами могли произвести его, не взвинтив при этом цену на каждый лист до недосягаемых высот. Но укрывать крышу неказистого с виду барака... Поседею, а удивляться встреченному наверняка так и не перестану.

     Наконец мы добрались до того, что на данный момент интересовало меня даже больше учебки - высоких, чуть ли не достающих до облаков зданий. Их было не так много, как прочих, но их странный внешний вид и материал, из которого они были сделаны, - железо и стекло, - заставляли разум трепетать. К сожалению, никаких поясняющих окон, как в случае с оружием или предметами в моем инвентаре, при взгляде на эти дома не появлялось, но оттого разглядывать их было лишь интереснее. Вдруг, когда мы проходили мимо одного из этих зданий в каком-то десятке метров, со мной и Штилем поравнялся Гром. Секунда, и по левую руку пристроился Кузьма.

     - Я в банк на десять минут, кое-что выложить надо. - Штиль кивнул, что-то показав Грому жестами. Тот понятливо кивнул и скрылся за сомкнувшимися за его спиной дверьми. Я пробежался глазами по на удивление пустым улицам и, вздохнув, присел на бликующую под лучами заходящего солнца ограду - благо, для этого она подходила идеально. Хотелось спать. Голод, несмотря на наличие в инвентаре еды, притупил сухарями с вяленым мясом, коими со мной поделился Штиль. Те упаковки с едой, что лежали в моем инвентаре, не имели на себе не то, что сроков годности - надписи тоже напрочь отсутствовали, и на вид пища была отвратительной. А после того, как сталкеры не смогли её опознать, я просто выкинул банки по дороге - ни к чему носить с собой еду, о происхождении которой ты даже не догадываешься.

     - Далеко отсюда до учебки?

     - Рукой подать. За ареной. - Кузьма, на секунду опередив напарника, махнул рукой на невысокое здание с напоминающей сферу крышей. - Через пол часа уже будешь спать, как убитый.

     - Надеюсь. - Мы замолчали. Наконец, Гром вышел из банка и мы двинулись в сторону арены.

     Мы обошли арену по широкой дуге и остановились перед трехэтажным зданием необычной формы, больше напоминающей вытянутый многоугольник. Закрепленная прямо над входом табличка подтверждала, что мы пришли туда, куда хотели: 'Учебная часть #4'.

     - Есть и другие учебные части? - Спросил я, минуя дверь следом за Штилем. - Есть, как не быть. Почти в каждом крупном городе.

     Я кивнул и вопросительно посмотрел на преградившего нам дорогу мужчину в камуфлированной одежде.

      'Датсон. [Военный]. 27ур'.

     - Новичка привели? - Спросил он, чуть прищурившись и пристально осмотрев сначала меня, а потом и сталкеров. - Алексей!

     Из-за стойки поднялся совсем молодой еще парень в такой же, как у мужчины, форме - различались только нашивки на плечах и то, как он держался - если Датсон явно считал себя хозяином положения, то Алексей был совсем не в своей тарелке.

      'Алексей. [Военный]. 6ур' .

     - Новичка - в гостевую комнату. - Парень кивнул и, вынырнув из-за стойки, настойчиво подтолкнул меня вперед. Я, вопросительно посмотрев на Штиля и получив утвердительный кивок, всё-таки последовал за Алексеем - спать мне хотелось ужасно, а, как подсказывает мне опыт службы в страже, сталкерам предстоит пройти через все семь кругов бюрократического аппарата.

     Тем временем мы миновали коридор, поднялись по лестнице и, пройдя еще сотню шагов, остановились перед одной из похожих друг на друга как две капли воды дверей. Алексей выудил из кармана тонкую пластину, после чего приложил её к правильной формы шестиграннику на двери. Мгновение, и в её недрах что-то щелкнуло, а сама дверь чуть приоткрылась.

     - Проходи. Пока поживёшь тут, твоя карта должна лежать на тумбе с той стороны. Есть такая? - Я распахнул дверь и зашёл в небольшую, но чистую и уютную комнату. Кровать, тумба с нужной мне картой и какой-то коробкой, еще одна небольшая дверь и окно. Стоит признать, что условия проживания здесь куда как выше, нежели в казарме. Алексей позади меня прокашлялся, словно бы напоминая о себе, и я, еще раз скользнув взглядом по наличествующей карте, обернулся.

     - Есть.

     - Хорошо. Побудка в девять утра, завтрак в десять. Обучаться можешь чему и сколько угодно - расписание занятий на первом этаже, большой стенд, мимо не пройдешь. Условие только одно - через три месяца ты должен покинуть стены училища. Вопросы?

     - Есть что-то, чему необходимо обучаться в первую очередь?

     - Зависит от того, кем ты хочешь стать в итоге. По своему опыту скажу - распыляться на всё и сразу не стоит, просто не успеешь и выйдешь отсюда недоучкой. Три, максимум четыре боевых навыка. И учти - у тебя в профиле наверняка не все отображаются, посети библиотеку и попроси раскрыть тебе профиль.

     - Спасибо, не знал. И Штиль мне о таком не говорил... - Последнюю фразу я произнес себе под нос, но Алексей её всё равно расслышал.

     - Парни, что тебя нашли - сталкеры, а не учителя. Они просто не знают многое из того, что известно нам, пусть и за куполом равных им найти трудно. Будут вопросы - ты знаешь, где меня найти.

     - Еще раз спасибо, Алексей. - Я проводил взглядом вскоре скрывшуюся за поворотом фигуру военного и, захлопнув дверь, с облегчением рухнул на кровать. Мысли из головы словно ветром сдуло - оно и верно, ведь всякое планирование сейчас было попросту бессмысленно, если, как сказал Алексей, многое в профиле просто не отображалось.

     Стоило мне закрыть глаза, как я провалился в столь желанный сон.

     ***

     - Прошлись деструктором мозгов, да? - Штиль кивнул, не сводя взгляда со стремительно заполняемых рукой Датсона бумаг. - Возможная специальность или что-то подобное?

     - У парня открылись способности ко псионике после того как по нему прошлись дикие псионы пустошей. Нас не задело - слишком высоки сопротивления, а вот он смог одолеть наваждение. - Сталкер откинулся на железную спинку не самого удобного стула. Но по сравнению с камнем и голой землёй, на которых ему чаще всего приходилось сидеть и спать, эта табуретка всё равно была более чем комфортной. - Думаю, такой навык не развивать будет глупостью.

     - Были бы еще толковые учителя-псионы, тогда да. У нас, считай, на полторы тысячи человек два мозголома, и завалены работой они по самую макушку. Есть, конечно, индивидуумы, которые умудряются учиться по книгам, но по большей части... Нет, если у него голова не варит, то и псионом ему не быть.

     Штиль усмехнулся.

     - Я не не прошу делать его псионом - просто подмечаю то, что нельзя отразить в анкете. Приобретенная способность ко псионике - не то же самое, что врождённая. Родиться со способностями может и идиот, а вот приобрести... Встречал ли ты тех, кто, будучи на первом уровне, смог развеять наваждение от диких пятнадцатого? То-то и оно.

     - Не знаю, Штиль, не знаю. Я сделаю, что смогу, поговорю с нашими псионами, но всё зависит, по большей части, от него самого...


Глава 6

     Продолжительный писк, ударивший в уши, начал мой новый день.

     Утро. На улице было светло, но солнца, как такового, не было - купол надежно скрывал его ото всех взглядов. Я поднялся с кровати и улыбнулся - жив. Жив и здоров, пусть и нахожусь в новом, незнакомом мире. Да и важно ли это? Да, тоска по родным то и дело вгрызалась в сердце, но врожденный оптимизм не позволял вешать носа - у меня лишь три месяца. Три месяца на то, чтобы словно губка впитывать в себя знания и умения. А потом... Потом, если таковое желание еще останется, можно будет и придаться унынию. Ненадолго.

     Незамеченный поначалу шкаф, сокрытый в стене, оказался битком набит формой - мужской и женской, самых разных размеров. Не без труда, но мне удалось подобрать комплект и себе, пусть для этого и пришлось воспользоваться частями от разных наборов - рубаха и жилет от первого, брюки от второго, ботинки от третьего. Головных уборов, каковые были обязательны к ношению в училище моего родного города, не было совсем. Я взял карточку от двери и вышел из комнаты, убедившись в том, что дверь за моей спиной закрылась. На всякий случай проверил, могу ли я попасть в комнату и провел картой по выпуклости. Замок двери щелкнул, а сама она чуть приоткрылась - всё работает. Еще раз запер и со спокойной душой направился на первый этаж, к стенду. До обеда чуть меньше часа, а значит время ознакомиться с расписанием и заглянуть в библиотеку у меня имеется. Сначала расписание - где искать хранилище знаний я, к сожалению, пока не знал.

     По пути то и дело встречались парни и девушки в такой же, как у меня, форме - все от первого до седьмого уровней, возраст колебался от четырнадцати до двадцати лет, при том что мне самому было двадцать три. К счастью, выделялся я не особо - неизвестно, как, но переход омолодил меня на несколько лет - это я понял только сейчас, наткнувшись взглядом на свое отражение в до блеска отполированном металле. Точно не скажу, но на вид я бы едва дал себе восемнадцать - короткие волосы, чуть угловатое, худое лицо и подтянутое, но не мускулистое, как раньше, тело. Вместе с годами ушел и прогресс, которого я добился на службе? И я этого не заметил? Дела, однако.

     Тем временем я спустился вниз и замер, высматривая нужный мне стенд. Что-то, мимо чего нельзя пройти...? Для того, чтобы не пройти мимо, нужно его хотя бы увидеть! Я, чертыхнувшись про себя, побрел в ту же сторону, куда шли остальные курсанты... или ученики - не знаю, как нас тут называют. В любом случае, я сомневаюсь, что они просто бесцельно бродят по зданию. Вдруг взгляд зацепился за нечто странное. Очередной артефакт? Большая, стеклянная на вид стена то и дело меняла свой внешний вид - на ней каждую секунду появлялись похожие на те, что были в профиле, окна и таблицы... В которых я не без удивления распознал расписание!

     Я подошел к стенду и вперился взглядом в текст. Нет, сначала надо было посетить библиотеку, а не это место - я просто ничего не знал о подавляющем большинстве предметов в расписании. Нужно было срочно её искать, иначе в свой первый день в училище я так и не определюсь с занятиями... Запомнил несколько интересующих меня строк из расписания и побрел в сторону стойки, за которой должен был находиться Алексей.

     ***

     - ... держи. Библиотека... - Парень, ничуть не похожий на Алексея, прямо на обложке выданной мне брошюрки с расписанием начертил более чем понятную схему. - Вот. Советую поспешить - можешь не успеть к завтраку, и потом до двух часов дня будешь ходить голодным.

     Я благодарно кивнул и, пожав руку своему неожиданному спасителю по имени Михаил, чуть не срываясь на бег, направился к библиотеке. Времени действительно оказалось мало - часы на стене утверждали, что сейчас девять тридцать. Пол часа на то, чтобы добраться до библиотеки, 'раскрыть' профиль и, определившись с предметами, найти столовую. Будь у меня на четверть часа больше, и я бы даже не волновался, но тридцать минут... Нет, определенно, надо поспешить.

     Библиотека. С привычной мне обителью знаний это помещение роднило, разве что, одно лишь название - не было здесь ни книг, ни привычной тишины. Вдоль стен стояли похожие на встреченный мною в холле стенды, но с некоторыми отличиями - далеко не вся их поверхность была выполнена из стекла. Я, делая вид, что просто кого-то жду, проследил за тем как совсем не дурная собой девушка остановилась напротив одного из стендов и дотронулась до него рукой, начав плавно водить ею справа налево. Надписи на артефакте стремительно менялись, пока, наконец, красавица не нашла то, что искала: 'Перечень легкого оружия 3-7ур'. Чуть помедлив, она приложила к надписи ладонь... И из металлической полости выдвинулся некий предмет, который незнакомка поместила в небольшой, в три сложенные в ряд ладони размером, артефакт. Я, поняв, что из увиденного понял разве что процесс выбора необходимого названия, твердо решил кого-нибудь допросить. И, как по мановению волшебной палочки, в библиотеку зашёл смуглый парень примерно моего возраста. Я довольно улыбнулся - он, определенно, знал, что делал, так как уверенной походкой направился в самый дальний угол помещения, где сразу замер перед одним из артефактов. Почему именно парень, а не девушка? Просто потому, что позориться своей неосведомленностью перед представительницей прекрасного пола я не хотел.

      'Стюар. [Без профессии]. 3ур'

     - Привет. Извини, что отвлекаю, но не мог бы ты подсказать, как всем этим пользоваться? - Парень перевел на меня взгляд и усмехнулся. Впрочем, в глазах его насмешки не было - лишь понимание.

     - Твой первый день? - Я кивнул, а Стюар махнул рукой куда-то в сторону. - Тебе во-он в ту дверь, там консультант специально для новичков. Он тебе и интерфейс раскроет, если ты этого еще не сделал, и с базами знаний поможет определиться.

     - Спасибо, ты мне очень помог. - Я пожал парню руку и поспешил откланяться - времени у меня оставалось не так много, а лишать себя завтрака после марш-броска через пустошь было нежелательно. Мало ли, может, уже сегодня меня серьезно нагрузят на занятиях, а я голодный... Нет, учеба учёбой, а обед по расписанию.

     Тем временем я вплотную приблизился к двери и, постучав, повернул ручку.

     Небольшой кабинет, всего в два раза больше, чем моя комната, казался пустым и нежилым - один стол, два стула по разные его стороны, выходящее на закрывающую весь обзор стеклянную стену здания и, собственно, хозяин кабинета, внимательно меня рассматривающий.

      'Адаман. [Хранитель Библиотеки]. 25ур'.

     Я мысленно присвистнул - совсем невзрачный на вид мужчина имел такой же, как у Кузьмы и Грома, уровень.

     - Присаживайтесь, молодой человек. Интерфейс не раскрыт? - Адаман поправил чуть сползшие очки и прищурился. - Уже успели где-то помахать мечом?

     - Да - на оба вопроса, уважаемый Адаман.

     Мужчина довольно улыбнулся и кивнул в такт своим мыслям, выхватив прямо из воздуха нечто, на первый взгляд похожее на разделочную доску без ручки. С одной стороны артефакт этот был выполнен из металла, с другой - из стекла, исполняющим, похоже, схожие со стендом функции.

     - Приложите руку на поверхность так, чтобы вся ладонь поместилась на дисплее. - Я сделал всё так, как сказал мне хранитель... И вздрогнул, когда перед лицом вспыхнула стремительно заполняющаяся шкала.

      'Расширение возможностей интерфейса. 12... 28... 54%... 100%'

     Пропало окно так же быстро, как и появилось. Но теперь на периферии зрения, помимо вечно пытающегося связаться с администрацией окна и полностью заполненной алой полосы появилась светло-голубая. Неужто это мой показатель пси-энергии дал о себе знать? Так много? Вызвал профиль и не сдержал сорвавшегося с губ ругательства. Мой профиль, и без того не страдающий недостатком предоставляемой информации, разительно поменялся.

      'Андо. [Без профессии]. 2ур

     Здоровье: 70/70

     Пси-энергия: 21/100

      Репутация:

     Города:

     {

     Диаметрал - 1/100 [Нейтральная]

     }

     Фракции:

     {

     Сталкеры - 2/100 [Нейтральная]

     }

      Клан: Отсутствует

      Принадлежность: Нейтрал

      Параметры:

     Сила: 4

     Выносливость: 5

     Ловкость: 4

     Интеллект: 4

      Боевые навыки:

     Холодное оружие - 28%

     {

     Мечи - 61%

     Копья - 21%

     Ножи и кинжалы - 13%

     }

     Легкое оружие - 1%

     {

     Пистолеты - 1%

     }

     Среднее оружие - 0%

     Тяжелое оружие - 0%

     Энергетическое оружие - 1%

     {

     Ножи и кинжалы - 1%

     }

     Метательное оружие - 0%

     Псионика - 1%

     {

     Разум - 7%

     Врачевание - 1%

     }

      Мирные навыки:

     Маскировка - 1%

     Сопротивление псионике - 2%

      Таланты:

     Щит разума: Вы подверглись псионическому воздействию от существа, превосходящего вас на десять и более уровней, не получив при этом никакого урона. Ваше сознание приобрело крепость, несвойственную человеку. [Сопротивление псионике +25%]. Заблокированы таланты:

     Меч разума.

     Нити разума.

      Эффекты:

     Голод - [Высокий]

     Жажда - [Низкая]

     Усталость - [Низкая-]'

     Понятно, почему уровень владения мечом так высок - с четырнадцати лет я только и делал, что с ним тренировался, напрочь забыв про прочие виды оружия. И то - мои навыки были очень далеки от совершенства, и в спаррингах я проигрывал каждому десятому из гарнизона. И это при том, что во многих отрядах стража вообще не считала нужным практиковаться - это наш десятник был сторонником военной науки... Жаль, что так глупо погиб. Застрелили спящим и беззащитным, в то время как на мечах ему равных не было во всём гарнизоне. Плохая смерть. Я встряхнул головой, отбрасывая нахлынувшие мысли. Всё! Всё в прошлом! Если что-то и брать из той жизни в эту, то только навыки и умения. Идём дальше.

     Принадлежность, клан - это тоже понятно, сейчас я одиночка и, даст бог, таковым и останусь. А вот с псионикой всё было не так просто. Врачевание еще можно было как-то объяснить - всякие волхвы могли, например, исцелить смертельную рану, если успевали добраться до пациента. Но разум? Думать я и без того умею, а что еще это может быть? Непонятно.

     - Молодой человек! - Я, словно из омута, вынырнул из своих мыслей и с непониманием уставился на нахмурившегося Адамана. Тот выглядел несколько обеспокоенно, пусть и старательно это скрывал... Что? Я моргнул и наваждение, словно бы подсказывающее мне эмоции собеседника, пропало. Передо мной сидел всё тот же Адаман, разве что по лицу его понять хоть что-то теперь было невозможно. - С профилем ознакомитесь чуть позже, хорошо? Вам сейчас стоит позавтракать, ознакомиться с литературой для новичков и уже после этого решать, чем вы будете заниматься. Я так понимаю, что вы из диких?

     - Я не помню, уважаемый Адаман. Меня нашли сталкеры, и сказали что-то про Зуба и его деструктор мозгов.

     - Вы умеете пользоваться планшетом? Сетью? Видели раньше такие же, как за моей спиной, здания...? - Вопросы сыпались из хранителя как из рога изобилия, и на все я мог ответить только отрицательно. Понятия, принципы, слова - всё это было мне незнакомо. - ... Да, вы, определенно, из диких. Племена людей, что осознанно отказались ото всех благ цивилизации, в том числе и от репликатора. Этим объясняется и ваше незнание основ, и неплохой уровень владения холодным оружием, и отсутствие прочих жизненно необходимых навыков. К счастью, специально для подобных вам, училище предоставляет один дополнительный месяц в его стенах, который отводится на освоение в нашем обществе. Так что у вас, молодой человек, обучение продлиться четыре месяца... Если вы сами не возжелаете его прервать.

     - Это... Хорошо. Спасибо. - Я оценивающе улыбнулся - теперь у меня не три, а четыре месяца...! Правда, я, как оказалось, совершенно не приспособлен для местной жизни, и на общем фоне буду белой вороной, что плохо... Компенсирует ли это дополнительный месяц? Нет. За возможность просто не выделяться из толпы я бы его отдал, не задумываясь - не имея даже примерных представлений о мире, в котором очутился, я могу наворотить таких дел, что мне и четырех месяцев на решение всех проблем, этим вызванных, не хватит. Придётся вести себя осторожно и максимально быстро научиться пользоваться артефактами.

     - Сейчас я объясню вам, как использовать основные функции планшета. Здесь есть специальный режим... - Хранитель несколько раз коснулся дисплея, и тот сильно изменился, разделившись на три части - алую, синюю и белую. На каждой была изображена картинка - книга, планета и буква соответственно. - Смотри. Коснешься алой части - и откроется режим загрузки литературы, баз данных и чтения. Загружаешь вот так.

     Адаман выдвинул ящик своего стола и вытащил оттуда небольшую, с ноготь мизинца размером, пластинку, после чего вставил её в небольшое отверстие на торце планшета.

     - Вот. Теперь база данных есть и у тебя на планшете, сам чип после этого нужно будет вернуть в любой располагающийся в библиотеке терминал. Терминал - это устройства в холле, рядом с которыми ты разговаривал со Стюаром. Открываешь необходимую тебе литературу в этой вкладке, касанием. Запомнил?

     - Да, запомнил. - И ведь я действительно запомнил, что и как делается. Смущало лишь то, что находящийся за закрытыми дверьми Адаман как-то узнал, что я говорил со Стюаром... Но, раз уж здесь есть такие... устройства, то и нечто подобное для слежки обязательно должно быть. И для войны - люди, они такие. Всё, что может быть оружием, им обязательно станет.

     - Дальше - сеть. В ней тебе придётся разбираться по самоучителю - курсов для подобного у нас не предусмотрено. Опишу её в двух словах. - Хранитель коснулся пальцем синей части, и на планшете появилось несколько картинок. - Здесь ты можешь общаться с другими людьми, покупать и продавать, читать статьи и новости, искать отсутствующую в терминалах информацию и слухи... Но доверять можно только тому, что получаешь у меня. Всё остальное с большой долей вероятности может оказаться ложью. Теперь - календарь...

     Адаман коснулся теперь уже белой части, и на дисплее появился... Календарь, как бы это странно ни звучало. Разве что дни недели отличались от привычных мне, да и то, что их было семь, а не десять, усложняло запоминание. Но уж в этом-то я точно разберусь быстро.

     - ... Касаешься интересующей тебя даты - и получаешь список всех официальных мероприятий. Тут же можно поставить будильник и составить собственное расписание.

     - Кхм, а зачем тогда нужен стенд на первом этаже?

     - Для новичков, которым не терпится попасть на занятия, и для тех, кто оставил планшет в комнате, а идти за ним не хочет. Ну и гости могут с перечнем занятий ознакомиться, не без этого. - Почему-то мне показалось что последняя причина и является главной, но уточнять я не стал - не до того. Судя по маленькому таймеру в верхнем левом углу дисплея планшета, времени у меня оставалось мало - всего пять минут.

     - Спасибо, уважаемый Адаман. Я искренне благодарен вам за объяснения.

     - Не за что, молодой человек. Это моя работа, смысл жизни, если хотите. - Адаман с трудом поднялся на ноги и вышел из-за стола. Ступней у него не было - их заменяли совсем не похожие на человеческие конечности протезы. Хранитель проследил за моим взглядом и грустно улыбнулся. - Да, и такое бывает. Бегите, молодой человек, иначе опоздаете на завтрак. Всего хорошего.

     Я, благодарно кивнув, вышел из кабинета и быстрым шагом направился на первый этаж. Перед глазами всё еще стояли протезы на ногах человека, чей уровень был равен таковому у Кузьмы и Грома. Слова Штиля о том, что из сотни молодых сталкеров до годовщины доживают единицы, теперь обрели новый смысл.

     Это не райский уголок, в котором можно расслабиться.

     Это мир, переживший катастрофу.

     Мир, в котором люди вынуждены каждый день сражаться за свою жизнь.

Глава 7


     Столовая. Пожалуй, это место, независимо от мира, всегда останется шумным. Пусть здесь не было очередей и давки, - пищу выдавали сразу в десятке терминалов, - но шум от разговоров нескольких сотен завтракающих студентов никуда не пропал. Они, если подумать, умудрялись создавать такой звуковой фон, что их не перекричали бы и две сотни стражи в гарнизонной столовой, что уже само по себе являлось достижением.

     Я подошел к одному из терминалов и, с облегчением выдохнув, ткнул пальцем в изображение полной толчёной картошки тарелки. Еще раз. Еще... Со своим переполненным едой подносом я, определенно, привлекал внимание, но в пределах разумного - сомневаюсь, что еще ни разу в столовую не наведывался оголодавший курсант, двенадцать часов отмахавший по пустоши и до этого черт пойми сколько просидевший без пищи. Да, в дороге я ел вяленое мясо, но... Не то это. Растущий организм, каковой мне достался, требовал хорошего питания и тренировок, на которые я собирался вот-вот налечь. Пусть даже мне придется выбросить что-то из еще не составленного расписания - хорошая физическая форма ничуть не менее важна для воина, чем навык обращения с мечом... или пистолетом. Впрочем, всё зависит от того, какую нагрузку будут давать местные тренера и преподаватели. Буду возвращаться в комнату за полночь и без сил падать на кровать, тогда и дополнительных тренировок не потребуется.

     Тонкий перезвон, отчётливо слышимый даже в царящем вокруг хаосе, ознаменовал окончание половины отведенного на завтрак времени - многочисленные дисплеи в столовой отсчитали ровно пятнадцать минут. Я, окинув взглядом груду опустошенных тарелок, уложил их на поднос и вернул в терминал, после чего покинул столовую. Теперь - расписание.

     Время - десять часов девятнадцать минут, я сел на встреченный по пути подоконник и достал из инвентаря планшет, сразу коснувшись белой части экрана. Календарь и будильник идут мимо - сейчас мне нужна возможность составить расписание... Вот оно! Адаман этого раздела не показывал, но тут всё было более-менее понятно. Чем я хочу сражаться? Глупый вопрос. Хочу - мечом, но имеет ли это смысл в мире, где есть оружие, способное на дистанции наделать в тебе множество аккуратных и не очень отверстий? Но, если в этом нет смысла, то зачем тогда в расписании есть 'Фехтование'? Спорт? Нет, сомневаюсь, что в училище, где молодёжи должны давать шанс на выживание, будет хоть что-то для развлечения. Вдруг мой взгляд зацепился за прошедшего мимо мускулистого парня, на спине которого были закреплены массивные ножны со вложенным в них мечом. Не думаю, что такой способ ношения, как и использование такого бревна, замаскированного под меч, оправдано... Но почему бы и не спросить у него, где можно взглянуть на тренировки тех, кто избрал своей стезей холодное оружие? Там и станет ясно, баловство это или реально полезный навык. Я быстро нагнал парня и, пройдя чуть вперед, заговорил. Не очень приятно себя ощущаю, пытая каждого встречного, но я новичок или куда?

      'Страй. [Псионик]. 7ур'.

     - Привет, не уделишь минутку? - Парень остановился и окинул меня оценивающим взглядом, ни на мгновение не задержав взгляд на моем имени и уровне.

     - Уделю, почему нет. Но если глупость какая - извини, отвечать не буду. - Я, пусть и не был уверен в том, что не спрошу глупость, не сомневался ни секунды.

     - Есть ли реальная польза от холодного оружия, если использовать его в качестве основного?

     - Хм. Хочешь научиться сражаться на мечах...?

     - Да, и кое-что с мечом могу показать. Не знаю, много это будет или мало... - Парень, чуть улыбнувшись, жестом попросил меня замолчать.

     - Это был риторический вопрос. Если интересуешься - значит, хочешь. Но сразу тебе скажу - одного навыка владения холодным оружием будет мало. Без способностей к псионике - баловство одно. Пуле даже мастер меча, к сожалению, ничего противопоставить не может.

     - Я это понимаю. Собственно, по этой причине и интересуюсь. Может, есть способ обезопасить себя от пуль и сократить дистанцию, навязав ближний бой...

     - Нет, ничего подобного, что реально позволило бы одолеть опытного стрелка, не существует. Только псионика. - Сказал, как отрезал, Страй. Взгляд его при этом сменился на... сочувствующий? Не хотел я этого говорить, но такие взгляды я никогда не любил.

     - Способность к псионике у меня открылась буквально вчера. - Мечник удивленно вскинул брови, помолчал секунду, после чего протянул руку вперед. Я, ответив ему таким же взглядом, её пожал.

     - Страй, псионик.

     - Андо, пока без профессии.

     - Если ты действительно хочешь вступить в наши ряды, то я могу провести тебя на тренировочные полигоны. Там и посмотришь, как мы сражаемся. А там, может быть, и сам к нам вступишь. Идёт?

     - Идёт. А к вам - это куда?

     - Так ты совсем зелёный?

     - Деструктор мозгов, если это тебе о чём-то говорит. - Произнес я с нарочито-отрешённым видом. Амнезия - очень удобный способ защитить себя от лишних вопросов.

     - Кхм, понятно. Ну, ничего - жив ведь, а остальное дело наживное. Идём. - Страй развернулся и бодро зашагал по коридорам. Я, оглядевшись, отметил с подозрением косящихся на нас курсантов и пошёл следом. Похоже, псионики тут явление нечастое. Косвенно это подтверждает и тот факт, что за всё то время, что я ходил по училищу, Страй оказался первым представителем этой профессии. Примерно на пол сотни учеников, которых я успел 'посмотреть' - сталкеры, военные, старатели, шахтеры, наёмники, инженеры... Кто угодно, но не псионики. Редкий талант или презираемая всеми стезя? Сейчас, ощущая на своей спине соответствующие взгляды, я склонялся ко второму варианту.

     Тем временем мы миновали густонаселённые коридоры и вышли на просторный плац, разбитый на несколько частей. Прямо сейчас на полигоне сражались сразу две пары использующих холодное оружие курсантов - копейщица против мечника и мечник против мечника. У всех мечи похожи на сабли степняков, но с куда как меньшим изгибом и толщиной лезвия. Что-то, очень напоминающее оружие дальнего востока. Но удивительно было совсем не это.

     Во-первых, двигались они на по определению недоступных человеку скоростях. По крайней мере, я так думал - ну неспособно тело ТАК двигаться. Во-вторых - от ударов копейщицы, прошедших мимо цели, на земле оставались небольшие кратеры. Мечники действовали аккуратнее, но тоже оставляли за собой характерные следы. У двоих удары сопровождали вспышки пламени, у одного - маленькие молнии окутывали и лезвие клинка, и его самого. Удивление? Нет. Шок, скорее. Шок от того, сколько еще всего мне предстоит узнать. Что дальше? Сейчас город оторвется от земли и полетит воевать с огненными великанами? По небу пронесется несущая с собой лютый холод Дикая Охота?

     - Не видел раньше псиоников?

     - Ну как... Диких, на людей отдаленно похожих, видел. В виде фарша, который после себя оставило оружие сталкеров.

     - Фарш - значит, граната или пулемёт. Или очень злой сталкер. - Я, следом за Страем засмеялся, отчего дерущиеся резко остановились, вопросительно на нас уставившись. - Авелин, тут по твоему профилю. Она любит просвещать новичков о том, чем фактически является псионика.

     Последнее предложение адресовано было мне, и произносил его Страй шепотом, так, чтобы направляющаяся к нам девушка ничего не услышала.

     - Опять на меня наговариваешь? Давно не отлеживался в лазарете?

     - Давно. - Не стал отрицать Страй. - Но наговаривать на тебя... Нет, мне еще дорого мое хрупкое мужское здоровье!

     Взгляд, который девушка бросила на парня, должен был оставить в нём как минимум сквозную дыру, а то и вовсе испепелить. Но - нет, Страй всё так же продолжал довольно улыбаться, а к моменту, когда Авелин посмотрела на меня, в её глазах не осталось ни единого намёка на угрозу. Лишь любопытство.

     - Меня зовут Авелин, и я, как ты мог догадаться, псионик. Специализация - металл.

     - Андо, пока без профессии и без специализации.

     - Способности врождённые или приобретенные?

     - Приобретенные, в профиле вырос процент после того как на меня воздействовала группа диких псионов. Наваждение, которое ведущих меня в город сталкеров не накрыло.

     - Ну, такие подробности мне ни к чему. Я так полагаю, что наш дуболом тебя привёл не просто так. Хочешь стать псионом? - В глазах девушки что-то нехорошо блеснуло. - Или решил просто потешить своё любопытство?

     - У меня амнезия, но с мечом я обращаюсь неплохо. Меня интересовало, могу ли я использовать его против вооруженных пистолетами и винтовками противников.

     - Использовать ты можешь даже камень, но тебя с большой долей вероятности нашпигуют свинцом. Вопрос стоит скорее о целесообразности и эффективности использования меча в сражениях. И - да, псион на это способен. Если ты, конечно, не безвольная тряпка - от силы и крепости разума в нашем ремесле зависит вообще всё. Испугался - и ты труп. Засомневался - труп. Поддался эмоциям - труп. Из винтовки стрелять может любой кусок дерьма, у которого хватит сил прицелиться и нажать на курок, а использовать пси-энергию может далеко не каждый. Даже если потенциально он - Пси-Лорд.

     - Пси-Лорд? - Девушка нахмурилась.

     - Больше тебя в моих словах ничего не заинтересовало? Например, тот факт что малейшая ошибка тебя убьет? - Слова её прямо-таки сочились угрозой, и я поспешил вскинуть руки в примиряющем жесте.

     - Нет-нет, я тебе верю, Авелин. И я понял, что псиоником стать сложно, но меня всё устраивает. А вот кто такие Пси-Лорды я действительно не знаю.

      - Пси-Лорд - максимальная ступень, которой только может достигнуть псион. Пси-Лорд, Псионик первого ранга, второго, третьего, четвертого и пятого - такова общепринятая градация. Во многих кланах существует своя система оценки способностей псионов, но их можно в расчёт не принимать. - Девушка рассказывала так, словно ей это очень нравилось, но продлилась лекция недолго. Авелин замолчала и посмурнела. - Подробнее можешь узнать из соответствующих баз, они общедоступны. А сейчас тебе лучше отойти в сторону.

     Я проследил за взглядом девушки и наткнулся на мужчину с пепельно-серыми, короткими волосами, рассмотреть которого не представлялось возможным - мешала скрывающая нижнюю часть лица маска и серый плащ. В руке он держал чуть изогнутый, узкий, односторонний клинок. Меня обдало потоком воздуха - Авелин сорвалась с места и, в прыжке заведя копье за спину, укрыв таким образом запястья ото взгляда мужчины, нанесла неожиданный удар. Но неизвестный даже не отступил в сторону, неуловимым движением не только парировав удар, но и отбросив девушку в сторону. К сражению тут же подключились и остальные мечники, но даже численное преимущество успеха им не принесло. Мужчина просто стоял на одном месте и где клинком, а где и изящными движениями ладоней блокировал и отводил в сторону любую угрозу, раз за разом отправляя псионов в непродолжительный полёт. Вот Авелин и Страй обмениваются серией жестов и начинают наворачивать круги вокруг мужчины, который, - не соврать бы, - следит за ними с легкой насмешкой во взгляде. Так продолжалось еще несколько секунд, прежде чем Страй не вбил свой меч в землю. В воздух, словно по волшебству, поднялись клубы пыли, напрочь скрыв от моего взгляда всё поле боя.

     Перед глазами поплыло, и я, мысленно чертыхнувшись, поспешно вздохнул - зрелище настолько меня увлекло, что о необходимости дышать я как-то забыл. Или подумал, что забыл, а самочувствие - следствие крайней степени сосредоточенности. Я до последнего пытался уследить за движениями псиоников, но - нет. Слишком быстро. Тем временем из уже начавшей опускаться пыли вылетел сначала Страй, затем еще пара безымянных мечников, Авелин и, наконец, последний псион. Стоило этому произойти, как остатки пыли вжались в землю, открыв мне вид на изрытую ударами почву и совершенно не пострадавший пятачок земли, на котором стоял мужчина. Учитель, скорее всего - на настоящий бой это похоже не было, скорее уж на тренировку или, скажем, на испытание.

     Не на бой.

     - Страй, Авелин, Гульдер - неплохо, Витчер и Кургс - отвратительно. Командная работа всё так же плоха, действовать сообща вы не умеете, но и под ногами друг у друга не мешаетесь. Кто познакомит меня с нашим гостем? - Я вздрогнул - совершенно незаметно для меня мужчина приблизился едва ли не вплотную, отчего я почувствовал себя совершенно беззащитным. Такой отрубит мне голову, а я осознаю произошедшее только когда попытаюсь уйти, а она отвалится. Тем временем Страй поднялся с земли и, не без труда вытащив по самую рукоять зарывшийся в почву меч, подошел к нам.

     - Учитель, это Андо, он хочет стать псионом. Приобретенные на днях способности, неплохой, с его слов, навык владения мечом. - Я, поймав на себе вопросительный взгляд мужчины, кивнул в подтверждение слов Страя.

     - Что ж, Андо, ты уверен в том, что тебе будет под силу эта непростая стезя? Ты читал соответствующую литературу, или сразу после поступления пошёл искать, как бы приспособить свой бесполезный, на первый взгляд, навык владения холодным оружием? Вижу, что второе. - Я удивленно вскинул брови - до этого дня я считал, что при необходимости по моему лицу понять ничего нельзя, но этот псион... Только сейчас я додумался взглянуть на окно с его именем и уровнем.

      'Учитель. [Псионик]. 31ур'.

     Учитель? У него правда такое имя, или существуют способы его скрыть под удобной ширмой? Я сглотнул ставшую отчего-то вязкой слюну и посмотрел ему в глаза. Сила, заключенная не в винтовке и броне, а в тебе самом. Та единственная сила, в которую я еще могу поверить.

     - Да, я действительно искал, в чём мне может пригодиться навык владения мечом. Но теперь, после того, как я увидел... ваш спарринг, мне захотелось научиться подобному. Если это возможно, то я хотел бы стать вашим учеником. А правильное это решение или нет - рассудит время. - Несколько секунд мы сверлили друг друга взглядами, пока я, наконец, не сдался - с каждой последующей секундой смотреть в эти тёмно-синие глаза было всё тяжелее, и, в момент, когда мои ноги предательски задрожали, я отвел взгляд.

     - Ответ принят, можешь приступать к тренировкам. Основы тебе объяснит... Тебя же Страй привёл, верно? Вот он и объяснит, ничего сложного или опасного там нет, но сами упражнения отнимают много времени и сил. Поняли? - Я и Страй одновременно кивнули. Я - с тщательно скрываемой радостью, Страй - со смирением. - Остальные - третья площадка, покажите мне, чему научились в техниках средней дистанции.

     Учитель, улыбнувшись напоследок, пошёл в сторону третьей площадки. Туда же направились и все остальные, кроме меня и Страя.

     - Инициатива наказуема, да? - Сказал парень, грустно улыбнувшись и одним слитным движением скрыв свою оглоблю в ножнах. - В основных упражнениях ничего сложного действительно нет. Ты пси-энергией управлять умеешь? Чувствуешь хотя бы...?

     Парень, скорчив печальную гримасу в ответ на мои покачивания головой, сложил большие и указательные пальцы друг с другом, образовав тем самым нечто, напоминающее наконечник копья или стрелы. Секунда, и от его ладоней пошёл мягкий золотистый свет.

     - Циркуляция пси-энергии. Учитель не допустит тебя к занятиям, пока ты не сможешь в течении часа перегонять её по телу, не теряя при этом ни капли.

     - По телу или по запястьям?

     - По телу. Знак нужен лишь для концентрации, для того, чтобы новичок мог прочувствовать токи пси-энергии и задать её направление. Сразу оговорюсь - толкай энергию только по часовой стрелке, в противном случае можешь попасть в госпиталь на пару недель, а о псионике забыть вообще на месяц. Повредишь каналы. - Я с подозрением посмотрел на свои ладони, затем - на учителя, который объявил это упражнение простым и не опасным.

     - И как я должен это ощутить...?

Глава 8

     Пальцы сложены в знак концентрации и служат подставкой для планшета, на котором открыта посвященная основам псионики книга. И пусть объем материала в ней заключался небольшой, но каждая строка, каждое слово несло в себе критически важную информацию. Одно я понял еще там, на полигоне - не я один такой умный, что решил сражаться мечом. Псионика. В этом слове, пожалуй, сокрыт тот же смысл, что и в магии. Жар. Холод. Электричество. Металл. Разум. Пять основных направлений псионики, каждое из которых разбито на множество более мелких. Планшет тихо пискнул, и я, словно только этого и ждал, раскрыл пришедшее письмо, с надеждой вчитываясь в одну-единственную строчку, в нём содержащуюся.

     Пси-энергия нейтральная. Предрасположенности нет.

     На лицо сама по себе выползла глупая улыбка. Моя пси-энергия не имеет предрасположенности к какому-либо направлению, а значит и выбирать я волен всё, что угодно. Но и особых сил, как у чистокровных, клановых псиоников, у меня нет. Но и это намного больше того, на что я мог рассчитывать.

     С каждой прочтённой строкой я всё больше понимал, почему псиоников так не любят все остальные. Нет, не зависть - страх. Страх не перед только открывшим в себе псионические способности парнем, а перед тем, кем он станет через несколько лет, если не сломается в процессе. Воля, Разум, Навык - от более важного к менее важному. Как и говорила Авелин, страх - смерть, сомнения - смерть, неуверенность - смерть, эмоции - смерть. Истинную силу псионик приобретает, лишь подчинив себе волю и овладев разумом так же, как сталкер - винтовкой, как мечник - клинком, как рудокоп - буром. Долгий, трудный путь, на котором каждая ошибка может стать последней. Так пишут в каждой книге. Так говорят сами псионики.

     Я шумно выдохнул и вздрогнул, ощутив... Что-то. С того момента, как я начал тренировки, прошло два дня, но циркуляция мне упорно не давалась. Я не мог ни ощутить струящуюся по каналам пси-энергию, значение которой в профиле давно достигло максимума, ни понять, в верном ли направлении иду. И вот сейчас, когда, казалось бы, я сосредоточен на книге, во мне что-то всколыхнулось. Помогло полученное письмо или мой разум сам снял барьер, что часто неосознанно возводят впервые сталкивающиеся с псионикой люди? Нет, всё это сейчас не так уж и важно. Куда важнее то, что от моих ладоней распространялось размеренное бесцветное свечение. Можно себя поздравить - первый шаг на пути псиона сделан.

     Откладываю планшет в сторону и поднимаюсь с кровати... Пытаюсь подняться. Перед глазами всё резко поплыло и пошло чёрными пятнами, и я падаю обратно, неслабо ударяясь головой об стену. Только сейчас глаз зацепился за тревожно мерцающую, почти опустошенную голубую полоску. Профиль!

      Здоровье: 70/70

      Пси-энергия: 3/100

     Да, задание учителя включало в себя не только и не столько саму циркуляцию, сколько нулевые потери пси-энергии при этом. Но за десяток секунд лишиться всего резерва...? Нет, с первым шагом я, определенно, поторопился.

     Еще несколько минут я приходил в себя, пока, наконец, не сумел подняться со своего ложа. До обеда еще два часа, а поесть нужно сейчас, иначе восстановление пси-энергии грозит растянуться надолго. Об этом, ничем о себе не напоминая, сообщал показатель голода, с низкого разом поднявшись до высокого. Такого, стоит заметить, не происходило даже после пятичасовой тренировки на выносливость, так что придётся наведаться в столовую. Реалии училища оказались куда как более мягкими, чем казалось с начала - если не успел на завтрак, то столовая в твоём распоряжении до самого обеда. Разве что выбор блюд будет несколько более скудным - всё скоропортящееся из терминалов забирают. Другое дело, что свободного времени у курсантов практически нет, если заполнить расписание так, как рекомендуют преподаватели. Но я-то записался только на псионику, на которую по понятным причинам ходить смысла нет - тренировать циркуляцию что на плацу, что в своей комнате - всё одно...

     В дверь кто-то постучал и я, окинув себя пристальным взглядом, впустил неизвестного гостя. На пороге стоял мужчина в идеально выглаженном костюме... И смотрел на меня, как на врага народа.

      'Михаил Звонтьев. [Сотрудник Училища]. 3ур'.

     - Андо, семь-тринадцать-четрнадцать, чем вы объясните выброс пси-энергии в личной комнате...? - Я застыл, не зная, что ответить. Объяснить выброс? Неужели...? - Правила созданы для того, чтобы их соблюдали, молодой человек!

     - Прошу меня извинить, Михаил. - Я постарался вложить в свой взгляд всё сожаление, на которое только был способен. - Я не знал о существовании правил, но обязуюсь исправить этот недочёт и впредь подобного не допускать.

     Мужчина, поджав губы, несколько секунд сверлил меня раздраженным взглядом. В какой-то момент морщины на его лбу разгладились, и он медленно кивнул.

     - Хорошо. Но одно предупреждение на вашем счету есть, молодой человек. Системы в автоматическом режиме фиксирую всё происходящее в комнатах, так что я настоятельно рекомендую не откладывать изучение правил и заняться этим прямо сейчас. Все необходимые базы есть в библиотеке. На этом я свою работу считаю выполненной, подпишите, пожалуйста, здесь. - Михаил протянул мне ручку и лист бумаги на пластиковом подкладе, показав, где конкретно надо ставить подпись. Я, пробежавшись по тексту глазами и убедившись в том, что этот документ подтверждает то, что меня уведомили о проступке, поставил крестик - писать от руки мне было сложно, хоть я и выучил каким-то чудом алфавит и читать мог без особых проблем. Мужчина, посмотрев на две пересекающиеся черточки, устало выдохнул и закатил глаза, что-то прошептав себе под нос, после чего удалился. Первой книгой, которую я прочёл, было руководство для диких, к коим меня причислили. Там подробно рассматривалось то, с чем я мог столкнуться непосредственно во время учебы, и поверхностно - всё остальное, потому и не выказывал удивления от необходимости что-то подписывать. Документы в этом мире, как оказалось, имели немалую власть, и поставленной от балды подписью можно было подписать себе приговор.

     Я вытащил из-под подушки карточку от комнаты и, запихнув её в карман формы, направился в библиотеку. Как подсказывает логика, за предупреждением обычно следует наказание, тратить время и силы на которое мне ну вообще никак не улыбалось. Миновав несколько коридоров и лестницу, я добрался до библиотеки, где вместе со сводом правил для общежития, - место, где я живу, так и называется, - пополнил планшет парой самоучителей по псионике, помеченных как рекомендованные к прочтению. Станет ли библиотека рекомендовать что-то бесполезное? Возможно, но в моём случае выбора у меня нет. Страй пусть и неплохой парень, но учитель из него... Основы он, с горем пополам, объяснит, но уж лучше я доверюсь книгам. И надёжнее, и, возможно, быстрее, разве что опыт ничем заменить нельзя, но консультироваться мне никто не запрещал, верно? Пораскинув мозгами, в комнату прямо сейчас я решил не возвращаться - уж лучше действительно наведаюсь к Страю и допрошу его на предмет уменьшения потерь пси-энергии при циркуляции. Потом прочту соответствующий раздел в каждом самоучителе... Что будет дальше, я загадывать не хочу.

     ***

     Полигон встретил меня так же, как и в прошлый раз - всё та же сухая почва, всё те же дуэли учеников. Страя я заметил сразу, но от боя отрывать не стал - всё равно дело это не затяжное, а зря дёргать парня я не хотел. Его расположение и советы мне еще нужны. Спустя три минуты он одержал верх над орудующим двумя массивными топорами парнем и, заметив меня, стремительно приблизился.

     - Доброе утро. Я уж думал, что ты решил бросить псионику. - Я улыбнулся.

     - Тренировался в комнате. Циркуляция удалась, но я рассеял всю пси-энергию и получил первое предупреждение от сотрудника училища. Теперь собираюсь правила изучить, не хочу еще раз на те же грабли наступать...

     - Результат - чуть лучше среднего. - Страй показал четыре пальца. - Обычно циркуляция удаётся на четвёртый день, но некоторые уникумы управляются и за один. Интересует, как предотвратить выброс энергии?

     Я кивнул. - Да, именно это. Тыкаться подобно слепому котёнку, по полтора часа ожидая восстановления пси-энергии, я не очень хочу. Взял в библиотеке пару самоучителей, но для начала хочу послушать, что по этому поводу скажешь ты. Может, и без книг обойдусь.

     Парень покачал головой и усмехнулся беззлобно.

     - Нет, Андо, без книг не обойдёшься. Никто не знает, как процесс будет проходить именно для тебя. Общие черты схожи, но у каждого псионика свои проблемы во время обучения. И - да, частенько удаётся их разрешить, просто изучив пособия от разных авторов, чьи методы могут серьезно различаться. Я же могу посоветовать попытаться замедлить ток энергии, а со временем наращивать скорость. Так ты будешь лучше справляться с контролем, тем самым сведя к нулю случайные потери. Но, опять же, у тебя всё может быть по-другому.

     - Спасибо за советы, буду пробовать. А сколько времени тратят в среднем? - Поинтересовался я, наткнувшись взглядом на подкрадывающегося к Страю со спины копейщицу. В руках она держала толстую, длинную палку. - И что вы не поделилис Авелин?

     - В каком смы... - От удара парень уклонился на одних лишь рефлексах, а вот меня, столь не разумно оставшегося стоять на месте, накрыла тьма...

     ***

     Но ничего не изменилось. Пусть мир вокруг и пропал, но я всё так же оставался в сознании и свободно мыслил. Чем-то это состояние отдалённо напоминало чистилище... Но это было не оно. Я смотрел на всасывающую в себя маленькие звезды воронку, и не мог отвести от неё взгляда. Страх. Опасение. Гнев. Ужас. Они поочередно накатывали на меня, подобно впавшим в ярость волнам, не давая насладиться чем-то одним. А в какой-то момент всё прекратилось - воронка пропала, а я повис посреди абсолютной тьмы. И лишь остановившиеся звезды, что были повсюду, мерцали в темноте. Сон? Нет, слишком чётко я мыслю, слишком ясно ощущаю происходящее. Что же тогда?

     Щелчок. Я одним лишь волевым усилием, - моего тела здесь не было, - обернулся, наткнувшись взглядом на перезаряжающего арбалет Г`храна. Секунда, и вот уже он целиться в меня, болт срывается с ложа... Нет!

     Г`хран пропал, а я с удивлением осознал, что вновь ощущаю свое тело. Лёгкий доспех со вшитыми меж слоёв кожи металлическими пластинами, шлем-шишак, привычный, до боли знакомый меч... Я огляделся. Дорога. Трупы. Разорённый караван. Десятник, похрапывающий чуть в стороне. Неуверенной походкой двинулся к источнику звука, крепко, до рези в ладонях сжимая рукоять меча. Но, когда до спящего десятника оставалось всего пара метров, его храп резко оборвался. Я, словно бы опасаясь повторения того, что уже случилось, упал на колени и развернул к себе командира... И с ужасом осознал, что это был я сам. Чуть в стороне распластался труп одного из Г`храров, а надо мной склонился мужчина в балахоне. В правой руке он держал посох...

     ***

     Я открыл глаза и тут же ударился о землю, потеряв всякую способность ориентироваться в пространстве.

     - Чёрт! Андо, цел?! - Я окинул мутными глазами склонившегося передо мной Страя и Авелин, прижимающую к себе палку, и кивнул.

     - Относительно. Мне прилетело, да?

     - Оно самое. - Парень метнул рассерженный взгляд на девушку, но она отвела глаза. Не думал, что воинственная копейщица вообще способна смущаться... Я, не прибегая ни к чьей помощи, встал на ноги. Перед глазами всё еще стояло мое исказившееся в предсмертном крике лицо и силуэт мужчины, что склонился надо мной. Я дотронулся до рассеченной скулы и поморщился. - Как мне голову не оторвало, а?

     - Не знаю, Андо. Такой удар может сломать руку, а ты...

     - Барьер он поставил! Барьер! У меня чуть рука не отсохла, как по камню вдарила! - Прорычала, чуть не срываясь на крик, Авелин.

     - Спасибо за комплимент. Мне говорили, что голова у меня деревянная, но каменная... Нет, на своём веку я такого не припомню. - Не удержался я от подколки. Уровень пси-энергии упал до нуля, а здоровье - на треть. Определенно, я что-то сделал, но что...?

     - Неосознанный выброс энергии в сторону опасности. Тебе повезло, парень. - Я поднял взгляд и уставился на словно бы смотрящего сквозь меня мужчину. Нет, это был не учитель, но и не такой, как Страй, ученик.

      'Мурд. [Псионик]. 17ур'.

     - Правда, не успей я поставить барьер, и тебе всё равно снесло бы черепушку, но мою технику ты выбросом почти развеял. Оттого и получил, в конечном итоге - того, что осталось, полностью поглотить удар нашей бой-бабы не хватило. - Девушка уже поудобнее перехватила своё оружие, но через мгновение её руки опустились, а палка упала на землю. Взгляд девушки затуманился. - Третье предупреждение. О том, что такие шутки до добра не доведут, ей не говорил только тот, кто этих шуток не видел. До госпиталя сам дойдёшь?

     - Дойду. Спасибо за помощь. - Я низко поклонился. Если бы не вмешательство этого парня, своего второго шанса я бы лишился очень глупо - репликатор-то я так и не посетил. Я пожал мужчине руку и поковылял... А куда, собственно? Где здесь расположен госпиталь я не знал... - А в какой стороне госпиталь, не подскажете?

     - Идём, Андо, доведу. Тут не далеко, но потеряться можно без особого труда. - Страй подхватил меня под руку, и мы выдвинулись в сторону больницы. Но, едва мы вошли в здание, как Страй резко остановился и обеспокоенно посмотрел на меня. - Как себя чувствуешь? Если отбросить последствия удара?

     Спешно добавил он, поняв, как звучит его вопрос о самочувствии.

     - Что ты имеешь ввиду?

     - Ну, видения, головная боль, галлюцинации? Мурд очень сильный ментал, и никогда не упускает шанса покопаться в голове. - Вид Страй имел обеспокоенный и взволнованный, так что я склонялся к тому, чтобы поверить его словам. Ментал. Кое-что об этих псиониках я слышал - нелюдимы, антисоциальны, зачастую агрессивны... И всё потому, что они улавливают эмоциональный фон, а то и мысли окружающих. Как люди относятся друг к другу мне, думаю, упоминать не надо. - Андо?

     - Да-да, извини, задумался. Нет, никаких видений или чего-то подобного. Не думаю, что моя голова представляет для Мурда какой-то интерес, раз уж на то пошло. - Я попытался улыбнуться, но вышло как-то натянуто и неестественно. К счастью, мой собеседник списал всё на ранение. - Что будет с Авелин?

     - Накажут или вообще выгонят из училища. Пойдём, пси-бинт Мурда почти развеялся... - Я невольно дотронулся до виска, и наткнулся на нечто пружинистое и, очевидно, невидимое. Таким оригинальным образом мне остановили кровотечение, я полагаю. - Не трогай, так только быстрее пропадёт.

     Я кивнул и, положившись на Страя, с головой нырнул в свои мысли. Видения - следствие попытки проникновения в мой мозг. Если эта попытка удалась, и происходит всё действительно так, как я думаю, то о моем происхождении теперь знает еще один человек. Человек, чьих намерений я не понимаю и убить его не смогу чисто физически - уровни отражают развитие, а второй против семнадцатого... Нет, здесь не поможет даже удача.

     Тем временем мы добрались до госпиталя, где Страй передал мою уже почему-то почти не ощущающуюся тушку в руки санитаров. По виску, а затем и по телу, заструилось что-то теплое, и люди вокруг начали двигаться еще быстрее, и меня вскорости погрузили на операционный стол. В глаза ударил свет, а через мгновение мир начал терять привычные очертания. Всё, что я успел сделать - это бросить взгляд на стремительно уменьшающуюся полосу здоровья.

      Здоровье: 25/70 .

Глава 9


     Пси-Лорды смертны. Могущественны, но смертны.

     Этот факт поразил меня до глубины души - первый же самоучитель начинался с того, что автор предупреждал - в определенный момент, чаще после достижения четвёртого ранга по общей классификации, репликация псиона становится невозможной. Полумифические устройства, дарующие бессмертие за кредиты, просто отказываются реплицировать тех, кто продвинулся в изучении псионики слишком глубоко. От того и общее число псионов в сравнении с остальными крайне мало - никто попросту не хочет отказываться от мнимого бессмертия в пользу личной силы. Это знание не давало мне покоя всё то время, что я провёл в госпитале, где мне зашили висок и посоветовали ограничить физические нагрузки хотя-бы на пару дней, пока рана не срастётся. И я ограничил, решив полностью сосредоточиться на псионике. Только правила прочитаю - я хоть и не планировал кидаться на людей с палками, но пример Авелин наглядно показал, что случается при троекратном нарушении правил. Исключение без возможности поступить снова в течении года. Одно предупреждение у меня уже было.

     Я свернул самоучитель и открыл правила, которые, к счастью, размерами не выделялись.

      'Свод правил от 02.05.0142 за редакцией Совета Училища г. Диаметрал.

     1. Запрещается пронос, хранение и использование холодного, огнестрельного, метательного и энергетического оружия в основном корпусе, госпитале, корпусе общежития и личных комнатах соответственно. Исключение - учебный инвентарь.

     2. Запрещается использование пси-способностей в основном корпусе, госпитале, корпусе общежития и личных комнатах соответственно.

     3. Запрещается применять физическую силу и/или иными способами наносить ученикам/кадетам вред, в т.ч. использовать на них пси-способности. Исключение - тренировочные бои и дуэли, согласованные с преподавателем.

     4. Запрещается умышленно портить имущество училища, в т.ч. ученическую/кадетскую форму и оружие. Исключение - порча в ходе тренировочного боя или дуэли, согласованной с преподавателем.

     5. Запрещается проводить на территорию училища представителей любых кланов и организаций, не являющихся учениками/кадетами/преподавателями/сотрудниками училища без предварительного получения письменного разрешения Совета училища.

     6. Запрещается шуметь с 23:00 до 7:00.

     7. Запрещается выносить с территории училища принадлежащее училищу имущество, за исключением экипированной формы и личного основного оружия.'


     Мало, но информативно. К счастью, пока я ничего кроме второго пункта не нарушил, если не считать наличие в инвентаре пистолета проносом и хранением огнестрельного оружия.

     Я встал с кровати и быстро облачился в форму. Стоит, пока не появились неотложные дела, навестить репликатор. Особой силой или умением в псионике я не отличаюсь, а значит всё должно пройти гладко. Но умирать в любом случае было нежелательно - доверять чему-то, что взялось неизвестно откуда и преследует неизвестно какие цели я не хотел. Как не хотел и отказываться от шанса продолжить жизнь после смерти.

     Густой, вязкий воздух ворвался в легкие, стоило лишь мне оказаться на улице. Голубая поверхность купола, заменившая всем жителям города небо, здания из металла и стекла, редкие прохожие, среди которых еще реже встречались безоружные - всё это столь сильно отличалось от привычной мне реальности, что до одури хотелось выйти из купола и отправиться искать место чуть более привычное... Но - нет. Пройдет какое-то время, и я окончательно привыкну к новому миру, вольюсь в его жизнь и стану псионом. Не знаю, каким, но направление разума обделять вниманием было бы явной глупостью с моей стороны - талант, дарующий мне сопротивление влиянию извне, нужно подкрепить наработанными навыками и умениями. Иначе он так и останется бесполезным балластом, ни на что не влияющим. Мурду, вон, талант не помешал забраться в мою голову, и только он сам знает, что успел разузнать.

     Достал планшет, сверился с наглядной схемой города и, чуть подкорректировав направление, уверенным шагом пошёл в сторону репликатора. Единственного, ставшего центром Диаметрала, его сердцем. Инородным и непонятным, но - сердцем. Прошло всего десять минут прежде чем я вышел к накрытому алым, сетчатым куполом зданию... Или оно само и было таким - снаружи это понять было сложно. Я подошёл к единственным видимым дверям и те, как по команде, разошлись в стороны.

     Ни потёртостей, ни царапин, ни других заметных невооруженным глазом повреждений. Идеальное состояние. На первый взгляд и не скажешь, что это здание появилось здесь еще в те времена, когда люди этого мира только начали выбираться из подземных убежишь, что укрыли их от страшного оружия, обратившего всё живое в пепел. Кто создал его? Боги? Люди? На эти вопросы ответа нет.

     Я замер перед призывно мерцающим дисплеем, предлагающим приложить к нему руку. Оглядевшись и убедившись, что вокруг никого нет, выполнил требуемое. Секунда, и мою ладонь что-то кольнуло, после чего дисплей в буквальном смысле впитался в стену. Прошло несколько мгновений, и на его месте появилось нечто, напоминающее рассеченную надвое, отливающую металлом бочку. Несколько секунд я рассматривал это нечто, размышляя - стоит ли ложиться внутрь, ведь силуэт, виднеющийся в чреве этого странного, вертикального ложа прямо намекал на то, что именно этого от меня и ждут... Но, не успел я толком подумать, как что-то подхватило меня за конечности и опустило внутрь бочки. Я попытался было вырваться, но все попытки пропали втуне - лапы жуткого устройства крепко держали меня еще несколько секунд, по прошествии которых резко отпустили, и я рывком выбрался на свободу. На том месте, где должна была быть ложа, опять мерцал дисплей.

      'Реплика - 100%' .

     Я, не теряя ни секунды, пулей вылетел из проклятого здания. Дело сделано, а больше необходимого минимума оставаться там я не желал категорически.

     ***

     Я вчитывался в строки, описывающие классификацию псионов и время от времени удовлетворенно хмыкал - мне всё больше нравилась перспектива стать псионом, пусть и придётся пожертвовать возможностью репликации. В описании обобщены способности, которые может развить псионик, достигнув одинаковых успехов во всех направлениях, что, в принципе, невозможно. По крайней мере, так написано во всех источниках, до которых я только смог дотянуться.

     Пятый ранг - псионик способен разрушить небольшой сарай, вложив в удар все силы, уверенно считывать эмоции обычных людей, может незначительно повысить свои физические характеристики на срок от десяти до тридцати минут, использование любой техники, помимо выброса пси-энергии, занимает определенное время. Неплохое подспорье в повседневной жизни, но в реальном бою малоприменимо.

     Четвёртый ранг - псион способен разрушить добротный каменный дом, вложив в удар, опять же, все силы. Может считывать не только эмоции, но и 'громкие' мысли простых людей, изредка улавливать настроение других псионов. Физические характеристики увеличены постоянно, но, при желании, их можно поднять еще выше - на ограниченный срок. Появляется возможность использовать простейшие техники без предварительной медитации, но в бою неэффективно из-за необходимости сосредоточения на выполнении техники.

     Третий, и последний ранг из общего доступа, уже считается серьезным, опасным псиоником. Удар такого псиона способен стереть с лица земли разом небольшой посёлок, мысли простые люди от него скрыть могут только при помощи артефактов, а другие псионы - лишь сосредоточившись на защите сознания или являясь менталом минимум четвертого ранга. Сила, ловкость и выносливость находятся на недосягаемом для простого человека уровне, а простейшие техники используются мгновенно.

     Всё это весьма и весьма условно - псион, как правило, может что-то одно. Тот же, кто читает мысли, не способен причинить сколь-нибудь отличный от удара очень сильного человека вред, а силач, подчинивший себе металл, даже отголоски эмоций улавливает с трудом. Ограничение можно обойти, сосредоточившись на определенных частицах направления, как это решил сделать я - например, взять от Разума лишь способность творить иллюзии и защищать себя, освободив время и силы для изучения чего-то еще. Не так эффективно, но универсально и просто. Иллюзии, о которых упоминается лишь вскользь - огромный простор для применения как в бою, так и в мирной жизни. Блеск смертоносной стали во время дуэли там, где на самом деле ничего нет, и вот уже твой враг лежит в луже собственной крови. Поселить во взгляде человека презрение, и от него отвернется союзник. Можно ли игнорировать такие возможности? Нет, это попросту глупо. Вполне достаточно будет иметь возможность накладывать иллюзии и защищать от подобного себя самого, а сверху что-то для атаки и защиты.

     Я убрал планшет в инвентарь и, спрыгнув с подоконника, двинулся в сторону кабинетов для самостоятельных занятий. Изолированные ото всего комнаты пять на пять метров, в которых можно творить всё, что твоей душе угодно. Помимо, разве что, использования крайне разрушительного оружия и техник - таковые полагалось практиковать на полигоне. Миновав с десяток дверей, над которыми горели красные лампы, я, наконец, наткнулся на зелёную, сразу поспешив её занять. Стоило мне захлопнуть за собой дверь и комната погрузилась в практически абсолютную тишину.

     - Шум дождя, пожалуйста. - Секундная пауза, и я словно бы оказался прямо посреди неожиданно грянувшего ливня. За одним лишь исключением - самого дождя не было, только звук. Многие техники поначалу требовали чрезвычайного уровня концентрации, а музыка или звуки природы позволяли её достигнуть. Десятник, земля ему пухом, на моей первой тренировке унизил меня так, что всю ночь я провел на плацу, отрабатывая удары мечом. И при этом изо всех сил старался не обращать внимания на ливень, медленно погружающий под воду городские улицы. И лет мне тогда было... Четырнадцать, не больше. Молодому сопляку, только записавшемуся в стражу и по какому-то недоразумению туда принятому, пришлось через боль, кровь и пот доказывать свою способность нести службу. Как это сказалось на характере? Добавило упорства и... И всё. Я лишь стал чуть более упрямым чем остальные, но в остальном от прочих представителей городской стражи не отличался - пил, кутил, семьей обзаводиться не спешил... Мозги бы рано или поздно встали на место, но всё решил случай, разом выбив из головы саму мысль о развлечениях. Доразвлекался, чего уж тут говорить - в другой мир попал, а после себя на родине ничего не оставил. Ни детей, ни деяний, о которых кто-то что-то мог вспомнить. Отвратительно прожитая жизнь. И, если честно, всё еще не верилось в то, что кто-то мог ею заинтересоваться и даровать второй шанс... Но сном, как и наваждением, происходящее не было точно.

     Поток пси-энергии попытался вырваться из тела, но я сумел заставить его продолжить циркуляцию. Вот только в следующую секунду какая-то её часть всё равно меня покинула.

      Пси-энергия: 96/100

     Продолжаю процесс, прикладывая максимум усилия для удержания пси-энергии в каналах. Продержаться удалось чуть меньше десятка минут, после чего обессиленное сознание допустило ошибку и поток энергии, обдав меня волной воздуха, ударился о стену и рассеялся.

      Пси-энергия: 1/100

      Теперь - следующее упражнение.

     Медитация.

     Я, прогнав в мозгу недавно изученную теорию, попытался почувствовать разлитую вокруг пси-энергию. Не получалось, но я упорно продолжал пробовать раз за разом, пока, наконец, не ощутил проплывающую прямо перед моим лицом каплю.

     Странное ощущение. Я словно увидел что-то, чего не может быть - глаза твердили, что ничего передо мною нет, но я чувствовал этот сгусток силы, от которого веяло едва ощутимым теплом. Представляю, как он втягивается в меня... И всего через несколько секунд показатель пси-энергии разом восполняет три единицы, а я, тяжело дыша, откидываюсь на тёплый пол. Я считал, что прошло всего несколько минут, но наделе миновал почти час - синяя полоска успела заполниться чуть меньше чем на три четверти, а ускорить её естественное восполнение можно было только с помощью медитации и препаратов, применять которые рекомендовалось лишь в крайних случаях - был риск заработать зависимость.

      Пси-энергия: 71/100

     Я вновь устроился поудобнее и попытался вновь обнаружить бесхозную пси-энергию. Почему-то меня не покидало ощущение, что что-то я делаю не так...

     ***

     - Угомонись, Змей, видишь, парень старается. - Юноша с улыбкой посмотрел на едва сдерживающего смех друга, в чьих каштановых волосах опять проявилась белоснежная прядь. Змей, как он есть - целый час следил за тем, как какой-то недалёкий новичок пытается впитать в себя пси-энергию в медитативной комнате. О том, что её стены впитывают в себя всю выпущенную энергию, он, очевидно, не знал, а злая шутка с подброшенной, якобы бесхозной 'каплей' вселила в несчастного надежду. Сколько еще он просидит там, силясь ощутить хоть что-то? Час? Два? Сутки? Если у него есть мозги, то уже завтра он со всем разберётся. Ну а если нет... Что ж, тогда он всё равно закончит свои дни, так и не став псионом - как подавляющее большинство возжелавших силы. Тем временем Змей перестал хохотать и перевел взгляд на сидящего напротив друга. Черные, цвета воронова крыла волосы юноши ярко контрастировали с бледной, словно мел, кожей и алыми, словно не от мира сего, глазами. Людвиг Штарц - потомок могущественного Огненного рода, чья родословная тянулась с первых дней Нового Мира. Даже сейчас, едва став псиоником четвертого ранга, он, при определенных условиях, мог потягаться с кем-то на ступень выше - сила, заключенная в его крови, могла подарить победу в схватке. Но - не против такого же, как и он, талантливого чистокровного псиона.

     - Можем сходить и сказать, что пошутили, если хочешь. - Людвиг покачал головой. - Тогда для чего ты сказал это?

     - Посмотреть на твою реакцию - это раз. Продолжить тренировку - это два. - Змей ухмыльнулся и без предупреждения атаковал друга, оставаясь при этом на месте. Людвиг поморщился, но глаз не отвёл - разорвать зрительный контакт значило отдать разум на потеху тому, кто пытается продавить ментальный щит. С пассивной защитой Змей, ничуть не менее талантливый псион, но специализирующийся на Разуме, справится играючи - к сожалению, особого таланта к этому направлению у Людвига, как и у всего его клана, не было. Но выдержать давление он был обязан - иначе не стать ему главой клана, не оправдать надежды родных...

     Перед глазами молодого псиона помутилось, а в следующее мгновение он покачнулся. Змей, хмыкнув, отвёл взгляд на секунду, почти сразу вновь уставившись на своего господина. Молча, дожидаясь, пока тот покажет, что готов продолжать. Но перед глазами парня всё еще плыли тёмные пятна, а единственный человек, сидящий напротив, казалось, был готов взять и побежать по потолку. Дезориентация, головная боль и общая слабость - верные спутники проигранной схватки разумов.

     - Я пока поиграю с тем новичком. Отдыхай, десяток минут у тебя есть. - Людвиг, едва отдышавшись, кивнул. Еще ни разу ему не удавалось одолеть друга, но лучшего способа привить сознанию способность сопротивляться ментальному воздействию просто не существует. Змей поднялся, подошёл к стене и вперил сосредоточенный взгляд куда-то в сторону, воздействуя, очевидно, на энергию вокруг или даже на самого зелёного новичка. Людвиг, ощутив всколыхнувшуюся вокруг друга пси-энергию, вздрогнул.

     Без плохих шуток ни один день у него не проходил.

Глава 10

     Я облокотился на стену тренировочной комнаты и медленно сполз на пол. Медитация, если так можно назвать попытки догнать отчаянно от меня удирающую каплю пси-энергии, вымотала меня окончательно. Упоминаний о подобном не встречалось ни в одной из книг, которые я уже успел прочитать - везде говорилось, что упражнение постепенно расширяет область контроля псиона, и со временем тот приобретает способность чувствовать энергию не только вдоль границ своего тела, но и на расстоянии. И заключалось упражнение в томительном ожидании и бесконечных попытках ощутить пси-энергию, в развитии этого чувства... Но уж точно не в безумных попытках догнать проклятый сгусток, как будто обладающий разумом - он не просто убегал, он делал это осознанно. Еще и рана ноет... Чёрт! Слова врача про то, что стоит воздержаться от физических нагрузок, вылетели из головы, и в итоге я четверть часа пытался поймать каплю. Как бы не столкнуться с осложнениями...

     Я поднялся с пола и вышел из комнаты. В коридоре никого не было, и я смог без особых проблем рассмотреть свое отражение выходящем на город окне. Бледный, осунувшийся, по лицу струятся бисеринки пота, левое веко дрожит. Но показатель здоровья упорно показывал семьдесят из семидесяти, что обнадеживало. Где-то позади почти бесшумно отъехала в сторону дверь, но я не обратил на это внимания. Как оказалось, зря.

     - Подожди! Эй! - Я оглянулся. Ко мне целенаправленно шёл парень с короткими, ярко-рыжими волосами.

      'Джузз Кель. [Без профессии]. 4ур'

     - Да? - Разговаривать мне не хотелось, что я и постарался вложить в это слово. Джузз на мгновение замешкался, но намерений своих не изменил. А жаль.

     - Это ты пытался поймать сгусток пси-энергии? Медитировал или практиковался в контроле?

     - Да, пытался поймать. Да, медитировал. - Я прикрыл глаза на секунду, надеясь, что боль в голове куда-нибудь пропадёт. Но - нет, всё оставалось так же плохо. Похоже, нужно идти в госпиталь. - А что ты хотел?

     - Над тобой пошутил кто-то из соседних комнат. Управляли сгустком пси-энергии дистанционно. Вообще в тренировочных комнатах медитация бесполезна, стены не пропускают ничего извне... - Каждое последующее слово парень говорил всё тише и тише, пока не смолк совсем. Я разорвал зрительный контакт и Джузз встрепенулся. - ... А? А! Так вот, медитировать в тренировочных комнатах бесполезно, стены не пропустят ни грана пси-энергии извне.

     - Откуда тогда тот сгусток, за которым я гонялся? - Произнес я с изрядной долей скепсиса в словах. Я еще мог понять, что комната не выпускает энергию, но не впускать... Как-то глупо. Разом отпадает едва ли не половина тренировок, которые я намеревался там проводить. - М?

     - Возможно, остался от кого-то, или ты сам выбросил его в пространство. Стены не всасывают в себя энергию без, непосредственно, контакта с этой энергией. Вполне могло статься, что что-то там и уцелело. - Рыжий говорил вроде бы со мной, но смотрел при этом куда-то в сторону.

     - И... Такие шутки в порядке вещей?

     - За них не наказывают. - Джузз пожал плечами и беззлобно усмехнулся. -Артур Фэлт Сита. Прочитай его книгу о псионике, многое оттуда почерпнешь.

     Артур Фэлт Сита? Я нахмурился, силясь вспомнить уже попадавшееся когда-то на глаза имя. Псион... Артур Фэлт... Пси-Лорд! Основатель какого-то давно канувшего в лету клана, истребленного в ходе гражданской войны в городе! Я с подозрением посмотрел на собеседника - историю пишут победители, и то, в каком цвете они выставили Артура Фэлта... Сомневаюсь, что найду его трактат в библиотеке училища.

     - Обязательно воспользуюсь твоим советом. А с чего ты вообще решил мне помочь? - Я посмотрел парню прямо в глаза, сосредоточившись на том, чтобы уловить его эмоции. Ложь или правда? Правда или ложь?

     - Я могу перечислить всех, кто сейчас занимает комнаты этого этажа, и с большой вероятностью над тобой решил поиздеваться Змей, друг-наставник Людвига Штарца. Сильный для своего возраста ментал, большой любитель плохих шуток и грязной игры. Со мной он тоже пару раз... Развлёкся. Из училища меня тогда не выперли только чудом, но доказательств против него никаких не было. Враг он мне, парень. А враг моего врага - мой друг. Знаешь такую поговорку?

     - Знаю. - Сердце перестало пытаться вырваться из груди, а я облегченно выдохнул - больше похоже на правду, чем на ложь. Пусть и я не смог уловить даже отголосков эмоций, но то ли еще будет? - Спасибо за помощь. Только я ни Людвига, ни этого Змея ни разу не встречал, так что я им не враг, а, скорее, случайно попавшаяся на глаза жертва.

     - Плевать. Если вдруг схватишься с ними - ты знаешь, кто будет рад помочь в меру своих сил. И мне этого пока хватит.

     - Пока? - Я прищурился.

     - Пока. Ты хочешь стать псионом, а они вне училища в одиночку долго не живут. Хочешь ли, не хочешь ли, а примкнуть к какому-нибудь клану придётся. Или к организациям с их полубезумными фанатиками, считающими весь мир игрой... Только я сомневаюсь, что в их компании нормальный человек способен находиться хоть сколь-нибудь долго. Бывай, Андо.

     - И тебе не хворать, Джузз Кель. - Я проводил взглядом вскорости скрывшегося за поворотом парня и хмыкнул - вербуют, гады. Похоже, не всё так просто в нашем королевстве, и мирно отучиться четыре месяца мне не дадут. Или дадут, а сейчас во мне говорит очнувшаяся ото сна паранойя...?

     ***

     Свободные аудитории? Слишком много отвлекающих факторов. Полигон? Велик шанс отправиться в госпиталь из-за чьей-либо неосторожности. Место вне училища? Тоже нет - я еще слишком мало знаю об окружающем мире, и не могу с уверенностью сказать, что мне ничего не грозит под куполом. Ну а с тренировочными комнатами и так всё понятно. В итоге единственным подходящим местом был выбран закуток у ведущей на крышу лестницы, куда ученики забредали лишь по случайному стечению обстоятельств. Подоконник. Читаю - на подоконнике, медитирую - тоже на подоконнике. Циркуляцию отрабатывать приходиться в тренировочных комнатах, благо, всё в училище расположено достаточно компактно... В ушах что-то пискнуло, а перед глазами появилось полупрозрачное окно.

      'Получено сообщение от Совета Училища г. Диаметрал. Для прочтения воспользуйтесь персональным ученическим устройством (ПУУ). Пометка: Срочно'.

     Я нахмурился, пытаясь вспомнить, где и что называли персональным ученическим устройством... Нет, не помню. Медитация для меня закончилась сразу, как только мне пришло сообщение, и я, посетовав на невозможность спокойно заняться самосовершенствованием, достал планшет. О! Похоже, он и является таинственным ПУУ - уведомление о пришедшем сообщении безо всякого стеснения заслонило весь дисплей. Я, недолго думая, открыл письмо.

      'Совет Училища г. Диаметрал доносит до сведения ученика/курсанта Андо информацию о том, что вышеупомянутому ученику/курсанту требуется незамедлительно прибыть в тридцать первый кабинет, располагающийся на третьем этаже основного корпуса к двенадцати часам дня. Данная необходимость обусловлена тем, что...'

     Я закинул планшет в инвентарь и сорвался с места. Без семи минут двенадцать - похоже, в этом совете на занятость учеников особого внимания не обращают, раз вызывают на ковёр во время занятий, да еще и за семь минут до. Ладно, десять - какое-то время ушло на прочтение, но, например, с полигона так быстро до основного корпуса не добраться. Типичный бюрократический аппарат - удобно им, а все остальные должны страдать и подстраиваться под их желания. Стану Пси-Лордом - упраздню всех к чёртовой матери!

     Лестница, коридор, дверь, улица, дверь, коридор, лестница, необходимый мне кабинет... Время - без одной минуты двенадцать. Быстро привожу себя в относительный порядок и, переведя дыхание, вежливо стучусь. Ровно двенадцать часов.

     - Войдите. - Я медленно открываю дверь и прохожу в кабинет, в котором, помимо сотрудников училища, сидит незнакомый мне мужчина в скрывающей лицо маске. Оружия у него я не заметил, но такому монстру оно и не нужно.

      'Карл Густав Гиртер. [Псионик]. 41ур'.

     В горле встает ком, а на спине выступает испарина. Чувствую себя так, будто на меня кто-то ненароком уронил кирпич, извинился и пошёл дальше, оставив мою бессознательную тушку лежать на дороге. Мысли смешались в кучу, ноги, вместо того чтобы донести-таки меня до свободного стула, на который любезно кивает мужчина в костюме, лишь дрожали. А потом псионик с заоблачным уровнем чуть наклонил голову и... меня отпустило. Исчезли все вызывающие дискомфорт ощущения, и я уже вполне нормально, благодарно кивнув освободившему меня от давления псиону, добрался до предложенного места. Что бы это ни было, но я лучше сделаю вид, как будто ничего не произошло. Целее буду.

     - Молодой человек, не беспокойтесь, вас произошедшее касается только косвенно... - Запричитал, встретившись со мною глазами сотрудник училища, но я его слушал в пол уха, отметая бесполезную воду, столь любимую всеми чиновниками.

      'Иглар Бетельгейзе. [Директор Училища]. 11ур'.

     - ... сэр Гиртер задаст вам несколько вопросов. - Я, подавив в себе страх, перевел глаза на псиона.

     - Андо, позволите вас так называть? - Голос мужчины, словно в противовес участливым и добрым белесым глазам, был сух и груб. Я кивнул, одновременно окинув взглядом подтянутую для своих лет фигуру псиона. Насколько я могу судить, то пятый десяток он разменял точно. - Господин директор выразился не совсем точно. Да, я задам несколько вопросов, но ответы хочу получить в виде воспоминаний. После этой процедуры вы можете быть свободны. Меня интересует момент вашего появления...

     Сердце учащенно забилось. Пустят на опыты или просто пристрелят?

     - ... и подозрительные лица, которых вы могли заметить. Я понимаю, что запомнили вы немного, но постарайтесь вспомнить всё максимально подробно.

     - Это как-то повлияет на моё сознание?

     - Нет-нет, что вы! Я просто сниму копию того, что вы сами захотите мне показать. Естественно, воспоминание должно быть полным, но ничего, что не касается этого отрезка времени, я не увижу. - Не будь на мужчине маски, и я бы решил, что он улыбнулся. Зря улыбаешься, зря - не знаю, кто тебе рассказал подробности моего рождения в этом мире, но о вмешательстве в сознание я разузнать уже успел.

     - Сэр Гиртер, я понимаю, что моя просьба может прозвучать несколько грубо, но могу я увидеть разрешение на проведение ментального допроса, заверенное уполномоченным лицом отдела расследований? - Чиновник икнул, а в глазах псиона вспыхнула злость вперемешку с интересом.

     - Я могу предложить пятьдесят тысяч кредитов вместо этой бумажки, и моё слово в качестве подтверждения того, что я не буду рыться у вас в мозгах. При условии, что вы, конечно, тогда видели что-то или кого-то. - Упс. Зря я решил изобразить из себя знатока прав человека, очень зря. Но значит ли этот жест, что Гиртер не в ладах с законом? А какая, в общем-то, разница? Если я откажусь, то с большой вероятностью у меня не будет ни денег, ни слова, ни девственного сознания. А деньги... Пятьдесят тысяч - много или мало? Скорее, много - аристократия и им подобные очень редко марают руки маленькими суммами, особенно если дело касается взяток.

     - Кого-то я, определенно, видел. И - да, я согласен, сэр Гиртер. Опишите процесс? Я никогда раньше не передавал копии воспоминаний. - Глаза мужчины блеснули.

     - Подождите, Андо. Я готов добавить к вашему вознаграждению еще сто тысяч, если вы дадите мне клятву никому, ни при каких обстоятельствах добровольно, - мужчина особо выделил это слово, - этот отрезок воспоминаний не передавать. В случае, если вас похитят и будут пытать, клятва мгновенно перестанет действовать. В этом случае вы, если таковое будет возможно, сообщите мне о произошедшем.

     - Меня не очень радует тот факт, что меня кто-то может похитить и подвергнуть пыткам... Но клятву я принести готов. - Я и моргнуть не успел, а директор уже уткнулся лицом в стол и расслабленно храпел. В ответ на мой обеспокоенный взгляд псион лишь покачал головой.

     - Спит. А как проснётся, ничего об этом разговоре помнить не будет. Поставьте стул напротив меня и сядьте. - Я послушно встал, передвинул стул и уселся напротив псиона. - От вас потребуется только трижды прогнать по кругу необходимый мне отрезок памяти. После процедуры, если у вас развито сопротивление к ментальным воздействиям, может болеть голова, но никакого вреда здоровью это не принесёт. Готовы?

     Я кивнул и, получив в ответ такой же кивок, принялся старательно вспоминать все подробности моего первого пробуждения в этом мире. За исключением, конечно же, приветственного окна и обучения - благо, мою заторможенность можно было списать на отвратительное состояние организма. Особо концентрировался я на лицах и внешнем виде мародёров, обирающих трупы.

     Первый круг.

     Второй круг.

     Третий круг.

     Я шумно выдохнул, и виски тут же пронзила жуткая боль. Спустя секунду перед глазами высветилось очередное окно, но на этот раз текст был приятен глазу.

      'Пополнение счёта: 150.000 кредитов, перевод от Клана Гиртер'.

     Тем временем мужчина уже встал и, окинув напоследок кабинет взглядом, посмотрел на меня.

     - Было приятно иметь дело со здравомыслящим человеком, Андо. До новых встреч. - Псионик с довольной улыбкой на лице покинул кабинет. Ну, дедуля, к чёрту новые встречи. Вот лет через... дцать, тогда да - я буду не против встретиться. Как равный с равным, а не как беззащитный человек с псионом чёрт пойми какого ранга. Сегодня я впервые ощутил себя тараканом, над которым занесли тапок, а он сидит на месте и требует продемонстрировать разрешение на охоту за арахнидами. К чёрту что-то требовать у тех, кто тебя может размазать по стенке тонким слоем! Сколько я служил в страже? Девять лет? И не понял, или, скорее, не замечал того, что аристократии дозволено практически всё?! Наивный молодой кретин!

     - Твою мать! - Я со всей силы вдарил по обшитой металлом двери и поморщился от резкой боли. Истерика медленно сдавала позиции, уступая место пульсирующей боли в голове. Да, как и говорил чёртов Гиртер. Вот они, последствия копирования воспоминаний. Я, едва с лица сошла краска, вышел из кабинета директора, прикрыв за собой дверь. Тот, к счастью, на грохот и мои крики никак не реагировал, мирно посапывая - старый псионик своё дело знал.

     ***

     Рыжеволосый парень удовлетворенно хмыкнул, когда вслед за Карлом Гиртером из кабинета директора вышел никто иной, как Андо собственной персоной. И если первый был весьма доволен жизнью и улыбался, то второму было не то, чтобы очень хорошо - бледная кожа, круги под глазами, неуверенные шаги - всё указывало на то, что либо парень не спал пару дней, посвятив себя тренировкам, либо по его мозгам проехался старый псионик. И первый, и второй варианты отбрасывать было нельзя, но сам Джузз Кель склонялся ко второму - просто потому, что какую-то иную причину для достаточно могущественного человека встречаться с только прибывшим в училище представителем диких племен представить было очень трудно. Карл Гиртер занимался либо важными, либо щекотливыми вопросами. Ну не в клан же они Андо взяли, в конце концов? Значит, копались в памяти или собирали сведения о чём-то. Но о чём? Что может знать дикарь, не проведший в училище и недели? Джузз предвкушающе улыбнулся - у него были все шансы добраться до информации, которую можно будет выгодно продать, например, Хауспатронам, кровным врагам Гиртеров. Уж они точно не пожалеют кредитов за возможность подпортить оружейным магнатам жизнь...

Глава 11


     - Привет, не занят? - Страй обернулся и пожал мою заранее протянутую руку. - Пара вопросов есть. Много времени не займу.

     - Падай. Прогресс в псионике? - Я поставил поднос на стол и сел рядом со Страем. Впрочем, сейчас есть я не то, чтобы очень хотел - куда важнее было получить ответы на свои вопросы.

     - Почти наладил циркуляцию без потерь, но час продержаться не могу. Осваиваю медитацию и подумываю о том, чтобы записаться на занятия по рукопашному бою - физическая форма у меня ни к чёрту. - Сейчаc, когда я сидел рядом с этой горой мускул, моя тщедушность была особенно заметна. - Собственно, сам вопрос. Тысяча кредитов - много или мало?

     - Смотря для чего. Можно снять квартиру у самого училища, на месяц, или на два-три - у самой окраины, как пример. Или билет в конвой до другого города. - Страй помассировал виски. - Короче, не то, чтобы очень много. Сталкер-новичок за недельный рейд поднимает порядка пяти тысяч, если живым возвращается. Это чистыми.

     - Понял. Тогда второй - где в городе можно купить запрещенные труды по псионике? Техники? И есть ли в Диаметрале частные учителя? - В училище, как оказалось, было всего два наставника по псионике, Учитель, обучающий бою, и еще кто-то, обучающий менталу. Всё. Плохо даже не это, а то, что они лишь контролируют обучение по всем известной программе, без учёта индивидуальных способностей молодых псиоников. Ровняют всех под одну гребёнку, мягко выражаясь. И выходит из этого не бог весть что - крепкие середнячки в основных направлениях... И полные ничтожества во всём остальном.

     - Кхм. Знаешь, давай поедим и на полигоне поговорим. Хорошо? - Страй недвусмысленно покосился в сторону подозрительно тихой группы курсантов, сидящих неподалеку и, убедившись, что я все понял, принялся за еду. Мне осталось лишь последовать его примеру.

     Беседу мы продолжили, как и договаривались, на полигоне. Хвоста за нами не было - благо, полигон во все стороны просматривался достаточно хорошо. Если, конечно, за нами не опытный ментал решит проследить.

     - На будущее - обо всём, что касается нарушения законов, говори только там, где тебя не могут подслушать. И с тем, кому доверяешь. - Добавил Страй, чуть подумав. - А по твоей теме - учителя в Диаметрале есть. Доставай планшет, скину адреса и краткие характеристики. Их, если поискать, можно и в сети найти...

     Я выудил планшет из инвентаря и, следуя подсказкам Страя, принял базу наставников. Фотография, имя, специальность, биография, если известна - всего одиннадцать позиций, из которых, на первый взгляд, мне подходили лишь две.

     - ... Так. Теперь - литература и техники. С ними сложнее просто потому, что они вне закона, а тот человек, у которого я всё брал, сейчас прозябает на каторге. И вряд ли оттуда выберется в ближайший десяток лет. Я бы посоветовал поговорить по этому поводу с наставником, который возьмется тебя учить. Не прямо, намеками.

     - Понял, не дурак. - Я на секунду завис, отправляя перевод Страю. Тысяча кредитов, не много, но и не мало. Парень хотел было возмутиться, но я продолжил. - Спасибо за помощь. Я ценю твои советы, и пока отблагодарить тебя могу только так. Не люблю ходить в должниках.

     - Знаешь, я рад, что ты мне так доверяешь, но на твоем месте я бы не стал так сорить деньгами. Возможно, я лезу не в свое дело... - Страй встрепенулся. - А, забудь. Если что, то ты знаешь, где меня искать. А сейчас - извини, но мне надо бежать. Тренировка по стрельбе вот-вот начнётся. Бывай!

     ***

      'Бес. [Псионик/Наёмник]. ?ур

      Известные факты: В прошлом, возможно, член полумифической ложи 'Крылья Смерти'. На данный момент - вольный наставник. Отношения с кланами - холодная война. Обучает выборочно, не дольше месяца, не более трех учеников одновременно. Высший ранг в рукопашном бою, лёгком и среднем оружии, псионике в направлениях Разум-Иллюзии-Подчинение и Металл-Броня-Оружие. Известно, что из схватки с безымянным Пси-Лордом клана Гиртер вышел живым.

      Специализация:

      Рукопашный бой.

      Лёгкое оружие.

      Среднее оружие.

      Псионика:

      Разум [Иллюзии+Подчинение]

      Металл [Броня+Оружие+Тело]

      Молния [Техника].

      Цены варьируются, закономерность неизвестна.

      Адрес: г. Диаметрал, улица Нового Веяния, 11'.

     Я стоял перед окруженным пятиметровым забором зданием и раз за разом перечитывал анкету выбранного мною учителя. Все наставники, кроме Беса, меня не устраивали - либо не та специализация, либо наличие минимальных требований для обучения, либо неподъемная цена. И только этот человек, обладающий неизвестным уровнем, мог удовлетворить все мои запросы разом. Оставалась самая малость - удостоиться чести стать его учеником и не умереть от жадности, когда мне озвучат расценки. Конкурент Беса, которого я рассматривал, требовал за неделю сто тысяч. Сто тысяч! Можно десять лет жить на окраине и не бедствовать! Если же и тут меня ждёт от ворот поворот - что ж, буду учиться в академии, копить кредиты... Только навряд ли мне повезет так же, как со стариком клана Гиртер. Быть может, стоит пока взять что-то одно? Только иллюзии? А, к чёрту!

     Я собрался с духом и надавил на маленькую черную кнопку звонка... Как вдруг меня обдало незримой волной, едва не опрокинувшей меня на землю. А через секунду ворота медленно, словно нехотя, распахнулись. Я неверяще протер глаза - дела, однако. Меня никто не встречал - только прямая, как стрела, проходящая через огромный парк дорога, упирающаяся в двери усадьбы. Да, именно усадьбы, пусть снаружи и выглядел участок как небольшой дом, обнесенный забором. Не думал, что псионику можно ТАК применять...

     Дорожка проходила через парк и, как бы я ни старался смотреть только вперед, на глаза всё равно попадались прилегающие к ней едва заметные тропинки, диковинные растения и странные скульптуры. Умом я понимал, что что-то тут не так, но что именно - сказать не мог. Каждый шаг требовал всё больших и больших усилий, а к моменту, когда я добрался до дома, на ногах мне удавалось уверенно стоять лишь благодаря чистой случайности. Дверь усадьбы была настежь распахнута, и я, восприняв это как приглашение зайти, шагнул внутрь. Слабость разом покинула мое тело. Как только мои глаза привыкли к царившей в недрах дома полутьме, я увидел с интересом меня рассматривающего мужчину средних лет, облаченного в строгую рубашку, брюки и туфли. Но почему-то столь типичный наряд любого чиновника на нём смотрелся органично, и было сразу понятно, что перед тобой стоит воин. Нет, не так - Воин. Тот, кто способен выйти из боя с Пси-Лордом живым.

      'Бес. [Псионик]. ?ур'

     Я почтительно поклонился и замер в ожидании слов моего, возможно, будущего тренера и учителя. Долго ждать себя он не заставил, пальцем поманив меня за собой. Мы миновали несколько поворотов и оказались в большом гостином зале, всей обстановкой которого являлся большой стол и десяток глубоких кресел, расставленных по его периметру. Вру - над столом был закреплен большой панорамный дисплей, призванный, очевидно, что-то демонстрировать собравшимся. Я занял место напротив хозяина усадьбы и вздрогнул от неожиданности, когда в метре от меня прямо из воздуха появился старик в элегантном костюме и с подносом в руках. Он скупыми, быстрыми и отточенными движениями наполнил два бокала вином, чей манящий запах сразу ударил мне в ноздри. Не без труда, но я подавил в себе зарождающееся желание напиться. Не сегодня. К тому же меня не покидает ощущение того, что Бес не просто попивает вино, а прощупывает меня ментально. Нет, не ощущение - уверенность. Две сотни метров по дороге не могли заставить меня едва стоять на ногах, как и бокал вина - вызвать задвинутое на задворки сознания желание выпить.

     - Да, Андо, я, как ты выразился, прощупываю тебя ментально. - Бес по-доброму ухмыльнулся. - На самом деле этот процесс куда более глубокий - мне нужно знать, что за человек пришёл ко мне, какие цели он преследует и чего хочет. Память я не трогаю, не беспокойся.

     Я с трудом удержал себя в руках. Бес, несмотря на мимику, говорил подчеркнуто пренебрежительно, так, словно ему было плевать на сидящего перед ним человека. Меня, тобишь. Но всё-таки для того, чтобы меня отвадить, этого было мало.

     - И начался этот процесс, стоило мне только пересечь ворота, верно? Не сочтите за грубость, но мне интересно - то, что снаружи дом выглядит небольшим - иллюзия?

     - Иллюзия. Я знаю, зачем ты пришёл, но позволю тебе самому мне об этом сказать. - Бес дозволяюще взмахнул рукой и откинулся на спинку кресла. Стоит признать, что в моих глазах он выглядел этаким аристократом, отчего-то доброжелательно относящимся к черни. Жесты, мимика, аура, чем бы она ни была - всё это заставляло поверить в то, что перед тобой сидит человек серьезный, если так можно выразиться. И мне такой подход к своему образу нравился, сразу вспоминались истории про героев, которые в любой ситуации выглядели неотразимо. Я поднялся с кресла и низко поклонился.

     - Позвольте мне стать вашим учеником, мастер. - Прошло еще несколько секунд, прежде чем Бес ответил.

     - Садись. Скажу прямо - ты мне интересен, и время для обучения сейчас наилучшее. Первый месяц после раскрытия пси-способностей формирует ту основу, тот фундамент, на котором ты будешь строить себя самого. Но таланта у тебя нет. - На какое-то мгновение я забыл, как дышать. '...таланта у тебя нет...' - такие же слова я слышал и от мастеров-мечников, которые изредка приезжали в нашу глушь и давали страже уроки. Таланта нет, сукины дети! Лучший мечник в десятке - бесталанное ничтожество? Плевать! С талантом не рождаются, его взращивают, как капризный цветок! Я выровнял дыхание и перевел взгляд на Беса. В глазах его насмешливо плясали алые огоньки. - А вот упорство - есть. Я не могу гарантировать тебе достижение успеха, но чего-то ты в любом случае добьешься. Чего - зависит от тебя самого. Я могу предложить тебе месяц ученичества за, скажем, сто тысяч кредитов. Этого времени хватит для того, чтобы заложить основы и задать направление, дабы ты смог развиваться самостоятельно. Что скажешь?

     Сто тысяч за месяц - большие деньги, но это значительно меньше, чем требует любой другой хороший наставник. По-хорошему стоит поискать другие варианты, но где гарантия, что во второй раз Бес согласиться обучать меня? Да и время, затраченное на поиски, мне никто не компенсирует. А ведь через четыре месяца я буду предоставлен самому себе...

     - Я согласен, учитель. Мне переводить деньги? - Бес кивнул, и я отправил ему ровно сто тысяч.

     - Прямо сейчас у меня обучается еще один молодой человек, но с ним вы пересекаться не будете никак. Ты посещаешь училище?

     - Начал недавно.

     - Забирай оттуда вещи и подавай заявку на заморозку учебного времени по причине необходимости обучения у частного учителя. Да-да, такая возможность есть, но только если ты обучаешься у кого-то или покидаешь город на длительный срок. Комнаты в училище тебя на этот месяц лишат, так что не забудь забрать оттуда своё добро. Жить будешь в поместье. На все дела даю тебе четыре часа, после чего ты на месяц поступаешь в мое распоряжение. Вперёд!

     Я коротко кивнул и, развернувшись на сто восемьдесят градусов, покинул усадьбу.

     ***

     Я вышел из училища и довольно улыбнулся, скользнув взглядом по хранящемуся в инвентаре документу о приостановке учебного процесса. Да, всё оказалось точь-в-точь так, как говорил Бес - в училище безо всяких проблем выделили мне месяц, лишь краем глаза взглянув на предоставленное учителем свидетельство об ученичестве. Единственное, что пришлось оставить две с половиной сотни кредитов в качестве залога за планшет, но я им не воевать же собрался? Большую часть времени он лежит в инвентаре, где ему не угрожает ровным счётом ничего. Так что никуда мои кредиты не денутся.

     Тем временем я добрался до усадьбы учителя, всё так же маскирующейся под неприметный дом. Похоже, иллюзия укрывала едва ли не всю половину улицы, которой на самом деле вообще не существовало - иначе как можно разместить здесь огромный парк, окружающий усадьбу? И когда я смогу точно определять наличие подобных пси-воздействий? Я миновал ворота и дорожку, после чего застыл на месте - передо мною стоял дворецкий. И как бы я ни вглядывался в его лицо, окно с именем не появлялось. Тот, видимо, заметил отразившиеся на моём лице эмоции... И превратился в учителя, над которым, впрочем, так же не было никаких окон.

     - Система в упор не видит даже самые подробные иллюзии, если в них не заложен соответствующий посыл, Андо. Если над человеком или мутантом не появляется статусное окно, то можешь быть уверен - это иллюзия, не содержащая в себе достаточно пси-энергии. Бывают исключения, но они, как правило, являются всё теми же наваждениями, но способными воздействовать на окружающий мир. Например...

     Я не успел и глазом моргнуть, а прямо перед моим лицом уже появилась здоровенная ворона, в ту же секунду со всей дури клюнувшая меня в лоб. Я отмахнулся было, но она уже растворилась в воздухе. Иллюзия учителя рассмеялась незлобно, легким движением руки создав передо мною ростовое зеркало. На моем лбу отчетливо виднелась кровоточащая ранка, оставленная клювом.

     - ... Ворона. Я задал ей только внешний вид и способность оказывать воздействие на окружающий мир, но сил она потребила много больше, чем даже мой клон, с которым ты сейчас ведешь беседу. От неё не исходило ни запаха, ни ощущения присутствия, но ты всё равно решил, что она существует. К концу этого месяца я привью тебе привычку обращать внимание на подобные мелочи... И использовать их в своих целях, естественно. Ты же хочешь учиться иллюзиям, Андо?

     - Да, учитель. Иллюзиям и Металлу, я думаю. Мне кажется, что подобная связка должна себя хорошо показывать в любых ситуациях.

     - Да, я тоже когда-то начинал с этих двух направлений. В зависимости от ситуации их легко дополнить чем-то еще, но это задел на далёкое будущее. Пройдет не один год, прежде чем тебе перестанет хватать потенциала Иллюзий и Металла. Следуй за мной. - Клон учителя развернулся и быстро пошёл куда-то вглубь поместья. Он не оборачивался, но я отчётливо ощущал чей-то взгляд, исходящий, как мне казалось, отовсюду. Мы буквально прошли сквозь поместье, выйдя с другой его стороны - к небольшому полигону, сокрытому в тени деревьев. Я протер глаза, с недоверием уставившись на полупрозрачную, переливающуюся пленку, полусферой укрывающую покрытый мелкой галькой круг.

     - Это - место силы. Одно из двадцати семи, расположенных в городе. Всё, о чём тебе нужно будет волноваться во время тренировок - это результат. Каков твой резерв пси-энергии?

     - Сотня. - Ответил я, чуть поморщившись. Я как никто другой понимал, насколько это значение мало.

     - Десять секунд. За десять секунд новичок безо всякой медитации с нуля восполняет свой резерв... Если находится в подобном моему месте силы. - Клон учителя просочился сквозь опутавшую круг преграду, на мгновения потеряв очертания. - Здесь ты сможешь практиковаться дольше и эффективнее, подпитывая свое тело пси-энергией.

     Бес обернулся и посмотрел на меня, приглашающе махнув рукой.

     - Я нигде не слышал и не читал о подобном. Это безопасно?

     - В псионике нет ничего безопасного, Андо. Любое использование пси-энергии в теории опасно, но на деле всё зависит только от того, удержишь ли ты эту силу в узде. Чем сильнее ты становишься, тем больший уровень контроля обязан демонстрировать. Иначе - смерть. Заходи внутрь и постарайся остаться в сознании. - Я шагнул следом за наставником, резко преодолев барьер. По коже прошла волна холода, а через мгновение меня накрыло волной пси-энергии. Меня словно бросили в полную воды бочку, перед этим неделю продержав в пустыне. В первую секунду у меня остановилось сердце, а во вторую - забилось с возросшей в два раза частотой. Зрение, слух и обоняние обострились до предела, а сознание, будучи не в силах мгновенно переключиться на обработку многократно возросшего количества поступающей от органов чувств информации, начало постепенно меркнуть. Всё, что я успел сделать - это зацепиться взглядом за окутанного парящими в воздухе рунами и знаками учителя.

Глава 12

      Неделю спустя.

     Половина секунды ушла на концентрацию пси-энергии в ладонях, а еще одна половина - на одновременный выброс вперед и руки, и волны пси-энергии, что уже была готова самостоятельно вырваться на свободу. Тугой сгусток устремившегося вперед воздуха - мой максимум, которого я достиг к концу первой недели. Благодаря возможности непрерывно тренироваться в циркуляции, постоянно пополняя резерв в месте силы, я сумел подчинить себе своевольную пси-энергию и направить её в нужное русло. И, на данный момент, это был мой единственный успех в псионике - ни Иллюзии, ни Металл мне в руки даваться не спешили.

     Я открыл глаза и окинул взглядом дело рук своих. Камень, установленный на небольшом постаменте, все мои потуги в очередной раз проигнорировал - на нём не осталось даже царапины. Профиль.

      'Андо. [Без профессии]. 3ур

     Здоровье: 90/90

     Пси-энергия: 150/150

      Репутация:

     Города:

     {

     Диаметрал - 3/100 [Нейтральная]

     }

     Фракции:

     {

     Сталкеры - 2/100 [Нейтральная]

     }

      Клан: Отсутствует

      Принадлежность: Нейтрал

      Параметры:

     Сила: 6

     Выносливость: 7

     Ловкость: 6

     Интеллект: 6

      Боевые навыки:

     Холодное оружие - 28%

     {

     Мечи - 60%

     Копья - 21%

     Ножи и кинжалы - 13%

     }

     Легкое оружие - 1%

     {

     Пистолеты - 1%

     }

     Среднее оружие - 0%

     Тяжелое оружие - 0%

     Энергетическое оружие - 1%

     {

     Ножи и кинжалы - 1%

     }

     Метательное оружие - 0%

     Псионика - 4%

     {

     Разум - 15%

     Врачевание - 4%

     }

      Мирные навыки:

     Маскировка - 1%

     Сопротивление псионике - 2%

      Таланты:

     Щит разума: Вы подверглись псионическому воздействию от существа, превосходящего вас на десять и более уровней, не получив при этом никакого урона. Ваше сознание приобрело крепость, несвойственную человеку. [Сопротивление псионике +25%]. Заблокированы таланты:

     Меч разума.

     Нити разума.

      Эффекты:

     Голод - [Средний-]

     Жажда - [Низкая+]

     Усталость - [Средняя-]'

     Уровень я повысил на третий день усердных тренировок, распределив параметры по уже опробованной схеме. Помимо этого, сила, выносливость и ловкость прибавили по одной единице, а интеллект сразу две - спасибо тем грудам литературы, которые меня обязал проштудировать Бес. Конечно, я не могу гарантировать, что повышение интеллекта произошло именно из-за чтения, но какой-либо иной деятельностью, заставляющей шевелить мозгами, я не занимался. Вообще особого внимания на эти показатели не обращал - какой в них толк, если нет возможности сравнить свои параметры и навыки с чужими? Да, приятно видеть рост цифр, но я и без этого прекрасно чувствовал, что становлюсь сильнее, ловчее и выносливее. И упражнения, которые учитель раз за разом мне подкидывал, тому прямое доказательство.

     Вдруг взгляд зацепился за отчего-то замершего клона Беса, который специально для меня сутками напролёт демонстрировал идеальное выполнение замысловатого 'боевого танца', как я сам окрестил эту странную смесь жутких в своем многообразии движений. На танец это походило больше, чем на бой, да и, по словам учителя, никаких целей, кроме выработки чувства тела и улучшения циркуляции пси-энергии, сие действо в себе не несло. Учитель наклонил голову в сторону и хрустнул шеей, зловеще ухмыльнувшись, а я в очередной раз поразился детализации и контролю его иллюзий.

     - Думаю, Андо, ты готов к спаррингу. Пока только с иллюзией. - Добавил Бес, едва я попытался открыть рот. - Мне нужно посмотреть, на что ты способен. Можешь применять псионику.

     Я не стал задавать глупых вопросов - раз уж Бес сказал, что на меня хватит его клона, значит, так оно и есть на самом деле. Я, всё-таки, даже не псион. Вообще никто, если так посмотреть. Мы вышли в центр круга и учитель, даже не встав в стойку, поманил меня пальцем. Показательное пренебрежение с целью показать, что мне нужно усерднее тренироваться? Плавали, знаем - у тех, кто учил меня владеть мечом, приёмы были похожие. И - да, с мечом я тоже поначалу обращаться не умел.

     Ровная, усеянная гравием площадка. Никакой возможности схитрить - только честный бой, насколько это понятие применимо к сражению кого-то вроде меня с кем-то вроде Беса.

     Я медленно, не выпуская оппонента из поля зрения, пошёл на сближение. Шаг, еще один, Бес на расстоянии удара, расслабленный, словно нализавшийся сметаны, довольный жизнью кот. Взмах...! Наставник одним слитным движением отошёл в сторону и избежал удара, издевательски толкнув меня в спину. Не было в нём ни нечеловеческой силы, ни скорости - я был уверен, что он вложил в клона ровно столько пси-энергии, сколько могло обеспечить ему равные моим физические кондиции. Другое дело, что драться без оружия я не умел - что-то, определенно, показать мог, но только против полупьяных мужиков в трактире, а не кого-то, равного Бесу. Я резко развернулся и попытался вновь достать учителя, теперь уже не вкладывая в удар чрезмерного количества сил.

     - Мыслишь правильно, но тебе не хватает техники. Следующую неделю вместо физических упражнений будешь пытаться вписать в картину боя псионику. Пока ты просто машешь руками, а это, уж поверь мне, никуда не годиться. - Я опять полетел на землю, но теперь уже с отчётливо саднящей спиной - на вкладываемую в удар силу Бес не поскупился. - Продолжаем.

     ***

     Очередной маленький камушек не долетел до меня какую-то пару метров, резко изменив направление полета на прямо противоположное - пущенный мною пучок пси-энергии исполнил свое предназначение и растворился в воздухе. Я поднял руки и, удостоверившись, что Бес это заметил, сел на землю. Натужное дыхание и учащенное сердцебиение говорили сами за себя - столь активное использование пси-энергии после продлившихся без малого четыре часа спаррингов несколько утомляло. Держался я лишь благодаря подпитывающим моё тело потокам, что пронизывали место силы. Благодаря этой аномалии даже такой новичок как я имел возможность ощутить на себе все прелести повышающего выносливость единства с пси-энергией. За пределом круга эффект почти моментально исчезал, и всё, на что меня хватало - это добраться до кровати и, раздевшись, отключиться, но возможность тренироваться по десять часов ежедневно и к утру быть как огурчик того стоила.

     Я поднялся с земли и приготовился продолжить занятия, как вдруг клон учителя выбросил руку вперед и в меня полетело три небольших шарообразных предмета. Иллюзия гранат? Я уже привычно послал вперед волну пси-энергии, но вместо того, чтобы отлететь в сторону, гранаты разорвались, не долетев до меня каких-то пяти метров. Клубы едкого, сизого дыма хлынули во все стороны, и я, чертыхаясь, попытался выйти из стремительно образовывающегося облака. Тщетно - барьер, укрывающий место силы, выпускать меня отказался. Я резко развернулся и бросился в сторону, туда, куда дым добраться не мог в принципе... Но путь мне преградила... Преградило... Преградил... Не знаю, как назвать эту безликую куклу, но суть от этого меняться не спешила - на моём пути встало готовое к бою человекоподобное существо. Наношу несколько пробных ударов, но кукла их успешно блокирует. Чуть менее сильный и быстрый, чем клон учителя, этот безликий всё равно был способен драться со мной на равных.

     Мечу в грудину, но кукла слитным движением огибает мою руку и выбрасывает вперед кулак, одновременно доворачивая корпус. Ставлю жёсткий блок и наношу удачный удар коленом в грудь, отчего безликий падает на пятую точку... И резко вскакивает, словно и не ему я только что сломал как минимум пару рёбер. Впрочем, человеком он точно не является, так что такие удары здесь практически бесполезны. С удовольствием отмечаю, что еще неделю назад я бы не то, что провести удачную серию ударов - коснуться этой иллюзии бы не смог! А сейчас я вполне неплохо держусь, пусть даже непосредственно рукопашному бою меня Бес пока не учил. Да и нужно ли мне это? В конце концов, за этот месяц я должен освоить хотя бы основы Иллюзии и Металла и понять, что делать дальше. А рукопашному бою меня научить могут и в училище.

     Краем глаза замечаю движение в облаке дыма и резко отступаю назад, пропуская прямо перед своим лицом нечто, напоминающее чуть изогнутую, заточенную с одного конца, палку. Миниатюрное копье? Тем временем из дыма выскочила вторая кукла, и я с неудовольствием отметил, что мне остаётся только защищаться, да пытаться подловить своих оппонентов на ошибке. Иллюзии Беса - на ошибке, ха! Тем временем первая кукла приблизилась и замерла, дожидаясь напарника. Сомневаюсь, что в одиночку я смогу сражаться сразу с двумя противниками, не уступающими мне в силе и скорости, поэтому... Не мог учитель поставить меня в безвыходное положение. В чём я практиковался последние два часа? Верно, в контроле пси-энергии вне собственного тела. Завожу поток пси-энергии в руку и выбрасываю её вперед, одновременно опустошая резерв - благо, здесь он заполнится за считанные секунды. Кукла успевает заблокировать удар, но волна силы достигает своей цели, отчего безликий бесшумно оседает на землю и рассыпается белесыми искрами. Я оборачиваюсь к его напарнику и замечаю еще нескольких кукол, выбирающихся из дыма. Да, похоже, я наконец перешел на качественно новый уровень в своих тренировках - еще не живые соперники, но и не камни.

     - Попридержи коней, ученик. - Бес, появившийся передо мной прямо из воздуха, протянул мне стандартный чип с базой данных. Такой же, какие выдавали в библиотеке - разве что маркировки на нём не было, и сходу определить, что там храниться, было нельзя. - Прямо сейчас ты достанешь планшет и выучишь технику, что содержится на этом чипе.

     - Что за техника? - Спросил я заинтересованно, принимая подарок. - И разве я смогу её применить?

     - Печать Гу. Позволяет оставить на любой поверхности технику с запечатанным в ней предметом, например, дымовой шашкой - как те, действие которых ты можешь лицезреть за моей спиной. Отправляешь в печать свою пси-энергию - и предмет активируется. Естественно, для каждого предмета печать надо изменять, но ничего особо сложного в этом нет. Кое-какие наработки в чипе уже есть, для начала их хватит. - Бес показал пальцем на ничем не примечательный клочок земли, из которого через секунду вертикально вверх выстрелила граната, безобидно пшикнувшая на высоте около полутора метров. Если такой сюрприз взорвётся в непосредственной близости от цели - мало точно не покажется. - А применить - да, сможешь. Эта техника самого низкого, F-ранга. И в открытом доступе её, как и многого другого, просто не найти.

     - Спасибо, учитель. Но почему именно печать, а не что-то боевое?

     - А ты думаешь, что иллюзионисту необходимо подобное? - Бес за считанные доли секунды приблизился ко мне вплотную. В голосе его сквозил холод. - Ударить из-за угла, отравить, обмануть, воткнуть кинжал в спину - да, но не сражаться в открытом бою.

     - А Металл...?

     - Укрепление тела. Если твой противник сможет убить тебя, просто раскалив до бела землю вокруг, то никакие иллюзии тебе не помогут. Направление Металла превращает твое тело в оружие и доспех одновременно. Перманентно, если ты понимаешь, о чём я...

     Я понимал. Любое другое усиление тела нельзя было продержать долго, пусть и эффект от этого был крайне высок. Металл же... Да, он сильно отличался ото всех остальных направлений псионики. Жар - сила, Электричество - скорость, Холод - что-то среднее, а Металл повышает именно выживаемость. Сопротивление ударам, жаре, холоду, электричеству и прочим воздействиям на физическую оболочку. Его главный минус - отсутствие дистанционных техник. В ближнем бою последователь Металла имеет все шансы одолеть любого другого псиона, но если у него нет возможности приблизиться - всё, конец. Рано или поздно, но держащийся на расстоянии противник его вымотает и убьет. Иллюзия же, по моим прикидкам, должна была позволить не только получить еще большее преимущество в схватке накоротке, но и сократить дистанцию. Тем временем Бес разошёлся не на шутку.

     - ... и никогда не соглашайся сражаться честно. У нас, в отличии от любителей кричать про честь и гордость воина, жизнь только одна. И нет никакого смысла рисковать ею зря.

     - Да, учитель. Я, должно быть, не так сформулировал вопрос: разве печать не должна быть сложнее оформленного в технику высвобождения пси-энергии?

     - Ты хочешь сразу начинать практиковать третье направление? Ни в Металле, ни в Разуме нет никаких техник, для использования которых требуется лишь оформить пси-энергию. Печать Гу - не самая простая техника из всех, которые могут тебе пригодиться, но она универсальна. Или ты предпочтёшь изучить печать, генерирующую звуки? Или, может быть, печать, вселяющая в людей поблизости сонливость? Таких техник у иллюзионистов сотни, и каждую из них можно изменить под себя. В этом заключена наша сила - нельзя точно сказать, как именно мы будем вести бой. Только расплачиваться за это приходится сложностью техник и необходимостью идеального их исполнения - малейшая ошибка рушит всю тщательно выстраиваемую картину боя. Теперь понимаешь, почему именно эта печать, а не какая-то другая?

     - Понимаю, учитель. Принципы построения те же, что описаны в трудах Гелиана Стройца и Лианы Кивз? - До этого момента с техниками я, что понятно, сталкивался только в книгах. Гелиан и Лиана - признанные авторитеты в области обучения молодых псиоников, но от направления разума и, следовательно, иллюзий, они весьма и весьма далеки.

     - Те же, но с одним маленьким дополнением - управляющие контуры нужно создавать в первую очередь, иначе рискуешь получить нечто неуправляемое.

     - Приму к сведению. Тогда... Я учу? - Спросил я, жадно поглядывая на планшет с содержащим технику документом.

     - Учи. Через два часа тренировка с иллюзорными бойцами продолжиться, имей ввиду. - Бес театрально прищелкнул пальцами и исчез вместе со всеми куклами и дымом. Вот ведь! Даже гранаты оказались иллюзией! Выходит, что и запах, и першение в горле - иллюзия? Действительно, малейшая ошибка могла бы навести меня на мысль о том, что происходящее - иллюзия... Вот только способы рассеивания наваждений мне неизвестны... Как пройду курс молодого бойца у Беса - обязательно исправлю это допущение.

     Планшет после недолгого ожидания открыл вожделенный файл, и я углубился в чтение. Первым, как бы странно это ни было, шло описание техники, и только после него сама печать.

      'Печать Gu.

      Ранг: F

      Затраты пси-энергии: Масса предмета * 10.

      Описание: Печать Гу позволяет скрыть предмет в печати и разместить её на любой поверхности. Активация печати возможна по времени или событию, в т.ч. после контакта с пси-энергией хозяина. Печать способна воспроизвести одно или несколько последовательных, простых действий. Алгоритм необходимо вписать в печать во время создания каждого экземпляра. Печать необходимо наносить на специальный физический носитель'.

     Кажется, я опять что-то не так понял. Физический носитель? Выходит, эта техника не применяется непосредственно в бою, а заранее подготавливается? Ниже было представлено изображение небольшого бумажного прямоугольника, испещренного странными письменами с обоих сторон. Еще ниже - схема того, что и в какой последовательности нужно было наносить на рунную бумагу - специальный носитель, если мне не изменяет память, называется именно так. А еще он одноразовый, и стоит, - для расходника, конечно же, - крайне дорого - порядка сорока кредитов за одну печать. А ведь это техника F-ранга, слабейшая, тобишь, и для неё используется самая дрянная рунная бумага. Что меня ждет дальше, я предпочёл не думать.

Глава 13

     Руки предательски дрожали, но я изо всех сил старался не испортить свою первую печать. Рисунок нужно было нанести на бумагу без единой ошибки, иначе техника либо вообще не сработает, либо сработает не так, как было запланировано. Пожалуй, впервые за всю свою жизнь я пожалел о том, что никогда не рисовал - сейчас этот навык мне бы пригодился не меньше, чем способности к псионике. Может быть, и провозился бы с одной печатью не пятнадцать минут, а одну - узор нельзя было назвать сложным, но для человека, впервые в жизни взявшего в руки кисть, и он - проблема. Наконец, я нанёс последний штрих и критически осмотрел печать, сравнивая её с изображением на дисплее планшета. Вроде бы помарок нет, можно переходить к следующей части - непосредственно запечатыванию. Пока навыка использования этой техники у меня нет, вместо гранат буду запечатывать схожие по форме камни - во-первых, это безопаснее, а во-вторых, гранат у меня нет и появятся еще не скоро - шерстить город в поисках оружейных магазинов в учебное время я не хотел.

     Я накрыл печать ладонью и послал в неё поток своей пси-энергии. Прошло несколько секунд, а мой резерв почти показал дно к моменту, когда печать, наконец, перестала впитывать в себя силу. Рисунок, мною начертанный, сейчас словно бы светился изнутри. Удача? Я взял в руку камень, избранный заменить гранату, и положил его на печать. Прошла секунда, за ней - другая, как вдруг он начал медленно погружаться в бумагу. За этим нарушающим все физические законы процессом я смотрел с интересом и осторожностью, стараясь на всякий случай держаться подальше. Если я где-то ошибся, то оно ведь и взорваться может...! А мне отлёживаться в больнице ну никак не улыбается.

     Камень, наконец, полностью скрылся в печати. Я аккуратно взял бумагу в руку и крякнул от неожиданности - бумагу эта затвердевшая дощечка толщиной с лезвие ножа не напоминала совершенно. Побочный эффект техники? А, плевать - теперь нужно проверить, сработает ли она. Я метнул печать в центр круга и печать, коснувшись пола, не издав ни единого звука, исчезла из виду. Но я её каким-то образом чувствовал - примерно так же, как ощущал движения пси-энергии на небольшом, в пару-тройку метров, расстоянии от меня. Вперед устремляется пучок пси-энергии... А через мгновение печать с оглушительным хлопком срабатывает, выстреливая в небо камнем. Звон разбитого стекла, разнёсшийся, наверное, по всей округе, заставил меня удивленно заозираться - из накрывающего место силы купола выйти может только человек, и уж точно не камень! Моя челюсть медленно отъехала вниз - на вершине купола виднелась небольшая, но всё-таки заметная даже невооруженным глазом, дырка, в которую устремлялись потоки пси-энергии. Я хотел было бежать в усадьбу и срочно разыскивать там беса, как он сам появился на месте происшествия. Вернее, Бесов было пятеро - по одному на каждый конец пентаграммы, секунду назад появившейся на земле. Пси-энергия, до этого неконтролируемым потоком извергающаяся из купола, начала впитываться в контуры огромной техники, а всего через минуту все затихло. О существовании дыры более ничего, кроме пятёрки Бесов, не напоминало.

     - Ну, Андо, такого даже я в молодости не делал. Хотя в этой ситуации я виноват сам. Запомни - в месте силы нельзя использовать печати. Ни при каких обстоятельствах! Простая техника, подбрасывающая камень, как ты видишь, умудрилась изнутри пробить купол и отправить несчастный булыжник в стратосферу. Всё дело в том, что это место напитано так называемой нейтральной пси-энергией, которая печатями вполне себе усваивается. Исключения - печати наивысшего толка, но до них тебе еще о-очень далеко. - Бес добро улыбнулся. Похоже, на меня он не злится. А ведь мне страшно даже представить, что со мной сделал бы сотник, пробей я крышу в казарме.

     - Учитель, а во время сражения двух псионов, когда вокруг бурлит пси-энергия, печати будут нормально функционировать?

     - Будут. Ни твоя, ни моя пси-энергия нейтральной не является, и печать её не воспринимает. В ином случае направление Иллюзий лишилось бы весомого преимущества, чего, как ты видишь, не происходит. - Бес подошёл к тому месту, куда я установил печать, замер на несколько секунд... И выхватил прямо из воздуха обугленный, но узнаваемый носитель моей техники. Тот деревяшкой уже не был, вновь став напоминать бумагу. - В будущем тебе надо будет изучить элемент самоуничтожения, и добавлять его в свои печати. Так ты сможешь откреститься от большинства подозрений... В случае чего. Нет улик - нет и вины. Этот элемент печати находится в открытом доступе. Теперь перейдем к, непосредственно, дальнейшей тренировке...

     Бес хлопнул в ладоши, и вокруг появилось не меньше двадцати... Нет, ровно двадцать четыре столбика, на вершине каждого лежало по прямоугольнику рунной бумаги.

     - ... Твоя задача - за три дня научиться по памяти успешно переносить печать Гу на носитель двадцать три раза из двадцати четырёх. - В глазах учителя, едва его взгляд наткнулся на моё расслабленное лицо, вспыхнули недобрые огоньки. - Слишком просто? Время от времени на тебя будут нападать фантомы мутантов и людей, пытающиеся изо всех сил испортить печати. Заодно с фауной и возможностями бессмертных людей ознакомишься. Начинай.

     Бес исчез, а я остался один на один с печатями - фантомов пока еще не было. Я поднял с земли набор для каллиграфии, после чего подошёл к ближайшему столбу и тщательно осмотрел рунную бумагу. Какой можно сделать вывод? Как минимум на своей земле учитель способен создавать не отличимые от реальных предметов иллюзии... Или перемещать их в пространстве, о чём я никогда не слышал. И то и то находится где-то за пределами моего воображения. Я коснулся кисти... И в ту же секунду за моей спиной раздался стрёкот. Я резко обернулся и с ужасом уставился на добрый десяток крупных, с мою голову размером, крылатых насекомых. Салатового цвета тушки ярко контрастировали с абсолютно черными, большими глазами и белоснежными жвалами.

      'Бзык. [Фантом]. 2ур'.

     Черт! А из оружия только пистолет, которым в такую мелкую дрянь еще попробуй попади! Попробовать разогнать их при помощи псионики? Тем временем первая пара насекомых опасно приблизилась, и я, разогнав пси-энергию, нанёс удар по ближайшей твари, останки которой ярко-зелеными ошмётками разлетелись по округе. На восполнение резерва, - спасибо месту силы, - потребовалась всего секунда, и вот уже жизнь второго бзыка трагически обрывается. Еще семь фантомов, демонстрируя наличие кое-каких мозгов, попытались взять меня в кольцо. В то же время один остался чуть в отдалении, наблюдая за действиями своих собратьев... Неужели координирует? А почему нет? Если уж дикие животные способны на подобное, то почему фантом мутировавшей твари - нет?

     Убиваю еще одного бзыка и вырываюсь из еще не до конца сформировавшегося окружения, устремляясь к пытающемуся удрать насекомому. Странно, что бзык тащиться со скоростью мирно прогуливающегося по улице человека. Да и его коллеги лететь не торопятся. Похоже, за свои выдающиеся размеры бзыки заплатили подвижностью... И я бы не сказал, что это им сильно помогло - главное насекомое, лишившись жизненно важной половины своей тушки, пронзительно взвизгнуло и плюхнулось на землю... А в следующую секунду все бзыки бросились в рассыпную, принявшись неистово долбиться головами о стены барьера - пройти сквозь него они не могли. Добить этих сошедших с ума из-за потери лидера фантомов оказалось делом тридцати секунд - они никак не сопротивлялись и, как мне кажется, умерли бы сами, оставь я их здесь... И будь они настоящими мутантами, а не фантомами.

     Возвращаюсь к столбу и продолжаю чертить печать, лелея в душе надежду, что память меня не подведёт.

     ***

     Первая печать тускло засияла, и я облегченно выдохнул. Запомнить узор было легко, но боязнь всё испортить многократно усложняла задачу. Стремление к идеалу, желание показать, что я способен выдать отличный результат раньше, чем через три дня - всё это сильно давило на сознание. Вызывало стресс, если хотите. Еще и постоянное ожидание появления фантома... На периферии зрения что-то промелькнуло, и я оторвал взгляд от первой удавшейся печати. Оторвал, чтобы в ту же секунду броситься в сторону, пропуская мимо отчего-то запоздавший снаряд. Ракета, оставляя за собой дымный шлейф, разделила круг на две неравные части и вонзилась в поверхность купола где-то за моей спиной. Хлынувшая во все стороны ударная волна бросила меня на землю, но я успел сгруппироваться, и теперь, сидя на земле, наблюдал за очередным, - на этот раз человекообразным, - фантомом. Бородатый, звероподобный мужик осклабился и отбросил в сторону еще дымящуюся трубу ракетной установки. Секунда, и в его руках сверкнуло мачете. Спасибо, учитель - вы не выставили против меня вооруженного огнестрельным оружием противника! Ракетная установка, использованная скорее для привлечения внимания, в счёт не шла.

     Мужик тем временем уже вдоволь на меня насмотрелся и пошел на сближение, поигрывая своим оружием. Этим нехитрым действом он заставлял меня сосредотачиваться именно на клинке в его руках, упуская из виду всё остальное. Был бы у меня меч - тогда да, за такие телодвижения он бы заплатил сполна. Но с голыми кулаками даже против такой обезьяны выходить было до жути боязно, и ожидать можно было чего угодно. Оставалось надеяться, что раны, им оставленные, исчезнут, стоит лишь Бесу развеять иллюзию.

     Подхватываю с земли горсть камней и бросаю в оппонента, а сам в это время пытаюсь сблизиться и нанести удар, но громила оказался не так прост - он не закрыл глаза, как это рефлекторно выходит у всякого нетренированного человека. Вместо этого бородач, прекрасно понимая, что мелкий гравий ему никакого вреда не нанесёт, подался вперед и попытался дотянуться кончиком клинка до моей груди, но лишь неглубоко рассек кожу. Я же сумел нанести один 'чистый' удар в солнечное сплетение, заставив громилу отступить на два шага назад. Частые кабацкие драки научили меня одной вещи, касающейся любых поединков один на один - не давай лишить себя инициативы. И сейчас я был полон решимости положиться на этот бесценный опыт. Два шага вперед, отвожу клинок внешней стороной ладони и довершаю начатое сокрушительным ударом по горлу. Бородач захрипел, схватился за шею и кулем повалился на землю. Еще несколько секунд он судорожно сучил ногами, после чего резко затих и рассыпался на тысячи маленьких искр, снопом взмывших в небо. Красиво.

     Я вернулся к столбу и с непроглядной тоской во взгляде посмотрел на расплескавшееся содержимое небольшой ёмкости с краской. То ли её смело со столба ударной волной от ракеты, то ли я сам её уронил - совершенно неважно. Главный вопрос - считается ли тренировка проваленной...?

     - Поздравляю, Андо. Ты провалил задание, едва приступив к его исполнению. Однако! - Я посмотрел на ехидно осклабившегося беса. - Печать ты создал достаточно качественную. И я удивлен, что ты не испортил первый носитель. С хорошим закончили, переходим к ошибкам.

     Бес указал пальцем на землю перед собой, и в то же мгновение на этом месте появилось объемное изображение... Меня? Вот я стою, склонившись над печатью, и самозабвенно наношу рисунок. Я искренне считал, что внимательно слежу за местностью, но фигура бородача навернула вокруг меня три(!) круга, и лишь после этого расчехлила ракетную установку. И именно на исходящую от неё опасность я и среагировал, решив, что фантом только появился. До этого момента агрессии в мою сторону громила не проявлял, а я, в свою очередь, его не замечал.

     - Не думай, что он просто так ходил вокруг тебя. Я хотел посмотреть, способен ли ты интуитивно распознать скрывающийся при помощи специальных устройств объект. Естественно, никаких устройств не было - лишь их симуляция. На таком расстоянии обнаружить этого фантома без использования псионики или специального оборудования невозможно, так что можешь сильно не расстраиваться. Интуитом тебе не быть, но ты, как мне кажется, на это и не рассчитывал.

     - Можно чуть подробнее про интуитов? В книгах о них ничего нет. - На самом деле, они достаточно часто упоминаются наравне с сенсорами и носителями клановых способностей, но исключительно походя, вскользь. Так, словно о них нежелательно говорить.

     - Точного определения у интуитов нет. Можно сказать, что это люди, ощущающие мир много чётче простого человека. Нет, и зрение, и слух их ничем не отличается от таковых у, допустим, тебя, но по какой-то причине они подсознательно подмечают такие детали, которые обычный человек никогда не заметит, и на их основе делают выводы. Интуиция. То, что происходит с тобой лишь иногда, для интуита - норма. Примеров можно привести много, но интуит, будь он на твоем месте, пошёл бы осматривать круг. Так бы ему подсказала интуиция, и он бы её послушал. И обнаружил бы фантом, не дав тому приготовиться к выстрелу. Или придумал еще что-то, до чего лично я додуматься не могу.

     - Так вы не интуит?

     - Нет. Мне хотелось бы иметь такой дар, но - нет. Сенсором быть тоже неплохо. О них ты что-то знаешь? - Я покачал головой. - Обычно сенсором называют человека, чем-то отдаленно напоминающего интуита. Только если тот полагается на предчувствие, то сенсор опирается лишь на голые факты. Сенсоры давно исчезнувшего клана Шогш знали обо всём, что происходит в радиусе сотни метров от них. Это была клановая способность... Или способность крови, если хочешь. Таковая может проявиться даже у тебя, но она будет настолько слабой, что заметить её можно будет лишь чудом. А вот у твоего сына она будет чуть сильнее, а у его пра-пра-правнуков так вообще раскроется полностью. Так образуются кланы - сильный род, открывший в себе способность крови, со временем набирает влияние и силу. Подчиняет себе прочие рода, поглощает их способность и становится еще сильнее... И исчезает, будучи не в силах противостоять группе объединившихся против него чуть более слабых кланов, по одиночке никакой опасности не представляющих. Но нашей темы человеческая суть касается слабо. - Бес угрюмо хмыкнул и протянул мне прозрачную упаковку безо всяких опознавательных знаков, внутри которой были запаяны девять розовых пластинок.

     - Что это, учитель? - Я принял из рук Беса этот странный предмет.

     - Порошковые пластины Келиц. Есть один редкий цветок, встречающийся, в основном, в древних брошенных мегаполисах. Редок он потому что такие города кишат мутантами, а вытяжку необходимо добывать на месте. Из-за этого приходится вести туда целый конвой, который вполне может сгинуть по пути.

     - И сколько стоит такая упаковка? И что делают эти пластины? - Осмотр и попытка вызвать всеведущее окно ни к чему не привели.

     - У пластин Келиц нет цены, Андо. Их не продают. В течение следующих трех дней будешь съедать по три пластины ежедневно. Эффект проявится не сразу, но, если в тебе есть хоть какая-нибудь способность крови, она непременно даст о себе знать. Ну и контроль пси-энергии вместе с размером резерва серьезно возрастут. Конечно, через год, если ты продолжишь развиваться в псионике, эти объемы тебе покажутся ничтожными, но прямо сейчас твой запас сил крайне мал. Тебе хватает его на один, максимум два удара, верно?

     - Да, учитель. Спасибо. - Я низко поклонился, всё еще пытаясь представить себе, сколько может стоить что-то, не имеющее цены. Я крепко сжал упаковку пластин и улыбнулся - сто тысяч, которые я заплатил за месяц тренировок, перестали казаться мне огромной суммой...

Глава 14

     - Терпи! Ты мужик, в конце концов, или кусок дерьма?! - Я, сжав зубы и превозмогая возникающую при использовании пси-энергии боль, раз за разом восполнял и выбрасывал силу в окружающее пространство. Рядом, лишь усугубляя ситуацию, надрывался фантом моего первого наставника в ратном деле. Он был таким, каким мне запомнился - противным, гадким и крикливым старикашкой с начисто отбитым понятием причинно-следственных связей. Ранним утром учитель предложил мне представить худшее из того, что мне хорошо запомнилось, то, о чём я вспоминать не хотел совершенно. И, как не трудно догадаться, этим извращенным страхом моего сознания отчего-то стал не убивший меня нелюдь, а Крючк - человек, на могилу к которому после его смерти не пришла ни одна живая душа. Правда, его образ разбавляли те наставления, которые передавал мне через него учитель, но общее впечатление от пребывания рядом с ним оставалось отвратительным. - Ну!

     Как объяснить этому вытащенному из моего подсознания и памяти фантому, что я работаю над собой добровольно, а не из-под палки? Что я и без его криков рву жилы и довожу своё тело до предела?! Очередной выброс пси-энергии отозвался ноющей болью во всём теле, а ноги так и вовсе свело судорогой. К счастью, я каким-то образом удержался в вертикальном положении и не удостоился новой порции оскорблений от фантома давно уже отдавшего душу богам старика. Хоть в чём-то мне сегодня повезло. Я ценил ту пользу, что уже принесли и еще принесут пластины - резерв вырос до трёх сотен разом и должен был, в конечном итоге, достигнуть шести сотен, но боль, которую я испытывал, используя большое количество силы, описать было сложно. А если я не разработаю каналы - умру или, в лучшем случае, лишусь всякой возможности использовать псионику. Стимул убийственный, а в сочетании с болью...

     Бес говорил, что боль возникает из-за неспособности моего тела оперировать такими объемами энергии. Способ расширения резерва посредством употребления пластин - процесс совершеннейшим образом не естественный, и каналы просто за ним не успевают. Печальный итог в виде преждевременного, принудительного их расширения сопровождается, как уже можно было понять, болью. Вообще с подобными 'рывками' в развитии впервые псионики сталкиваются примерно на третьем ранге, уже имея за плечами кое-какой опыт, но Бес посчитал необходимым использовать на мне вращающиеся в узких кругах пластины Келиц, обычно распределяемые среди своих. Кланы с их помощью в раннем возрасте определяли потенциал способности крови, одновременно увеличивая нагрузку на молодых псиоников, а учителя таким образом ускоряли развитие своих воспитанников.

     Я завершил трехсотый цикл и сначала сел, а затем вообще лёг на землю. Болело всё, кроме, пожалуй, лица, но меня это радовало не то, чтобы очень сильно. Там и каналы наверняка не проходили... А вот мышцы, кости, сухожилия и даже сосуды, казалось, были готовы вот-вот рассыпаться на части. Мысли о том, что псионика - вещь суть бесполезная я давил в зародыше, не позволяя отчаянию завладеть сознанием. Один раз поддашься, сфилонишь - всё, конец. Считай, сам себе вырыл яму, скинул туда весь свой уже вложенный труд, а потом и сам туда опустился. В прошлой жизни мне так поступить не позволил юношеский максимализм, потом переросший в гордость и чувство собственного достоинства, а в этой... Не знаю. Может быть, осознание того, что второй шанс просто так пропасть не должен, или сам характер так сложился. Куда как важнее то, что отвадить меня от избранной цели сможет только смерть. Моя смерть.

     - Чего разлегся?! Встать! Встать, я сказал! - Тело рефлекторно попыталось подняться, совершенно забыв поинтересоваться возможностью подобного у меня самого, из-за чего нелепо взмахнуло руками и рухнуло на землю. Вырвавшийся изо рта старика ушат помоев, окативших меня с ног до головы, стерпеть я не смог. Будь Крючк живым человеком, то я, быть может, ограничился бы словесной перепалкой - чай, я уже давно не четырнадцатилетняя неразумная сопля, но с фантомом... С фантомом можно подраться и высвободить на нем всё, что успело накопиться за этот день.

     Я как мог резво поднялся на ноги и приблизился к старику, - благо, тот стоял от меня в двух метрах, - занося кулак для удара. И лишь недобро блеснувшие глаза Крючка заставили меня отступить на шаг назад, на считанные сантиметры разминувшись с выброшенной вперед ногой ратных дел мастера. Да, я называл его стариком, но того, что физическую форму он поддерживал превосходную, не признать я не мог. Жилистый и подтянутый - этой парой слов можно было точно описать его худую, гибкую, скрывающую в себе нечеловеческую силу, фигуру. В народе ходит множество историй о том, как огромные, медведеподобные кузнецы руками сгибают подковы. Но я готов поспорить, что вы ни разу не слышали о семидесятилетних, хлипких на вид стариках, способных играючи повторить этот подвиг.

     В конечном итоге, бой я проиграл, так и не нанеся по своему детскому кошмару ни одного удара - он даже сейчас, спустя столько лет, во всём был на шаг впереди меня. В честном бою я ему не соперник. Пока не соперник.

     - Ну, сопля, получил по сусалам? Встать! - Я, зажимая рукой разбитый нос, поднялся на ноги. - К выполнению упражнения приступить!

     Я послушно вытолкнул из тела всю пси-энергию и, чуть вздрогнув от резко накатившей боли, принялся стремительно пополнять запасы. Сейчас, в месте силы, я восполнял утраченное за пятнадцать секунд. В любом другом месте - двадцать минут медитации либо почти два часа активных действий, в том числе и сражений. Учитывая, что способный весомо усилить удар выброс силы потреблял полторы сотни пси-энергии, то сейчас моего запаса хватало всего на два серьезных удара, которые готовому к бою псионику пятого ранга будут что комариные укусы. А вот если нанести удар неожиданно, со спины, то вероятность вырубить или вообще убить неосторожного сверхчеловека была очень велика. Слабость человеческого тела искоренить, - по крайней мере, на первых рангах, - было невозможно. И именно на этом я и планировал играть - в числе слабостей тела была не только прочность плоти и костей, но и зрение, слух, обоняние, эмоции... Всё то, на что способен влиять иллюзионист...

     - Андо, что с лицом? - Я опустошил резерв и открыл глаза, сразу же наткнувшись взглядом на учителя. Надо же - он не всеведущ!

     - Подрался с фантомом, учитель. Неудачно. - Бес окинул взглядом ехидно улыбающегося, но никак не комментирующего произошедшее старика, после чего кивнул каким-то своим мыслям. - Обычно вы всегда знаете, что происходит вокруг ваших фантомов.

     - Обычно мои фантомы практически во всём контролируются мной, а этот... Как его...

     - Крючк. - Подсказал я наставнику.

     - ... Крючк - фантом автономный. Меня не было в поместье, и в качестве надзирателя и советчика я оставил это недоразумение. Он преследует одну-единственную задачу, используя при этом скопированную из памяти кого-либо личину. В твоём случае оптимально подошёл этот старик, которого ты, несмотря на всю напускную нелюбовь, уважаешь как наставника. Правда, методы у него... - Бес прищелкнул пальцами и фантом исчез, оставив после себя лишь облако оседающей на землю пыли. - ... не самые лучшие. Думается мне, он вобрал все самые плохие черты, какими ты его наградил, и в этом виде провел с тобой большую часть дня. Повернись спиной и замри.

     Я молча сделал так, как сказал учитель. То ли клон, то ли настоящий Бес подошёл ко мне и положил руки на мою спину. При этом ощущение было такое, что для его ладоней надетой на мне рубахи просто не существовало... Впрочем, об этом я забыл буквально через секунду. Сначала спина, а затем и всё остальное тело потеряло чувствительность. К подобному я был непривычен, и на ногах удержался лишь благодаря окутавшим меня плотным потокам пси-энергии.

     - Продолжай заниматься, боли ты теперь не почувствуешь. Только воздержить от драк и вообще получения ран - кровь у тебя в этом состоянии останавливаться не будет. Сразу скажу - завтра шесть часов опять придётся помучить себя. - Я обернулся.

     - Учитель, с чем связана эта необходимость? И сложно ли отключить ощущения так же, как это сделали сейчас вы?

     - Без боли каналы не будут расширяться. А отключить ощущения самому себе достаточно просто, но кому-то еще - много сложнее. И если ты думаешь об использовании подобного в бою, то лучше откажись от этой идеи - это состояние притупляет не только боль, но и все остальные чувства. Берсерки долго не живут.

     - Нет, учитель, я не совсем ради этого интересовался. Что, если отключить чувства своему противнику? Пусть даже воздействие будет не на всё тело... - Я мечтательно улыбнулся. Если подобное случиться в бою, то на адаптацию уйдут десятки секунд, которых, как правило, даже в обычной драке у бойцов нет.

     - Ты не знаешь многих основ, в которых тебе потом предстоит тщательно разобраться, и оттого задаешь глупые вопросы. Я смог воздействовать на твою нервную систему лишь при прямом контакте, при этом ни на тебе, ни на мне защиты не было. Мало того, что таких условий в реальном бою достичь практически невозможно, так еще и нерационально - слишком велик шанс получить ответный удар, если оппонент разгадает твой замысел. Куда как проще просто ударить силой по незащищенному врагу, моментально оборвав его жизнь. - Учитель достал из инвентаря странного вида устройство с притороченным к нему вытянутым дисплеем. - Доводилось пользоваться?

     Я покачал головой, с интересом рассматривая неведомый прибор.

     - Это - УИУ. Укрепленное Индивидуальное Устройство. Носится на руке, способно с достоинством выйти из ситуаций, после которых твой планшет превратится в груду обломков. Помимо этого, УИУ способно получать данные от 'умной' брони, что, в общем-то, тебе не понадобится, и от внешних модулей. Вопросы?

     - Нет, всё понятно. - Да, мне встречалось упоминание о том, что при производстве большей части брони, - не важно, 'умной' или не очень, - ориентируются на покупателей в лице обычных людей, а не псионов. Их просто больше, а, следовательно, и прибыль промышленники получают куда как более существенную. Собственно, в 'умной' броне чаще всего встречается защита от пси-энергии, намертво блокирующая возможность использования псионики оператором такого костюма. - О модулях я потом где-нибудь прочту.

     - Где-нибудь он прочтёт... - Пробурчал Бес себе под нос, но я всё равно его услышал. - Если ты не знаешь, что искать, то будешь ограничен только стандартным, общедоступным набором модулей, из которых хоть какая-то польза есть только от пары-тройки видов. Запомни - всё действительно ценное ты в общем доступе не найдешь. У кланов, организаций или отдельных влиятельных личностей - но не в магазине и не на аукционе. Давай руку.

     Я нахмурился, но руку протянул. Меня начинало раздражать то, что практически всё в этом мире вращается среди своих. Техники, списки наставников, препараты, оружие, даже, чёрт его подери, модули - и те только для ограниченного круга лиц! Как будто моё существование должно быть направлено исключительно на преодоление препятствий... УИУ с едва слышимым щелчком закрепился на моей левой руке.

     - Кхм. И как такому человеку как я попасть в этот ограниченный круг лиц? Я не богат, не талантлив, не умён... Упорен, но, чует мое сердце, есть люди много упорнее меня. - Меня, что называется, прорвало. Напряжение, что накапливалось во мне с самого появления в этом мире и успешно задвигалось в самые дальние уголки сознания, почти обрело форму в словах, за которые мне было бы стыдно еще много лет... Но - не судьба.

      Земля ощутимо задрожала, а через секунду воздух наполнился оглушительным звоном. Словно кто-то одновременно разбил сотни, тысячи стекол, уронив их с огромной высоты. Я запрокинул голову и замер, с восхищением рассматривая медленно растворяющийся купол. Если присмотреться, то было видно, что накрывающая город полусфера состояла из шестиугольников. И сейчас они, словно бы разом потеряв опору, падали вниз, растворяясь в воздухе.

     - Учитель, это нормально? - Я перевел взгляд на замершего чуть в стороне Беса. Он, как и я секунду назад, ошеломленно смотрел на уже почти исчезнувший купол. Вот только в глазах его стоял не интерес и восхищение, а страх. - Учитель?!

     - Андо, планы меняются. Прямо сейчас ты берешь в охапку все свои вещи... - В небе появилось несколько десятков белоснежных росчерков. - ... и бежишь из города. Если мы оба выживем - продолжим обучение. Беги!

     Бес с едва слышимым хлопком растворился в воздухе, а через мгновение из-за моей спины раздался скрежет сминаемого железа. Я обернулся.

      Высокий металлический силуэт, вокруг которого кружил учитель, мог похвастаться огромным количеством навешанного на него оружия. Передвигалось чудовище на массивных гусеницах, которые, впрочем, прямо сейчас представляли собой перебитые оголённые катки, из-за чего машина не могла даже сдвинуться с места, не то, что поспеть за расплывающимся в воздухе силуэтом Беса. Мне в бою с такой дрянью точно ничего не светило, и я решил последовать полученному совету. В конце концов, мои инстинкты тоже умоляли меня бросить это место и бежать как можно дальше...

     Я выскочил с территории усадьбы и выругался сквозь зубы - весь город превратился в огромное поле боя. Чем бы ни были эти боевые машины, люди им, похоже, противостоять не могли от слова совсем. Еще и бежать, не чувствуя собственного тела, было крайне сложно и опасно - несколько раз я чуть не распластался на земле. Благо, что в эти моменты рядом противников не было, иначе во мне бы появился не один десяток неучтенных дыр. Или разметало по окрестностям, как вот эту... кучку неаппетитной субстанции, о прежнем облике которой напоминало лишь изящное запястье с зажатым в нём пистолетом странной формы. Среди бегущих я рассмотрел учеников училища, в ряды которых затесались полностью экипированные бойцы. Броня их была окрашена в весьма характерные цвета второго сверху по могуществу клана - перечень сильнейших я был вынужден выучить хотя-бы из-за чувства самосохранения. Я, плюнув на всё, пристроился за толпой - чем больше вокруг людей, тем больше шансы на то, что убьют не меня.

     Мы миновали еще несколько улиц, прежде чем в непосредственной близости от нас раздались первые выстрелы. Всё, что я успел сделать - достать свой пистолет, который в сравнении с огромными бандурами в руках бойцов клана Зот смотрелся даже не игрушечным ножичком, а щепкой, но кое-какую уверенность всё-таки вселял. Из-за пятиэтажного здания игорного заведения выехала такая же, как и в усадьбе учителя, боевая машина. Только конкретно этот экземпляр повреждений не имел, и передвигался весьма бодро.

     Бойцы охранения почти синхронно вскинули своё оружие и слаженным залпом едва не опрокинули стальное чудовище. На какое-то мгновение боевую машину заволокло дымом, а через секунду прямо в толпе разорвалось несколько гранат. Меня, словно тряпичную куклу, подхватило ударной волной и проволокло по земле. Рефлекторные попытки ухватиться за землю стоили мне стертой в кровь кожи на ладони левой руки, - благо, правая у меня была занята пистолетом, который я так и не выпустил, - и множеством синяков, хаотично разбросанных по всему телу. Боли не было, и о внутренних повреждениях оставалось только гадать. Я, осмотрев итоги всего одного залпа боевой машины, сделал сам собой напрашивающийся вывод: мне повезло, что я не решился втискиваться в кольцо охраны...

     В дыму вспыхнула вереница красных огоньков.

Глава 15

     Почти ползком, прижимаясь к земле, я пополз в сторону возвышающегося рядом здания, уповая на то, что толпа людей для боевой машины предпочтительнее одного только меня. Вдоль стен многоэтажного дома виднелось множество бетонированных полостей для вентилирования подвалов. Лучше укрытия не придумаешь - сомневаюсь, что ощетинившаяся оружием груда железа будет заглядывать в каждый угол. Вполне можно переждать, пока бойцы сражаются...

     - Ложись! - Хриплый женский голос будто раздавался прямо над моим ухом. Я, словно бы не осознавая того, что и так лежу на земле, рефлекторно попытался упасть. Ничего, как и следовало ожидать, не вышло, но тем временем надо мной пронеслась облаченная в обтягивающий костюм с металлическими вставками женская фигура. Она, приблизившись к машине на полтора десятка метров, выкинула руку под себя... И взмыла в воздух, подхваченная ударной волной. Еще несколько таких же извержений пси-энергии - и вот уже девушка что-то закрепила на усеянной алыми бусинками-сенсорами лицевой части боевого робота. Взрыв.

     В какой-то момент мне показалось, что я опять умер, но - нет, всего лишь ослепление из-за того, что я по своей дурости продолжал в открытую наблюдать за боем, вместе с оглушением от близкого взрыва и тем фактом, что тела я всё так же не чувствовал, создали такой интересный эффект. Прошло лишь несколько секунд, а я уже видел снующие вокруг размазанные силуэты и слышал голоса, пусть и не мог уловить смысла сказанного. Выжил? Выжил!

     Тем временем уцелевшие люди, побросав неспособных самостоятельно передвигаться раненых, кое-как построились и продолжили свой путь. Спасибо отсутствию болевых ощущений - я не только мог подняться, но и опять пристроился за колонной, истово желая поскорее вернуться в норму. Глухой, слепой и не чувствующий тела - идеальное состояние для побега из охваченного боем черт пойми с кем города. Вот только выбирать всё равно не приходилось - я очень сомневался, что репликатор еще не взорвали. В том, что нападение не хаотичное, я был уверен - иначе мы бы не оказались в такой ситуации, когда приходится спасаться едва ли не в одних трусах. Купол только-только исчез - а на усадьбу, располагающуюся ну совсем не на самой окраине, уже напали. Я слабо представлял себе возможности этих монстров, но в общем курсе истории читал о том, что им и полёты доступны, вот только не нападают они на города... Не нападали, до этого дня.

     - Цел, парень? - Прорвавшийся сквозь пелену невнятного шума заставил меня вздрогнуть - рядом, залихватски закинув на плечо немаленькую пушку, в дуло которой безо всяких проблем могла пролезть рука, шагала та самая девушка-псион. Сейчас мы находились достаточно близко для того, чтобы я мог вызвать статусное окно.

      'Лилия Зот. [Псионик-деструкутор]. 44ур'.

     Деструктор? Впервые слышу, но второй по могуществу в Диаметрале клан и не мог не иметь секретов. А может быть это я... непросвещённый.

     - Как сказать. Слеп, глух, тела не чувствую - отключали боль для тренировки. А так, в целом - нормально, идти могу. - Говоря это Лилии я преследовал сразу две цели - отвечал на вопрос симпатичной девушки и надеялся на то, что она предложит вернуть боль на место. Да, скорее всего, после моих приключений это будет неприятно, но уж лучше так, чем ходить на ватных ногах. Пистолет - и тот то и дело норовил выскользнуть из рук.

     - Кому-то повезло еще меньше. - Философски заметила Лилия, стрельнув глазами на распластавшегося на земле мужчину. Грудь его была разворочена попаданием особо крупного разрывного снаряда. - С болью ничем помочь не могу - не та специальность. Просто не умею. Бывай.

     Девушка вырвалась вперед и поравнялась со следующим страждущим, принявшись задавать ему те же вопросы. И в чём смысл...? А, плевать - жив, и на том спасибо. Вдруг наша колонна остановилась, и на нагромождение камней, предварительно осмотревшись, взобрался полностью укрытый отливающей фиолетовым металлом брони боец. В руках он сжимал пулемет, очень похожий на таковой у Кузьмы, только ствол был несколько толще - видимо, против боевых машин мелкокалиберное оружие было неэффективно. Да и, собственно, их выстрелы тоже не сильно повредили стального монстра - ситуацию спасла Лилия, и это было, как по мне, очевидно... Или я чего-то не понимаю.

     - Жители Диаметрала! Сейчас мы все находимся в крайне плачевной ситуации. Репликатор, скорее всего, захвачен автоматонами, а наша тяжелая техника увязла в боях за центр и клановые резиденции. Наша группа, как нам наглядно продемонстрировала эта дрянь, - боец кивнул в сторону развалившейся на земле боевой машины, - не способна к подобным стычкам. Мною было принято решение закрепиться в одном из зданий и дожидаться прихода помощи, которая выведет вас отсюда. Все, кто не согласен с этим решением, могут быть свободны! Остальным же клан Зот гарантирует защиту в меру своих сил и возможностей! - Мнения разделились. Кто-то одобрительно кивал, кто-то - продирался сквозь толпу, стремясь как можно быстрее покинуть общество решивших оставаться на вражеской территории глупцов, а кто-то всё еще пребывал в смятении, не зная, как поступить. Я, недолго думая, решил выждать какое-то время под охраной клана, после чего, когда все остальные разбегутся или их перебьют, покинуть город. Если, конечно, нас не вывезут отсюда раньше - подобному исходу я был бы только рад, но какова вероятность, что сюда кто-то доберется в ближайшие сутки? Максимум - заберут своих, к коим я уж точно никак не отношусь. В конкретный момент времени я даже не кадет училища, если так посмотреть... Жаль, что мне не хватило времени завершить обучение и заложить тот фундамент, на котором я смог бы уверенно выстраивать свою жизнь.

      Я просочился за избравшей в качестве убежища приземистое двухэтажное здание толпой и, не без труда найдя там укромный уголок, принялся прогонять по каналам энергию. Так тело быстрее вернется в норму - постоянная циркуляция силы способствовала заживлению ран и укреплению тела в целом, что, ввиду грядущих событий, мне может очень и очень помочь. Я, сам того не заметив, уснул.

     ***

     Чёрт! Как я умудрился уснуть в такое время?! Но тело болело - это, если можно так выразиться, плюс. Но сколько я пролежал здесь...? Я, стараясь не потревожить изрядно потрёпанную спину, прошедшую, судя по ощущениям, пару мировых войн, поднялся на ноги и огляделся. В десятке метров по коридору сидело трое таких же, как я, нейтралов - не кадеты и не бойцы, судя по внешнему виду. Оружие отсюда было толком не разглядеть, но то, что оно совершенно не похоже на пушки бойцов клана, я мог сказать точно. Больше никого видно не было. Тем временем нейтралы, похоже, заметили моё внимание к своим персонам и принялись разглядывать меня в ответ. Я встал и, держа на виду руки, пошёл к ним.

     - День добрый, парни. - Рук не пожимали - ограничились вежливыми кивками. Весьма холодное отношение, а ведь мне жизненно необходима информация о том, что происходило пока я был в отключке. - Присяду?

     - Садись, если не шутишь. - Чуть более крупный, чем товарищи, мужчина со скрытым под маской лицом, - уж больно часто встречается здесь этот элемент брони, - протянул мне флягу, из которой предварительно сделал небольшой глоток. Я, благодарно кивнув, взял сосуд и отпил немного, утолив жажду. Холодное отношение? Нет, скорее уж настороженное.

     - Спасибо. Я не очень удачно уснул, не расскажете, что сейчас происходит? - Я поймал взгляд одного из троицы и удивленно приподнял бровь - девушка. Из-за бесформенной одежды и накидок, в которые были облачены нейтралы, изящный, стройный силуэт разглядеть было сложно. Но вот лицо укрыто не было. Чертыхнувшись, я вгляделся в своих собеседников и вызвал статусные окна.

      'Грека. [Наёмник]. 10ур'.

      'Шавер. [Наёмник]. 9ур'.

      'Эльза. [Наёмник]. 10ур'.

     - Происходит... - Грека сплюнул. - Автоматоны выбили почти все очаги сопротивления. Говорят, пять кланов еще держат оборону - за счёт орудийных платформ и техники. Отрубился ты... Ну, часов шесть прошло, думаю. Когда мы сюда пришли - ты уже лежал, но ты, вроде как, с нашей группой шёл.

     - Об эвакуации ничего не слышно?

     - Ничего. Зот присылали одну платформу, вывезли своих. А нам наказали ждать, мол, как выбьют автоматонов из этого района, так сразу и заберут. Только лично я сомневаюсь, что у них это получится. - Последнее предложение он, скривившись, буквально процедил сквозь зубы.

     - Я не знаю, насколько сильны эти машины. - Я пожал плечами. - И выступать могу только в роли наблюдателя - с моими силами этим гигантам я вообще ничего противопоставить не могу...

     - Можешь. - Шавер продемонстрировал ровные ряды идеально белых зубов. - Десять кило взрывчатки - и бросаешься под траки. Так раньше делали, пока не создали по-настоящему мощные стволы. И сейчас, если всё будет дерьмово, всех лишних курсантов пустят на мясо...

     Девушка как-то странно посмотрела на напарника, после чего достала планшет и принялась в нём копаться. Я, чуть замешкавшись, последовал её примеру - где, как не в сети, можно узнать последние новости? Тем более что мои спутники сейчас что-то тихо, почти бесшумно обсуждали. Странно, что с такого расстояния, - а между нами была максимум пара метров, - я ничего не слышал. Какое-то устройство?

     Открываю новостную страницу Диаметрала, на которой всё заполнено объявлениями других городов о приёме беженцев. Лишь одна действительно полезная страница - обновляющаяся в реальном времени схема, разделенная на окрашенные в четыре цвета районы. Зеленые - подконтрольные людям, желтые - 'приграничные', красные - места, в которых шли бои. Черные же показывали занятые автоматонами территории, где они уже укрепились. Помимо этого, на схеме отображались стычки людей с машинами. Естественно, отображались только сражения подключенных к какой-то клановой системе бойцов, так что полагаться на эту карту стоило лишь частично. Выводы я сделал неутешительные - нужно уходить, и уходить сейчас. Чем дольше мы здесь ждём, тем сложнее будет выбраться из города. Я не знал точно, где нахожусь, но то, что зона красная - факт. А судя по тому, что одному автоматону не сильно повредил залп двух десятков опытных бойцов, каждый из которых имел минимум двадцатый уровень, из красного наш район может быстро окраситься в черный. И тогда уже отсюда не выберется никто. Профиль.

      'Андо. [Без профессии]. 3ур

     Здоровье: 69/90

     Пси-энергия: 350/350

      Репутация:

     Города:

     {

     Диаметрал (уничтожен) - 4/100 [Нейтральная]

     }

     Фракции:

     {

     Сталкеры - 2/100 [Нейтральная]

     }

      Клан: Отсутствует

      Принадлежность: Нейтрал

      Параметры:

     Сила: 6

     Выносливость: 8

     Ловкость: 6

     Интеллект: 6

      Боевые навыки:

     Холодное оружие - 27%

     {

     Мечи - 59%

     Копья - 21%

     Ножи и кинжалы - 13%

     }

     Легкое оружие - 1%

     {

     Пистолеты - 1%

     }

     Среднее оружие - 0%

     Тяжелое оружие - 0%

     Энергетическое оружие - 1%

     {

     Ножи и кинжалы - 1%

     }

     Метательное оружие - 0%

     Псионика - 5%

     {

     Разум - 16%

     Врачевание - 7%

     }

      Мирные навыки:

     Маскировка - 3%

     Сопротивление псионике - 3%

      Таланты:

     Щит разума: Вы подверглись псионическому воздействию от существа, превосходящего вас на десять и более уровней, не получив при этом никакого урона. Ваше сознание приобрело крепость, несвойственную человеку. [Сопротивление псионике +25%]. Заблокированы таланты:

     Меч разума.

     Нити разума.

      Эффекты:

     Голод - [Средний+-]

     Жажда - [Низкая+]

     Усталость - [Средняя-]'

     Еще и здоровье не восстановилось до конца. Вместе с необходимостью выделять время на манипуляции с пси-энергией... Да, два дня мне здесь еще сидеть и никуда не рыпаться. Или лучше найти другое укрытие, отдельно ото всех? Так больше шансов на то, что меня не найдут автоматоны... Зато для мародеров я, слабый одиночка, буду лакомым куском. В том, что таковые найдутся даже здесь, я не сомневался - такова человеческая природа. В остальном... Запас пси-энергии возрос, немного подросли навыки, а холодное оружие вообще деградировало - долго не занимался. Диаметрал - уничтожен. Выносливость подросла, видимо, из-за выдержанной мною за прошедший день боли.

     - Думаешь уходить? - Я посмотрел на Грека и покачал головой. - Почему? Тут оставаться опасно.

     - Опасно, но уйти я пока не могу. Вот так вот. - Развел я руками в ответ на вопросительный взгляд девушки. Рассказывать, по какой причине мне лучше повременить с побегом, я не собирался.

     - Понятно. Мы тоже пока здесь задержимся. Разве что перейдём в один из жёлтых секторов.

     - Хм. Мне, в общем-то, тоже не обязательно сидеть именно здесь. Вы знаете, где конкретно мы находимся? - Грека требовательно протянул руку, и я отдал ему планшет. Наёмник десяток секунд сверлил схему взглядом, после чего ткнул в край одного из красных районов.

     - Седьмой круг, пятнадцатое строение. Почти у самой границы с чёрной зоной. Если уходить, то сейчас - потом здесь всё будет в автоматонах-рабочих. - Грека отдал мне устройство.

     - Рабочих?

     - Как всё устроено у роботов не знаешь?

     - Нет...

     - Запущенный случай. Дикий? - Я кивнул. - Дикий дикому друг. Я тоже пришёл в город из пустоши. Будешь?

     - Нет, спасибо. - Я вежливо отказался от другой фляги, от которой ощутимо пахло спиртным. Чего-чего, а напиваться в такой ситуации было бы вершиной идиотизма. - Расскажешь про роботов?

     - Ну, рассказывать-то особо и нечего. Есть автоматоны-воины, автоматоны-ремонтёры и автоматоны-рабочие. Первые, как можно понять, воюют, вторые - во время и после боя ремонтируют первых, а третьи возводят на стратегически важных местах заводы и укрепления. Думаю, на месте Диаметрала появится что-то подобное - здания разберут и пустят на строительство и производство, да и шахты в непосредственной близости. Тут надо быть очень тупым, чтобы захватить такое место и не занять его. А мозг роботов, чем бы он ни был, точно не тупой. - Грека горько ухмыльнулся. - Так вот. Обычно автоматоны просто шляются по пустоши группами по тридцать-сорок единиц в поисках своих давно уже отбросивших копыта противников или кого-то еще. Людей или мутантов, например. Это всё отголоски былой войны - те цивилизации пали, на их прахе растут новые, а автономные заводы продолжают защищать свою территорию, уничтожая потомков тех, кому были призваны служить. Нас, тобишь. На города они не нападали, так что теперь я даже не знаю, чего от них ждать. Человечество вообще старалось селиться как можно дальше от земель автоматонов, и до сего дня такая тактика себя оправдывала.

     Наёмник замолчал. Я, помассировав виски, откинулся на холодную бетонную стену. Не знаю, чем руководствовался клан Зот, но в качестве убежища они выбрали какой-то полузаброшенный склад, в который недавно попала шальная ракета... Или что-то другое, но не менее разрушительное.

     - Куда вы планируете уходить? В зелёные сектора?

     - В жёлтые. В зелёных, как мне кажется, нам будут не рады. Там обосновались кланы... Вернее, то, что от них осталось. Вполне могут запрячь на какие-нибудь работы, а нам такого не надо. Уж лучше в жёлтой зоне подождать, чем идти в добровольное рабство.

     Я согласился, пусть и имел несколько другое мнение по поводу кланов. Да, там всё наверняка сложно, но рабство... Нет, как по мне, так такое крайне маловероятно. Но от больших скоплений людей мне действительно лучше держаться подальше - пока не завершится воздействие препарата, по крайней мере...

     - Я, пожалуй, тоже пойду куда-нибудь туда. Пережду три-четыре дня, и покину город. Составлю вам компанию по дороге?

     - Составь, проблемы не вижу. Но если что-то случиться - вытаскивать не будем, опасно.

     - Да, конечно. Обузой не буду. Есть что-то, что мне надо знать?

     - Если бы были какие-то правила, касающиеся передвижения в захваченных роботами городах... Нет, ничего такого пока нет. Передвигаемся по возможности бесшумно, вдоль стен. Заметил автоматона - упал на землю, за тобой будет идти Шавер, он нам отсигналит. Если кто-то ложится - ложатся все. Кто-то бежит - бегут все. Выходим через час... Успеешь привести себя в порядок?

Глава 16


     Раньше я не замечал этого, но город, пока его закрывал купол, был лишен не только естественного солнца, но и ветра. Сейчас это было заметно особо - перестук шагов, редкие далекие выстрелы и взрывы, гуляющий среди зданий гул... Недобрая атмосфера. Я в который раз провел рукой по ячеистому керамическому корпусу гранаты. Хватит сорвать траки автоматонам-рабочим, а большего мне и не надо... Вернее сказать, надо, но я прекрасно понимаю, что способное навредить автоматонам-бойцам оружие при выстреле мне в лучшем случае сломает руки. Это если я вообще смогу его поднять - весили некоторые экземпляры без малого сотню килограмм. Гранатами же меня за умеренную плату снабдил умудряющийся торговать даже в такой ситуации купец - всего по десять кредитов за штуку я приобрел двадцать гранат. Еще сто пришлось выложить за разгрузку - иначе нести мои приобретения пришлось бы или в руках, или в инвентаре. И то, и другое для боя неудобно.

     Вдруг Эльза вскинула руку, и мы, разом подобравшись, за считанные секунды добрались до монолитной стены многоэтажного здания и укрылись за высокими бетонными клумбами. Прошла целая минута, прежде чем я, Грека и Шавер услышали пока еще тихое жужжание, с каждой секундой набирающее громкость. Эльза часто демонстрировала прямо-таки чудеса сенсорики - звуки, которых мы не слышим, детали, которых мы не видим... И не только это - ведь надо не только видеть и слышать, надо замечать всё это. И Эльза могла - она была сенсором. Молодым, слабым, но - сенсором.

     Шум перерос в грохот, и в каком-то десятке метров от нас прямо по центру улицы проехал автоматон-боец со своей свитой - пятёркой ремонтных машин и десятком рабочих. От такой группы мы не отбились бы при всём желании... Да что там - если они наткнуться на занимаемое бойцами клана Зот и курсантами училища здание, то и у тех будет немного шансов. Даже псионичку, что так ловко уничтожила одну машину, свита не подпустит - они тоже вооружены, пусть и аналогом людского стрелкового оружия вроде винтовок и автоматов. Наконец звуки стихли, и Эльза встала с асфальта. Я, облегченно выдохнув, тоже поспешил подняться на ноги.

     - Продолжаем движение... - Вдруг установившуюся тишину прорезали звуки выстрелов, а через мгновение изрешеченное пулями тело Греки, заливая всё вокруг кровью, повалилось на землю. Шавер и Эльза, вскинув винтовки, открыли беспорядочный огонь в ту сторону, откуда звучали выстрелы. Секунда, и тело Эльзы присоединилось к Греке. Они, без сомнения, были мертвы. Я вжался в бетонное ограждение и судорожно соображал, что делать. Нашариваю взглядом чуть приоткрытую дверь, ведущую в жилую высотку, и крепко сжимаю в руке гранату. Пять метров под огнём из автоматического оружия - это не перебежка с возможностью получить в спину арбалетный болт. Шансы не добежать намного, намного выше...

     - Шавер, сейчас я кину гранаты, и рвём в дом! Понял?! - Я, приподнявшись и ухватив за плечо каким-то чудом еще не схлопотавшего пулю наёмника, затащил того за клумбу. - Земля в клумбе - грязи в воздухе будет много, могут и не попасть.

     - Давай парочку, откину в сторону, чтоб не так подозрительно. - Слова Шавера совсем не соответствовали его полубезумному виду, но я, кивнув, вложил в его широкую руку две гранаты. - На счёт три. Один, два, три!

     Я, чуть приподнявшись, сорвал чеку с первой гранаты и, выглянув из-за укрытия на мгновение, вдавил её в мягкую почву клумбы. Шавер же за это время уже успел метнуть оба снаряда и приготовиться к рывку. Три, два... Взрыв! Я, не щадя ног, рванул вперед, но даже так наёмник опередил меня на два шага. Выстрелы зазвучали, когда я уже нырнул в дверной проём - пули бессильно застучали по металлической двери, и я, не теряя ни мгновения, вынул из инвентаря пистолет. На больших расстояниях не абы что, но в узких коридорах и на лестничных пролётах наверняка не многим хуже автомата. На всякий случай проверил, как учил Штиль, наличие в обойме патронов - полная.

     - Грека и Эльза реплицируются? - Спросил я у буравящего взглядом дверь парня. Он, сплюнув, покачал головой.

     - Нет. Вот с-суки! И ведь двое всего! А как стреляют! Мрази! - Наёмник трижды ударил кулаком по стене, оставив на той несколько багровых пятен. - Их всего двое, надо попытаться уйти. Должны быть еще выходы. В таких домах обычно их хотя-бы четыре всегда есть. Идём.

     Шавер отпустил свою винтовку, и та растворилась в воздухе. Взамен же он достал значительно более компактный пистолет-пулемет, после чего широкими шагами, чуть не срываясь на бег, выдвинулся к лестнице.

     - Стой. - Шавер остановился, когда мы поднялись на четвертый этаж, после чего достал из инвентаря маленькую металлическую полусферу и закрепил её прямо посреди одной из ступеней.

     - Мина? Её же видно, они её просто обойдут или снимут. - Заметил я, глядя на очень выделяющийся на фоне серых ступеней воронёный металлический шарик. Не заметил бы её только идиот.

     - Вот ты хочешь с ними тут драться? Нет? Вот и я не хочу. Подорви мы его друга на мине - и что он сделает? - Я пожал плечами. - Мстить пойдёт! А так они наткнутся на мину - трижды подумают, прежде чем за нами идти. Её при желании можно на потолке, за порогом установить - и всё, без специального приборчика её не обнаружить. А ходить по дому, в котором скрываются враги, и при этом искать ловушки - то еще удовольствие. Идём, нам нужно выйти к другой лестнице. И старайся не шуметь.

     Мы свернули в широкий коридор и вскоре наткнулись на еще одну лестницу, но Шавер лишь покачал головой - рано. Вообще то, что здание оказалось мало того, что жилым, так еще и объединенным в один общий блок - чистое везение. Окажись мы взаперти - и вариантов у нас было куда как меньше, а шансов напороться на засаду - гораздо больше. Тем временем мы остановились у приглянувшейся Шаверу лестнице, которая оказалась предпоследней.

     - Спускаемся аккуратно, я иду впереди. У тебя ведь нет опыта перестрелок в зданиях?

     - У меня вообще нет опыта перестрелок. Я псиоником хочу стать, учился, когда город прекратил своё существование. До этого память потерял. - Честно ответил я, глядя на наёмника. Тот удивление ничем не выказал, лишь кивнул и медленно побрёл вниз. Осторожно, вслушиваясь в каждый шорох, мы вскоре спустились на первый этаж, так и не встретив никакого сопротивления. А вот у двери мы остановились практически на тридцать минут, выжидая ответных действий наших противников. Но те либо давно обобрали тела и смылись, либо затаились где-то снаружи. Наконец Шавер не выдержал и поманил меня рукой.

     - Вставай к стене, подкинешь меня - я подтянусь и выгляну в окно. Что-то, да станет понятно. - Я кивнул и сделал всё так, как попросил наёмник. Спустя десяток секунд он, ухватившись руками за бетон, аккуратно выглядывал в небольшое оконце под самым потолком, а я караулил дверь, нацелив в проход пистолет. - Никого не вижу.

     Шавер спрыгнул вниз и вновь сменил оружие на штурмовую винтовку.

     - Двигаем. Идём след в след, смотрим по сторонам. Вперёд!

     Наёмник резко распахнул дверь и выскочил на улицу, сразу свернув в сторону. Я, выжимая из тела всё возможное, ринулся - несмотря на наличие кое-какой брони и тяжелой винтовки бежал Шавер очень быстро, так, что я налегке за ним еле поспевал. Но не успели мы миновать и сотни метров, как в землю передо мной ударили пули. Я еще только оборачивался и искал глазами укрытие, а Шавер уже вскинул винтовку и произвел три одиночных выстрела. Всё стихло.

     - Один есть. Второй, скорее всего, неподалёку. - Я кивнул и, сглотнув вязкую слюну, поднял пистолет. Сердце яростно стучало, словно бы пытаясь выпрыгнуть из груди, а руки предательски дрожали. Ни о какой прицельной стрельбе не могло быть и речи. Хороший я воин, чёрт подери... С мечами оно как-то проще было - видишь перед собой врага, есть ты и есть он. Всё. Да, были и луки, и арбалеты, но ни в какое сравнение с винтовками они не шли. Если в тебя ударил арбалетный болт, значит, стрелок в какой-то полусотне метров. Это - максимальная прицельная дальность, на которой средней руки стрелок может гарантировать попадание в цель. Стрельба на сотню метров - уже за пределами возможностей большинства. Огнестрельное же оружие... Нет, надеюсь, я всё-таки стану сильным псионом.

     Шаги. Быстрые шаги за той стеной, на которую я смотрю. Вскидываю пистолет и готовлюсь стрелять... Но вместо человека оттуда вылетает граната. Оглушительный хлопок - и я, крича от боли, падаю на землю. В ушах стоит звон тысяч церковных колоколов, а перед глазами пляшут яркие пятна... Будто сквозь водяную толщу слышу стрекот винтовок и всё затихает, а мою безвольную тушку кто-то подхватывает под плечи и куда-то тащит. Я попытался вырваться, но ничего не вышло - держали меня крепко, да и логика подсказывала, что враг бы меня давно пристрелил, а не пытался унести. Наконец зрение начало ко мне возвращаться, и я смог рассмотреть силуэт тащащего меня на себе человека. Похож на Шавера - по крайней мере, расцветкой одежды и фигурой. Я попытался что-то сказать, но голоса собственного не слышал. Похоже, я еще и оглох...

     Шавер. Точно он - зрение, как и способность ориентироваться в просранстве, вернулись ко мне, а вот слышал я ровным счётом ничего. Мне не без труда удалось вырваться из лап наёмника и убедить его в том что я способен самостоятельно передвигаться. Объяснятся приходилось жестами, но главной проблемой было не это. Без слуха я представлял собою очень лёгкую мишень для автоматонов, которых ты либо заранее слышишь и прячешься, либо они тебя убивают. Если я правильно понял Шавера, глухим мне ходить четверть суток, так что мне либо схорониться где-нибудь, либо передвигаться только в сопровождении наёмника. К счастью, бросать он меня явно не собирался, так что мы медленно, но верно двигались в сторону ближайшей жёлтой зоны.

     ***

     - Ну как? - Я перевел слегка мутноватый взгляд на вошедшего в комнату Шавера. Мы остановились в одной из квартир многоэтажного дома, расположенного на самом краю желтой зоны. К моменту, когда мы покинули помеченные как опасные районы, уже начинало смеркаться, и идти дальше было нельзя. Теперь, без купола, никто не гарантировал отсутствие в городе мутантов, которые ночью представляли нешуточную опасность.

     Я покосился на циферблат настенных часов.

     - Всё на сегодня. Что-то хотел сделать? - Я только завершил дневной курс циркуляции энергии, а время уже перевалило сильно за полночь. Вместе со всем, что пришлось пережить, ванна из боли, которую пришлось принимать на протяжении четырёх часов, меня серьезно вымотала.

     - Нужно установить заряды на лестнице и на входе в квартиру. Сигналки, опять же. Одному опасно. - Шавер поморщился. Он, хоть и не подавал с того момента виду, но всё-таки тяжело переживал потерю напарников. Или друзей... Я слишком мало о них знал, чтобы говорить точно.

     - Согласен... - Я взял со стола и повесил на пояс небольшой пистолет-пулемет, который Шавер снял с одного из налётчиков. Он вообще много чего снял - окончательная смерть оставляла на земле вообще всё содержимое инвентаря, но я ни на что не претендовал. И без того всё, что я сделал - это побегал, помахал пистолетом, ослеп и оглох... Стал обузой, чего пообещал не допускать. И он всё равно отдал мне очень хорошее оружие.

      'Пистолет-пулемёт Laguna -BDE'

     Легкое оружие.

     Калибр: 7.62мм

     Патронов в обойме: 34

     Эффективная дальность: 20м

     Атакующее воздействие:

     Ударное: 40-80

     Парализация: 1-10

     Кровотечение: 1-10'.

     Вид оружие имело оригинальный - рожок магазина сильно выпирал и казался чрезмерно большим, а дуло - наоборот, очень коротким. Приклада у пистолета-пулемета вообще не было, из-за чего отдача была огромной. Компактные размеры и огромная мощность - этой фразой можно охарактеризовать 'Лагуну'. Пояс тоже мне достался от одного из нападавших - он имел крайне удобную функцию крепления к нему компактного вооружения одним касанием. Грубо говоря, стоило мне приложить пистолет к поясу, как он там практически намертво закреплялся. По крайней мере, потерять его было крайне трудно. Снять его можно было, повторив движения с точностью до наоборот - стоило лишь взяться за рукоять, и оружие само падало в руку.

     - ... Я очень надеюсь, что этой ночью нас никто не потревожит. Просплю часов десять, наверное. - Мы вышли на лестничную площадку, Шавер принялся за установку своих игрушек, а я спустился на этаж ниже и встал караулом - сел на ступени, взял в руки пистолет-пулемет и уставился на лестницу, вслушиваясь в происходящее. Скрежет металла о бетон - наёмник устанавливает мины, одинокий далёкий взрыв, скрежет когтей по мета... Я вскочил и испуганно заозирался, выискивая скребущегося хищника.

     - Шавер, тут кто-то скребется! Шавер!

     - Иду! - Наёмник, перепрыгивая разом по три-четыре ступени, за считанные секунды спустился вниз с автоматом наперевес. - Где?

     - Прислушайся. Скребётся, дрянь такая! - Мы замолчали, и Шавер прислушался. Спустя несколько секунд он медленно подошёл к одной из дверей и приложил к ней ухо.

     - Здесь. Мне кажется, что это не мутант. Волкер. - Наёмник обернулся ко мне и довольно улыбнулся. - Волкер - искусственно выведенная помесь клыкаря, нормальной собаки и технологий, приученная служить человеку. Если её хозяин погиб - любой человек может к себе её привязать. И стоит волкер соответственно.

     - А польза от них какая? Как от очень сильной собаки?

     - Ну, ты загнул, Андо. Это лучше, чем даже свора собак! Чует мутантов и людей за три сотни метров независимо от погоды, в одиночку способна порвать десяток клыкарей восьмого уровня, ощущает желания и эмоции как хозяина, так и просто окружающих людей... Это если особь взрослая и здоровая, естественно. Есть и подвиды, которые лучше в чём-то определенном... - Шавер достал большой энергетический нож и принялся отрезать дверные петли. - ... например, почти разумные. Или с равной по крепости стали кожей. Ядовитые, плюющиеся кислотой... Разные они. Для наёмника лучше питомца не найти.

     - А если хозяин жив? Мы справимся с таким монстром?

     - Мертв, точно говорю. Волкер не шумит, если хозяин жив. Она нас почуяла, как и наше желание остаться незамеченными. Поэтому и не шумит. Если бы мы уходили - попыталась бы привлечь внимание. Стекло бы разбила, например.

     Я уже совсем по-другому посмотрел на дверь, за которой скрывалось сейчас затихшее животное. Интересно. Животное, способное общаться с хозяином? Я бы на такое посмотрел... И как этот волкер выглядит...? Наконец, Шавер закончил срезать петли, коих оказалось целых пять штук, и, поддев руками края двери, потянул за себя. Я стоял чуть в стороне, держа наготове 'лагуну' - вдруг всё-таки псина окажется агрессивной, и мне придется выручать незадачливого собачника?

     Не оказалась.

     Перед нами, прямо посреди узкого коридора, сидела, виляя хвостом, собака. Вернее сказать, собачище. Почти полтора метра в холке - это вам не полуметровая дворовая собака. Такая, пожалуй, может и голову разом откусить. Но выделялась она не только размерами - во-первых, левая передняя лапа её была покрыта металлом. Во-вторых - шерсти у неё не было, лишь матово-серая кожа. В-третьих - глаз у этого милого зверя было три штуки, уж простите за каламбур. Хочешь ли, не хочешь ли, но уважением проникнешься в любом случае.

     Тем временем Шавер убрал нож и сделал шаг в сторону волкера. Тот не двигался. Еще шаг... И собака с радостным повизгиванием бросилась наёмнику на шею. Честное слово - я едва этого волкаря не застрелил, до того его прыжок меня напугал. Но обошлось - клыкарь вылизывал лицо счастливого Шавера, а я нет-нет, да посматривал на лестницу. Собака собакой, но банальную осторожность никто не отменял.

     - Ну что, Шавер, пойдём устанавливать сюрпризы...?

Глава 17

      'Андо. [Без профессии]. 4ур

     Здоровье: 69/90

     Пси-энергия: 500/500

      Репутация:

     Города:

     {

     Диаметрал (уничтожен) - 4/100 [Нейтральная]

     }

     Фракции:

     {

     Сталкеры - 2/100 [Нейтральная]

     }

      Клан: Отсутствует

      Принадлежность: Нейтрал

      Параметры:

     Сила: 7

     Выносливость: 10

     Ловкость: 7

     Интеллект: 6

      Боевые навыки:

     Холодное оружие - 27%

     {

     Мечи - 59%

     Копья - 21%

     Ножи и кинжалы - 13%

     }

     Легкое оружие - 1%

     {

     Пистолеты - 1%

     }

     Среднее оружие - 0%

     Тяжелое оружие - 0%

     Энергетическое оружие - 1%

     {

     Ножи и кинжалы - 1%

     }

     Метательное оружие - 0%

     Псионика - 5%

     {

     Разум - 16%

     Врачевание - 7%

     }

      Мирные навыки:

     Маскировка - 3%

     Сопротивление псионике - 3%

      Таланты:

     Щит разума: Вы подверглись псионическому воздействию от существа, превосходящего вас на десять и более уровней, не получив при этом никакого урона. Ваше сознание приобрело крепость, несвойственную человеку. [Сопротивление псионике +25%]. Заблокированы таланты:

     Меч разума.

     Нити разума.

      Эффекты:

     Голод - [Средний]

     Жажда - [Низкая]

     Усталость - [Средняя+]'

     Я лежал на диване и переводил дух после нескольких часов беспрерывной циркуляции пси-энергии, когда мне вдруг захотелось взглянуть на свои показатели. Предчувствие не обмануло - уровень я действительно повысил, а параметры распределил по уже ставшей привычной схеме - сила, ловкость, выносливость. Ну и одна единица выносливости добавилась за прошедшие сутки. Думается мне, что все три очка со следующего уровня я вложу в интеллект - уж больно он отстает ото всего остального, а мне, если я собираюсь стать псиоником, головой думать придётся много. Солнце давно уже пошло на убыль, а мы только-только готовились выходить. Всё благодаря необходимости ежедневно тренировать каналы - вечером может и не выдаться такой возможности, а последствий невыполнения наставлений Беса я опасался - тот чётко сказал, что я вообще могу лишиться возможности стать псиоником. Вот и приходилось заниматься этим сразу после побудки, выматывая себя в самом начале дня.

     - Готов, Андо? - Я нехотя встал с дивана и посмотрел на лучащегося счастьем наёмника, у правой ноги которого сидел его волкер. Шорш, как он его назвал.

     - Всегда готов... Ну, почти. - Добавил я, заметив вопросительно поднятую бровь Шавера. Да, он меня пытался растолкать ранним утром, но я его послал в особо грубой форме. Сам я этого не помню, что неудивительно - до того вымотался, а короткий сон в убежище клана Зот и кадетов если и помог, то несильно. - Какой план на сегодня?

     - Попытаемся выбраться в следующую жёлтую зону. В идеале - на границу с зелёной. За ночь мы, оказывается, 'покраснели'. Смотри. - Шавер продемонстрировал мне своё УИУ, и я, хлопнув себя по лбу, скосил глаза на свой собственный. По привычке пользовался планшетом, совершенно забыв про весьма и весьма полезный 'наруч'. Тем временем на дисплее УИУ наёмника появилась схема города, и - да, мы действительно оказались в красной зоне. За ночь автоматоны подмяли под себя достаточно крупную часть города, и мы, фактически, оказались в самом центре новообразовавшегося опасного района. - Идти будем медленно, я выглядывал на улицу - там едва ли не каждые пятнадцать минут шныряют патрули автоматонов. Бойцы примерно в каждом пятом, но легче от этого не становится - мы даже пару ремонтных ботов не подобьем, оружия подобающего нет.

     - Почему пару? Мы тогда и с одним не справимся, если подбить возможности не будет.

     - Потому что одного еще можно подорвать, а вот двоих - уже нет. Будут прикрывать друг друга и не дадут подобраться. Я, конечно, сам с ними не сталкивался, но слушал рассказы бывалых сталкеров, которые охотой на автоматонов промышляли. - Шавер присел на корточки и начал выкладывать на пол самые разные приспособления и устройства в одном ему известном порядке.

     - На них охотятся? Зачем?

     - Нутро у них ценное. Сталкеры, да и не только они, в общем-то, собираются в группы по двадцать-тридцать человек и уходят в пустошь. Бывает, через неделю возвращаются, а иногда их целый месяц не видно... Зависит от того, как быстро они выследят автоматонов. Правда, иногда возвращаются сразу в репликатор - если рейд вышел неудачным. Зато в случае успеха их ждёт хорошая награда. Достаточная для того, чтобы провести месяц в пустоши, рискуя своей жизнью. Держи. - Шавер протянул мне три небольших, с ноготь большого пальца размером, сферы. - Дымовые шашки. Сенсоры автоматонов сквозь них ничего не видят, так что шанс спастись будет. Нажимаешь на пластину - и бросаешь. Без удара обо что-то твёрдое активация не пройдёт, так что можешь не бояться фантомных нажатий. В случае чего прячься в глуби домов - есть шанс, что они, потеряв тебе из виду, двинуться дальше. Всё, пошли.

     Наёмник, переместив часть своих игрушек на разгрузку, убрал всё что осталось в инвентарь и встал. Мы, морально приготовившись к долгому дню, вышли из квартиры.

     ***

     Огромная, со стороной в десяток метров боевая платформа сейчас выглядела крайне непрезентабельно. Рваные дыры в корпусе и дым, из них исходящий, вместе с десятком трупов разной степени сохранности олицетворяли собою противостояние людей и машин. Всего троих ремонтных ботов удалось уничтожить экипажу боевой платформы перед тем, как их подбил автоматон-воин. В том, что это был он, сомнений не было никаких - таким калибром малые машины не оснащены. Среди всей этой разрухи, вызванной падением платформы на кирпичное здание, сейчас проворно шнырял Шавер - собирал всё то, что представляло хоть какую-то ценность. Его собачка сейчас сидела неподалеку, с довольным видом перемалывая стальными челюстями огромную крысу-мутанта. Такие, со слов наёмника, обитают в каждой шахте. Шахтёры добывают ресурсы, а старатели - отстреливают мутантов, охраняя всю смену, за что их очень уважают. Естественно, они делают это не бесплатно, но очень немногие бойцы решают посвятить свою жизнь отстрелу крыс в глубине опасных подземелий.

     - Шавер, скоро ты? Семь минут, скоро патруль.

     - Шорш не чует машины, еще пять минут у нас есть. Патруль переждем в здании склада, оно не заперто. И вообще, присоединяйся давай, или у тебя инвентарь полон...? - Я поморщился. Всё еще не удавалось перебороть в себе брезгливость к мародёрству. Да, мародёрству - иначе процесс обирания трупов, сражающихся с агрессором, я назвать не мог. Да, может быть они пытались сбежать из города, но это всё равно не давало нам права грабить их мёртвые тела. Но... Когда-то надо будет начинать. Я подошёл к ближайшему трупу, обделённому вниманием Шавера. Специально ведь не стал его трогать, оставил рядом со мной...

     Черные матовые пластины костюма на груди были прожжены до рёбер - их белизна особенно выделялась на фоне спекшегося до углей мяса. Лицо его закрывала зеркальная маска, отражающая мой силуэт на фоне серого неба.

     - Шавер, как открыть инвентарь мертвеца? - Сказал я чуть громче обычного, обращаясь к находящемуся вне моего поля зрения наёмнику.

     - Коснись тела и пожелай открыть инвентарь! - Донесся слегка искаженный голос Шавера из-за платформы.

     Я, дотронувшись до почти не пострадавшей руки тела, вызвал его инвентарь. Патроны, медицинские препараты, консервированная пища, гранаты, пара мин, пси-кристаллы...

     'Пси-кристалл: Концентрация.

     Прочность: 90/90

     Ранг: D-.

     Описание: Пси-кристалл концентрации значительно упрощает работу с потоками пси-энергии. Особенно эффективен при создании сложных, массивных техник ранга выше D'.

     Не знал, что существует что-то подобное. И использовать их не буду - мало ли, как они действуют. А что, если вызывают привыкание, как наркотики для воинов? Нет, пока не разберусь в том, что мне попалось - к кристаллу не прикоснусь. Да и техники D ранга я не то, что создать не могу - не знаю о них ничего! Был бы здесь учитель...

     Переложил всё мало-мальски интересное в инвентарь и отошёл к стене здания, возле которого лежала заинтересовавший меня контейнер. Металлический, с треснувшим дисплеем и чуть приоткрытой крышкой... Не знаю почему, но рядом с ним я ощутил себя не в своей тарелке. Подцепляю носком ботинка крышку и распахиваю бокс, на всякий случай отступая на шаг. Дуло 'лагуны' предусмотрительно смотрит в сторону контейнера... Но цели не находит - ящик был пуст, пусть из него и вырывались сейчас клубы пара. Места в нём хватило бы и для взрослого мужчины, и даже для собачки Шавера. Подозрительная штука... Я, тщательно его осмотрев и так и не найдя внутри ничего, способного приоткрыть завесу тайны, забрался на останки боевой платформы и подошёл к наёмнику, с завидным энтузиазмом выламывающим крышку приборной панели. За спрос не бьют в нос, как говорится.

     - Шавер, слушай... - Наёмник оторвался от своего занятия и вопросительно уставился на меня, демонстративно постукивая по тому месту дисплея, на котором отображалось время. - Что перевозят в больших морозильных контейнерах? Я нашёл один, пустой и открытый.

     - Что, прости, ты нашёл?

     - Контейнер, холодильный. Туда и твой Шорш поместится. Что там могли перевозить? И значит ли это, что до нас кто-то тут уже побыва...? - Договорить мне не дал сильный толчок в грудь, полученный от наёмника. Я, разом потеряв всякую опору, рухнул на спину и заскользил по стальной поверхности платформы. Автоматная очередь - и там, где я стоял мгновение назад, прямо в воздухе появились кровавые брызги, очертив полупрозрачный силуэт какого-то существа. Секунда - и я, неаккуратно развернувшись, с силой ударяюсь о перегородку, но нахожу в себе силы приподняться и навести оружие на верещащую, уже почти ставшую невидимой тварь. Отдача ударила в руку и существо упало, кубарем покатившись прямо на меня. Каким-то чудом я успел подняться на ноги и отпрыгнуть в сторону до столкновения с тушей мутанта. Тварь, впечатавшись в перегородку, попыталась подняться, но я опустошил обойму в это всё еще почти невидимое, расплывчатое пятно. Существо затихло.

     - Шавер, твою-то мать, что это?! - Я провёл ладонью по лицу и отметил, что губу о перила всё-таки разбил. Хорошо еще зубы на месте... - Шавер?

     - Андо, поздравляю - мы с тобой очень хорошо заработали. - Сказал наёмник, и нервно хихикнул, глядя на постепенно проявляющуюся белоснежную... Непонятно, что это - строение тела гуманоидное, но крайне худощавое. Кожа - белая, словно снег, лишённая всякого волосяного покрова. Голова, в сравнении с человеческой, несколько больше - где-то в полтора раза. Суставы ног выгнуты в обратную сторону, - это естественное состояние, мы ему лапы не ломали, - а пальцев на руках по восемь штук, отчего ладонь казалась чрезмерно большой. Ничего, кроме невидимости, оружием существу послужить не могло.

     - Дорогой его труп или органы? Вообще и так, и так у нас просто негде его хранить...

     - У тебя негде, а у меня и на этот случай припасены ёмкости. - Шавер замер на несколько секунд, после чего поставил рядом с трупом небольшой квадратный контейнер. - Главное, чтобы голова влезла. Всё остальное ничего не стоит.

     С этими словами наёмник достал энергетический нож и в два счёта отсёк твари голову. Хребта, как такового, у нёё не было - сквозь плоть протягивались какие-то белесые жилы, которые, как мне кажется, взяли на себя его функции. Или это и есть хребет... Несколько особенный. Спустя несколько секунд голова оказалась упакована в оказавшийся компактной морозилкой контейнер.

     - Деньги поделим пополам, если отсюда выберемся. Тысяч шестьдесят на двоих выйдет. - Я, довольно кивнув, проводил взглядом скрывшийся в инвентаре Шавера бокс. Деньги, особенно в моей ситуации, лишними не бывают. Да, для новичка я и так не бедствую, но я даже не знаю, сколько мне придётся потратить на те же техники. Если Бес пропадёт - еще и на учителя... Наёмник резко насторожился и, махнув рукой, бросился в сторону склада. Значит, волкер почуял автоматонов! Я поспешил за напарником и через десяток секунд мы уже скрылись за массивной дверью, и только тогда я уловил пока еще тихий шум передвигающихся боевых машин.

     Шум резко стих, едва автоматоны поравнялись с подбитой платформой. Боец, судя по звукам, остановился на месте, а его свита принялась осматривать место нашей недавней деятельности. И каково же было мое удивление, когда что-то с грохотом ударило о входную дверь. Я и Шавер переглянулись. В глазах наёмника стояла нешуточная тревога, но уже в следующую секунду он махнул рукой в сторону сваленных друг на друга контейнеров, и мы, стараясь не издавать ни звука, полезли на самый верх, надеясь укрыться между этой грудой и стеной. Само помещение, как на зло, оказалось совсем крошечным - пятьдесят квадратных метров, не больше. И шансов уцелеть, если сюда вкатятся работники... Чёрт, ведь и дверь достаточно широкая! Если прикинуть, то корпус ремонтного бота легко въедет на склад! Я начал перебирать конечностями еще быстрее. Вверх, вверх! Я только-только залез на вершину и перекинул свое тело за контейнер, как раздался оглушительный, - в замкнутом-то помещении, - взрыв, и на склад влетела вырванная с корнем дверь. Что происходило дальше, я судить мог только по звуку - рука Шавера вжала меня в холодный металл, не позволяя более высовывать голову.

     Стрекот гусениц по бетонному полу изредка затихал, сменяясь жужжанием сервоприводов машины - автоматон осматривался. Спустя минуту он подъехал прямо к нашей куче, ударом корпуса сдвинув контейнеры на добрую половину метра - так, что закрывающий нас металлический бокс едва не свалился вниз. Я не помню, сколько я не дышал - может быть, минуту, а может и две - желание жить пересилило дыхательный рефлекс, и вдохнул я только когда автоматон отъехал к другой куче контейнеров. Наконец он, решив, что здесь никого нет, покинул складское помещение.

     Еще десять минут мы не решались выбраться из нашего укрытия, пусть и отчётливо слышали, как атоматон-воин уехал. Но любой страх со временем проходит, и вот мы уже выходим из склада...

     Ловушка.

     Я не знаю чем руководствовался искусственный интеллект, но на выходе на нас нацелили орудия сразу пять ремонтных ботов во главе с чем-то, отдаленно похожим на человека. Туловище, голова, конечности - робот-гуманоид целиком состоял из металла. Руки его были непропорционально длинными и толстыми, а пистолет, который он, удерживая одной рукой, нацелил на нас, внушал страх. Таким можно и с ремонтными ботами справиться, не то, что с нами - в его дуло я бы мог спокойно просунуть если не всю ладонь, то три-четыре пальца так точно. Я ткнул тянущегося к кобуре Шавера локтем в бок и он, пусть и с небольшим запозданием, поднял руки - иных вариантов, почему они еще нас не расстреляли, я не видел. И вообще - человекоподобные роботы? Что-то я об этом ничего не слышал...

     - Сдайте оружие. Не сопротивляйтесь. Будете жить. - Голос человека-робота был насквозь пропитан металлом, но звучал... Не знаю. Чего может быть красивого в звуках сражения двух армий? Скрежет металла, предсмертные крики... Ничего, верно? Но почему-то мужчинам всё равно нравится эта какофония звуков. Здесь было что-то похожее - вроде бы голос робота был жуток, но отвращения не вызывал. Я наклонился, чтобы положить оружие на землю...

     Взрыв!

     Ремонтного бота по левую руку от робота-гуманоида снесло какой-то жуткой силой, а еще через секунду и второй отправился туда же. Машины резко развернулись в сторону стрелка и открыли шквальный огонь на подавление. Шавер, огрев меня по спине, рванул в сторону. Я, успев только отбросить в сторону машин дымовые шашки, поспешил за ним. И спасли нас именно мои действия - несколько очередей взрыхлили землю вокруг нас, но ни одна пуля своей цели не достигла. Шавер был прав - машины действительно не видели сквозь дым. Позади еще несколько раз хлопнуло оружие нашего спасителя, после чего всё стихло. Остановились мы только через почти тридцать минут - ровно настолько хватило моей выносливости. Наёмник, матерясь сквозь зубы, затащил меня в подъезд какой-то исхудалой пятиэтажки и, выбив дверь в одной из квартир на третьем этаже, рухнул на пол. Я вскорости последовал его примеру - всё, на что меня хватило, это кое-как вернуть на место дверь. Вернее сказать, я просто придал двери вид целостности - навесил её на уцелевшую петлю и оставил так, чтобы она не развалилась. Только поле этого я позволил себе расслабиться и задаться вопросом: почему вокруг меня постоянно происходит что-то подобное?!

Глава 18

     - Смотри! - Шавер кивнул на улицу и я подошёл к окну, возле которого он стоял. Люди. Четверо крайне серьезно выглядящих бойцов - воронёная сталь брони и большие пушки внушали уважение. Такие я видел у бойцов клана Зот, вот только они не разбирались играючи с автоматонами. А эти - разбирались, ведь они пришли с той стороны, откуда бежали мы. И шли ровно по нашему следу, время от времени сверяясь с каким-то странным прибором. - К нам идут. И не спрятаться никуда - найдут, только злее будут. Предлагаю сдаться.

     - Думаешь, если спасли от автоматонов, то и сейчас убивать не станут? Что им вообще может быть нужно? Голова твари?

     - Может быть, голова, а может мы сами. Я даже приблизительно не догадываюсь, что здесь может понадобится таким серьезным парням. - Наёмник пожал плечами.

     - Значит, сдаёмся?

     - Сдаёмся.

     Спустя две минуты нашу дверь аккуратно сняли с петель, и в квартиру зашёл один боец, оставив еще двоих в подъезде. Вблизи он выглядел еще опаснее, и теперь я понимал, против кого автоматон-гуманоид носил с собой тот огромный пистолет - выпирающие на два пальца вперед нагрудные пластины брони этого человека пробить можно было разве что им, железо-то наверняка непростое. Боец коснулся пальцами своей шеи, и лицевые пластины его шлема бесшумно съехали вниз, открыв нам лицо мужчины. Не старый, но и молодым его назвать было сложно. Застарелый шрам, по горизонтали тянущийся через лоб, и седые волосы, обрамляющие почти идеальный овал лица резко контрастировали с, в общем-то, молодой кожей и ясными глазами. Убери с лица этого парня эту уродливую серую полосу и перекрась волосы, и больше, чем двадцать пять лет, я бы ему не дал.

      'Гилья. [Охотник]. 33ур'.

     - Я рад, что вы решили проявить благоразумие и не бегать от нас по всему городу. Что вы взяли с рухнувшей платформы? - Шавер вынул из инвентаря холодильный контейнер с головой существа и, распахнув его, продемонстрировал содержимое Гилье. Тот чуть сморщился, но быстро взял себя в руки и забрал у наёмника наш трофей. - Кхм. Больше ничего?

     - Патроны, еда, медикаменты, гранаты, мины... Пси-кристалл. У меня больше ничего. - Я параллельно вываливал всё добытое на пол, чем вызвал очередную пренебрежительную ухмылку на лице охотника. Он, осмотрев добычу и мою, и наёмника, ненадолго задержал взгляд на притихшем волкере, выглядывающем из-за спины наёмника, после чего покачал головой и развернулся.

     - Уходим... - Гилье обернулся к нам. - Можем подбросить до зелёной зоны.

     - Я согласен. - Ответил я сразу, без раздумий - рисковать своей жизнью за зря мне ну совсем не улыбалось. - Шавер?

     - Нет, Андо. У меня здесь остались кое-какие дела. - Охотник кивнул и вышел из квартиры. Я пожал Шаверу руку, побросал собранное с трупов добро в инвентарь и последовал за Гилье. Наёмник... Он не был плохим человеком, но и другом я его назвать тоже не мог. Какая дружба с тем, кто после потери напарников, если вообще не близких знакомых, уже на следующий день радостно обирал трупы погибших солдат и трепал холку волкера? Да и за три дня близких отношений тоже не выстроить. Меньше привязанностей - меньше проблем.

     Я спустился по лестнице и вышел к товарищам охотника, один из которых резко ухватил меня за предплечье и поволок в сторону. Попытался было вырваться, но не смог сдвинуться даже на метр - хватка у этого сверхчеловека была железная. Я хотел возмутиться, как вдруг взгляд зацепился за еще пару стрелков, нацеливших свои огромные орудия на окна квартиры, в которой остался наёмник...

     - Нет! Суки! - Крикнул я и сорвал с пояса пистолет, но мой конвоир неуловимым движением выбил его из моих рук, схватил в полёте и покачал головой.

     - Расплата настигает всех, парень. Та тварь, с которой ты выбирался из города - один из головорезов Бестиария, те еще мрази. Его разыскивают в добром десятке городов. И знаешь, чем он промышляет? Берет с собой в рейд кого не жалко, пользует по полной и продает в рабство мутантам. Или убивает, но очень редко... - Сдвоенный хлопок - и квартира взрывается изнутри, а нас осыпает мелкими обломками. От каменного града меня спасло возникшее над нами полупрозрачное поле переносного энергетического щита. Дорогое, очень дорогое устройство... - Не веришь мне - поищи в сети. Хотя бы по имени - многое узнаешь о своем спутнике.

     Я промолчал, но руку с закрепленным на ней УИУ поднял. Боец, поняв, что вырываться я не собираюсь, отпустил мою руку. Было бы ради чего - даже захоти я спасти Шавера, то уже ничем не смог бы ему помочь. Пепел собрать, разве что...

     Чуть дрожащие пальцы коснулись иконки информационной паутины, и я вбил в строку поиска имя наёмника. Результаты, мне предоставленные, полностью подтверждали слова охотника - работорговец, грабитель, убийца. Корсар под второй личиной - Шавер. Были здесь и упоминания о его напарниках, погибших в той перестрелке. Может ли статься, что напали на нас совсем не из жажды наживы, а дабы восстановить справедливость...?

     - Убедился? Идём. - Я, всё еще витая в своих мыслях, побрёл за охотником. Случайность спасла меня от очень большой вероятности попасть если не в рабство, то на небеса уж точно - делиться вырученными за голову деньгами Шавер бы не стал. Вернее сказать, тот Шавер, каким я его себе представлял час назад, поделился бы, но теперь, когда вскрылась вся его подноготная... Нет, он бы меня просто застрелил. Тем временем мы, совершенно не скрываясь, миновали несколько улиц и наткнулись на целый конвой, состоящий как из грузовых, так и из боевых платформ. И если на первых перевозили перепуганных гражданских, то вторые ощетинились орудиями и время от времени взмывали над домами, осматривая ближайшие улицы на предмет наличия автоматонов.

     - Ммм... - Я вызвал окно статуса моего проводника.

      'Хьюго. [Охотник]. 31ур'.

     - ... Хьюго, что здесь происходит?

     - Эвакуируем беженцев. Начали только сегодня, но это уже третий выход в город. Аналитики говорят, что нам еще раз десять туда-обратно летать. - Охотник ухватился руками за шлем, - оружие при этом осталось висеть на спине, - и стянул его с головы. Мужчина зажал элемент своей брони подмышкой, а свободной рукой с наслаждением почесал макушку. - Успели бы на пару дней раньше - то не хватило бы и сорока полётов. Многих потеряли.

     - Хью, сдавай парня и идём отчитываться! - Донёсся до нас крик из-под зависшей в воздухе платформы. Там, у сброшенной вниз лестницы, стояла вся группа выручивших меня охотников.

     - Бывай, Андо. И относись к новым знакомствам с осторожностью. Особенно если они тебе сулят одну лишь выгоду. - Хьюго усмехнулся и, надев шлем, поспешил к товарищам.

     - Спасибо! - Крикнул в догонку я. Сдавать меня, похоже, никто никому не будет. А, ладно, сам доберусь - чай, не маленький. Да и спросить есть у кого... Я, оглядевшись, направился к одной из полупустых грузовых платформ, на которую прямо сейчас заводили людей, и, последовав за толпой, встал в очередь.

     - Местный? Беженец? - Я окинул взглядом человека, впускающего людей на грузовую платформу. Толстый, грузный мужчина в офицерской форме держал в руках небольшой планшет, куда сейчас, судя по прыгающему то к пространству над моей головой, то к дисплею планшета, взгляду, вносил данные. - Врать не советую, у Теней данные есть на всех.

     - Курсант училища, местный. - Сказал и ни в чём не соврал - я вполне мог назвать себя местным, ведь в других городах мне бывать не приходилось... В этом мире, по крайней мере. И что за Тени, интересно знать? Еще один клан?

     - Держи. - Толстяк протянул мне пластиковую карту с порядковым номером и посторонился, пропуская меня к трапу - грузовые платформы стояли на земле. - Отправление минут через тридцать, когда всех погрузим. Не буянить, не шуметь, вести себя тихо.

     - Есть не буянить, не шуметь и молчать! - Случая пошутить я не упустил. Наверное, таким образом мой организм сбрасывает излишнее напряжение... Почему я так решил? Да потому что я никогда не замечал за собой тяги к неуместным шуткам, которые и шутками назвать сложно.

     Трап, пусть и выглядел хлипко, на деле оказался монолитным сооружением - он не трясся и не прогибался под моим весом, пусть и был дай бог в палец толщиной. Я поднялся на платформу и сразу побрёл туда, где людей было меньше всего, но через десяток минут понял всю бессмысленность этой затеи - лететь нам, похоже, придётся в тесноте. Нас утрамбовали, как селедку в консервы - все люди стояли впритык, и единственным проблеском света в этом ужасе были высокие борта платформы, благодаря которым мы еще не высыпались обратно на землю. Они явно были не запланированы изначально, и приваривали их уже после - уж слишком неказисто смотрелись эти грубые стальные плиты в сравнении с тем же полом или, скажем, корпусом кабины пилота. К моменту, когда на борт заталкивали последнего беженца, я решил, что хуже быть просто не может, но моё мнение кардинально поменялось, как только наша платформа оторвалась от земли. Мне пришлось убирать в инвентарь всё, кроме одежды - за десять минут меня попытались трижды обворовать, а одну дымовую шашку всё-таки утащили. Старт был настолько резким, что каждый десятый человек посчитал своим священным долгом продемонстрировать содержимое своего желудка окружающим, и я был благодарен всем местным богам за то, что подобных индивидуумов рядом со мной не оказалось. А примерно на десятой минуте полёта вокруг раздались звуки стрельбы, и наша платформа начал маневрировать...

     ***

     Я, едва сдерживая желание пройти по головам, спустился по трапу и впервые за целый час вдохнул полную грудь свежего воздуха. Если кто-то предложит мне прожить неделю в хлеву, что я в молодости проворачивал дважды, или провести целый час на перегруженной людьми платформе - я, несомненно, выберу первое. Отсутствие возможности даже просто пошевелить рукой для меня, человека, самым масштабным событием в своей жизни считающего повешение проворовавшегося чиновника на главной площади родного городка, когда поглазеть пришла огромная, - человек так двести, - толпа народу, было хуже любой пытки. Я бы с куда как большим удовольствием занимался крайне болезненным прогоном энергии по телу...

     Но всё плохое осталось позади, и теперь мне, как и целым двум тысячам спасённых беженцев, нужно было найти жилье. Высадили нас посреди возведенного на скале городка, спуском с которой служил один-единственный широкий склон. Больше подходов просто не было - эта ровная площадка со всех сторон кроме, собственно, склона, заканчивалась резким обрывом. На глазок до земли лететь было что-то около тридцати метров, так что спускаться там я бы не посоветовал даже врагу. Спуск же контролировался крайне серьезно - за эти дни бойцы таинственных Теней успели перегородить его высокими металлическими воротами, установить пару турелей и три десятка наблюдательных вышек по всему периметру скалы. Ну и обнести всё это колючей проволокой - для пущей, стало быть, надёжности. Назревал вопрос - они нас защищают или удерживают?

     - ... достойное снабжение! Высокая заработная плата! Карьерный рост! - Я, каким-то волшебным образом выделив из общего гомона крик зазывалы, подошёл к небольшому навесу, под которым и укрывался облаченный в схожую по цвету с бронёй Теней форму мужчина. Он сразу заметил обращенное на него внимание и, улыбнувшись во все тридцать два зуба, протянул мне достаточно плотную стопку бумаги. Весьма спорное решение, если учитывать повсеместное использование планшетов и УИУ... - Молодой человек желает записаться в боевое учебное крыло Теней?

     - Кхм, прошу меня извинить, но я впервые слышу о... боевом учебном крыле Теней. И о Тенях тоже ничего не знаю. - Рекрутёр как-то странно на меня посмотрел, но всё-таки решился потратить некоторое количество своего времени на объяснения.

     - Тени - второй по общему могуществу клан на континенте. Под контролем теней находится пять городов, каждым из которых управляет своё Крыло. Крыло Смерти, Крыло Сознания, Крыло Творения, Крыло Разрушения и Крыло Власти. Крылья хороши во всём, но каждое из них обладает особым талантом в одной из областей. Крыло Смерти - непревзойденные убийцы, Крыло Сознания - могущественные псионики, Крыло Творения - архитекторы и инженеры, Крыло Разрушения - пилоты боевых машин, а Крыло Власти - объединяющая четыре 'младших' крыла в единый механизм деталь, без которой Тени не могли бы существовать. Боевое учебное крыло - место, где тебя подготовят и определят, в чём ты особенно хорош. Пройдёшь отбор - и попадёшь в одно из настоящих Крыльев, обретёшь почёт и уважение на зло врагам и недоброжелателям...

     Я поморщился - типичная речь типичного рекрутёра. Другой мир, но уловки всё те же - оплата, привилегии, сила... Чего только не обещают зеленым юнцам говорливые мужички наподобие того, что сидел сейчас передо мной. Я покосился на бумаги в своих руках - да, так и есть, этакие буклеты наподобие тех, что в моём родном городе крепили к информационным доскам. И если в четырнадцать лет подобное смогло побудить меня поступить на службу, то теперь ставить кого-то выше себя, особенно в настолько жестоком мире, в момент, когда творится черт пойми что, я не хочу. А прикажут идти с винтовкой на автоматона под угрозой расстрела или ареста? Что тогда? Идти на смерть или под трибунал? Нет, кто-то может посчитать меня трусом и малодушной скотиной, но воевать за кого-то там я желанием не горел.

     - Спасибо за предложение, я подумаю. - Я вернул рекрутёру листовки и хотел было отойти в сторону, но путь мне заслонил парень в форме, подозрительно напоминающую таковую у зазывалы Теней.

     - Не уважаешь Теней, парень? - Он навис надо мною, желая, по всей видимости, напугать и подавить морально. И всё бы ничего, но, чёрт его дери, как же он нелепо выглядит! Как будто у него, только поступившего на службу курсанта, может выработаться какая-то гордость за клан!

     - Уважаю. Уважаю за то, что Тени организовали эвакуацию. Уважаю за то, что Тени спасли мою шкуру от, в лучшем случае, рабства. А вот ты, похоже, не уважаешь. - Парень скривился удивленно. - Только надел форму, а уже кичишься принадлежностью к Теням. Это уважение не к людям, а к привилегиям, даруемым принадлежностью к клану.

     Я обошёл стороной застывшего словно истукан курсанта и пошёл по своим делам. Вернее сказать, пошёл просто вперед - надо же было, после такой-то речи, красиво удалиться...?

     Как только я отошел на приличное расстояние и убедился в том, что этот бычок за мной не пошёл, высмотрел в толпе одного из бойцов охранения.

     - Добрый день. Не подскажите, я могу здесь найти торговую лавку? - Боец повернул голову в мою сторону, смерил меня внимательным взглядом, ощущающимся даже через зеркальное стекло шлема, после чего кивнул.

     - Можешь. Еда, вещи - там. - Мужчина махнул рукой на север, после чего показал на восток. - Оружие, расходники - там.

     - Спасибо. - Я кивнул, теперь уже благодарно, и пошёл в сторону нужной мне лавки. Во мне теплилась надежда на то, что рунная бумага здесь продаётся - хотя бы самая дрянная, ведь хорошая мне пока и не нужна вовсе. Удержит технику самого низкого ранга - и ладно. Спустя пять минут я наткнулся на достаточно крупное здание, больше напоминающее склад, нежели магазин. Но вывеска над настежь распахнутой дверью иных толкований не предусматривала: 'Оружие. Расходка. Броня'. Ну, надеюсь, с меня здесь не сдерут втридорога - с армейских станется. Сейчас, когда мы, беженцы, то бишь, очень-очень глубоко засели, они могут делать с ценами всё что захотят - и никто ни слова не посмеет сказать против. Магазин? Магазин. Покупать заставляют? Нет. Ну а то, что нет конкурентов - так то разве их проблемы?

     Я, прикинув, сколько готов выложить за нужные мне предметы, вошёл в здание.

Глава 19

     Больше всего помещение напоминало не магазин, а обитель интенданта. Несколько металлических стульев, намертво притороченных к стене, и широкое окно, в котором виднелась лысая голова заполняющего какие-то бумаги мужчины. Людей здесь, кроме этого человека и, собственно, меня, здесь не было.

      'Ишкек. [Интендант]. 21ур'.

     - Добрый день. - Я дождался, пока интендант оторвётся от заполнения документов, и лишь тогда продолжил говорить. - Меня интересует возможность приобретения у вас кое-каких расходников и, возможно, брони.

     Мужчина поправил съехавшие на нос очки и смерил меня оценивающим взглядом. Спустя секунду в его глазах отразилось если не презрение, то равнодушие точно. Да, по моему виду совершенно точно нельзя сказать что-то хорошее о моих же покупательских способностях. Прошло еще десять секунд, прежде чем интендант снизошёл до ответа.

     - УИУ или планшет есть? - Я кивнул, демонстрируя наруч. - Принимай данные. Всё, что есть в наличии, там. Цены тоже. Надумаешь что-то брать - подходи, консультаций не провожу. Бесплатно, по крайней мере.

     Я подтвердил получение списка товара, после чего сразу его открыл... Открыл и ошалел от первых позиций прайс-листа - 'Переносной энергетический щит 'Лига-2КУК' - 500.000кр'. Подробных характеристик, как и вообще хоть какого-либо описания, здесь не было. Судя по всему, подразумевалось наличие у покупателя знания о том, что он хочет приобрести. Отсортировал список по цене, окинул взглядом высветившуюся более чем тысячу наименований самого разного добра и, плюнув, просто вбил в строку поиска слово 'рунная'. Необходимые мне носители для печатей стоили шестьдесят пять кредитов за штуку! Против сорока - в магазине города... Уничтоженного, правда, но так задирать цену... Впрочем, выбора у меня не имелось никакого - я или покупаю эти печати, или не покупаю их вообще. А ведь еще нужны гранаты, которые я в эти носители буду внедрять. Прикинул - десяток печатей с дополнением в виде десяти же гранат обойдутся мне в, без малого, тысячу кредитов. Броня же... Как выбирать, если нет никаких описаний? Читать о каждом комплекте в сети? Нет, если интендант не много затребует за помощь в выборе, то лучше будет заплатить, чем тратить неизвестно сколько времени ради получения черт пойми какого результата - правду в сети можно вообще не найти.

     - Я возьму десять носителей для техник низшего ранга, плюс десяток гранат 'Люмис'. И еще я хотел бы поинтересоваться, за какую сумму вы бы взялись проконсультировать меня в выборе недорогого комплекта брони, подходящего к моим способностям. - Мужчина, не сводя с меня взгляда, вбил что-то в терминал, за которым работал.

     - Девятьсот шестьдесят девять кредитов за носители и гранаты. А за консультацию я возьму недорого - всего сотня кредитов. - Я кивнул и, скользнув взглядом по выскочившему окну с предложением оплатить и заказ, и услугу, перевел деньги. Интендант сразу выдал мне бумагу, по которой я мог получить своё приобретение на складе, расположенном в этом же здании, но с другой стороны. Теперь нужно было выбрать броню. - Как предпочитаете вести бой? Какое оружие используете? Псионик? Каким оружием владеешь?

     На меня высыпался ворох вопросов, на каждый из которых интендант обязывал меня дать ответ. Но уже спустя всего десять минут Ишкек дал мне на выбор три комплекта из разных ценовых категорий. Первый, и, по совместительству, самый дешёвый вариант - броня 'Блок-0М', лёгкая и не сковывающая подвижность, как и вообще все варианты, мне предоставленные - псионику заковывать себя в натуральный доспех было не с руки, и тому было множество причин. В комплект, помимо одежды, входила маска, лёгкий нагрудник-бронежилет, магнитная разгрузка, наколенники, дышащие перчатки и чехол для УИУ. Просили за всё это добро две тысячи семьсот кредитов. Второй вариант - 'Блок-2М', являлся серьезно модифицированным братом-близнецом первого: всё было то же самое, но из несколько более качественных материалов. Комплект был таким, каким его задумали создатели - ничего не убрано и не изменено в целях удешевить производство. Семь тысяч кредитов. Последний же набор стоил без малого сорок тысяч, и я даже не стал на него смотреть - ну не могу я себе позволить такие траты, не могу! Того и гляди понадобится что-то еще, а у меня не будет ни денег, ни возможности ими разжиться. Не мародёрствовать же...? Интендант же по-своему истолковал причины моей задумчивости.

     - Если нужно, я могу подобрать другие варианты, или выбросить что-то из комплекта. Так цену за Блок-0М получится скинуть процентов на сорок, оставив только бронежилет и маску. Либо просто комплект прочной одежды - триста кредитов за всё. Ты же не собираешься воевать?

     - Нет, не собираюсь... А, Ишкек, ты меня с мысли сбил! Блок-2М возьму, большего мне пока не надо. Может, и из оружия чего посоветуешь? Я пока вот с этим, - достал пистолет-пулёмет из инвентаря и показал его интенданту, - хожу. Еще есть беретта, пистолет, но с ней ну совсем не серьезно выходит.

     - Что-то в нём не устраивает? - Я покачал головой.

     - Нет, просто... Не знаю. Подобрал его с трупа, толком пострелять не успел. - Ишкек взял моё оружие и тщательно его осмотрел - как на глаз, так и в окне интерфейса.

     - Брезгуешь чужим пользоваться, значит. Могу поменять с небольшой доплатой на что-то другое, но смысла особого в этом не вижу - ты еще ни к чему не привык, и, с твоих же слов, стреляешь постольку-поскольку. Может, тебе меч нужен? Ты, вроде, обмолвился, что неплохо им владеешь.

     Я просиял - меч! Точно! Я плохой рукопашник и стрелок, но мечник-то хороший! Не без труда, но я сумел подавить обуревающие меня эмоции от грядущей встречи со старым другом.

     - Было бы неплохо. Какие есть?

     - Не ко мне вопрос, Андо. Я записку напишу, на складе отдашь приёмщику. Есть там один мужик, любит железом помахать. Он, может, и подскажет что. - Параллельно Ишкек набросал что-то на небольшом листке бумаги и вручил его мне. - Больше ничего не надо?

     - Нет, спасибо за помощь. - Я попрощался и покинул магазин, чудом не забыв чек на свои покупки - все мои мысли занимала покупка меча. За всю свою жизнь у меня их было ровно два - первый, учебный, с которым я проходил почти три года, и второй - служебный, с которым я и встретил свою смерть. А сейчас я куплю третий. Каким он будет? Классический обоюдоострый? Бастард? Ятаган? Катана? Точно не двуручный клинок - я таковые на дух не переношу. Уж слишком тяжело им сражаться, слишком быстро выдыхаешься - любой осторожный мечник, орудующий одноручным мечом, один на один с лёгкостью выматывает и убивает оппонента с двуручным оружием.

     - Удачи, парень!

     Интендант, проводив скрывшегося за углом покупателя взглядом, покачал головой - чем-то он напомнил мужчине его собственного сына, погибшего в одной из бесконечных войн, то и дело вспыхивающих и столь же быстро затухающих, словно пламень, что разгорелся под скоплением грозовых туч. Только топливом ему служили человеческие жизни, а не хворост.

     ***

     Склад. Как и сказал Ишкек, до него идти было меньше минуты. Большая вывеска и широкие, настежь распахнутые ворота, рядом с которыми стояла грузовая машина. Я подошел к ним и подождал немного, но никто встречать меня не вышел. Тогда я сам вошёл внутрь, выискивая глазами приёмщика.

     - Что-то хотел, парень? - Я обернулся и наткнулся взглядом на своего ровесника, сжимающего в руках планшет. Короткие волосы, строгие очки, серьезный взгляд занятого человека - всё в нём указывало на то, что передо мной стоял кто-то из персонала склада.

     - Меня отправили из магазина, наказав отдать приёмщику чек и вот эту записку... - Парень бегло пробежался глазами по чеку, после чего перевел взгляд на записку.

     - Сейчас товар соберут и принесут. Я пока передам записку, жди здесь. - Приёмщик развернулся и ушёл. Ждать здесь? А куда я денусь-то...?

     Прошло почти двадцать минут, прежде чем мне отдали носители и гранаты, и еще десять я ждал таинственного любителя железа...

     На первый взгляд ему было около сорока лет, но стоило чуть присмотреться - и становилось понятно, что на деле ему много больше пятидесяти, просто мужчина этот поддерживал себя в превосходной форме, и был способен дать фору даже молодым парням. Вот только лицо старость не пощадила.

      'Фид. [Кузнец/Пилот]. 30ур'.

     - Ты по поводу меча пришёл? - Мужчина, что называется, сразу взял быка за рога.

     - Да, хочу подобрать себе оружие. Мечом владею неплохо.

     - Неплохо... Чем орудовал раньше? Стиль боя? - Взгляд Фида со странной смежной профессией зашарил по моему телу. - Не похоже, чтобы ты много занимался с мечом.

     Я чертыхнулся - тело-то здесь у меня не то, чтобы очень тренированное! А опытный мастер сразу видит, кто тренируется с мечом, а кто нет. Вот только от этого мужчины мне нужен только меч, а не советы.

     - Использовал обоюдоострый одноручный меч, стиля определенного не придерживаюсь. Сейчас я больше склоняюсь к чему-то вроде катаны. Есть такие? - Фид огладил отсутствующую бороду и, чуть подумав, кивнул.

     - Есть. Цены начинаются от пяти тысяч. - Я мысленно присвиснул, но удивления своего не показал, коротко кивнув. - Идём тогда, посмотришь. И не делай глупостей - пушки под потолком быстро отправят тебя на тот свет, если вдруг что.

     Я посмотрел туда же, куда смотрел кузнец, и наткнулся взглядом на небольшую полусферу с торчащим из неё стволом. Склад хорошо обезопасили от грабежа...

     Тем временем мы подошли к стеллажам, полным самого разного размера металлических кейсов. На каждом из них был набит порядковый номер, глядя на которые Фид и выискивал то, за чем мы сюда пришли. Наконец, кузнец остановился перед одним из стеллажей и вытащил на свет божий первый контейнер. Он поставил его на пол и, чуть повозившись с замками, распахнул его.

     - Так... Это у нас 'Вязь' самого последнего поколения. Выполнена на манер восточных катан, металл - обработанный отличными кузнецами титан, спокойно держит пулю и развеивает часть псионических воздействий. Заточка хороша - при должном усилии рассекает металл словно нож - масло. Стоит пятнадцать тысяч. - Я прикоснулся к рельефной рукояти и широко улыбнулся. Моё! Широкое, в ладонь, лезвие без гарды словно бы поглощало свет. Эфес был выполнен в виде головы какого-то неизвестного мне зверя, но смотрелся он устрашающе. Оружие сразу завоевало моё сердце, и все варианты, предложенные мне кузнецом после, я отмёл.

     - Нет, я возьму тот клинок, который мы смотрели первым. - Кузнец вздохнул и принялся убирать какую-то простенькую катану в кейс. - Если не секрет - почему вы так упорно пытаетесь продать мне что-то другое?

     - Почему? Да потому что молодые очень часто покупают то, что первым попадается им на глаза, а потом сожалеют о сделанном выборе. Я же стараюсь продемонстрировать разнообразное оружие. В твоем случае я перебирал катаны, использующиеся в разных стилях боя. Но тебе всё-таки приглянулся первый вариант. Бывает и такое. - Фид убрал отвергнутый клинок на место и вернулся к 'Вязи', а мой кошелёк покинуло еще семнадцать тысяч - две тысячи пришлось отдать за хитрое приспособление, позволяющее закреплять меч на спине безо всяких ножен. Почему хитрое? Да потому что какие бы ты фортеля не отплясывал, о клинок за спиной порезаться не смог бы всё равно. И вес его в таком состоянии совершенно не ощущался, пусть в руках он и превращался в не самое легкое орудие для убийств. Еще мне дали инструкцию, в которой описывались правила ухода за 'Вязью' - они у неё тоже были особенные, не такие, как у простых мечей. Во-первых, затачивать катану самостоятельно было строго-настрого запрещено. Во-вторых, это оружие не было столь капризно, как любой привычный мне меч - оно не боялось воды, не требовало ежедневного ухода... Таковой вообще должны были раз в три месяца оказывать специалисты, но допускались и задержки вплоть до года. Год! За это время обычный меч раз так тридцать затупится, заржавеет и придёт в совершенно негодное состояние. Теперь не только сердцем, но и разумом я понимал, что отдал пятнадцать тысяч не зря.

     - Спасибо, Фид. Не знаешь, где здесь можно встать на ночлег? - Спросил я, глядя на алеющее солнце. Часов семь-восемь вечера, не меньше. И когда время успело пролететь? Вроде и сделал-то всего ничего... Да, подумаешь - лишился оказавшегося работорговцем напарника, полетал на платформе, закупился, потратив чуть ли не половину ото всех моих денег. А ведь какую-то пару месяцев назад я считал главным развлечением в своей жизни кабак и женщин, теперь же... Да, с автоматонами, рушащими города, трактирные драки и красавицы сравняться не способны. Масштабы не те, если так можно выразиться.

     - Ночлег? Ты же из беженцев? - Кивок. - Тогда смотри. Есть бесплатный палаточный городок - там палатки по десять мест в каждой, трехразовое питание, - при этих словах мой желудок требовательно заурчал, - и общественные туалетные и душевые кабины. За сотню кредитов в сутки тебя, если места еще есть, определять в личную комнату-пятиметровку, в которой место есть только для кровати и тумбы. Удобства на каждом этаже отдельные. Ну и всё... Нет, еще можно очень обильно смазать шестерни у руководства и тебе предоставят квартиру, но не в этом лагере, а чуть дальше - там, куда свозят всех сколь-нибудь значимых людей после их идентификации. Вот и все варианты, в общем-то.

     Я, скрипя сердце, решился на аренду комнаты - существования в одном бараке с толпой мне хватило и во время учебки, пока я еще не мог себе позволить собственный дом. Там были люди хорошо знакомые, служили вместе, и то - нет-нет, да случалась какая не самая приятная ситуация. А тут? Десять совершенно незнакомых людей в одной палатке? Нет, я, конечно, не богач, но и рисковать нарваться на неприятности желания не было.

     - Еще раз спасибо. Бывай! - Я, закинув клинок за спину, - контейнер мне не отдали - он не продавался, - пошел в сторону ночлежки. Первым мне попался палаточный городок, но его я обошел стороной, вскорости наткнувшись на большое пятиэтажное здание. Ни окон, ни дверей... Нет, двери всё-таки были - ровно восемь штук. И над каждой висел её порядковый номер. Рядом, буквально в двадцати шагах, стояла небольшая будка, рядом с которой собралась небольшая группа людей - шесть человек. Короткая беседа - и вот уже я стою в очереди на оформление пропуска в этот 'жилой комплекс', как обозвали вмещающее в себя тысячу комнат здание. В том, что мне повезло, я перестал сомневаться когда женщина передо мной получила комнату под номером девятьсот девяноста пять. Я оплатил сразу трое суток аренды, плюс залог в пятьдесят кредитов за возможность продления- на случай, если придётся задержаться здесь надолго. Наконец я получил такую же, как в училище, пластиковую карту и поспешил укрыться от непогоды - небо за те пятнадцать минут, что я ждал своей очереди, заволокло серыми дождевыми тучами, готовыми, как мне казалось, вот-вот обрушить массу воды на и без того натерпевшихся людей. В очередной раз порадовавшись тому, что не остановился в палаточном городке, я зашел в здание... А в следующую секунду из-за моей спины донесся шелест набирающего силу дождя. Не прогадал, как есть не прогадал...

     Я быстро поднялся на третий этаж, отыскал свою комнату и, зайдя внутрь, улыбнулся. Поставил меч у изголовья кровати, сложил одежду сложил на тумбу и растянулся на кровати. Тишина и одиночество - всё то, чего мне так не хватало в последние дни. Сознание, перегруженное событиями, резко отключилось. Я провалился в сон.

Глава 20

     Утро. Я словно бы только-только закрыл глаза, и вот уже тревожный писк УИУ заставил меня подняться с кровати. Какого чёрта он вообще подал голос?! Я, обреченно вздохнув, уставился в дисплей устройства.

     'Общий сбор. Угроза нападения'.

     Сдавленно ругаясь, я, сожалея о том, что так и не помылся, облачился в свою новую броню, закрепил на спине меч и приторочил к поясу 'лагуну'. Беглый взгляд в металлическую поверхность двери - и я выхожу из комнаты, сразу попадая в поток бредущих к выходу людей. Оружия, стоит отметить, практически ни у кого не было - словно они выбрались на увеселительную прогулку, а не в лагерь совсем недалеко от завоеванного противником города. Поразительная беспечность...

     За считанные минуты я выбрался из здания и, влившись в куда как более плотный поток, - за ночь палаточный городок разросся до небывалых размеров, заняв практически всё свободное пространство, отчего люди были всюду, - попытался зайти на новостную страницу сети.

     'Ошибка связи'.

     Попытки открыть другие страницы и воспользоваться поиском успехом так же не увенчались, и я серьезно запаниковал. Уже привык к возможности найти всё, что угодно и быть в курсе происходящего вокруг, а теперь меня разом всего этого лишили. Первые отголоски падения Диаметрала? Неужели за прошедшую ночь сломили сопротивление тех, кто удерживал уцелевшую часть города? Вдруг раздался оглушительный грохот, и я резко обернулся в сторону источника шума.

     - Твою-то мать... - Пробормотал я, глядя на взмывшие в воздух платформы. Люди вокруг запаниковали и толпой ринулись в сторону стоянки. Идиоты! Там уже нечего ловить! Несколько розданных ударов, и вот уже я вырвался из оков этого стада паникующих баранов. Пастуха на них нет... Или есть?

     Над лагерем разнесся усиленный рупором голос.

     - Сограждане! Диаметрал пал, а Тени, собрав всех богатеев, бросили нас на произвол судьбы! Сейчас крупные отряды автоматонов движутся в нашем направлении, и прибудут к лагерю в лучшем случае через три часа...

     Где-то неподалеку то и дело раздавались болезненные выкрики. До людей только начинало доходить, что их всех бросили на практически верную смерть, и они начали давить друг друга. Надо бежать. Расталкивая толпу, я устремился в сторону выхода из лагеря. Если уходить, то только сейчас, пока пара тысяч человек не вырвалась на свободу. Одиночка или толпа - о том, кого предпочтут автоматоны, думать не приходилось. То и дело на глаза попадались такие же, как я, смышленые, - и недоверчивые, - ребята. Пастух... Стоило только подумать, а он тут как тут! Промелькнула было мысль объединиться с кем-то в группу для совместного передвижения по пустоши, но быстро пропала - опыт с оказавшемся совсем не тем, за кого он себя выдавал, наёмником, был ещё свеж, а сети для проверки честности напарника не было. Уж лучше в одиночку, чем с непонятно кем.

     Тем временем я, наконец, добрался до распахнутых настежь ворот. Охраны ни у спуска, ни на вышках видно не было, что логично - все более-менее ценные кадры сейчас улетели, сделав нам ручкой. Какие же люди суки, что здесь, что в моем родном мире...

     К моменту, когда я спустился к подножью скалы, из ворот начали выбегать люди. Я, быстро открыв на УИУ карту, определился с направлением и побежал, тщательно контролируя дыхание и токи пси-энергии в теле. Я не убегал от Диаметрала - я бежал в сторону, дабы выйти из-под удара взявших курс на наш лагерь автоматонов. По сути, единственная возможность выжить - это уйти с дороги боевых машин, оставив им в качестве добычи обезумевшую толпу. Людей, конечно, немного жаль, но себя-то жальче. Да и помочь им я ничем не мог - как в пустоши спасти пару тысяч человек, я не имел даже малейшего представления...

     ***

     Четвертый час монотонного бега, и я, наткнувшись глазами на небольшой лесок, сворачиваю в его сторону. Солнце застыло в зените и нестерпимо пекло, раскаляя всю ту кучу железа, что я на себе волок. В какой-то момент даже пришлось убрать меч и перевязь в инвентарь, и только нежелание погибнуть из-за нелепой случайности не дало мне сделать то же самое с бронёй. Я забежал в тень, но падать на землю не спешил - сначала осмотреться. Кое-какой опыт встреч с мутантами и их фантомами, вместе с упоминаниями оных в литературе, дали мне понять, что подавляющее большинство сталкеров гибнет на привалах. Например, древесный червь размером с небольшого телёнка прекрасно маскировался на ветвях деревьев и в один присест откусывал половинку от решившего отдохнуть в тени дурака. Их пугали громкие звуки, в особенности - стук, но кто после многочасового перехода будет стучать по деревьям, снимать слой дерна в палец толщиной и выполнять еще уйму действий, призванных обезопасить стоянку? Да, древесного червя встретить сложно, но и отравиться водой - тоже. Но почему-то сталкеры носят с собой фильтры, а не хлещут из каждого ручья. Зато, единожды повстречав это милое создание, человеку сложно отучиться от привычки перед сном стучать по стенам родного дома.

     Тук-тук-тук. Тук-тук. Тук... Я резко вскинул руку с зажатым в ней пистолетом-пулеметом, нацелив оружие на сидящего под деревом человека, но спустя секунду зло сплюнул, рассердившись на собственную трусость. Человек? Может быть, эта мумия и была им когда-то, но сейчас никакой опасности не представляла. Наверное - о всякой дряни, которая могла поселиться в трупе, я до этого момента как-то не задумывался, и сейчас сказать по этому поводу не мог ничего. Медленно приблизился к телу, отметив краем глаза выпавшее из ослабевших рук оружие, и ткнул мумию носком ботинка. Та почти бесшумно завалилась на бок, и никаких скорпионов и прочей ядовитой братии из неё не ринулось. 'Но лучше руками её все равно не трогать...' - мелькнула мысль за секунду до того, как я присел перед трупом на корточки. Скорее всего, взрослый мужчина - одежды более чем свободные, да и обувь явно не на женскую ногу. А вот с именем и принадлежностью была беда - статусного окна не было, из-за чего хоть какую-то информацию можно было получить лишь благодаря внешнему осмотру.

     Во-первых, оружие - явно укороченный вариант какой-то штурмовой винтовки, давно проржавевший и теперь ценность представляющий исключительно как кусок железа. В таком же плачевном состоянии была вообще вся экипировка - от одежды до УИУ, который на касания никак не реагировал. По останкам эмблемы на плече трупа можно было точно сказать, что жил он в Диаметрале - время словно бы специально уберегло соответствующую надпись на нижнем краю нашивки. Помимо этого, левый бок несчастного был явно разорван кем-то или чем-то - возможно, он и умер от кровопотери или яда. Кончиком пальца коснулся руки мумии и открыл её инвентарь - ничего, кроме рации и саперной лопатки, в нём не было. Или он ничего не взял с собой в пустошь, или его уже кто-то обобрал. И я больше склонялся ко второму варианту... Удостоверившись, что этот несчастный ничем со мною поделиться не может, я продолжил осмотр моей будущей стоянки.

     Соседство с мумией меня несколько напрягало, и, не долго думая, я переместился чуть в сторону. Все деревья в рощице были безопасны и не несли на себе сюрпризов в виде плотоядных червей, и теперь предстояло окружить лагерь тонкой полосой перепаханной земли. Чуть более времязатратно, но зато есть гарантия, что скорпионы, коренные обитатели пережившего ядерную войну мира, не сунутся за эту преграду - запах сырой земли пугает их сильнее всего, потому что их естественные враги, какие-то гусеницы, землю эту у своих логовищ постоянно перелопачивают. По крайней мере, так писали в книгах, а большего я сделать не мог.

     Спустя десяток минут я уже разлегся под жиденькой кроной одной из берёз. Час отдыха я позволит себе мог безо всяких проблем - мутантов в округе не было, от остальных угроз себя обезопасил, да и автоматоны пока еще должны охотиться на основную группу людей. Перевести дух и восполнить крошечные, всего пятьдесят единиц, потери пси-энергии - и можно продолжать путь. Согласно карте на УИУ, до ближайшего населённого пункта еще порядка двадцати часов моего бега, что примерно равно трём сотням километров. Естественно, бежать я смогу разве что три-четыре часа кряду, как сейчас, по два захода между восьмичасовыми ночёвками, которых должно хватить на восполнение сил и охоту. Пищи-то у меня с собой было совсем немного, а я, наивный дурак, не озаботился запасами. Того, что удалось собрать с тел в городе, было чертовски мало - тело при серьезных нагрузках и использовании пси-энергии для длительного и быстрого бега кушало очень много, что я сейчас и ощущал в виде лютого голода. Сразу четыре банки консервов, и еще девять ждали своего часа. И это всего один переход! Откупорил бутылку с какой-то зеленоватой жидкостью и, утолив жажду, вызвал свой профиль.

      'Андо. [Без профессии]. 4ур

     Здоровье: 100/100

     Пси-энергия: 570/600

      Репутация:

     Города:

     {

     Диаметрал (уничтожен) - 4/100 [Нейтральная]

     }

     Фракции:

     {

     Сталкеры - 2/100 [Нейтральная]

     }

      Клан: Отсутствует

      Принадлежность: Нейтрал

      Параметры:

     Сила: 7

     Выносливость: 11

     Ловкость: 7

     Интеллект: 6

      Боевые навыки:

     Холодное оружие - 27%

     {

     Мечи - 60%

     Копья - 21%

     Ножи и кинжалы - 13%

     }

     Легкое оружие - 2%

     {

     Пистолеты - 1%

     Пистолеты-пулемёты - 4%


     }

     Среднее оружие - 0%

     Тяжелое оружие - 0%

     Энергетическое оружие - 1%

     {

     Ножи и кинжалы - 1%

     }

     Метательное оружие - 0%

     Псионика - 8%

     {

     Разум - 18%

     Врачевание - 12%

     }

      Мирные навыки:

     Маскировка - 7%

     Сопротивление псионике - 3%

      Таланты:

     Щит разума: Вы подверглись псионическому воздействию от существа, превосходящего вас на десять и более уровней, не получив при этом никакого урона. Ваше сознание приобрело крепость, несвойственную человеку. [Сопротивление псионике +25%]. Заблокированы таланты:

     Меч разума.

     Нити разума.

      Эффекты:

     Голод - [Низкий]

     Жажда - [Низкая]

     Усталость - [Средняя+]'

     Пробежка неожиданно принесла мне целую единицу выносливости, подросло врачевание, - похоже, эта сторона псионики растёт в том числе и во время автономного исцеления ран и последствий тяжелых физических перегрузок, - и маскировка. Наконец дал о себе знать и навык владения пистолетами-пулемётами - я уже даже считал, что они считаются просто пистолетами. Общий запас пси-энергии вырос, как и было обещано Бесом, совсем немного - те три дня, на которые должен был приходиться основной прогресс, уже прошли вместе с болевыми ощущениями от оперирования силой. Вообще циркулировал пси-энергию я уже автоматически, даже не задумываясь - всё, что для этого было необходимо, это пара секунд сосредоточения для старта процесса...

     Хрустнула ветка, и я резко вскочил, сорвав с пояса 'лагуну' и сразу нацелившись в сторону прорезавшего тишину звука.

      'Слизень. [Мутант]. 2ур'.

      Выстрел - и от непонятного сгустка синего желе, стремительно растворяющего дерево, сквозь которое он проползал, оторвался солидный кусок. Но это, как мне показалось, нисколько не повлияло на подвижность чудовища - тот всё так же продолжал двигаться в моем направлении. Озираюсь и с ужасом отмечаю, что странные монстры окружили меня со всех сторон, и, промедли я еще хоть чуть-чуть, то выбраться было бы невозможно. По крайней мере, с целыми ногами... Спасибо интерфейсу, что закрывает практически весь обзор. Еще несколько выстрелов разметали почти сразу начавшего стягиваться в одно целое слизня в разные стороны, и я, здраво оценив итоги стрельбы, принял единственно верное решение - бежать. Можно было еще попробовать гранаты или энергетический нож, но мне почему-то очень не хотелось задерживаться здесь ни на одну лишнюю минуту. Хватит и того, что обо мне теперь знают все в округе - звуки выстрелов разносятся далеко, а поживиться на чужом горе любителей море. Мало ли - вдруг я ранен? Желающий добить и прикарманить всё ценное найдется с куда как большей вероятностью, чем желающий помочь.

     Лихо маневрирую среди кислотных сгустков и останавливаюсь, только удалившись от них на добрый десяток метров и убедившись, что на горизонте никого нет. Мысли о том, что опробовать хотя бы нож непременно стоит - кто знает, повезет ли мне так же в следующий раз? Огнестрельное оружие против тварей неэффективно, так может энергетическое поможет? Гранаты я точно проверять не буду - приберегу на потом, а нож... Много времени это не займёт, верно? За пару секунд достал нож из инвентаря и окинул взглядом медленно ползущих в мою сторону слизней. Один как раз выбился из общей стаи, и именно его я выбрал своей невольной жертвой.

     Шаг, еще один - и вот уже я, при желании, могу дотронуться до слизня рукой. Только желания рисковать конечностями я не имел - прекрасно видел, как один из этих тварей походя растворила кусок ствола дерева. А вот ножом попробовать расчленить мутанта - другое дело, за тем я сюда, собственно, и пришел. Замахиваюсь и, чуть присев, вонзаю клинок прямо в центр монстра... Как вдруг мутант начинает бурлить, а через секунду размазывается по земле очень тонким слоем, тем самым чуть не добравшись до моих ботинок. Невольно порадовался тому, что с реакцией у меня всё более чем отлично, и едкой дряни достались лишь редкие пучки травы. Краем глаза отмечаю чуть ускорившихся слизней, которым даже в таком темпе до меня ползти пару минут. Моя же цель вновь собралась в единый сгусток - и издохла, совсем перестав двигаться. Я аккуратно вытащил клинок из земли и, убедившись, что окна с названием существа не появляется, поспешил убраться отсюда подальше. Главное я выяснил, а большего мне и не надо. Жаль только, что почти без отдыха придётся бежать еще несколько часов... Не знаю, как это скажется на моём организме, но выбора у меня нет. Из опасения нарваться на похожих тварей я, всё-таки, предпочту убраться подальше.

     ***

     Нарастающий гул резко оборвался, и в корпус автоматона-воина вгрызся ярко-зелёный луч. Моментально раскалившаяся до бела броня начала стремительно стекать на землю, обнажая нежное нутро машины, после чего та, попытавшись прикрыться от залпа лапами-орудиями, замерла - лазерный луч добрался до её 'нервного центра'.

     - Ева, еще пара на тридцать! Через минуту они должны остановиться! - Раздавшийся в компактном наушнике голос координатора заставил женщину оторваться от испепеления обслуги автоматона и переключиться на стремительно приближающиеся цели, активно обстреливающие отряд наёмников, которые не представляли для боевых машин практически никакой угрозы. Ева знала, что когда-нибудь этот день настанет. День, когда машины всё-таки осознают бессмысленность войны друг с другом и ринуться туда, куда прежде никогда не добирались. В обжитые сектора пустоши, где хоть что-то противопоставить автоматонам могли лишь они. Инженеры.

     Эта гордая и независимая фракция никогда не занимала лидирующих позиций - у них было мало людей, мало средств, мало земли и мало влияния. И с годами всего этого больше не становилось - порочный круг, в котором оказалась целая фракция, никак не желал разрываться. Их не ценили. Их унижали. Их презирали. И за что? За то, что они не бросались в бой по первому зову постоянно сменяющих друг друга лидеров?! За то, что они предпочитали исследования войне и дележу влияния?! За то, что они ставили благо человечества превыше своих интересов?!

     Луч сбил траки обоим автоматонам и те замерли на месте. Рой ремонтных ботов тут же устремился к ним, не осознавая, что им никак не успеть - боевой лазер уже пожирал броню машины, стремясь добраться до хрупкой электронной начинки. Пятнадцать секунд - и громада, вселяющая ужас в сердца наёмников, застыла навсегда. Но не успела Ева перевести прицел на вторую машину, как та, крайне точно, несмотря на все системы маскировки, прикрывающие стрелков инженеров, определила её местоположение и дала залп. Сотни ракет взмыли в воздух, расчертив белыми полосами синее небо, а через несколько мгновений укрытие, а вместе с ней и Ева, просто перестали существовать.

     Как бы ни были эффективны сверхмощные орудия инженеров, того факта, что они были людьми, это не отменяло. Люди смертны, а Система... Система - нет.

Глава 21

     - ... спасти удалось тысячу семьсот пятьдесят четыре единицы ценных специалистов и спонсоров. Еще порядка четырёх тысяч беженцев мы оставили в лагере...

     - Который уже уничтожили автоматоны. - Мужчина в строгой военной униформе с эмблемой генерала 'Теней' на груди стиснул зубы и шумно выдохнул. - Мне это известно, Сельдвиг. Лучше скажи мне, почему инженеры, а не наши войска, сейчас гибнут, прикрывая отход беженцев?! Ты чего-то не понял в моём приказе?!

     Сельдвиг, назначенный командующим эвакуацией, весь сжался и сглотнул ставшую вязкой слюну. Генерал Граль был в гневе, и, как показывала практика, сейчас он будет показательно наказывать виноватых. Оправдываться было бессмысленно - Сельдвиг побоялся провалить вообще всю операцию и, не дожидаясь погрузки беженцев на платформы, сбежал, оставив их умирать. Больше четырех тысяч жизней, им собственноручно спроваженных на тот свет. Он мог сколь угодно долго это отрицать, но совесть не обманешь - именно его действия и страх за карьеру привели к такому итогу. И то, что инженеры вмешались, не дав сорвавшимся с цепи машинам под корень вырезать простых трудяг и рабочих Диаметрала, можно было назвать лишь чудом.

     - Охрана! - Два гвардейца в парадной броне с автоматами в руках синхронно ударили себя в грудь. - Командующего Сельдвига взять под стражу, подать указ о вынесении его личности из репликатора. Казнить сразу, как только он лишиться возможности воскреснуть. Выполнять!

     Бойцы замешкались на секунду, и этого командующему хватило для того, чтобы выхватить из кобуры пистолет и застрелить одного из гвардейцев, но второй, действующий скорее на рефлексах, чем осознанно, сломал запястье предателя и мощным ударом в челюсть отправил того в глубокий нокаут. Генерал же, казалось, даже не заметил произошедшего, и только клубящаяся вокруг него дымка говорила о том, что у дезертира, - а именно им стал Сельдвиг, открыв огонь по гвардейцам, - не вышло бы его убить. Старый псион окинул оценивающим взглядом оставшегося в живых солдата и хмыкнул одобрительно.

     - Затребуй в канцелярии приказ о присвоении тебе внеочередного звания, сержант. Я подпишу... И унеси уже эту падаль с глаз моих!

     - Есть, сэр! Спасибо, сэр! - Двери громко хлопнули, и в кабинет ворвался вооруженный отряд Теней-убийц. Те мигом оценили ситуацию, подхватили за руки-ноги труп и вышли из кабинета следом за волокущим командующего гвардейцем. В помещении остался только генерал и капитан отряда.

     - Сэр, указания? Что-то передать в штаб?

     - Я сам всё передам в штаб, капитан. Приведите мой кабинет в порядок и удостоверьтесь, что дезертир Сельдвиг не сбежит из-под стражи. - Генерал вышел из кабинета и уверенным шагом направился к лифту.

     - Есть, сэр! - Капитан проводил генерала взглядом, после чего вызвал в кабинет прислугу, а в тюрьме повелел удвоить охранение. Тени во все времена могли похвастаться жесткой дисциплиной и преданностью, но иногда случались и такие казусы. К счастью, с дезертирами разговор был короткий. На всякий случай Ивест решил лично возглавить охрану тюрьмы - неожиданностей, когда генерал лично отдал приказ, лучше избегать...

     ***

     Я себя переоценил. Уже под конец второго часа бега каждый шаг отзывался болью не только в теле, но и в каналах - я очень резко, практически одномоментно достиг своего предела. Десять минут назад ни о какой боли и речи не шло, а сейчас я был вынужден терпеть - укрытия, в котором я мог бы остановиться на отдых, видно не было. Вот и приходилось надеяться на удачу, выжимая из организма все соки...

     Возможно, произошедшее - следствие активного использования пси-энергии в деле, ведь просто циркулировать силу в теле я мог и десять часов кряду. А тут всего шесть часов, а ощущения от передвижения на своих двоих просто непередаваемы. И я очень надеялся как на укрытие, так и на то, что после хорошего сна боль пропадёт, и я смогу продолжить маршрут.

     Укрытый густым кустарником овраг я бы и не заметил, не обвались под моей ногой кусок почвы. И сейчас, лёжа на дне такого родного и желанного оврага я, присыпанный песком, был счастлив. Сил обходить убежище по кругу не было, и я попросту вырыл в его центре небольшую ямку, раскидав вокруг почву. Рюкзак под голову, меч в изголовье 'постели', 'лагуну', сняв с предохранителя, положить с другой стороны - и можно считать, что лагерь свой я, как мог, обезопасил. Едва коснувшись импровизированной подушки головой, я провалился в сон.

     Сон, который словно бы и не начинался. Пользование пси-энергией вместе с физическими нагрузками выматывало и тело, и душу, отчего полноценно отдохнуть в такой ситуации было невозможно. Но и отсутствие светила на небе, и погрузившаяся во мрак пустошь тонко намекали, что проспал я долго. Дольше, чем мог себе позволить любой человек, которому была дорога его жизнь. И то, что за шесть часов бега я не встретил ни одного мутанта, ни о чём не говорило - монстры тоже не тупые, и прекрасно осознают всю опасность встречи с вооруженным человеком. Даже в лютый голод те же клыкари нападают лишь стаями, а в одиночку они как раз стараются способных себя защитить людей избегать. А вот сожрать спящего человека - милое дело, ведь тот даже не успеет проснуться, как ему уже отгрызут голову. И это одни из самых глупых, если можно так выразиться, мутантов - гурши или сьявлы, - населяющие подземелья карлики-мутанты, - много умнее. Более того - они давно построили в пустоши свои цивилизации! И если гурши жили племенами, из-за чего их умственные способности сильно разнились, - встреченный мною гурш, например, интеллектом был обделен, - то сьявлы были более чем умным народцем. В книгах я читал, что эти существа - дальние потомки людей, которые сотни лет укрывались не в надёжных бункерах, а в различных подземных сооружениях. Там, под землей, во времена до войны было много чего - дороги, лаборатории, сады и даже города! Помимо этих коротышек были так же и другие разумные мутанты, но нейтралитет в отношениях с людьми держали только они. Все остальные предпочитали войну.

     Я встал, накинул на плечи рюкзак, меч убрал за спину, а пистолет повесил на пояс. Особого смысла ждать я не видел - ночь хоть и не была светлой, но видел я в темноте неплохо. С уверенностью могу сказать, что так я ни в прошлой жизни, ни в начале второй, не умел, следовательно, это - влияние на органы чувств пси-энергии. Так, глядишь, и сенсором стану, пусть сейчас я от них и бесконечно далёк... Мечты всё это, конечно, но надо же о чём-то мечтать? Так почему бы и не о невыполнимом? Не без труда, но я выбрался из оврага и огляделся. Чистое небо, огромный диск полной луны и ровная, однообразная пустошь, куда ни брось взгляд... Я, заметив десяток стремительно перемещающихся по равнине тёмных точек протёр глаза, но ничего не изменилось - неведомые существа всё так же продолжали двигаться примерно в мою сторону. Клыкари? Нет, эти ночью, вроде бы, не охотятся. Тогда кто...?

     Пока я, пригнувшись, наблюдал за скользящими по пустоши существами, они успели несколько откорректировать направление и теперь направлялись прямо на меня. Я резко, насколько это было возможно в полуприсяди, сорвался с места и пробежал порядка трех сотен метров, после чего обернулся. Сомнений быть не могло - неизвестные твари меня не только почуяли, но и взяли след. Варианты? Я вытащил из инвентаря пару полных обойм и закрепил их на поясе. Туда же попали и две гранаты... Как же плохо, что я не успел приготовить печати! Сейчас бы заложить парочку, да заманить на них этих существ - проблемы бы разом не стало! Но всё упиралось во время, которого мне постоянно не хватало. Вереница событий даже не думала разрываться и давать мне передышку, постоянно бросая меня из переплёта в переплёт. И, чую, закончится это только после моей смерти...

     Встаю и, теперь уже ничуть не скрываясь, срываюсь на бег - не знаю, туда ли, но времени на сверку с картой сейчас просто не было. Оглядываюсь - мутанты и не догоняют, и не отстают. Выдерживают темп, чтобы я попал к ним в лапы обессиленным? Чёрт, а ведь так многое зверье и в моём родном мире делает...!

     Почва под ногами вдруг ушла из-под ног и я чуть ли не кубарем, прикрывая одну лишь голову, покатился по гладким, - хоть в этом повезло, - камням. Как только неконтролируемое падение остановилось, я приподнялся и сорвал с пояса пистолет, напряженно оглядываясь и краем глаза наблюдая за дырой в потолке. Если сюда залезут те твари, что преследовали меня, то на своё выживание я не поставлю и кредита - гранаты, на которые я рассчитывал, под землей применять себе дороже, а для сдерживания мутантов место не самое подходящее - хватит уместить даже платформу, не то, что человека и стаю чудовищ. В какой-то момент я услышал перестук десятков пар лап, а через секунду свет из дыры закрыла чья-то туша. Я выстрелил. Эхо ударило по ушам с такой силой, что 'лагуна' едва не полетела на землю, но склонившийся над лазом мутант, взвизгнув, отскочил в сторону. Помотал головой и вновь навёл мушку оружия на свет... Но твари, похоже, не рискнули соваться черт пойми куда и рисковать своей головой, предпочтя бросить опасную добычу. Еще несколько минут я не сводил взгляда с дыры, но тишина, царящая вокруг, и схлынувшее ощущение опасности вместе с перешедшим в нормальный ритм сердцем, заставили меня облегченно вздохнуть и осмотреться. Камни самых разных форм и размеров, как оказалось, обвалились в явно рукотворный туннель - ровный, пусть и испещренный трещинами и выщерблинами, пол говорил сам за себя. В центре, рассекая его на две части, проходила полная сточных вод канава, от одного запаха которых хотелось опорожнить желудок. Захлестнувший кровь адреналин сразу не дал этого ощутить, но теперь... Теперь я серьезно рассматривал перспективу построения башни из камней, дабы отсюда выбраться. И от решительных действий меня отделяло только осознание близости черт пойми каких тварей, которым, вполне может статься, я ничего сделать не смогу. К выходу в пустошь-то я специально не готовился...

     Под потолком тоннеля тянулись металлические трубы и провода, из чего я сделал вывод, что когда-то это было так часто упоминаемое в описании пустошей метро. Ныне разрушенное и опустошенное, но - метро...

     Кукла.

     В грязи лежала тряпочная кукла с черными глазами-пуговицами. Чистая, и словно бы только вышедшая из-под руки мастера, игрушка. Умом я понимал, что ей здесь совсем не место, но противиться внезапно нахлынувшему желанию её коснуться был не в силах. Настороженно оглядываясь, я присел перед ней на корточки и коснулся мягкой ткани...

     ***

     Протяжный вой сирены и толпы людей, с криками и руганью вливающиеся в узкий, ставший для многих смертельной ловушкой, проход. Мальчишка в последний раз оглянулся на высокие стеклянные дома, устремляющиеся к небесам, и на сотни белых полос, что рублёными штрихами их расчертили, после чего какая-то женщина подхватила его на руки и влилась в толпу. Где-то неподалеку раздался взрыв - водитель одного из аэрокаров не справился с управлением, и его машина рухнула прямо на людей.

     Лампы освещения метрополитена завораживающе горели красным, отчего мальчику казалось, что с секунды на секунду из-за угла покажется добрый старичок в красной шубе и с серебристым посохом в руках, а вслед за ним и его внучка, добрая и красивая снегурочка. Но даже в свои пять лет ребёнок понимал, что летом новый год не празднуют, пусть иногда ему этого и очень хочется.

     - Граждане, сохраняйте спокойствие! Всем выстроиться в очередь...! В очередь! - Страж правопорядка, глядя на несущуюся прямо на него толпу, сделал единственное, что было ему в такой ситуации доступно - сорвал с пояса только полученные гранаты со слезоточивым газом и метнул их в безумных людей, после чего резко развернулся и побежал по навсегда замершим ступеням эскалатора. Но не успел он преодолеть и половины отделяющего его от спасительной станции расстояния, как несчастного сбило с ног одно из падающих вниз тел. Нескончаемый поток людей уперся в три узких полосы самодвижущихся ступеней, но остановиться не смог - те, кто был позади, давили впередистоящих, из-за чего они были вынуждены продолжать движение. Вперемешку с истошно вопящими живыми людьми вниз летели и раздавленные трупы.

     Мальчик выбрался из объятий женщины и склонился над распластавшейся на земле мамой. Она, поняв, что происходит, обняла малыша и защитила его ценой собственной жизни... Но ребенок, глядя в распахнутые, остекленевшие глаза, этого не понимал. А через секунду чьи-то сильные руки подхватили малыша и с легкостью оторвали его от бесчувственного тела, увлекая в алый зёв тоннеля... Кукла, которую для него сделал самый важный человек на свете, осталась лежать среди трупов.

     ***

      Я сидел на полу и шумно дышал, крепко сжимая в руках треснувшую пуговицу. По лбу, как и по спине, стекали капли вязкого, холодного пота. Хотелось вскочить и бежать к проклятой дыре, через которую я сюда попал, но я сумел подавить это желание. Не сразу, но сумел. Видение, что накрыло меня... Я не знаю, чем оно вызвано и чем является, но почему-то мне казалось, что это - прошлое мира, в который я попал. Дотронулся до лица и неверяще посмотрел на оставшиеся на пальцах капли влаги. Кап - и на лицо упала еще одна капля, сорвавшаяся с одного из проводов, протянутых под потолком. Я поднялся и посмотрел под ноги - никакой куклы не было. О произошедшем напоминала лишь каша в голове и пуговица, которую я вертел меж пальцев. Страшно? Да, страшно. Вопрос о том, что со мной произошло, так и оставался без ответа - ни о чём подобном я не слышал. Я многих спрашивал о том, что было раньше, до изменившей мир катастрофы, но помимо общего описания произошедшего в них ничего не было. 'Война на уничтожение с применением ядерного оружия' - и всё. Еще пара упоминаний о природе автоматонов - автономных боевых комплексов враждующих государств, погубивших мир. Программа этих машин заставляет их воспроизводить себе подобных с одной лишь целью - уничтожить неприятелей, в число которых вошли и люди, у которых никакой власти над машинами не осталось. Целую тысячу лет они воевали, строили заводы и шахты, адаптировались и опять воевали. Людей спасло только то, что к моменту, когда уцелевшие в войне выбрались из своих убежищ, автоматоны уже не стремились попасть вглубь страны, воюя друг с другом на границах... До этого момента. Теперь, когда Диаметрал уничтожен, об изменившихся планах боевых машин оставалось только гадать. В трудах по псионике так и вовсе ничего об истории не было, даже природа пси-энергии старательно обходилась стороной. Если эти способности являются последствием вызванной радиацией мутации, то почему они проявились, стоило лишь людям выйти на поверхность? Почему не в убежищах? Этот мир тщательно хранил свои секреты, до которых, похоже, никому просто не было дела. У местных были какие-то свои дела и проблемы, из-за чего история отошла на второй план. А я, дабы не сильно выделяться среди окружающих, решил эту самую историю хотя бы бегло изучить, а в итоге задался такими вопросами, на которые и ответов-то нет... Или просто не попались под руку, что тоже весьма вероятно. Впрочем, передо мной сейчас стояла другая проблема - я оказался в подземелье, когда-то называемом метрополитеном, и теперь желательно отсюда выбраться.

     Я поднялся на ноги и, тщательно осмотрев тоннель на предмет еще каких-нибудь неожиданностей, пошёл вперед. Галлюцинации галлюцинациями, но уж лучше я разберусь с этим, когда буду в безопасности...

Глава 22

     Огонь ярко пылал в приспособленной и очищенной под него нише, а я время от времени вращал металлический штырь с насаженной на него крысой. Большая, размером с двух очень упитанных котов, она должна была послужить мне пищей на весь следующий день. Её товарка поменьше уже была мною употреблена вчера - не сразу, но я решился попробовать питаться этими мутантами. Естественно, всю тушку сразу я употреблять не стал - если уж ядовитая, то лучше маленький кусочек, чем пару килограмм. Но никаких проблем с организмом и желудком в частности я тогда не испытал, и вот, спустя сутки, первая крыса подошла к концу. Настал черед подвернувшегося под руку мутанта покрупнее, не успевшего спрятаться. Животные эти были непугаными, и охотиться было одно удовольствие. Главное - не дать себя укусить, иначе, если они так же, как и их маленькие сородичи, разносят заразу, можно очень быстро отдать концы из-за болезни. Глупая и обидная смерть, как мне кажется.

     Нож, которым я проверял готовность мяса, с легкостью вошел в плоть. Готово. Снял тушку с огня и аккуратно, стараясь не уронить всё на землю, отрезал задние лапки, - послужат мне обедом, - а всё остальное убрал в инвентарь. Жаль, что в этом отсутствующем пространстве еда всё-таки портится и остывает, иначе я бы давно запасся жареными крысами впрок. Затушил костер и свалил угли в полную сточных вод канаву. Еще одна проблема, свалившаяся на мою голову - практически полное отсутствие питьевой воды. Среди вещей, подобранных мною с трупов в городе, нашелся и порошок, дезинфицирующий практически любую жидкость, но пока я им пользоваться побаивался. Да и наверняка он не рассчитан на что-то настолько грязное, так что приходилось растягивать имеющиеся запасы, от которых на данный момент остались лишь полторы литровых бутылки, употребляемых мною только когда показатель жажды в профиле поднимался до высокого.

     За собой прибрал, очередную стрелку на стене вырезал - можно продолжать путь. Эту стоянку я организовал у пробоины в тоннеле, выходящую в какие-то естественные пещеры. Там-то я и решил попытать счастья, и найти, наконец, выход на поверхность. И легкий ветерок, отчётливо ощущающийся после двух суток жизни в затхлом подземелье, гарантировал наличие такового. Я подошел к стене и принялся соскребать с неё светящийся мох, служащий мне надёжным проводником во тьме подземелий. Я хоть и видел в темноте чуть лучше обычного человека, но хоть какой-то источник света нужен был даже мне. Таковым и выступал мох, который я толстым слоем наносил на перчатки, и к которым он за считанные секунды прирастал. Хватало его на три-четыре часа, но ничего не мешало обновить его по пути - рос он везде, где была влага и не было света солнца. Повсюду, то бишь.

     Я шёл, полз и карабкался по совсем не предназначенным для этого подземельям. Легкая прогулка, коей оказалось мое двухдневное шествие по тоннелям метрополитена, и рядом не стояла с тем, чем я занимался сейчас. Любая ошибка, любое неверное движение могло привести к фатальным последствиям... Но ветер, с каждым десятком метров становящийся всё сильнее, не давал мне повернуть назад. Я подтянулся на руках и, помогая себе ногами, преодолел очередное препятствие на своём пути. Шесть метров почти вертикально расположенной, испещренной многочисленными выбоинами скалы остались позади. Я растянулся на холодном камне и прикрыл глаза, вслушиваясь в тишину.

     Тишина. Поначалу, практически в самом начале спуска, я здорово перепугался. Отсутствие привычных звуков вкупе с давящей темнотой, рассеиваемой лишь тусклым светом мха, сильно давило на психику. Но всего через несколько часов я уже различал новые звуки. И вот сейчас, лёжа на холодном камне, привычную мелодию разбавили новые инструменты. Струящаяся по каменным сводам вода, перестук сотен маленьких лапок в крысиных норах, едва слышимый шелест ветра... И отголоски далекого людского разговора. Я, стараясь не издавать ни звука, медленно встал и пошел вперед, подсвечивая себе путь левой рукой. Спустя минуту речь стала слышна более-менее отчётливо, и я замер, прислушиваясь.

     - ... пять времен. Вернёшься раньше - умрёшь, Кулиппа. - Тихий вскрик и звук падения тела. Я снял с пояса 'лагуну' и выглянул из-за камня, оценивая ситуацию. Пара укутанных в рванье мужчин стояли над развалившимся на земле человеком, одетым ничуть не лучше. В руках моих возможных противников были зажаты длинные дубины - большего я рассмотреть не мог, слишком темно. Примечательно, что дыра в потолке располагалась прямо между нами, и, похоже, только благодаря этому перемещающийся вместе со мной свет мха еще не заметили. Не будь здесь выхода на поверхность, и меня вполне могли бы подкараулить, а удар дубиной по черепушке я бы мог и не пережить...

     - Давай убьем его прямо здесь? Он не выживет на поверхности в одиночку, избавим его от мук. - Сказал один, повернувшись к товарищу и перехватив дубину поудобнее.

     - Ты не умеешь держать язык за зубами, Гуапля. Старейшины накажут нас. - Говоривший, несмотря на собственные слова, приблизился к пытающемуся отползти человеку и пнул того под рёбра. - Но я тоже хочу убить его.

     Больше ждать было нельзя - если я не вмешаюсь сейчас, то всё закончится смертоубийством. Хотя... Оно и так, и так им закончится, только если я вмешаюсь, то трупов будет два, а не один. Как жаль, что отговорки для совести я сейчас придумать не могу.

     Я резко вышел из-за своего укрытия и навёл 'лагуну' на уже вскинувших руки с зажатым в них оружием, убийц. Три глухих выстрела - и первый, натужно хрипя, валится на землю. Второй только и успел, что метнуть дубину, после чего присоединился к товарищу в его скором пути на небеса. Пролетевшая мимо доска меня даже не задела - я просто отступил в сторону, благо, слишком тяжело было оружие для такого слабого на вид человека. Странно... Они ведь все низкие и непропорционально сложенные. Это точно люди...? Я, на всякий случай держа дистанцию и не сводя дула пистолета-пулемета с жертвы убийц, всмотрелся в его подозрительно серую кожу.

      'Кулиппа . [ Мутант ]. 7ур' .

     Расстояние, нас разделявшее, быстро увеличилось вдвое. Мутант. Коротко и информативно, если бы не одно но - мутантами являлись, по сути, все живые существа на поверхности. Кроме людей, которые выбрались из убежищ, и диких, каким-то образом не изменивших своей природе. Кулиппа - очевидно, имя, ведь именно так к нему обращались эти двое, но мутант - это явно не вид, как гурш или клыкарь. Выходит, что статусное окно разумных мутантов схоже с человеческим? Да, живи я здесь с детства, как все местные, то знал бы об этом.

     Тем временем Кулиппа отполз где-то на полметра и смотрел на меня как на что-то страшное и опасное, напрочь игнорируя тот факт, что я спас ему жизнь.

     - Ты в порядке? Помощь нужна? - Вместо ответа мутант нащупал под рукой камень и со всей дури, неведомо откуда взявшейся в столь тщедушном тельце, метнул его в меня. Небольшое расстояние вместе с неожиданностью броска не позволили мне уклониться. Я скривился от боли - попал камень прямиком в еще не сошедший синяк, вызвав, тем самым, не самые приятные ощущения. Сказать, что я разозлился, значит не сказать ничего. - Дёрнешься - и я тебя застрелю! Замри!

     Мутант действительно перестал шарить руками по полу в поисках еще одного метательного снаряда, и я, пригрозив ему зажатым в руке оружием, подошел к зияющей в потолке дыре. Располагалась она невысоко, более того - прямо под ней кто-то свалил немаленькую кучу камней, чтобы даже такой карлик, как спасенный мною мутант, мог выбраться на поверхность... Карлик! Сьявл!

     - Перед тем, как я уйду, ответь на один вопрос: ты сьявл? - Кулиппа, замешкавшись на секунду, коротко кивнул. Немой он, что ли? И когда его убивали молчал, и сейчас вместо спасибо камнями швыряется и молчит... Чёрт! А ведь я, быть может, влез в какой-то ритуал, предварительно ни в чём не разобравшись! Что если это просто традиция? Поскакать вокруг с палками, да увести домой, умаслив таким образом духов? Надо отсюда валить. Надеюсь, он моего имени не запомнил, иначе в будущем это может аукнуться - сьявлы очень дружны, практически весь материк стоит друг за друга горой. Оттого и не подчинили их куда как более воинственные соседи - гурши и люди. - Не обижайся, если что не так.

     Я ухватился за неровные края дыры и, подтянувшись, выбрался на поверхность. Солнце клонилось к горизонту, а вокруг, куда ни кинь взгляд, распростёрлась пустошь. Ни деревьев, ни кустов, ни видимых оврагов или расщелин. На востоке вереница холмов, но мне точно не туда. Вызываю карту на УИУ и с трудом сдерживаю готовый вот-вот вырваться вздох разочарования. Связь появилась порядка тридцати минут назад и сомнений быть не могло - два дня я шёл абсолютно не в ту сторону, и теперь до ближайшего города, Авалона, мне нужно бежать порядка двадцати часов. В конечном итоге я не продвинулся ни на один километр, а запасы проел. Обидно - двух килограмм крысиного мяса надолго не хватит, а воды так вообще практически нет. Что такое полтора литра под палящим солнцем, когда до цивилизации два с половиной дня бега, и это если ничего непредвиденного не случиться? Пшик, да и только. Посему нужно искать оазис или поселение, которые, к моему великому сожалению, на имеющейся в наличии общей схеме-карте отсутствуют. Я, смахнув со лба уже выступившие капли пота, перешел на бег, но не успел преодолеть и сотни метров - за моей спиной раздался топот. Я резко обернулся и смерил взглядом замершего на приличном расстоянии сьявла.

     - Ну и чего ты за мной бежишь? Иди к своим. - Мутант продолжал молчать и не двигаться. Под лучами заходящего солнца я сумел подробно его рассмотреть. Ростом он был на две головы ниже меня, в плечах же шире почти в полтора раза. Серая, гладкая кожа, покрытая мелкими пятнами, абсолютно лысая голова и пугающий оскал - мелкие, острые зубы оставляли соответствующее впечатление. Питаются сьявлы, похоже, не грибами... - Тебя выгнали?

     Кулиппа кивнул, но говорить что-то не спешил. Действительно немой?

     - Ты бывал на поверхности? - Еще один кивок. Если так подумать, то попутчик, особенно такой, мне совершенно не нужен, но не убивать же его? Если в моей ситуации подбирать каждого встречного, то можно и своей жизни лишиться... - Мне не нужен попутчик, Кулиппа. Я бегаю быстро, а замедляться ради того, чтобы ты за мной успевал, не буду. У тебя своя дорога, у меня своя.

     С этими словами я развернулся и продолжил бег, быстро войдя в привычный темп. И каково было моё удивление, когда этот мутант догнал и перегнал меня! А если он еще и в выносливости может со мной сравниться? Тогда что? Так и будет бегать хвостиком, пока не выдастся возможность меня придушить? А, к чёрту - не отстанет, тогда и буду что-то решать...

     Не отстал. Без малого четыре часа бега на пределе моих возможностей - а сьявл даже не запыхался, всем своим видом показывая готовность продолжить забег. Мне даже стало интересно - все ли представители его вида столь выносливы или он такой уникум? И как с такими физическими данными можно не выжить в пустоши...? Вопросы, которыми я задавался всё это время, отошли на второй план, стоило только нам наткнуться на подходящий овражек. Небольшой, всего двенадцать-тринадцать метров в диаметре, он являл собою пример идеального укрытия. Во-первых, по периметру были свалены камни, образующие тем самым неплохую линию обороны - с наскока через такую стену перепрыгнуть можно, но ноги отобьешь точно. А во-вторых, было здесь что-то, привлёкшее внимание преследующего меня мутанта - мы пробегали мимо, когда сьявл, махнув мне рукой, резко свернул в сторону этого оврага и, спустившись, принялся рыть в его центре яму. Я в это время взрыхлил почву вокруг нашей стоянки, после чего достал из инвентаря камень с наросшим на нём мхом и печально вздохнул. Он не светился, из чего можно было сделать простой вывод - существовать он может только в пещерах, а на поверхности быстро лишается своего главного свойства. Достал остатки крысиного мяса, - чуть больше пары килограмм, - и, разделив на две части, крепко задумался. Мне вроде бы и хотелось поделиться со сьявлом, но умом я понимал, что эта еда - последняя, а поймать новую в пустоши будет трудно, если вообще возможно... Но людьми нас делает совсем не рационализм. Я с каким-то облегчением предложил половину мутанту, но тот был так увлечён своим занятием, что от еды отмахнулся - не до тебя, мол.

     - На нет и суда нет, приятель. - Я, слегка обрадовавшись тому, что сьявл отказался, убрал половину мяса в инвентарь, а вторую принялся активно поедать, одновременно вызвав профиль.

      'Андо. [Без профессии]. 5ур

     Здоровье: 110/110

     Пси-энергия: 590/630

      Репутация:

     Города:

     {

     Диаметрал (уничтожен) - 4/100 [Нейтральная]

     }

     Фракции:

     {

     Сталкеры - 2/100 [Нейтральная]

     }

      Клан: Отсутствует

      Принадлежность: Нейтрал

      Параметры:

     Сила: 8

     Выносливость: 12

     Ловкость: 7

     Интеллект: 6

     Нераспределенных очков: 3

      Боевые навыки:

     Холодное оружие - 27%

     {

     Мечи - 60%

     Копья - 21%

     Ножи и кинжалы - 13%

     }

     Легкое оружие - 2%

     {

     Пистолеты - 1%

     Пистолеты-пулемёты - 5%


     }

     Среднее оружие - 0%

     Тяжелое оружие - 0%

     Энергетическое оружие - 1%

     {

     Ножи и кинжалы - 2%

     }

     Метательное оружие - 0%

     Псионика - 10%

     {

     Разум - 21%

     Врачевание - 14%

     }

      Мирные навыки:

     Маскировка - 8%

     Сопротивление псионике - 3%

      Таланты:

     Щит разума: Вы подверглись псионическому воздействию от существа, превосходящего вас на десять и более уровней, не получив при этом никакого урона. Ваше сознание приобрело крепость, несвойственную человеку. [Сопротивление псионике +25%]. Заблокированы таланты:

     Меч разума.

     Нити разума.

      Эффекты:

     Голод - [Высокий]

     Жажда - [Высокая]

     Усталость - [Высокая]'

     Уровень подрос на единицу. Все очки, с тоской взглянув на интеллект, вложил в выносливость. Она и сама растёт, но уж лучше быстрее добраться до города и там уже заняться тренировками и чтением, чем навсегда остаться в пустоши. Направления разума и врачевания стабильно растут, а как открыть в себе способности к столь необходимому мне Металлу или той же Молнии, которая потом всё равно понадобиться, я не знаю. Что я сейчас могу как псионик? Если быть объективным, то не так уж и много - долго бежать, подпитывая себя пси-энергией, пару раз сильно и больно ударить, запечатать гранату в бумагу. И для простого человека недоступны только два последних пункта, но обучиться этому можно достаточно быстро. Вывод? Я остановился в развитии! Сейчас, пока еще есть время, жизненно необходимо заложить фундамент для моих способностей. 'Первый месяц после раскрытия пси-способностей формирует ту основу, тот фундамент, на котором ты будешь строить себя самого...' - так сказал Бес, когда брал меня в ученики. Время идёт, а я всё ползаю по пустоши, борясь за свою жизнь. И что из этого выйдет...?

     Вдруг до моего слуха донеслось журчание воды. Звук, который и не надеешься услышать посреди пустоши, по пятнадцать часов истязаемой жарким солнцем. И пусть сейчас оно уже скрылось за горизонтом, но вода... Я подошёл к Кулиппе и заглянул ему за плечо - в небольшой воронке, весело журча, плескалась пока еще мутная вода, а сам мутант водил над нею руками. В такт его движениям живительная влага поднималась всё выше, пока, наконец, не достигла максимума, полностью заполнив ямку. Три-четыре литра воды как с куста. Я совсем по-другому посмотрел на сьявла, в очередной раз подивившись тому, что его сородичи искренне верили в то, что в одиночку ему не выжить...

Глава 23

      'Инвентарь полон. Повысьте параметр силы для увеличения количества единовременно переносимого груза'.

     Инвентарь, как оказалось, безграничным не был. Влезло в него порядка двенадцати литров воды плюс всё то барахло, что я подобрал в городе, из чего я сделал простой вывод - единица силы позволяет переносить в инвентаре два килограмма. Всё это очень приблизительно, потому что вес своей поклажи я представлял постольку-поскольку, но и это уже не абсолютное незнание. Кулиппе за прошедшие два часа, на протяжении которых мы наполняли все наличествующие ёмкости водой, - благо, с города я вынес почти два десятка пустых бутылок, - не вымолвил ни единого слова, из-за чего я еще больше уверился в том, что он немой.

     Источник воды, стоило нам наполнить все сосуды, пропал - жидкость просто втянулась в почву, а сьявл, обеспечивший нас живительной влагой, чуть ли не кулем повалился на землю. Я выудил из инвентаря оставшееся мясо.

     - Поешь. Ни за что не поверю, что ты не голоден. - Мутант посмотрел сначала на меня, а потом на протянутую ему пищу. - Это крысиное мясо. По крайней мере, для людей оно безвредно.

     Кулиппе наконец решился и принял из моих рук еду, за считанные минуты её употребив и запив водой из своей кожаной фляги. Он благодарно кивнул и лёг на землю, всем своим видом показывая, что сейчас хочет только одного - спать.

     - Я дежурю первым. Разбужу через, скажем, пять часов.

      Ночь вступила в свои права.

     ***

     Как мы и договаривались, сначала сьявл, а потом и я проспали по пять часов каждый. Вот только сразу после пробуждения он предложил что-то сделать, попытавшись объясниться со мною жестами. Кулиппе коснулся ладонью сначала головы, а потом и ушей, после чего ткнул пальцем в меня. Я с минуту пытался вникнуть в смысл показанной мне сценки, но в голову ничего не шло.

     - Не понимаю. Хочешь, чтобы я молчал? - Мутант покачал головой. - Чтобы слушал?

     Сьявл тяжело вздохнул и приблизился ко мне, протянув руку к моему лбу. Я чуть было не отшатнулся, - руки мутанта имели три пальца, а вместо ногтей на них росли солидные когти, - но взял себя в руки и позволил ему дотронуться до моего лба. То, что произошло дальше, меня очень, очень сильно удивило.

     'Получен талант: Телепат. Заблокированы таланты: Несокрушимый разум, Всеобъемлющее сознание'.

     Я, сдавленно матерясь, открыл профиль и быстро нашёл изменившиеся строки. Действительно, добавился талант. Вот только уж лучше бы его не было, честное слово - как-нибудь можно было обойтись и жестами...

      'Андо. [Без профессии]. 5ур

     Здоровье: 140/140

     Пси-энергия: 590/630

      Репутация:

     Города:

     {

     Диаметрал (уничтожен) - 4/100 [Нейтральная]

     }

     Фракции:

     {

     Сталкеры - 2/100 [Нейтральная]

     }

      Клан: Отсутствует

      Принадлежность: Нейтрал

      Параметры:

     Сила: 8

     Выносливость: 15

     Ловкость: 7

     Интеллект: 6

      Боевые навыки:

     Холодное оружие - 27%

     {

     Мечи - 60%

     Копья - 21%

     Ножи и кинжалы - 13%

     }

     Легкое оружие - 2%

     {

     Пистолеты - 1%

     Пистолеты-пулемёты - 5%


     }

     Среднее оружие - 0%

     Тяжелое оружие - 0%

     Энергетическое оружие - 1%

     {

     Ножи и кинжалы - 2%

     }

     Метательное оружие - 0%

     Псионика - 15%

     {

     Разум - 36%

     Врачевание - 14%

     }

      Мирные навыки:

     Маскировка - 8%

     Сопротивление псионике - 3%

      Таланты:

     Щит разума: Вы подверглись псионическому воздействию от существа, превосходящего вас на десять и более уровней, не получив при этом никакого урона. Ваше сознание приобрело крепость, несвойственную человеку. [Сопротивление псионике +25%]. Заблокированы таланты:

     Меч разума.

     Нити разума.

     Телепат. Мутант, сведущий в телепатии, раскрыл потенциал вашего мозга и даровал вам возможность общаться с прочими носителями этого таланта при помощи мыслей на зависящем от интеллекта расстоянии. [Сопротивление псионике -25%].

     Заблокированы таланты:

     Несокрушимый разум.

     Всеобъемлющее сознание.

     ВНИМАНИЕ! Возможно провести слияние талантов. Да/Нет.

      Эффекты:

     Голод - [Низкий]

     Жажда - [Низкая+]

     Усталость - [Низкая-]'

     Я был рад тому, что на мою дурную голову сложно воздействовать, но новоприобретенный талант полностью нивелировал этот бонус, подарив возможность общаться с, мать их, мутантами! Или другими телепатами, что так же бесполезно. Еще и предложение провести слияние... Нет, точно не сейчас - вот доберусь до города, забаррикадируюсь в съемной квартире, тогда и попробую. А сейчас - увольте, еще свежо воспоминание о первом распределении параметров, когда я просто потерял сознание. Да и надо разузнать о том, что обычно из этого самого слияния получается. Лишних проблем мне не надо...

     - 'Ан-До, ты слышишь меня?'.

     - Слышу, Кулиппе. И я не могу сказать, что сильно рад такому подарку. Собираемся. - Я поднялся и закинул чуть прибавивший в весе рюкзак на плечо. Воду оставлять, даже имея рядом сьявла, я не собирался.

     - 'К дару всеотца надо относится с уважением, Ан-До. И постарайся передавать слова мысленно, слушать речь для меня очень сложно'. - Я сконцентрировался, но вместо одного вопроса я отправил другой, тот, задавать который я посчитал неправильным. Телепатия не делала различий между желанием что-то сделать и непосредственно действием...

     - 'Тебя выгнали из-за дара?'

     - 'Можно сказать и так, Ан-До. Наш вождь молод и горяч. Наши мнения разошлись, и он сказал, что моя немота - проклятье всеотца. Всех, с кем я успел поделиться даром, он казнил, а меня изгнал'.

     - 'У вас происходят странные вещи, Кулиппе'. - Я выбрался из оврага следом за мутантом, который, несмотря на свой маленький рост, с легкостью перемахнул через нагромождения камней. - 'Твои сородичи столь же сильны и выносливы, как ты?'

     - 'Нет, Ан-До. Мои сородичи много слабее меня, но способны существовать в одиночестве'.

     - 'А ты нет? Почему?' - Сьявл обернулся и посмотрел мне в глаза. Несколько секунд мы смотрели друг на друга, после чего он, фыркнув, ответил.

     - 'Тайна'. - Я, пусть и никак этого не выказал, удивился - до этого момента, стоило нам наладить контакт, Кулиппе говорил достаточно откровенно. А теперь такой резкий ответ... Но хотя бы эмоции он продемонстрировал - прогресс! Мы, подобравшись, выдвинулись в путь. Впереди лично меня ждало порядка двухсот сорока километров до города, а это шестнадцать часов бега... Если всё пойдёт нормально, конечно же.

     ***

     Хлесткий хлопок одиночного выстрела, и доедающий собрата клыкарь, тонко взвизгнув, повалился на землю. Еще несколько минут он дёргался и пытался уползти, но отчётливый кровавый след, протянувшийся уже метров на пять, позволял на этот счёт не беспокоится... Но я всё равно подошёл к мутировавшему псу и слитным движением отсёк ему голову. Тщательно осмотрел лезвие катаны, на которой не осталось ни единой капли крови, и, в общем-то, остался доволен - уж не знаю, почему, но ни грязь, ни кровь к моему мечу не липли. Катана отправилась в инвентарь, а вместо неё в руке появился обычной нож, шедший со мною бок о бок с момента моего появления в этом мире. Тушу надлежало распотрошить, слить с неё кровь и вырезать съедобные части. Что-то я планировал съесть сразу, а что-то очень хорошо прожарить и сохранить. Жаль, что приготовить вяленое мясо не выйдет никак - нет ни времени, ни соли, причём первое много важнее второго. Еще и там, где я нашумел стрельбой, лучше не оставаться. Вот нарежу мяса, еще час пробежки - и можно будет вставать на днёвку - часа три, пока солнце будет испепелять всё живое, у нас будет.

     В конечном итоге с клыкаря вышло чуть больше десяти килограмм, которые я решил поместить в инвентарь, переложив из него часть воды в рюкзак. Пятнадцать килограмм за спиной - много? Ну так свой запас карман не тянет, было бы куда хуже, броди я по пустоши налегке. Наконец, забив рюкзак доверху, я махнул рукой наблюдавшему за округой сьявлу. Монотонная работа порождает мысли, и теперь у меня было стойкое желание задать мутанту еще пару вопросов.

     - 'Кулиппе, можешь рассказать, кто такой всеотец? Бог?'

     - 'Нет, Ан-До. Всеотец не бог в привычном понимании этого слова, но его могущества хватило для того, чтобы избранные виды Земли получили его дары'. - Сьявл, очевидно, почувствовал моё удивление, а потому продолжил. - 'Вы тоже получили их, Ан-До. Даже вас, захватчиков и убийц, он не обделил вниманием'.

     - 'Захватчиков и убийц? Что ты хочешь этим сказать?'. - Кулиппе развернулся на месте и быстро приблизился, после чего, вскинув подбородок, посмотрел мне в глаза. А через мгновение я растворился в прошлом...

     ***

     Долго, очень долго пришлось ждать, пока, наконец, поверхность вновь не станет пригодна для обитания, но они дождались. Вышли из пещер и подземных комплексов, начав обживаться на поверхности родного мира. Не обошлось и без помощи Системы, которая очень многое сделала для выживания их расы - защита, стройматериалы, исследование мира еще тогда, когда они даже не пытались выбраться из-под земли. Всё это было бы невозможно без автоматонов. Система оберегала их, как родная мать - дитя. Но десять лет назад всё изменилось. Автоматоны покинули их, ничем не объяснив этого, а Система оборвала все связи с лидерами людей.

     А потом из земных недр вышли те, кто считал себя Истинными Людьми. Те, чьи предки когда-то укрылись в надёжных бункерах, сейчас показались на поверхности... И люди Системы не могли им ничего противопоставить. За долгие годы жизни под защитой автоматонов они забыли, как держать в руках оружие. Забыли, что такое война, и теперь пожинали плоды этой беспечности. Истинные Люди уничтожали города и сёла, катком пройдясь по беззащитному народу. И тогда люди Системы приняли единственное решение, способное обеспечить выживание их народа - ушли под землю.

     И тогда Всеотец явил себя проигравшим - сьявлам.

     В каждом поселении этого народа появились жрецы - обладающие странными, пугающими, но невероятно полезными для выживания способностями. Они могли найти и добыть воду, приманить животное и усыпить его, общаться одной лишь силой мысли и чуять ложь. Помимо этого, жрецы обладали огромной силой, выносливостью и скоростью - в этом с ними никто соперничать не мог. Только благодаря этой силе сьявлы выжили, нашли свое место под солнцем и, со временем, приспособились к выживанию без помощи одарённых Всеотцом. Тогда-то и началось падение влияния жрецов на свой народ - каждое последующее поколение всё меньше почитало Всеотца, а недавно, когда с избранным повелителем подземного народа связалась Система, предложив помощь в зачистке поверхности от людей, начался хаос. Слуги Всеотца лишились всякого влияния, и многих, как и Кулиппе, просто выбросили на поверхность, изгнав из племени. Сьявлы почувствовали за собой силу, которая позволит им не просто выжить, а победить, отомстить тем, кто когда-то лишил их народ всего. Подземный народ готовился к войне, противной Всеотцу, одарившему не только сьявлов, но и многие другие расы. И сейчас Кулиппе жаждал остановить надвигающуюся катастрофу, которая, без сомнения, ничего кроме горя и боли с собой не принесет.

     ***

     Странное ощущение. Кулиппе передавал мне не мысль и не воспоминание, а, скорее, образ. Да-да, именно образ - некий сгусток мыслей, картин и эмоций, сложившийся во вполне отчётливое видение. Перед глазами еще стоял город, очень похожий на таковой в моём родном мире, закованные в чёрную броню люди, беспощадно расстреливающие сьявлов десятками и сотнями, их спешный отход в безопасные подземелья... Сердце только начало успокаиваться от пережитого ужаса, память о котором жрецы передавали из поколения в поколение. Руки предательски дрожали.

     - 'Теперь ты видел'. - Появилась в голове мысль мутанта. - 'Всеотец не хочет этой войны, но мой народ слеп и не видит этого. Система когда-то бросила нас один раз и бросит еще, стоит ей только добиться своей цели. Вожди не понимают'.

     В какой-то мере я даже пожалел о том, что вообще это увидел. Теперь меня обуревала внутренняя борьба, в которой схватились три мнения - одно, полученное от сьявла, утверждало, что люди - убийцы и чудовища, а другое, уже моё собственное, не видело ничего плохого в уничтожении заполонивших пустошь серокожих, зубастых существ. Особенно если те не могут ничем ответить. Третье же, взявшееся непонятно откуда, утверждало, что места на поверхности хватит всем, и стоит попытаться договориться. Но склонялся я, всё-таки, ко второму, своему мнению.

     - 'Я не знаю, Кулиппа, зачем было мне это показывать. Ты же не надеешься на то, что я буду тебе помогать? Ни один, ни десять, ни сто человек не смогут предотвратить войну. Особенно когда она уже началась'.

     - 'Началась? Когда? Мои собратья еще не вышли на поверхность!'. - Сьявл выглядел крайне взволнованно. Похоже, он действительно хотел в одиночку сделать то, что порою не под силу тысячам.

     - 'Если я правильно понимаю, то Система - это автоматоны, верно?', - Кулиппа кивнул. - 'Они уже уничтожили город, в котором я жил. Не знаю, как обстоят дела с другими городами, но сомневаюсь, что машины удовлетворились одной победой'.

     Мутант, тяжело вздохнув, развернулся и побежал. Слова словами, а до города добраться всё-таки надо...

     ***

      'Андо. [Без профессии]. 5ур

     Здоровье: 140/140

     Пси-энергия: 590/630

      Репутация:

     Города:

     {

     Диаметрал (уничтожен) - 4/100 [Нейтральная]

     }

     Фракции:

     {

     Сталкеры - 2/100 [Нейтральная]

     Жрецы Всеотца - 1/100 [Нейтральная]

     }

      Клан: Отсутствует

      Принадлежность: Нейтрал

      Параметры:

     Сила: 10

     Выносливость: 15

     Ловкость: 7

     Интеллект: 6

      Боевые навыки:

     Холодное оружие - 27%

     {

     Мечи - 60%

     Копья - 21%

     Ножи и кинжалы - 13%

     }

     Легкое оружие - 2%

     {

     Пистолеты - 1%

     Пистолеты-пулемёты - 5%


     }

     Среднее оружие - 0%

     Тяжелое оружие - 0%

     Энергетическое оружие - 1%

     {

     Ножи и кинжалы - 2%

     }

     Метательное оружие - 0%

     Псионика - 15%

     {

     Разум - 36%

     Врачевание - 14%

     }

      Мирные навыки:

     Маскировка - 8%

     Сопротивление псионике - 3%

      Таланты:

     Щит разума: Вы подверглись псионическому воздействию от существа, превосходящего вас на десять и более уровней, не получив при этом никакого урона. Ваше сознание приобрело крепость, несвойственную человеку. [Сопротивление псионике +25%]. Заблокированы таланты:

     Меч разума.

     Нити разума.

     Телепат. Мутант, сведущий в телепатии, раскрыл потенциал вашего мозга и даровал вам возможность общаться с прочими носителями этого таланта при помощи мыслей на зависящем от интеллекта расстоянии. [Сопротивление псионике -25%].

     Заблокированы таланты:

     Несокрушимый разум.

     Всеобъемлющее сознание.

     ВНИМАНИЕ! Возможно провести слияние талантов. Да/Нет.

      Эффекты:

     Голод - [Низкий+]

     Жажда - [Средняя+]

     Усталость - [Средняя+]'

     Я сидел в тени уничтоженного автоматона и листал чуть изменившееся окно профиля. Подросла сила - скорее всего, из-за рюкзака за плечами, а так же появилась репутация со Жрецами Всеотца, к которым и относился Кулиппа. От идеи предотвратить взаимоуничтожение наших рас он не отказался, а после моих слов и непродолжительных раздумий лишь уверился в том, что он всё делает правильно.

     - 'Ан-До, иди сюда'. - Я закатил глаза, но со своего места поднялся и не спеша побрёл к выглядывающему из-за сваленных в кучу обломков обслуги мутанту.

     - 'Что-то нашёл? Нам скоро выдвигаться, нужно пройти еще сто километров до заката'. - Напомнил я о норме, мною же и установленной. Меньше пробегать за день было глупо, больше - опасно, ведь всё еще существовал риск наткнуться на мутантов или автоматонов. И если первых жрец ощущал за несколько километров, то со вторыми у нас образовалась проблема. Достаточно свежие обломки, сваленные в кучу и разобранные на составляющие, были явным тому доказательством - не так давно здесь шёл бой, в котором победили люди, собравшие с боевых машин всё мало-мальски ценное.

     - 'Карта'. - Кулиппа протянул мне заляпанный грязью планшет, по дисплею которого протянулась трещина. Но, что важнее, он работал, и на экран была выведена покрытая какими-то отметками и символами схема местности...

Глава 24

     Схема, помимо понимания того, что совсем рядом проходит линия фронта и лучше бы нам поскорее отсюда убраться, не дала нам ровным счётом ничего. Я не тешил себя несбыточными мечтами и надеждами, прекрасно понимая, что оборвать наше существование может и пара-тройка малых автоматонов из свиты бойца. Что я могу противопоставить им в чистом поле? Для того, чтобы метнуть гранату, нужно подобраться ближе, что под огнем пусть даже автоматов, - а мне почему-то кажется, что даже ремонтные боты оснащены чем-то посерьезнее, - просто невозможно. От пули мне не увернуться и не защититься - из всех техник только печать, которая не дает ровным счётом никакого преимущества в открытом бою. Да и сделать их еще надо... На следующей ночёвке, пока буду караулить сон сьявла, который, собственно, как боец вообще пустое место, этим и займусь. Благо, и материалы, и время у меня будут.

     - 'Кто-то на горизонте, со стороны солнца'. - Неожиданно раздавшийся в голове голос сьявла заставил меня вздрогнуть, но бежать не перестал, лишь посмотрев в сторону еще достаточно высоко подвешенного светила. И - да, оттуда к нам действительно приближалось то ли два, то ли три людских силуэта - точно сказать было сложно из-за того, что они выбрали очень удобное для скрытного сближения направление. Если бы не наблюдательность мутанта, то я бы пребывал в блаженном неведении ровно до того момента, когда что-то делать было бы уже поздно.

     - 'Лови'. - Я метнул сьявлу свой самый первый пистолет, а следом и пару обойм. Пользоваться огнестрельным оружием мутант кое-как умел, так что в том случае, если завяжется бой, он сможет помочь. Хотя бы отвлечет на себя внимание на пару-тройку секунд... - 'Первым не стреляй, постараемся решить всё миром. Глядишь, этот день обойдется без приключений...'

     Кулиппе кивнул и засунул пистолет за пояс, накинув на голову капюшон и расправив рукава, скрыв тем самым свою нечеловеческую сущность. Стоит тем, чьи фигуры уже видны достаточно отчётливо, присмотреться к моему спутнику - и ага. Не знаю, как относятся к якшающимся с мутантами, но очень сомневаюсь, что положительно. А это значит, что я должен сфокусировать внимание гостей на себе, первым начав разговор. Правда, если это люди опытные, то меня быстро раскусят... Но выбора не было - укрытия, куда можно было спрятать мутанта, отсутствовали от слова совсем.

     Тем временем люди, - а это точно были они, - приблизились на какую-то сотню метров и перешли на шаг. Трое мужчин в одинаковой униформе песчаного цвета, со штурмовыми винтовками в руках - не бойцы Теней, но и на разбойников не похожи. Скорее армейцы или наёмники. В сравнении с этими ребятами моя экипировка смотрелась крайне скудно, но в случае чего кое-что я показать смогу. За спиной катана, на боку - пистолет-пулемет, а на поясе, так, чтобы не было видно, закреплена связка гранат. На таком расстоянии, если я сорву и метну все разом, да еще и подтолкну их псионикой, шансов у троицы не будет никаких. Но лучше всё-таки разойтись миром...

     - Старший сержант Клим, осуществляем патруль вверенной нам зоны ответственности. Беженец? - Ко мне обратился хлипкий, - в сравнении со своими подчиненными, - парень лет двадцати четырёх на вид. В очередной раз пожалев о том, что не обеспокоился ознакомлением со званиями армий этого мира, я благожелательно улыбнулся. Кулиппе в этот момент стоял за мной, из-за чего вызвать его статусное окно было невозможно, да и расстояние этого сделать не позволяло.

     - Андо, беженец из диаметрала. Со мной Кулиппе, тоже беженец. Мы направляемся в Либаттон.

     - Документы?

     - Нас только недавно привели в город сталкеры, мы 'дикие' и не успели отучиться в училище даже месяца. У нас нет документов. - Я напрягся. Полученный в страже опыт кричал о том, что сейчас нас досмотрят и отведут либо в расположение отряда, где удостоверятся в нашей благополучности и непричастности к преступным группировкам, либо прямиком в город, где проделают ту же самую процедуру. И уже самый первый шаг этой процедуры может стать для нас роковым. Понадеяться на хорошее отношение этих людей к мутантам или ударить первым? Поддаться течению или попытаться самостоятельно выплыть на берег? Эти люди почти наверняка записаны в репликаторе...

     - Подойдите ближе, мы сверимся с вашими статус-окнами и внесём вас в список...

     - 'Кулиппе, вперед. Приготовься стрелять'. - Мутант вышел из-за моей спины, и в следующую секунду глаза офицера удивленно расширились, а рука его рефлекторно потянулась к покоящейся на груди винтовке. Самый мощный поток силы, на какой я только был способен, подхватил одного из солдат и отправил в непродолжительный полёт, в то время как я, сорвав с пояса 'лагуну', практически в упор послал две очереди и перевел прицел на уже вскинувшего оружие второго бойца. Хлопок - и пистолет-пулемет вырывает из моей руки, а предплечье вместе с правой стороной груди обжигает болью. Глухие выстрелы 'беретты' одновременно с близким разрывом гранаты врезаются в реальность, и я получаю в своё распоряжение лишнюю секунду. Выхватываю катану, вскакиваю с земли и приближаюсь к перезаряжающему оружие пехотинцу, - в кого он высадил всю обойму...? - отточенным движением нанося колющий удар в основание шеи. Лезвие легко вспарывает не самый крепкий доспех, и солдат, заливая мою руку хлещущей из раны кровью, недвижимой куклой падает на землю. Но праздновать победу еще рано - один боец, выведенный из боя в самом начале, уже должен был оклематься. Оборачиваюсь и вижу, как тот очередь за очередью посылает кусочки смертоносного свинца в мутанта, а тот, выставив перед собою руки, стоит на месте. Полупрозрачное серое поле, кружащее перед ним, принимает на себя все удары, но долго такое продолжаться точно не может. Через мгновение понимаю, что на своих двоих я до противника не дойду, а 'лагуна' осталась лежать на песке рядом с первым трупом. Перехватываю катану обратным хватом и, вложив в это простое действие все силы, замахиваюсь, слитным движением отправляя меч в полет. Слабых потоков пси-энергии хватило для того, чтобы стабилизировать полёт клинка, и его лезвие бесшумно погрузилось в грудь последнего воина. Я, глядя на его уже мёртвое тело, осевшее на землю после пары довершивших начатое выстрелов мутанта, закрыл глаза и упал. Жизнь стремительно утекала из моего тела.

     Я умирал.

     ***

     Кулиппе подбежал к осевшему на землю человеку и, впитав в себя практически всю разлитую вокруг пси-энергию, тщательно осмотрел его раны... И не смог сдержать разочарованного вздоха - даже с помощью дара Всеотца помочь человеку выжить он не мог. Пули истерзали правую руку и часть груди, вызвав обильное кровотечение, из-за которого Ан-До и должен был вот-вот умереть. Обычными методами в походных условиях можно было только растянуть мучения человека еще на один час, но какой в этом смысл, если итог будет один?

     Сьявл прислушался к своему дару и не без удивления осознал, что Всеотец совсем не против рождения еще одного его жреца. Мутант, встрепенувшись, достал из инвентаря длинный, выточенный из камня кинжал, безо всяких сомнений сначала вскрыл себе вену на левой руке, а затем вонзил ритуальное оружие в грудь Ан-До. Кровь мутанта, стекая с вытянутой руки, впитывалась в глубокую рану. Спустя десяток секунд с человека пропала вообще вся кровь - и его, и чужая, а когда Кулиппе дотронулся до кожи своего спутника, то за считанные мгновения лишился части кожи на ладони. Сьявл настороженно посмотрел на новоявленного жреца, которому смерть уже не грозила, и аккуратно ткнул его рукояткой пистолета... Которую неведомая сила тут же вырвала из рук мутанта и начала стремительно растворять, впитывая получившуюся массу под кожу. Кулиппе посмотрел на разбросанные вокруг трупы и, окинув взглядом пустой горизонт, встал, подошёл к ближайшему телу, подхватил его за руки и потащил к уже, похоже, не совсем человеку. Ничего подобного с его, Кулиппе, сородичами, никогда не происходило. Максимум - мышцы становились чуть заметнее, да появлялись способности, чуть более слабые, чем у него, урождённого жреца.

     К моменту, когда сьявл подтащил труп к Ан-До, одежды на нём не осталось никакой - всё было растворено и впитано. Тело, как и ожидалось, было поглощено так же стремительно, вот только мутант совершенно не понимал, куда пропал такой объем биологического материала. В отросшие практически на полметра волосы? Длинные, отливающие сталью когти? Или прямо на глазах проявляющиеся и покрывающиеся кожей чешуйки? Всё это, бесспорно, требовало материала для создания, но не две стокилограммовые человеческие туши, от которых вообще ничего не осталось! И оружие, и броня - всё было усвоено Ан-До, которого, определенно, изменения не обрадуют. С такими когтями в город наверняка не пустят, а если посмотрят на статусное окно - так вообще сразу убьют...

      'Ан-До. [Ночной Охотник]. 8ур'.

     Попытаются убить. Такие невеселые мысли обуревали мутанта, когда он наблюдал за впитыванием последнего трупа. Процесс серьезно замедлился, и Кулиппе был готов в любой момент оттащить тело, но Ан-До продолжал поглощать своих недавних противников. К моменту, когда от третьего тела остались только сапоги, никак не желающие пропадать в 'бездонном' теле человека, новоявленный жрец, впервые за два часа, пошевелился.

     ***

     Я открыл глаза и тут же, издав тихий стон, поспешил закрыть их обратно. Яркий свет, ударивший по глазам, помимо сильной боли вызвал дикое желание закопаться поглубже в землю и дождаться, пока проклятое солнце куда-нибудь не сгинет.

     - 'Ан-До, ты очнулся?' - Я, наклонив голову, чуть приоткрыл один глаз и различил замерший рядом с собой силуэт мутанта. Спустя секунду зрение обрело невиданную доселе чёткость, и, помимо того, что я смог рассмотреть обеспокоенное выражение лица сьявла, не без удивления отметил маленькое пятно крови на его одежде. Практически незаметное - размерами оно было буквально с рисовое зернышко. - 'Как себя чувствуешь? Есть не хочешь?'.

     Я прислушался к организму и отметил, что голода не испытывал никакого. Более чем странно, учитывая последние события - обычно после напряженного использования пси-энергии я могу вместить в себя двойную, а то и тройную порцию. Открыв второй глаз и сев, вызвал профиль - нужно посмотреть, как у меня обстоят дела после трех... нет, четырех пуль, прошивших руку и грудь, которые, к слову, сейчас совершенно не болят. Кулиппе подлечил?

      'Ан-До. [Ночной Охотник]. 8ур

     Здоровье: 320/320

     Пси-энергия: 250/250

      Репутация:

     Города:

     {

     Диаметрал (уничтожен) - -100/100 [Ненависть]

     }

     Фракции:

     {

     Сталкеры - -100/100 [Ненависть]

     Жрецы Всеотца - 50/100 [Уважение]

     Система - Х/Х [Интерес, внекатегорийное]

     Всеотец - Х/Х [Интерес, внекатегорийное]

     }

      Клан: Отсутствует

      Принадлежность: Мутант, уникум.

      Параметры:

     Сила: 15

     Выносливость: 15

     Ловкость: 15

     Интеллект: 5

      Боевые навыки:

     Холодное оружие - 27%

     {

     Мечи - 60%

     Копья - 21%

     Ножи и кинжалы - 13%

     }

     Легкое оружие - 2%

     {

     Пистолеты - 1%

     Пистолеты-пулемёты - 5%

     }

     Среднее оружие - 0%

     Тяжелое оружие - 0%

     Энергетическое оружие - 1%

     {

     Ножи и кинжалы - 2%

     }

     Метательное оружие - 0%

     Псионика - 15%

     {

     Разум - 36%

     Врачевание - 22%

     }

      Мирные навыки:

     Маскировка - 8%

     Сопротивление псионике - 3%

      Таланты:

     Лишенный человечности: Вы лишились своей человеческой сущности, сконцентрировав в себе всё то, что так ненавидят люди. Репутация с людьми - Ненависть. Репутация с разумными мутантами - Уважение. Репутация с Системой - Интерес.

     Заблокированы таланты:

     Сама добродетель.

     Святой.

     Извечный голод: Вы обрели новые возможности, но за всё необходимо платить. Для существования необходимо поглощать органику. Возможно направленное изменение тела.

     Заблокированные таланты:

     Духовная пища.

     Извечная жажда.

     Посвященный: Вас посвятили в культ божества. Репутация со Всеотцом - Интерес.

     Заблокированные таланты:

     Атеист.

     Бездушный.

      Эффекты:

     Голод - [Низкий+]

     Жажда - [Низкая+]

     Усталость - [Низкая+]'

     Я неверяще посмотрел на свои пальцы, оканчивающиеся острыми, отливающими металлом, когтями. Коснулся кожи на ладони и легко её рассек, но через секунду ранка затянулась, не оставив о себе вообще никаких воспоминаний.

     - 'Кулиппе? Что ты со мной сделал?'

     - 'У меня не было выбора. Ты умирал. Или так, или смерть'. - Ответил мутант коротко и ёмко. Хотя... Какое право я теперь имею называть его мутантом? От человека лично я ушёл много дальше. Ночной охотник, вынужденный питаться органикой... Я поднялся на ноги и осознал, что на мне нет даже исподнего. Кулиппе словно бы прочитал мои мысли. - 'Одежду ты впитал в себя. Вместе с трупами и экипировкой этих людей, которых мы убили. Думаю, твой организм пустил все ресурсы на изменения. Не знаю, хватило ли биологического материала, но сапоги ты не впитал'.

     Я посмотрел в сторону, куда покосился сьявл, и увидел пару строгих военных ботинок. Спустя десяток секунд я уже натянул обувь на ноги и почувствовал себя чуть-чуть увереннее: всё-таки не босиком по пустоши бежать, уже хлеб. Кстати промелькнувшая в голове мысль заставила меня заглянуть в инвентарь. Моя униформа, которую я носил в училище! Попытался натянуть рубаху, но окрепшие и бугрящиеся взявшимися из ниоткуда мышцами руки просто не влезали в рукава. Не мудрствуя лукаво, оборвал их у основания и облачился в получившуюся жилетку. С брюками, к счастью, подобного не произошло, а вот в обувь я не влез - ботинки ныне мертвого солдата, пришедшиеся мне впору, были на три размера больше моих старых. Верхнюю одежду, как и нижнее белье, я уродовать не лишился - первая мне была не очень-то и нужна, а второе налезло и без дополнительных ухищрений. Благо, 'там' у меня ничего лишнего не выросло, и всё осталось так, как и заложено природой.

     - 'Сердишься?' - Я повернулся к сьявлу, смотрящему за моими телодвижениями с какой-то тоской и обреченностью.

     - 'Нет. Ты сам сказал, что я умирал. В том, что я не смог защитить себя, только моя вина. Не твоя'. - Я, стараясь отрешиться от лишних мыслей, проделал несколько разминочных упражнений. Тело слушалось так, как никогда прежде, а кипящая в нём сила вызывала чувство эйфории, подавляющее отрицательные эмоции. Продолжи я убиваться об утрате своей человеческой сути - и это ровным счётом ничего не даст. Могу я всё переиграть? Нет, жизнь - это не шахматная партия, где всегда можно вернуться к истоку. Я совершил ошибку, я же за неё и поплатился. И, стоит сказать, дёшево отделался - там, где ставкой служила жизнь, у меня забрали всего-то тело, даровав взамен иное. Да, не такое, к какому я привык, да, требующее, если верить профилю, подпитки в виде органики... Но разве человек не ест мясо? Разве не убивает, дабы удовлетворить голод? Буду охотиться на мутантов и поглощать их, раз уж ничего другого не остается. Не людьми же питаться, в самом-то деле...? От шальной мысли меня передернуло - нет, каннибалом, пусть даже я уже не человек, я не стану. Тем временем Кулиппе, до этого что-то обдумывающий, наконец 'заговорил'.

     - 'Тебе больше нельзя в город'.

     - 'А то я не догадался!'. - Деланно удивленно воскликнул я, всплеснув руками. - 'Если серьезно - то мне вообще рядом с людьми появляться нельзя. Да и тебе, как показала практика, тоже. Скажи - если люди так относятся к твоему народу, то почему ты упорно шёл за мной?'.

     Сьявл посмотрел мне в глаза.

     - 'Потому что я не знал, что делать, Ан-До. Все мои мечты, все мои надежды рухнули в один миг. Их обратили в прах и смешали с грязью, выкинув меня поверхность, чуть при этом не убив - не окажись там тебя, и мой труп обгладывали бы крысы. Собратьев я бы убить не смог'. - Мутант, запрокинув голову, шумно вздохнул. - 'Всё, чего я хотел - это с твоей помощью предупредить людей, попытаться уговорить их не начинать войну на уничтожение, а договориться. Разве мало земли на континенте? Почему мы не можем просто жить на поверхности? Вы не освоили даже тысячной доли всего доступного пространства, но не пожелали видеть рядом с собой другой народ! Мирный народ, который никогда не брал в руки оружия! Народ, который выжил лишь благодаря явлению Всеотца!'

     Я посмотрел на Кулиппе, меж пальцев которого плясали искры, и только тогда осознал, что именно сделали люди. До этого момента я воспринимал всё как какую-то постановку в театре, но теперь... Теперь всё совершенно иначе.

Глава 25

     Я набрал полную грудь холодного ночного воздуха и шумно выдохнул, наслаждаясь расползшейся по телу истомой. Не просто так интерфейс назвал меня Ночным Охотником - стоило солнцу скрыться за горизонтом, и в меня словно бы вдохнули вторую жизнь. Нет, я не стал ни сильнее, ни быстрее, просто мои чувства обострились, а организм чувствовал себя как... Я даже не знаю, с чем сравнить это ощущение. Наверное, так себя ощущает рыба, которую из маленького декоративного пруда выпустили в бурную реку.

     Звезды светили как никогда ярко. Сотни, тысячи искр освещали погруженную во тьму пустошь, в которой появился новый хищник. Я замер, уловив едва заметный, но всё-таки ощутимый запах живого существа. Не знаю, какого - это моя первая охота, и аналогию проводить просто не с чем. Можно приобрести отменные нюх, слух и зрение, но опыта тебе это не даст.

     Я сорвался с места и побежал по следу, время от времени останавливаясь и принюхиваясь. С каждой пройденной сотней метров запах становился всё более и более ярким, и уже через двадцать минут быстрого бега передо мной зиял ведущий под землю провал. Спуск покатый, и в моём текущем состоянии я, в случае чего, смогу без особых проблем выбраться обратно. Да и темнота моим глазам, если есть хотя бы какой-то источник света, не помеха... Я скользнул в провал и медленно пополз вниз, пристально вглядываясь в испещренные царапинами каменные своды. Зверь, облюбовавший эту пещеру, явно относился к хищникам, и соблюдать осторожность было необходимо. А ну как нападет с, например, потолка? Что самое обидное, оружия, кроме катаны, которой в подземелье особо не помашешь, да энергетического ножа, который в моих руках проигрывает тем же когтям, у меня не было. Пистолет я на всякий случай оставил Кулиппе, который, пока я охочусь и добываю себе пропитание, занялся разбивкой лагеря и разработкой маршрута в обход всех отмеченных на найденной схеме блокпостов и патрулей. Мы еще не решили, куда направимся, но планировали озаботиться этим вопросом сразу после моего возвращения. Пока у меня в голове мелькало только два варианта - к какому-нибудь небольшому поселению без купола, который мутантов попросту не пропускает без серьезных последствий для оных, и в принадлежащие малочисленным племенам мутантов земли. И если в первом случае я получал пусть и ненадежное, но место рядом с людьми, то во втором... Во втором я шагал в неизвестность - никакой информации о неподконтрольных людям территориях не было ни у меня, ни у Кулиппе.

     Тем временем я вывалился в большую пещеру, в которой нестерпимо воняло всем, что оставляет после себя длительное время обитающий на одном месте зверь - дерьмом и тухлятиной. Взгляд выцепил сваленные в углу кости, а чуть дальше, из небольшой выбоины в камне, на меня смотрели три пары изумрудных глаз, растянувшихся в своеобразную цепочку. Стоило мне сделать шаг вперед, как два зверя выскочили в центр пещеры и разбежались в разные стороны, решив взять меня в клещи. Какая-то помесь волка и медведя - вот, кем были выслеженные мною твари. Не дожидаясь итогов маневра мутантов, я ринулся к ближайшему существу, попытавшись дотянуться до серой шкуры когтями. Но тварь, пусть и сумела избежать удара, сил не рассчитала и, отпрыгнув в сторону, сильно приложилась о стену. Резко сближаюсь и, одной рукой ухватив прыгнувшего на меня мутанта за горло, другой слитным движением вспарываю ему брюхо. Хлынувшая на меня кровь тут же впиталась в кожу, но в следующее мгновение второе существо повалило меня на землю и вгрызлось в плечо, принявшись неистово его рвать. Кровавая пелена, застлавшая глаза, спала, как только тварь с раскуроченной грудиной перестала двигаться, а моё тело принялось впитывать труп, стремительно заращивая раны. Еще чуть-чуть - и я бы навсегда покинул этот мир... Необыкновенно сильные мутанты, по сравнению с которыми клыкари всё равно что безобидные щенки. Я, полностью поглотив тушу, встал и направился к скрывающемуся в выбоине существу. Две взрослых особи, бесстрашно на меня набросившихся, наводили на кое-какие мысли...

      'Медвер. [Мутант]. 4ур'.

     Медвер или, скорее, медвежонок - именно этого зверя напоминал достаточно крупный, но явно не дотягивающий до своих родителей зверь. И причина, из-за которой он не помог сородичам, крылась в его изувеченных задних лапах - он просто не мог нормально ходить, вынужденный подтягивать себя передней парой конечностей. Но даже будучи в таком плачевном состоянии медвежонок рычал и пытался укусить меня за ногу, вот только у него ничего не выходило. Жаль, что зверя, на глазах у которого ты убил его родителей, приручить не выйдет, а в одиночку он, не имея возможности ходить, не выживет. Я, не обращая внимания на постоянно появляющиеся и тут же зарастающие мелкие ранки ухватил его за шею и резко её свернул. Медвежонок затих.

     Еще несколько минут я просидел рядом с тушкой малыша, только поглотить его так и не решился, завалив убежище камнями. Но вторая взрослая особь была мною полностью употреблена, после чего я, выбравшись из пещеры, побежал в сторону лагеря. Вся моя охота заняла не более часа, но впечатлений я набрался, кажется, на неделю вперед. А ведь голод, после предыдущего насыщения, меня захватил почти сразу, а это значит, что питаться мне надо много и часто. Как итог - такие ночные приключения у меня будут ежедневно...

     По дороге в лагерь удалось поймать отбившегося от стаи клыкаря, наименее сьедобную часть которого я тут же поглотил, а то, что осталось, решил принести Кулиппе. Всё-таки сьявлы тоже не святым духом питаются, а ночью охотиться ему, мягко говоря, не с руки.

     - 'Насытился?' - Сьявл сидел перед костром и задумчиво смотрел на огонь, лишь единожды взглянув на меня и убедившись, что это не кто-то чужой. Поразительная беспечность... Внешне, по крайней мере.

     - 'Да, удалось убить пару взрослых медверов и детёныша. По дороге поймал клыкаря, держи'. - Я отдал мутанту часть тушки и тот, коротко меня поблагодарив, принялся за разделку, коей я не озаботился.

     - 'Бери планшет и слушай, что я придумал'. - Кулиппе кивнул на уцелевшее в моём инвентаре устройство, котороя я отдал ему для разработки плана, и, как только я взял его в руки, продолжил. - 'Вариантов у нас всё-таки три, а не два, как мы предполагали. Первые два мне откровенно не нравятся - у людей нас могут раскусить, что с нашей внешностью достаточно просто, а у мутантов мы вообще не знаем, что происходит - мой народ к ним никогда не совался. Но мы почему-то забыли о диких, которые к разумным мутантам относятся более-менее терпимо. Главное не дать им прознать про твою сущность, а сосуществовать мы сможем и так'.

     - 'Никогда не был у диких и даже не представляю, что нас там ждёт'. - Я включил дисплей планшета и принялся изучать дополненную сьявлом схему. Три маршрута, пронумерованные от единицы до тройки, из которых, если присмотреться, ведущий к диким меньше всего пересекался с патрулями и блокпостами, обходя их стороной. Автоматоны наседали практически со всех сторон, под атакой оказались одиннадцать пограничных городов, из которых удержали только семь - остальные были уничтожены даже быстрее, чем Диаметрал, тоже входящий в невезучую четверку.

     - 'Зато я представляю и расскажу всё, что знаю. С дикими мой народ не только торгует, но и покупает информацию о творящихся на поверхности делах. Я сам никогда этим не занимался, но многое слышал от сородичей, так что там нам будет куда как проще освоиться. Достаточно приносить племени хоть какую-то пользу'.

     - 'Приносить пользу... Всю жизнь мечтал трудиться на благо племени первобытных людей. По мне так уж лучше к мутантам, чем туда'.

     Сьявл оторвался от своего занятия и посмотрел на меня таким выразительным взглядом, что я сразу понял, что спорол чушь. Правда, какую именно, оставалось только догадываться.

     - 'Если не уверен в чём-то, то лучше промолчать, чем сморозить глупость, Ан-До'.

     - 'Повторюсь - с дикими я никогда не встречался, и сужу о них по той информации, которая ходит среди людей. Объяснишь, в чём именно я не прав?'. - Я принял из рук Кулиппе ту часть клыкаря, которую он посчитал непригодной в пищу, и, приложив к нему руку, принялся впитывать органику. Но, к моему вящему удивлению, процесс шел необычайно медленно. Я, хмыкнув и вспомнив про приписку в одном из моих 'талантов', попытался заставить свои когти сменить цвет. Всё-таки металлический оттенок пальцев меня здорово демаскирует, и даже беглого взгляда будет достаточно для того чтобы человек понял, кто перед ним стоит. Было бы вообще замечательно придать рукам нормальный вид, но тогда я лишусь единственного оружия, с которым меня разлучить крайне проблематично. Да и удобно, если так посмотреть - проткнул врага и давай его жрать, заращивая нанесенные раны... Я понимал, что у всяких способностей есть предел, и полагаться на чудо-регенерацию опасно, но особого выбора у меня пока не было. Катана? Так мне достаточно совсем ненадолго выйти из себя и я её просто впитаю. и так, вон, от жилетки ничего не осталось - вместе с телом медвера впитал, даже этого не заметив, и теперь щеголяю голым торсом. Загорю под солнцем и стану похож на могучих чернокожих парней с юга, которых пару раз видел на родине. Те еще гиганты... От посторонних мыслей меня отвлекла резко затихшая возня Кулиппе, который завороженно смотрел на мои руки. Руки!

     - 'А! Сука! Вот же дерьмо, а!' - Как я только не ругался, когда взглянул на брошенный мною же на самотек процесс, который, перекрасив когти в цвет кожи, не получил команды на остановку и принялся цепляться за шныряющей в моей пустой голове мысли. Кожа до самых локтей приобрела иссиня-черный оттенок, а обратно перекрашиваться не желала от слова совсем. - 'Проклятье!'

     - 'Что ты пытался сделать, Ан-До?' - Спросил мой напарник, совладав с собою и принявшись насаживать куски мяса на металлические прутья.

     - 'Рукам придать человеческий вид. Придал, черт бы побрал эти способности! Опять на охоту идти!' - Останки клыкаря из моих рук пропали, и не надо было быть семи пядей во лбу, чтобы понять, куда именно. Учитывая скорую возможную встречу с людьми, пусть и дикими, я был обязан вернуть все на круги своя. Сьявл, закрепив мясо над огнём, встал, отошёл от костра и уже там уселся на землю... А через секунду за его спиной, у самого горизонта, расцвел огненный цветок, а спустя мгновение до нас донесся отзвук далёкого взрыва вперемешку с выстрелами.

     - 'Кулиппе, я посмотрю, что там происходит! И потуши костёр, я тебя и так найду!' - Сьявл вскочил, провёл руками над стремительно опавшим огнём и обернулся.

     - 'Это опасно, Ан-До. Ты уверен, что это необходимо?'. - Сьявл махнул рукой в противоположную от взрыва сторону. - 'Лучше уйдём'.

     - 'Я так не могу, Кулиппе. Понимаю, что глупо и рискованно, но не могу. Лучше пожелай мне удачи'.

     - 'Мне не дано понять людской логики, но, раз уж ты собрался в бой, оставь мне немного пси-энергии. Так я смогу отвадить от себя мутантов'. - Я кивнул - значит, жрецы Всеотца всё-таки энергетические вампиры или что-то вроде того, и для использования всех доступных сил им необходима подпитка извне. Треть резерва была впитана сьявлом, после чего он жестом попросил остановиться.

     - 'Удачи, Ан-До. Я буду ждать до рассвета, после чего пойду по третьему маршруту. Ты сможешь меня нагнать, если что'. - Я кивнул и сорвался с места. Посмотреть и, если необходимо, помочь, я был обязан. Просто чтобы доказать самому себе, что я - не бездушный пожиратель плоти, а... Кто? Человек? Мутант? Что-то среднее? Не знаю.

     ***

      Я бежал на пределе возможностей, надеясь только на одно - успеть. Успеть до того, как с людьми будет покончено. В том, что там сражаются люди, я отчего-то не сомневался. Вопрос стоял совсем иной - с кем они сражаются? Мутанты? Автоматоны? Другие люди? В какой-то момент я понял, что звуки выстрелов раздаются совсем близко - буквально по другую сторону холма, раскинувшегося передо мной. Или вообще на одном из его склонов... Я, низко пригнувшись, выскочил на лысую проплешину и окинул поле боя взглядом.

     Несколько десятков людских трупов было разбросано на большой площади, а выжившие, заняв круговую оборону, отбивались от наседающих на них сородичей тех тварей, с которыми я познакомился в пещере. Медверы, существа, которые даже с выпотрошенным нутром продолжали рвать мою плоть, защищая детёныша. И против стаи из семидесяти голов, треть которых уже распласталась на земле, уцелевшие два десятка людей едва ли выстоят. Я выхватил из инвентаря входящий в униформу училища плащ и, оборвав ему рукава, вступил в схватку. Оставалось только надеяться, что у стрелков хватит ума не пытаться нафаршировать меня свинцом...

     Первый медвер даже не понял, что его убило - я напал сзади и слитным ударом отсёк ему голову. Посмотрел в сторону людей и, убедившись, что на меня никто не смотрит, принялся впитывать в себя тушу зверя. Мышцы налились силой, в венах забурлила кровь, а зрение стало еще четче. Теперь всё происходящее я видел, как на ладони. Выхватываю из инвентаря катану и бросаюсь на следующую тварь, которая уже готова к моему появлению. Более того - на меня обратил внимания целый десяток мутантов... И люди, на которых продолжали наседать оставшиеся медверы. Скрытность явно не мой конёк...

     Сразу три твари бросились на меня, широко раскрыв усеянные клыками пасти. Еще шесть мутантов закрутили вокруг смертельную карусель - стоит отвлечься, и меня просто задавят массой. Спасет ли регенерация от десяти монстров, каждый из которых габаритами немного недотягивал до средних размеров медведя, проверять не хотелось, и я попытался вырваться из окружения.

     Клинок отсёк первой набросившейся твари лапу, а вторую я отправил в полёт, опустошив половину резерва пси-энергии и надбавив ногой. Мутант, подвывая, пролетел десяток метров и с крайне неприятным звуком грохнулся на сухую землю. Тем временем подобравшийся со спины медвер впился зубами в правую икру и я, взревев от боли, упал на одно колено. Не глядя отмахиваюсь от очередного мутанта катаной, вгоняю лезвие в напавшего со спины, прибивая его к земле и освобождая ногу, которая за считанные мгновения почти полностью впитала в себя голову твари и закрыла рану. Вот только теперь правая нога в качестве опоры вызывала подозрения - болела и грозила вот-вот подогнуться, подставив меня под удар. Пять медверов, не считая того, которому я отсёк одну лапу и повредил вторую - он лежал совсем рядом и тихо скулил, пытаясь отползти в сторону. Ночные хищники кружили вокруг меня, словно бы чего-то выжидая... На голых инстинктах я сместился влево и в место, где я стоял секунду назад, ударила автоматная очередь. Точно не от тех людей, которые сейчас в положении не лучшем, чем я. Кто?!

     Пуля впилась в левую руку, и на секунду в сотне метров проявился силуэт умело маскирующегося стрелка. Срываюсь с места и, выжимая из себя всё возможное, устремляюсь на неожиданного врага. Вместо того, чтобы помогать своим, этот идиот пытается пристрелить меня! Немыслимо! Уклоняюсь от очередной пули и благодарю Всеотца за то, что он одарил меня таким быстрым и сильным телом. Неожиданно передо мной из двух расположенных рядом ям выпрыгнула пара медверов, словно бы специально устроивших засаду. Остатки пси-энергии ударяют в одного из мутантов еще в полете, подхватывая его и, словно пушинку, сметают в сторону. Уже опробованным на первом убитом мною медвере ударом рассекаю последнему грудину и впитываю в себя часть его плоти, продолжая свой бег. Тридцать, двадцать, десять... Вспышка выстрела - и грудь на вылет пробивает пуля из какой-то огромной двухметровой винтовки, но меня это лишь замедляет, а не останавливает! Кипящий в крови адреналин подстегивает регенерацию, и сквозное отверстие почти сразу покрывается корочкой. Да, внутри всё обстоит так же плохо, но нужное впечатление произведено - снайпер бросает свой комплекс и выхватывает из-за пояса вязанку уже активированных гранат. Успехов! Вскидываю руку, посылая вперед волну пси-энергии... Но ничего не происходит, а гранаты, за какое-то мгновение преодолев пару метров, вспыхивают огненными цветками. Боль. Жуткая боль, с которой не сравнится даже сквозное отверстие в груди... Взрывная волна подхватывает меня и бросает на слишком рано начавшего праздновать свою победу ублюдка, которого я начинаю тут же поглощать, наращивая обгоревшую кожу. Боль медленно отступает, и вот уже я поднимаюсь, окидываю взглядом приближающуюся ко мне свору собак, в след которым отчаянно стреляют выжившие люди, и грустно улыбаюсь. Ради этого судьба подарила мне шанс? Ради того, чтобы я спас два десятка людей и погиб под когтями стаи каких-то дрянных мутантов, контролируемых человеком? Нет! Не бывать этому!

     Выхватываю из инвентаря гранаты и одну за одной метаю их в приближающихся тварей. Хотя бы ранить, пустить кровь, испугать и вселить страх перед существом куда как более сильным! Где я, и где эта свора ничтожных собак! Череда гулких взрывов разбрасывает мутантов в стороны, но они поднимаются и, не жалея себя, бросаются вперед, не обращая никакого внимания на прицельный огонь выкашивающих их сородичей людей. Десять метров. Широко раздвигаю руки и, зло ухмыльнувшись, бросаюсь на встречу мутантам. Стрельба стихает - люди боятся попасть в меня, но спустя секунду они, не щадя ног, срываются на бег. Знали бы они, кого пытаются спасти...

     Хватаю прыгнувшего на меня медвера и вбиваю его в землю, словно молотом размозжив его голову. Тело самостоятельно впитывает всё, до чего успевает дотянуться, но следующие мутанты на подходе. Нельзя останавливаться! Убить! Убить всех, показать, кто властвует в пустоши! Показать, в чьих руках сила! Из горла вырывается оглушительный рык, и оказавшаяся ближе всех тварь испуганно отскакивает в сторону, впечатавшись в своего сородича. Рывок - и вот уже оба медвера срываются на визг, насаженные на мою руку и стремительно лишающиеся своих внутренностей, а на моем теле зарастают все раны. Даже дыра от пули, оставленная снайпером, заращивается в организме. Но мутантов еще много, и, пусть даже я перебил первую волну, меня уже окружили.

     Твари одновременно бросаются на меня, но мне удаётся вырваться из окружения, разорвав на две неравные части попавшегося под руку медвера. По стремительно нарастающей боли понимаю, что мне в плечо впилась еще одна тварь. Хватаю мутанта за загривок и, широко размахнувшись, бросаю тяжеленную тушу в так невовремя прыгнувшего медвера. На какие-то секунды две особи выбывают из боя, и я остаюсь против целого десятка, уже усвоившего ошибки и теперь не собирающегося бросаться на меня ни разом, ни парами. Вперед устремляются сразу четыре мутанта, а остальные, словно насмехаясь надо мной, замирают, готовые в любой момент сорваться с места и нагнать так долго водящего их за нос человека... Нет, не человека. Ночного Охотника.

     Первого медвера еще в полёте сбиваю на землю и ударом ноги сминаю грудную клетку. В руку впиваются когти сразу двух мутантов и я, будучи не в силах выдержать такой вес, оседаю на землю, тщетно пытаясь сбросить попутчиков. Один из медверов умирает, но не разжимает своих челюстей, оставаясь висеть на мне мертвым грузом - тело не справлялось с поглощением такого количества органики. И вот на меня, обездвиженного и практически беззащитного, разом бросаются все уцелевшие в этом побоище твари.

     'Это конец, да?'

Глава 26

     - Держись, мужик! - Меня кто-то подхватывает и тут же, сдавленно матерясь, отпускает. А через несколько секунд на меня падает такая желанная туша, сразу начинающая впитываться. И еще, еще, еще! - Мужик? Живой?

     Я покосился на склонившегося надо мной молодого парня, примерно моего ровесника, и улыбнулся. Не пристрелили! Всё-таки не всё в этом мире пропало!

     - Живой. Спасибо за... Кхм... Тела. - Я сел и осмотрелся. Вокруг, словно бы не замечая меня, суетились люди. Подавляющее большинство сосредоточенно рыло ямы, еще часть - стаскивала трупы своих товарищей, и всего три человека наблюдали за округой. Вызвал окно статуса собеседника. - Многих потеряли?

      'Итиан Домгар. [Стрелок]. 7ур' .

     - Тридцать четыре человека. Безвозвратно. Такая крупная стая... Никогда таких не встречали. Если бы не ты, то тут бы все и остались... - Парень отвернулся, но я успел заметить слезинку, скатившуюся по его щеке. - Ходить можешь?

     - Могу. Почти восстановился. - Я поднялся на ноги и повел руками из стороны в сторону, каким-то чудом удержавшись в вертикальном положении. Парень хотел меня поддержать, но вовремя остановился - помнил о том, как коснулся меня и что я сделал с трупами мутантов, которых на поле боя уцелела едва ли половина. - Сейчас я себя контролирую и поглощать никого не буду. Просто тогда я был в очень плохом состоянии...

     - Плохом состоянии?! Ну ничерта себе! - Откуда-то из-за спины раздался звонкий девичий голос. - Конечности на соплях болтаются, грудь едва ли не вскрыли - и это 'плохое состояние'?! Это ты сейчас так пошутил, Ночной Охотник?

     Я невольно вздрогнул. На какой-то момент я даже забыл, кем теперь являюсь. Всё-таки совсем не на такое отношение к себе я надеялся, когда шел на помощь.

     - Считай, что пошутил. Когда мне помогли, я уже почти на том свете был. А мне оттуда билет в один конец выписали и наказали не возвращаться в ближайшие двадцать-тридцать лет. - Я ухмыльнулся. На самом-то деле мне никто билетов не выписывал, но я так часто оказываюсь на грани между жизнью и смертью, что кажется, будто мне принципиально умереть не дают. - Помощь какая нужна?

     - Ты и так уже сильно помог. Да что там - жизнь нам всем спас. Знаешь... - Парень перешел на шепот. - Извини, но тут не все к тебе хорошо относятся. Боятся. Мы тут собрали кое-что...

     В руках парня появился солидных размеров контейнер, который он с трудом удерживал на весу.

     - ... одежда, кое-какая расходка. Меч твой туда же убрали. И... - Перед глазами высветился полный список полученного добра, но я от него отмахнулся - потом сам посмотрю. Всё-таки помогал я не ради наживы, а, можно сказать, за идею. - Я понимаю, что после того, что ты для нас сделал, так поступать не по-человечески, но... Лучше бы тебе уйти. Извини еще раз...

     - Забудь. Я всё понимаю. С таким, как я, даже находиться рядом страшно. Бывайте. - Я преувеличенно бодро подхватил контейнер, забросил его за плечо и пожал руку единственного человека, не побоявшегося ко мне приблизиться - та девчонка, что распиналась про мои раны, держалась на приличном расстоянии, а Итиан даже дотронуться не побоялся. Я бы на его месте наверняка струсил бы, если говорить честно. На душе скребли кошки. - Удачно добраться до пункта назначения.

     Я, пробегая мимо трупов мутантов, подхватил один за задние лапы и поволок за собой. Тело сбоит, а, значит, всё не так хорошо, как кажется окружающим. Скрывшись за холмом, я перешел на медленный бег, и до стоянки добрался только через тридцать минут, к моменту, когда над горизонтом появились первые отсветы солнца. И только сейчас в голове промелькнула мысль о том, что эти люди потеряли три с половиной десятка безвозвратно. Выходит, что они - беженцы из другого города? Из Диаметрала они бы просто не смогли так быстро сюда добраться - всё-таки с ними было много простых гражданских... Которые навсегда остались на поле боя.

     - 'Ранен? Ложись!'. - Сьявл требовательно указал на землю рядом с собой, и я, аккуратно положив на землю контейнер и тело, лёг на землю. Как же я устал... В ближайшие три-четыре часа я точно не поднимусь на ноги, до того сильная слабость на меня накатила, стоило только добраться до стоянки. Тем временем Кулиппе принялся осматривать меня, время от времени посылая пучки пси-энергии, быстро растворяющиеся в моём теле. - 'Что там было?'

     - 'Немаленькая армия медверов числом под семь-восемь десятков напала на отряд, насчитывающий что-то порядка пятидесяти человек. Были бы все бойцами - отбились бы и без моей помощи. Зверьми управлял снайпер, которого я поглотил вместе со всеми вещами. Чуть не погиб. Говорили, что у меня руки-ноги отваливались и грудную клетку разгрызли, но как-то выкарабкался, впитав огромное количество органики. Только чувствую себя откровенно дерьмово'.

     - 'Ты и выглядишь дерьмово, и внутри у тебя всё точно так же, как и снаружи. С такими повреждениями не живут, но твоё тело достаточно быстро восстанавливает само себя. Хватай вещи и пойдём, тут пещера неподалёку. - Я через не могу встал и поднял контейнер и тушу медвера. Рюкзак с водой взял себе Кулиппе. - 'Дойдешь?'.

     - 'Как будто у меня есть выбор...'.

     К моменту, когда мы, наконец, добрались до того недоразумения, которое сьявл назвал пещерой, я буквально валился с ног. Шёл, словно налакался алкоголя - качаясь из стороны в сторону и грозя с секунды на секунду упасть и больше не подняться. И только оказавшись в небольшой пещерке, позволил себе осесть на пол. Теперь точно всё, даже пошевелить ногами не могу. Кулиппе же затащил в укрытие брошенный мною у входа груз и, попыхтев, водрузил мне на грудь тушу медвера, которая принялась стремительно впитываться под кожу.

     - 'Молчи и не двигайся, я попытаюсь направить твою регенерацию на устранение самых серьезных повреждений. Будет больно, но если этого не сделать, то ты, скорее всего, умрешь'. - Сьявл прикрыл глаза, а в следующее мгновение я провалился во тьму, спрятавшись от пробудившейся боли...

      ***

     Сознание вернулось резко, словно бы кто-то щелкнул выключателем. Навалившиеся разом ощущения, к моему удивлению, не заставили меня взвыть от боли - только слабость, ничего больше. Приподнялся на локтях и оглядел самого себя, с какой-то отрешенностью отметив вернувшийся к норме цвет рук и, судя по ощущениям, укоротившиеся волосы - теперь о длинных космах, обрезать которые у меня не доходили руки, ничего не напоминало. Профиль вызвать, что ли? Опуская всё то, что осталось неизменным, информации вышло всё равно более чем достаточно.

      'Ан-До. [Ночной Охотник]. 11ур

     Здоровье: 92/320

     Пси-энергия: 249/250

      Параметры:

     Сила: 15

     Выносливость: 15

     Ловкость: 15

     Интеллект: 5

     Нераспределенных очков: 9

      Боевые навыки:

     Холодное оружие - 29%

     {

     Мечи - 64%

     Копья - 21%

     Ножи и кинжалы - 13%

     }

     Псионика - 21%

     {

     Разум - 36%

     Врачевание - 38%

     }

      Мирные навыки:

     Маскировка - 11%

     Сопротивление псионике - 3%

      Эффекты:

     Голод - [Средний]

     Жажда - [Средняя+]

     Усталость - [Низкая]'

     Кхм, ну, думается мне, что после этого боя я действительно окреп. Приобрел опыт сражения с целой оравой мутантов, осознал предел своего тела, даже снайпера-контроллера черт пойми какого уровня убил. Знать бы еще, как именно он управлял своим зверьем... Но не в этом суть! Три уровня - всё равно слишком много. Вложу все очки разом - и отброшу копыта? Пока распределил только пять очков, три из которых отправились в интеллект, а еще два - в силу и ловкость, по одному. Мозгов мне, честно говоря, не хватает совсем - бросился в бой, как кретин, привлек к себе всю ораву и чуть не отдал концы. И это не зная своих возможностей! Убил пару мутантов - и всё, герой! А как с гранатами ошибся? Резерв силы-то до дна исчерпал и забыл, выжив каким-то чудом - взрыв гранаты в непосредственной близости это совсем не шутки, а тут их штук пять, если не шесть, было. Закрыл профиль и прислушался к себе, но, так и не ощутив ничего необычного, опять открыл профиль и вложил в интеллект еще два очка - до круглого числа, а то уж больно тускло он смотрится в сравнении с остальными параметрами. Всё остальное вложил в ловкость - мне скорости, как оказалось, в ситуации 'один против всех' сильно недостаёт. И вот теперь на голову навалилась тяжесть - стало быть, повышает интеллект что-то, кроме цифры в интерфейсе. У меня по этому поводу были определенные сомнения, но теперь они развеялись.

     'Сила: 16

     Выносливость: 15

     Ловкость: 18

     Интеллект: 10'

     Достойная награда за безрассудный бой и хождение по лезвию ножа. Но если кто-то предложит повторить, то я, пожалуй, откажусь... Кулиппе, расположившийся в противоположном от меня углу, проснулся и посмотрел на меня заспанными глазами. Несколько секунд ему понадобилось на то, чтобы окончательно очнуться, после чего он бодро вскочил и оказался рядом с моим лежбищем.

     - 'Не вставай, я тебя осмотрю. Выпусти часть пси-энергии, иначе мне не хватит сил и на сигнальный барьер, и на лечение'. - Я сосредоточился на том, чтобы плавно выпустить практически весь резерв. Сьявл впитал всю энергию и принялся за осмотр, время от времени что-то поправляя в моём организме. Голова, что удивительно, не болела, несмотря на в два раза возросший показатель интеллекта. - 'Тебе знаком принцип бутылочного горлышка, Ан-До?'.

     - 'Знаком. Что ты хочешь этим сказать?'. - Спросил я, чуть приподняв бровь. Со стороны такое телепатическое общение с использованием мимики наверняка смотрелось забавно...

     - 'Хочу сказать, что тебе надо научиться контролировать себя. Понимаешь... У всего живого есть ограничения. Физические и психологические. В твоём случае первые отсутствуют напрочь'. - Кулиппе, наткнувшись взглядом на моё выражающее крайнюю степень недоумения лицо, устало вздохнул. 'Представь, что твоя рука, без вреда для себя, способна удержать на весу, скажем, тридцать килограмм, а рывком поднять все шестьдесят, но ненадолго. Больший вес ты просто не поднимешь - мышцы уткнуться в свой предел и, сколько бы ты не пыхтел над неподъемным грузом, ничего в конечном итоге не выйдет. Но в твоём случае всё куда как интереснее и одновременно печальнее - поднять ты можешь значительно больший груз, чем способно выдержать твоё тело, вот только при этом оно уничтожает само себя. Рвутся мышечные волокна, трескаются кости, лопаются капилляры... И всё это регенерирует за счёт имеющейся в запасе и поступающей извне органики. Не знаю, как именно проходил твой вчерашний бой, но стая медверов - это не то, с чем может справиться пусть даже очень сильный мутант. А ты справился, и даже вышел из этой стычки живым. Поглотил огромное количество трупов, но выжил. Вот только будь ты чуть-чуть осмотрительнее, контролируй ты своё тело так, как это делает любой нормальный разумный - и для восстановления тебе хватило бы десяти туш. Максимум десяти. Всю ночь я занимался тем, что исправлял то, что натворила твоя регенерация. Самым крупным достижением было, пожалуй, возвращение сместившегося в сторону сердца, но не об этом речь. Ты знаешь, как устроено твоё тело?'

     - 'Я занимался боем на мечах, и кое-что понимаю. Расположение органов, мышц, артерий, сухожилий - всё это мне известно, но поверхностно. Ровно до того уровня, чтобы я мог использовать эти знания в бою. По крайней мере, так говорил мой... наставник'. - С трудом, но я совладал с собственной головой и обрезал ненужные мысли, не раскрыв своего происхождения. А ведь прошел по самому краю, и нельзя точно сказать, как отреагировал бы Кулиппе.

     - 'Основы... Этого недостаточно. Тебе нужно научиться ограничивать себя и направлять регенерацию в нужное русло, не позволяя ей сделать из тебя что-то страшное. Я больше десяти лет занимался тем, что лечил собратьев, и только благодаря этому смог вернуть твоё тело в нормальное состояние. Всё-таки внутри мы очень похожи, что бы ни говорили люди и сьявлы'. - Кулиппе замолчал, сфокусировавшись на том месте, в котором у меня не так давно зияла небольшая сквозная дыра. - 'Если говорить проще - твоё бутылочное горлышко - это тело. Сможешь ограничить себя - снизишь количество и частоту потребления органики, да и в бою начнёшь показывать результат много лучший... По крайней мере, я так считаю. Ты же можешь изменять своё тело?'

     - 'Пока я пробовал только сменить цвет когтей, но ты сам видел, что из этого вышло. Отвлёкся во время процесса - и всё, начинай с начала'. - Я невольно покосился на отливающие металлом когти, но те и не думали менять цвет. 'В общем, я не горю желанием экспериментировать со своим телом'.

     - 'Экспериментировать и не надо, Ан-До. Просто проводи те модификации, которые не нанесут непоправимого вреда. Например, придай коже и костям прочность, или измени кисть так, чтобы когтей видно не было. В твоём статусном окне ведь не указано, что ты мутант - замаскируй когти с глазами, и сможешь свободно общаться с людьми. Мало ли на свете уникальных классов?'. - Я крепко задумался. Кулиппе сказал сейчас очень важную вещь - в моём статусном окне я 'Ночной Охотник', а не 'Мутант'. Значит, я действительно смогу замаскироваться под человека... Под купол мне хода всё равно нет - поле меня попросту не впустит, но сама возможность! Не одними городами с репликаторами живо человечество! А когти и глаза... Глаза?

     - 'Кулиппе, а что у меня с глазами?'

     - 'У меня нет ничего зеркального, но зрачки немного вытянулись в стороны. Как у кошачьих, только наоборот'. - 'Обрадовал' меня сьявл. Еще и глаза, лезть в которые со своими свежеобретенными способностями откровенно страшно. Это не изменение цвета кожи, а что-то совсем иное... Тем временем Кулиппе закончил осмотр и дозволяюще махнул рукой. Я поднялся на ноги и окинул тоскливым взглядом останки своей одежды. Ободранные, разорванные в нескольких местах штаны, теперь уже ни на что не пригодный плащ... Надежда только на то, что в контейнере беженцев найдётся, что надеть. 'Тебе было бы хорошо поесть, но всё мною добытое мы уже съели, а я сейчас охотиться совсем не в состоянии. Слишком мало спал и слишком много использовал дар Всеотца'.

     Сьявл развел руками, а я, покачав головой, приступил упражнениям. Да, сейчас я находился не в лучшей форме, но охотиться-то мне всё равно надо.

     - 'Тогда я на охоту, а ты пока поспи. Спасибо за всё'. - Я направился было к выходу из нашей 'норы', но Кулиппе преградил мне путь. - 'Что?'.

     - 'Повторишь свой подвиг - и я тебя уже вытянуть не смогу, пойми. Охота - это не найти кого посильнее, а выследить слабого и употребить его в пищу. Ты сейчас не в том состоянии, чтобы справиться даже с парой медверов, не говоря уже о стае покрупнее, в которых они обычно охотятся. Ты рискуешь не только своей, но и моей жизнью - в одиночку мне не выжить, как бы я ни старался'.

     - 'Я понимаю, и буду именно охотиться, а не искать себе приключений на пятую точку. Ума у меня, надеюсь, благодаря интеллекту прибавилось, да и кое-какой печальный опыт имеется... Так что можешь рассчитывать на то, что вернусь целым и невредимым'. - Сьявл еще несколько секунд бурил меня серьезным взглядом, после чего улыбнулся и вернулся к своей 'постели'.

     - 'Удачи, Ан-До. Если добычи не будет - возвращайся, и я попробую приманить зверя. Сейчас это нежелательно, потому что я и без того сильно ослаб - даже дар Всеотца не всесилен в моих руках'. - Молча киваю и подхожу к контейнеру. Посредством нехитрых манипуляций с простым механическим замком я его открыл и вытащил на свет аккуратную стопку одежды. Полный комплект, если посмотреть - разве что обуви не было, которая, вопреки всему, сохранилась на моих ногах в целости и сохранности, не считая десятка царапин, испещривших чёрную кожу. Переоблачившись, я покинул укрытие, у самого входа преодолев какую-то прозрачную пленку. Кулиппе очень серьезно подошёл к безопасности этой стоянки...

Глава 27

     Идти по пустоши, не имея в теле той самой, прежней силы, было откровенно страшно, но я быстро вышел на след и выбросил из головы пессимистичные мысли. Я - это я, и мало какой мутант из знакомых мне сможет противостоять моей способности поглощать плоть.

     Добыча в этот раз была обильной, но предо мной практически беззащитной - стоило мне впитать первого клыкаря из дремлющей в овраге пятерки, и остальные для меня опасности уже практически не представляли. По крайней мере, в сравнении с десятком куда как более опасных тварей... Первого мутанта я впитал за десять секунд, пока его собратья приходили в себя. Спали они, стоит сказать, как убитые - я пусть и не шумел, но почуять моё приближение они были должны. Увидев этих спящих мутантов, из которых только ближайший ко мне настороженно вслушивался в ночную тишину, невольно порадовался - вместо крайне неприятного боя меня ждал обеденный стол. Второй и третий клыкари рухнули к моим ногам, заливая всё вокруг кровью, а оставшаяся пара попыталась убежать. Не без труда, но я нагнал сначала одного, а потом и второго мутанта, там же их и употребив. Из двух оставшихся в овражке туш одна должна была послужить мне материалом для изменения цвета когтей, а еще одна пойдёт на мясо для Кулиппе. Я очень сомневался, что в последние дни он нормально питался. Сторожить стоянку и одновременно лечить меня - занятие наверняка непростое.

     Поглотив предпоследнего клыкаря я закинул было оставшуюся тушу на плечо, но неожиданно пронзившая голову боль повалила меня на землю. Перед глазами плясали пятна, а звезды, и без того многочисленные, заполонили собою вообще весь небосвод... А потом всё резко пропало. Я лежал рядом с трупом мутанта и недоумевал - что это такое было? Голову мне, вроде как, не повреждали... Неужто повышение интеллекта таким образом дало о себе знать? Вот же кретин! Мне было так сложно сходить на охоту, и только после этого распределять параметры? Убегут они куда-то, что ли? Я поднялся на ноги и, - теперь уже аккуратно, - поднял тушу и трусцой направился в сторону лагеря, постоянно озираясь. Пусть зверья вокруг видно не было, но я очень не хотел свалиться с головной болью, наткнувшись на какого-нибудь хищника...

     К счастью, до убежища я добрался без приключений, и, оставив Кулиппе самостоятельно готовить себе ужин, забрался в свой угол и почти моментально уснул.

     ***

     Автоматон-гуманоид резко повернул голову в сторону солнца и тут же вскинул оружие, но уже через секунду его, как и весь конвой, разбросало в стороны ударной волной. Три боевые платформы, едва показавшись над горизонтом, разом отстреляли весь боекомплект, уничтожив трех автоматонов-бойцов и больше двадцати ботов обслуги, ничего, кроме снарядов, при этом не лишившись. Вслед им умчался десяток управляемых ракет, но целей они не достигли - их сбили на подлёте. Уже давно люди нащупали верную тактику и успешно ею пользовались, а автоматоны пока не могли ничего противопоставить таким налётам. Зенитные установки и автономные радарные комплексы уже производились на заводах Системы, но прежде чем их доставят пройдёт много времени. Люди поверят в свои силы, расслабятся... И будут раздавлены неудержимой поступью идеальной системы для ведения войны, пусть даже Центр выделил для этой задачи жалкие четыре процента от ресурсов Системы.

     Гуманоид, глядя на суетящихся у подбитых машин ремонтных ботов, дал команду на охрану периметра. Поначалу отряды просто бросали подбитых автоматонов, но теперь предварительно снимали с них всё то, что можно было снять, после чего уничтожали остальное. Причиной послужили многочисленные отчёты о том, что люди, выбив из отряда несколько машин, выжидали и разбирали их на части, используя добытое для конструирования своих боевых платформ. Тем временем голые остовы с несъемной электроникой вспыхнули, и отряд, перестроившись, продолжил движение. Люди могли сколь угодно много устраивать такие засады, теша себя тем, что автоматоны ничего не могут им противопоставить, но и они должны понимать - долго подобное продолжаться не может.

     ***

     Я распахнул глаза и улыбнулся - ни тело, ни голова не болели, а показатель здоровья застыл на максимальной отметке. Неподалеку раздавался храп сьявла, а в пещеру, беспрепятственно минуя сигнальный барьер, проникали солнечные лучи. Значит, уже день, и проспал я по меньшей мере двенадцать часов, если не считать времени до охоты на клыкарей. Если тогда я восстанавливал нанесенные самому себе повреждения, то теперь, похоже, отходил от увеличения интеллекта сразу в два раза, и подкосившая меня на охоте головная боль тому явное доказательство - шутки с организмом плохи. Особенно - с неокрепшим и доведенным до истощения.

     Я поднялся на ноги и, выбравшись наружу, приступил к разминке, стараясь отслеживать изменения в теле. Но то ли простые физические упражнения не выходили за границы возможностей моего тела, то ли я подсознательно себя ограничивал, но никаких повреждений или намеков на активацию регенерации я не ощущал. Тем временем разминочный комплекс подошел к своему логическому завершению. Разгоряченное тело полыхало изнутри, требуя дать выход бурлящей в мышцах энергии, и я, здраво рассудив, что Кулиппе уже должен был достаточно отдохнуть, спустился в пещеру и попытался растолкать сьявла. Тот, к моему вящему удивлению, вставал с трудом.

     - 'Кулиппе, ты в норме? Если нет, то я пойду на охоту и попробую изменить цвет когтей'. - Сьявл поднялся на ноги и покачал головой.

     - 'Нет, Ан-До, я здоров и полон сил. Среди своих сородичей я редко уставал так сильно, как сейчас - жрецы пусть и активно участвуют в жизни племени, но до полного истощения, как со мной вчера, доходит редко'. - Кулиппе покосился на практически нетронутый мною контейнер. - 'Сейчас я буду развоплощать свои заклятья, собирая с них силу, а ты разберись с боксом. Или собираешься его тащить с собой? Хочу заметить, что весит он полтора десятка килограмм. Не самая лёгкая ноша'.

     - 'Прямо сейчас этим и займусь, спасибо, что напомнил'. - Я, кивнув благодарно, подошёл к контейнеру. Тот всё так же стоял в углу - разве что крышка была прихлопнута. Ну, посмотрим, чем, кроме одежды и относительного доверия, меня решили отблагодарить.

     Свою катану сразу отложил в сторону, после чего открыл небольшой кейс, в котором на чёрном пористом материале лежали маленькие, состоящие из маленьких шестиугольных сегментов, шарики. Взял один в руки и, сфокусировав взгляд, с трудом поборол желание отбросить его как можно дальше.

     'Газовая граната 'Кобра'.

     Категория: Ручное метательное

     Площадь эффективного воздействия: 25кв/м.

     Ранг по таблице Коалиции Военных: D

     Описание: Несмотря на крайне малые размеры, 'Кобра' несёт в себе стерниты, вызывающие раздражение и повреждение всех слизистых организма. Последствиями длительного (2-5сек) воздействия газа является поражение нервной системы, слабость в мышцах, боли в суставах, судороги, кратковременная потеря сознания и паралич. При продолжительном нахождении в области поражения возможен летальный исход. В действие приводится посредством удара о твёрдую поверхность, предварительная активация не требуется'.

     Разорвётся такая в пещере, и, если не выберешься за несколько секунд, можно записывать себя в мертвецы. Вторую похожую коробочку я открывал очень аккуратно - а вдруг там что-то еще более опасное, чем эти названные именем змеи гранаты?

     'Газовая граната 'Ифрит'.

     Категория: Ручное метательное

     Площадь эффективного воздействия: 10кв/м.

     Ранг по таблице Коалиции Военных: B

     Описание: Несмотря на крайне малые размеры, 'Ифрит' несёт в себе одноимённый газ, , в подавляющем большинстве случаев вызывающее летальный исход, вещество. При воздействии на слизистые оболочки вызывает стремительное отмирание поврежденных клеток, а при контакте с кожей появляются нарывные раны, чрезмерно подверженные инфекционным заболеваниям. Степень повреждения зависит от близости к гранате в момент разрыва и от наличия защитных средств. В действие приводится посредством удара о твёрдую поверхность, предварительная активация не требуется'.

     Спасенные мною люди точно были беженцами? Подобное оружие вообще не должно существовать! Да, всего три гранаты в упаковке, но эффект! Я закрыл кейс и отнёс его в самый дальний угол пещеры, после чего заложил камнями. Сомневаюсь, что кто-то будет здесь копаться, так что о том, что это бесчеловечное оружие найдут, можно не волноваться.

     - 'Ан-До, что ты делал?' - Спросил Кулиппе, как только я вернулся к контейнеру.

     - 'Прятал то, чего вообще не должно быть. Газовая граната со страшным эффектом. Попасть под действие такой и врагу не пожелаешь'. - Следующим предметом, изъятым из контейнера, оказался комплект безобидных мин-хлопушек, единственным назначением которых было предупреждать о приближающемся противнике... Или запугивать его же - подобными пользовался Шавер, когда мы укрывались в многоэтажке. Полезная в, если можно так выразиться, быту, вещь, но в пустоши... Куда её устанавливать? Разве что в пещерах и подземельях пригодиться, но на себе смысла таскать нет. В инвентарь. А вот дальше лежал странный предмет, к которому интерфейс не мог вывести описание. Черная пластинка с изображением алого черепа с дырой во лбу и перекрещенных костлявых рук, сжимающих пистолеты. Отшлифована была только лицевая грань, а все остальные на ощупь напоминали шершавый камень.

     - 'Кулиппе, не знаешь, что это?' - Я продемонстрировал напарнику странный предмет, но сьявл лишь покачал головой.

     - 'Не имею ни малейшего понятия, Ан-До. Впервые вижу подобную эмблему'. - Я шумно выдохнул и отправил пластинку в инвентарь - до лучших времён, как говорится. Ну и последний предмет, лежащий на самом дне - массивный планшет с небольшим дисплеем, но крайне толстым корпусом. По кромке шел причудливый узор, а на торце зияло несколько разъемов - один для чипов с базами данных, и еще один, с закругленными концами, для чего-то еще. - 'Старое поколение переносных устройств. Мне о таких только рассказывали'.

     - 'А выглядит новым'. - Отметил я, со всех сторон рассматривая планшет. На торце обнаружилась одна-единственная кнопка, на которую я, недолго думая, поспешил нажать. Экран вспыхнул, и в его центре появилось стилизованное изображение какой-то лапы, а из незамеченной ранее выемки с нижнего края выглянула тонкая игла. - 'Это еще что за чудеса? Что-то вставить надо?'.

     Сьявл подошел и принял устройство из моих рук, придирчиво его осмотрел и выключил, практически сразу включив обратно. Повторилась увиденная нами картина - лапа и игла.

     - 'Может, палец приложить надо?' - Сьявл, осознав смысл мною сказанного, тут же выудил из инвентаря маленький флакон, из которого сцедил каплю на иглу, но ничего не произошло.

     - 'На иглу ничего не нанесено, яда нет. Сейчас раствор испариться и можешь прикладывать палец'. - Кулиппе вручил мне планшет, и мы стали ждать. Прошло несколько минут, и только тогда я, пару раз мягко коснувшись иглы и убедившись, что она сухая, уколол палец. Лапа с экрана пропала, а через десяток секунд на её месте появился почти привычный мне интерфейс.

     'Предыдущая активация: пять тысяч шестьсот двадцать один день назад. Новый владелец внесён в память. Желаете задать настройки безопасности? Да/Нет'.

     Нет, пока не желаю. Ознакомлюсь с содержимым и тогда посмотрю, что там за настройки безопасности... Три больших иконки - сеть, карта и данные. Сеть ожидаемо не работала, а вот карта... Главным её отличием от уже увиденных мною вариаций было полное отсутствие информации о занятых людьми территориях и, - внимание! - подробная схема земель мутантов! Как минимум тридцать отметок городов и в два раза большее - поселений там, куда люди даже заходить бояться! Пусть даже этот планшет очень стар, но города очень, очень редко переносят с места на место. Подарок судьбы, не иначе... Открываю данные, но там, кроме одного зашифрованного, требующего пароль из ста двадцати восьми символов, файла, ничего не было. Но карта земель мутантов...! В нашей ситуации - бесценное сокровище, благодаря которому мы будем не бесцельно бродить по пустоши, а знать, куда именно нужно идти!

     - 'Кулиппе...'.

     - 'Вижу'. - Сьявл всё это время наблюдал со стороны. - 'Ты всё разобрал?'.

     - 'Всё. Выдвигаемся?'. - Я на всякий случай окинул пещеру взглядом. - 'Самая жара стоит... Но и на зверьё шансов наткнуться меньше, они в такую жару навряд ли ходят'.

     Я убрал всё, что мог, в заметно увеличившийся инвентарь - в итоге мне даже в руках ничего нести было не надо. Разве что то, что осталось от освежеванного напарником клыкаря не бросать, а пустить-таки в дело, перекрасив когти...

     - 'Я забыл, что хотел попробовать изменить цвет когтей. Да и тушу бросать жалко'. - Я кивнул в сторону всего 'несъедобного'. - 'Думаю, за четверть часа управлюсь. А получится или нет - неважно, всё равно побежим'.

     - 'Пробуй, я посторожу. Заклятья я уже убрал, а новые устанавливать слишком долго. Придётся по старинке...'. - Сьявл вздохнул, а я, благодарно кивнув, уселся перед останками клыкаря. Обе руки положил на труп, так, чтобы отчётливо видеть свои когти, и сконцентрировался на цели. Только цвет, ничего больше! Просто изменить цвет!

     Медленно, словно нехотя, металлический блеск начал тускнеть, и, начиная с кончиков когтей, приобретать бледно-розовый оттенок. Одновременно мясо под моими ладонями стремительно растворялось, и в какой-то момент я подумал даже, что его на весь процесс не хватит, но через несколько секунд скорость изменения цвета увеличилась, а мясо наоборот стало поглощаться медленнее...

     Я смотрел на бледно-серые когти, которые ни в какую не желали приобретать необходимый оттенок, и пытался здраво оценить результаты эксперимента. Первое - поставленной цели я добился только отчасти, лишив своё оружие металлического блеска, да и в глаза когти теперь так не бросаются, но до нужного цвета им еще далеко. Быть может, если бы я не бродил дни напролёт под жарким солнцем пустоши, то бледность 'кожи' на запястьях не бросалась бы в глаза, но я-то бродил! И оттенок кожи приобрел соответствующий, чуть-чуть не дотягивающий до того, чтобы его можно было смело называть смуглым. На останки туши попробовал перекрасить частичку кожи, чтобы просто удостовериться в возможности подобного, и это у меня вышло хорошо - практически без затрат и быстро, но материала на смену оттенка всего тела не хватило бы никак, и я решил отложить дело на потом, хорошенько обдумав, так ли мне это нужно. А пока нужно было выдвигаться в путь. Солнце начало медленно клониться к горизонту, потихоньку забирая с собой жару, а значит и нам задерживаться не стоит. Днём шансов встретить хищника намного меньше, чем ночью.

     - 'Вот теперь можно идти'. - Я встал на ноги и повернулся к другу.

     'Если сможем проходить по сто пятьдесят километров в сутки, то всего через неделю доберемся до границы с землями мутантов'. - Сказал Кулиппе, продемонстрировав мне оба планшета. Да, наш первоначальный маршрут, если учитывать новые данные, не выдерживал никакой критики.

     На самом деле, до той полосы, которой люди считали границей, бежать было меньше почти на четверть, но настоящая граница, установленная мутантами, пролегала несколько дальше. Да и вообще очертания 'земель мутантов' на моём первом планшете слабо совпадали с реальными, из-за чего мы, придерживаясь изначального маршрута, должны были выйти к самой границе земель мутантов, и с некоторой вероятностью уйти в ненаселенную часть пустоши. А там мы бы либо сгинули, либо повернули обратно, несолоно хлебавши.

     Я вышел под жаркие лучи солнца и, определив направление, сорвался с места. Кулиппе от меня не отставал. Хоть бы приключения в этот раз обошли нас стороной...


Глава 28

     Над землей клубился простирающийся до самого горизонта туман, а небо укрывали серые тучи. И без того безрадостная пустошь приобрела мрачную и давящую атмосферу, в которой даже я чувствовал себя неуютно, а уж Кулиппе так и вовсе выглядел крайне подавленно, и останавливались на ночёвку мы исключительно в пещерах. Что-то было в смурном небе такое, чего сьявлы, как я понял из объяснений напарника, не переносили. Особенность ли это организма, или что-то психическое, он говорить отказывался, ссылаясь на тайны своего народа.

     Но, не считая неожиданно сменившейся погоды, за три дня, прошедших с того момента как мы покинули пещеру, не произошло ровным счётом ничего неожиданного. Бег, охота, полноценная восьмичасовая ночёвка благодаря способности Кулиппе отваживать зверьё и устанавливать сигнальный барьер, подпитываемый моей энергией - всё это проходило без единой заминки, словно бы и не наполняли пустошь самые разные опасности.

     - 'Хорошее место для привала. Примерно километр к северу'. - Я, не оборачиваясь, кивнул и чуть изменил направление движения. Мы бежали пятый час, и обнаруженная напарником пещера была как раз кстати - кто знает, когда нам попадётся следующая? Мы могли бы бежать еще долго, но рисковать не хотелось - опасность лучше встречать отдохнувшим, а не валящимся с ног от усталости после многочасового бега.

     - 'Сможешь прощупать округу? Энергия?'

     - 'Смогу, сил пока хватает. С прошлой стоянки не использовал даже половины'. - Кулиппе на секунду остановился, прошептал что-то и взмахнул руками, после чего продолжил свой бег. От того места, на котором он тормозил, во все стороны растеклось почти незаметное пятно пси-энергии, которое, если не сосредотачиваться, как я сейчас, то и вовсе ничего не почувствуешь. Я спрашивал у напарника об этой технике, но, как оказалось, с привычной мне псионикой это действо не имело ничего общего. Мало того, что подобные 'заклятья' практически не требуют навыков и умений, так еще и изменить их никак нельзя. Грубо говоря, это не формула и не схема, используемая в техниках, а просто набор слов и жестов, который в обмен на энергию выдаёт результат. Всегда определенный и зависящий исключительно от наличия силы и точности исполнения ритуала. Никаких долгих тренировок, никакой наработки опыта и неудачных попыток... И никому, кроме полноценных жрецов Всеотца, эти способности недоступны. В том числе и мне - сколь бы я ни бился над простейшим заклятьем, но результата не было никакого. - 'Вокруг пещер пусто. Небольшое скопление живых на самом краю доступного мне радиуса - сможешь поохотиться, не уходя далеко от стоянки'.

     Я довольно оскалился. Мне порядком надоело по часу бродить по пустоши, выискивая пищу, так что близость возможных жертв была как нельзя кстати.

     - 'Спасибо. Как подойдем поближе - скажешь, кто именно. Если люди, то лучше нам будет уйти подальше'. - Сьявл согласно кивнул и, подковырнув сапогом кусок дёрна, достал из инвентаря горсть серого песка, который тут же ссыпал в образовавшуюся ямку. Один из его секретов, который совершенно бесполезен без чужой пси-энергии. Такая масса, с его слов, напрочь сбивает запах и позволяет не беспокоиться о том, что тебя смогут выследить хищники или такие, как я, мутанты. А в том, что они существуют, я теперь не сомневался. Да, не один-в-один со мной, но они есть! Не только сьявлы, но и другие народы, отхватившие себе крайне солидный кусок земли, немногим уступающий людским территориям.

     - 'Кажется, это не совсем пещера. Старая шахта или что-то вроде'. - Сьявл кивнул в такт своим мыслям. - 'Возможно, там и уцелело что-то ценное, если до нас там никто не побывал'.

     - 'Предлагаешь не ждать, пока неприятности найдут нас и поискать их самим, контролируя ситуацию?'

     - 'Совсем не обязательно искать неприятности, как ты выразился, Ан-До. Я хочу аккуратно посмотреть и, если там действительно что-то есть, это оттуда вытащить. Сражаться и рисковать не нужно'.

     - 'Любая авантюра у меня ассоциируется с риском и сражениями. Но ничего против аккуратного осмотра шахты я не имею'.

     Тем временем мы подошли к, непосредственно, спуску, утопленному в земле и присыпанному грунтом. Когда-то здесь были высокие потолки, но течение времени шахту не пожалело, из-за чего о существовании удобной лестницы напоминали лишь заросшие грязью ржавые перила. Я, настороженно вглядываясь виднеющийся глубоко внизу отворот, пошёл вниз. Несмотря на то, что земля под ногами то и дело грозила ссыпаться вниз, держался я уверенно, и к стенам, как Кулиппе, не прижимался. Наконец шуршание почвы сменилось металлическим стуком - я добрался до дна, куда земля добраться так и не смогла из-за весьма добротного 'перехода', чуть приподнятого над общим уровнем пола. Не совсем понятно, почему не установили обычные двери, но не мне об этом судить - сам я, если честно, за свою жизнь ничего так и не построил. Даже гвоздя в стену не вбил, если так посмотреть...

     Стоило только подумать о двери, как она тут как тут - я стоял перед массивными металлическими створками и осматривал их на предмет пульта или чего-то подобного. И таковой обнаружился по левую сторону, и, что вполне ожидаемо, не подавал вообще никаких признаков жизни.

     - 'Заперто, электроника мертва'. - Я обернулся и посмотрел на роющегося в углу друга. Он был столь увлечён своим занятием, что, казалось, совершенно не обратил внимания на мои слова. - 'Кулиппе, дверь закрыта и открыть мы её вряд ли сможем'.

     - 'Надо. Нераспечатанные шахты встречаются редко. Смотри'. - Сьявл встал и, радостно улыбаясь, продемонстрировал мне покоящуюся на ладони подвеску. Серебряная пластина с изображением пошарпанной позолоченной спирали и тремя буквами - А.Д.С.

     - 'Допустим, что это действительно что-то важное, но я в шахтах и вообще пустошах не бум-бум'. - В ответ на обвиняющий взгляд друга я лишь развел руками - вот так, мол.

     - 'А.Д.С - Автономная Добывающая Станция. Моё племя за последние пятьдесят лет вскрыло семь таких, и в каждом было, чем поживиться. В одном даже сохранились помещенные на консервацию шахтерские дроны! Очень ценные и дорогие'. - Кулиппе прямо-таки лучился счастьем, и мне было очень неудобно развеивать его мечты.

     - 'А у нас есть в чём таких дронов перевозить? Да даже если и так, то как открыть дверь? Взрывать? Так тут все обрушится, да и шумно это'. - Кулиппе поморщился и подошёл к створкам двери, принявшись их аккуратно ощупывать. Но не прошло и минуты, как он обернулся ко мне со всё такой же мечтательной улыбкой.

     - 'Попробуй когтями, Ан-До. У тебя получится - я бывал в одной из подобных шахт, и с уверенностью могу сказать - двери здесь тонкие и не особо прочные, в отличии от общего каркаса и стен, которые в толщину достигают полуметра'. - Я с сомнением посмотрел на друга, но тот являл собою пример искренности и честности... И в глазах его стояла такая надежда, что я просто не мог не попробовать.

     - 'Если я сломаю коготь, то сильно расстроюсь'. - Сказал я и подошел к дверям. Стык между створками был виден хорошо, и я, выдохнув, попытался поддеть его когтями. Поддеть не получилось, и я с силой надавил. Металл медленно, с противным скрежетом, начал поддаваться, и через несколько минут я расширил дыру, просунув туда теперь уже обе руки, принял как можно более устойчивое положение и потащил створки в стороны. Они чуть разошлись... А в следующее мгновение раздался громкий, гудящий звук, и меня начало ощутимо притягивать к образовавшейся щели. В спину мощным потоком забарабанили куски земли, поднятые взявшимся из ниоткуда ветром, а потом всё начало медленно стихать. Через десяток секунд ветер уже не ощущался столь сильно, но всё равно присутствовал. Я медленно отошёл от двери и, обернувшись, увидел удивленно хлопающего глазами сьявла. Он, очевидно, впервые видел подобное... Как, впрочем, и я. Но уточнить стоит.

     - 'Это нормально? Можно продолжать?'.

     - 'Не знаю, Ан-До. Вроде бы всё закончилось...'. - Кулиппе аккуратно подошёл ко мне и с подозрением посмотрел на дверь. - 'Продолжай. Если повториться - забудем про существование этой шахты и просто здесь передохнём'.

     Я кивнул и, подцепив когтями створки люка, потащил их в стороны. По тоннелю пронесся страшный скрежет, и я отступил на шаг назад, рассматривая открывшуюся картину. Тусклого света, проникающего через дверной проём, хватало, чтобы в подробностях рассмотреть последствия произошедшей здесь когда-то трагедии.

     На захламленном втянутым мусором полу, прямо перед дверьми, лежало три облаченных в монолитные костюмы тела. Погибли они, судя по застывшим у горла рукам, от удушья. Я, аккуратно переступая через тела и прикрывая рот и нос от витающей в воздухе пыли, зашёл внутрь, поманив за собой напарника. Мы, застыв у первой развилки, рассматривали табличку-указатель.

     - 'Нам на склад, думаю?'. - Спросил я, пробежавшись глазами по насчитывающей порядка полутора десятков названий схеме. Была здесь и столовая, и каюты, и ангар, и технический отдел, и центр управления, и душевые, и оранжерея... Много чего было на этой автономной добывающей станции. Но мы-то сюда пришли за полезными вещами, которые точно не пригодятся давно мертвым людям, верно?

     - 'Надо всё здесь осмотреть, не только склад. В той шахте, где я был, было всего несколько помещений и ни одного человека, а тут... Здесь площадь раз в десять больше, если я правильно понимаю, что мы тут'. - Кулиппе ткнул пальцем в небольшой, но заметный 'отросток' на схеме. - 'Если не утащим, то хоть посмотрим, что есть и запомним место. Когда-нибудь сюда можно будет наведаться еще раз, если будет такая необходимость'.

     Я покачал головой.

     - 'Не скажи. Если здесь можно заработать денег, то я готов таскаться сюда хоть каждый день'.

     - 'Ты сам говорил, что на своём горбу нам не вынести даже дрона. Да и кому ты собираешься сбывать добычу? В города нам не попасть, а выходов на торговцев у нас нет. А за такое убивали даже у нас - из трёх семей, нашедших последнюю шахту, уцелела только одна. А люди куда как более жадные и беспринципные существа... Не обижайся'.

     - 'Мы тоже разные...'. - Я сверился с картой и, найдя глазами центр управления, повернул направо. Главное теперь - не забыть, где и куда поворачивать, иначе плутать будем долго. - 'А почему ты так явно отделяешь свой народ от людей? Ведь, по сути, вы тоже люди... Просто немного другие, разве нет?'.

     - 'Знаешь, после того, как 'истинные люди' загнали нас в пещеры и чуть было не обрекли на медленное угасание, которого мы избежали только благодаря Всеотцу, желание называть себя людьми у моего народа пропало напрочь. Глядя на тех, кто вышел из городов-бункеров мы ясно поняли, насколько велики различия меж нами. Я могу долго их перечислять, но не хочу этого делать, Ан-До. Моя точка зрения сильно отличается от таковой у сьявлов, как бы прискорбно это ни было. Я желаю примирения, они - мести'. - Мы свернули в один из тоннелей, помеченных как технический, и наткнулись на возвышающегося посреди прохода охранного бота. Описать все пережитые в этот момент эмоции было невозможно, но, благо, они схлынули, как только я понял, что робот давно уже не в состоянии функционировать. Боюсь, будь эта машина в рабочем состоянии, мы бы отсюда уже не вышли - оружия на нём было не меньше, чем на автоматоне-бойце. Разве что размеры первого несколько подкачали - не в два этажа, а всего-навсего три метра в высоту и примерно четыре - в ширину, если считать вместе с руками-крыльями, на которых оружия было навешено много больше, чем на сам корпус. Аккуратно обойдя робота по кругу, мы наткнулись на дверной проём, миновав который, оказались в большом помещении. Стены и даже потолок, выполненный в виде полусферы, укрывали широкие дисплеи, а три кресла в центре зала, по одному на каждый терминал, дали нам понять, что мы тут ничего не найдём - слишком специфичное место, в котором ничего не хранилось.

     - 'Предлагаю проверить ангар и потом, если там тоже будет пусто, каюты. Из личных вещей персонала мы точно что-нибудь, да себе подберём'. - Сказал я, развернувшись на сто восемьдесят градусов и протиснувшись мимо автоматона. - 'Или мы ищем что-то конкретное?'.

     - 'Ничего конкретного, но с твоим планом я согласен. Разве что перед посещением каюты можно заглянуть в технический отдел. Такое помещение было в той шахте, и именно там нашли шахтерских ботов'.

     - 'Так и сделаем. Помнишь, как идти?' - В голове витал лишь путь в каюты и оранжерею - всё остальное начисто вылетело из головы.

     - 'Помню. У меня хорошая визуальная память, идём'.

     Я пропустил Кулиппе вперед и пошёл следом, скользя взглядом по голым стенам коридоров. Да, роскошью тут и не пахло... Или, быть может, те, кто здесь обитал, просто не видели в излишествах необходимости? Кто сейчас может ответить на этот вопрос? Невольно подумалось о том, что почему-то как минимум власти Диаметрала укрывали информацию о прошлом, а об истреблении сьявлов - в особенности. Как можно не внести в справочник такое событие, как геноцид целого народа? Только специально, преследуя какую-то цель. Но какую? Тем временем мы наткнулись на ведущие в ангар запертые двери. Благо, они были немногим толще наружных - это было отчётливо видно благодаря квадратным окошкам. Кулиппе отошёл в сторону, и я принялся за дело - когти уже прошли через такое испытание и вышли из него с честью - не осталось на них ни сколов, ни царапин, словно и не ими я вскрывал металлический лист толщиной в два пальца. И мне не кажется, что в те времена, когда люди заполонили всю планету, в шахтах стали бы использовать плохие материалы.

     В этот раз распахнутые створки не стремились всасывать в себя всё вокруг, и уже через пять минут мы, с несколько печальными лицами, рассматривали законсервированных в ангаре боевых пилотируемых роботов... Или, вернее сказать, части оных - вдоль стен были закреплены ноги, лапы, пушки и кабины этих смертоносных машин. Что самое обидное - здесь тоже, кроме каких-то инструментов, поживиться было нечем. Вернее сказать, было - думаю, каждая деталь здесь стоит намного больше полученной мною от Гиртера суммы, но вынести мы ничего не могли. Я честно пытался поднять самую маленькую пушку, но смог только чуть приподнять её над землёй - всё-таки три, а то и четыре центнера я унести был не в силах. Тут нужна если не платформа, то хотя бы грузовая техника... И то, за раз она смогла бы увезти едва ли двадцатую часть всего того, что было сокрыто в ангаре. Да и не видел я грузовых автомобилей ни в городе, ни вне его, а, значит, что-то с ними не то.

     Мы вышли из ангара и, вернув створки ворот в прежнее положение, пошли в технический отдел. Относительно остальных залов он был расположен несколько ниже - нам пришлось спускаться по лестнице на добрый десяток метров, после чего пройти своим ходом порядка двухсот, и только после этого мы добрались до искомого места. Технический отдел - слишком блеклое название для целого комплекса, состоящего из трех больших, уставленных оборудованием помещений. И если приборы и инструмент нас интересовал мало в первую очередь из-за того, что пользоваться им мы не умеем, то целых три шахтерских бота, собранных и законсервированных в специальных боксах, нас сильно обрадовали. Ну а то, что веса в каждом было под сотню килограмм, дело совершенно другое... Впрочем, мы особо и не рассчитывали на возможность утащить парочку - продавать всё равно негде. А вот что-то помельче взять было можно - просто как неприкосновенный запас на случай, если кредиты подойдут к концу или их просто не примут. Я, недолго думая, набрал десять килограмм микросхем и чипов, - благо, возросшая сила и, соответственно, грузоподъемность инвентаря позволяла, - и только после этого мы покинули технический отдел. Всё как в пословице - видит око, да зуб неймёт. Ценных вещей огромное количество, а унести мы можем совсем немногое.

     - 'Теперь каюты'. - Я, кивнув, поспешил за отчего-то заторопившимся другом...

     .

Глава 29

     Вскрываю очередную дверь и облегчённо выдыхаю - больше препятствий на нашем пути не предвидится. Тридцать минут ушло на то, чтобы вскрыть препятствующие проникновению в жилой сектор двери, коих на нашем пути встретилось четыре штуки, и вот теперь мы, наконец, добрались до своей цели. Три открытых люка, каждый ведёт в комнату одного из сотрудников станции.

     - 'С какого начнём?'. - Я повернулся к Кулиппе, заинтересованно изучающему плакат с изображением улыбающегося человека в униформе, расцветкой похожей на одежду погибших сотрудников станции. - 'С левого?'.

     - 'С левого. Обращай внимание на всё, что может нести в себе информацию - людские торговцы выкупали у нас хранилища данных по хорошим ценам, зависящим от содержимого... И еще надо не забыть посмотреть, что есть в инвентарях у трупов. Как-то вылетело из головы'. - Мы вошли в крайнее левое помещение и принялись осматриваться. И если Кулиппе остался рядом с возвышающимся у самой двери терминалом, над которым был закреплен стеллаж с сотнями чипов с базами данных, то я направился к, похоже, рабочему столу некогда обитавшего тут человека. Кровать, пара стульев, шкаф, одежду в котором совершенно не коснулось течение времени... Посреди похожих друг на друга элементов мебели деревянный стол смотрелся чуждо. Как он уцелел за прошедшие века для меня оставалось загадкой...

     Я обошел его по кругу и сел в шикарное кресло с высокой спинкой, принявшись осматривать выдвижные полки. Бумаги, пистолет, десяток чипов в специальных пазах... Аккуратно, стараясь не повредить и без того просуществовавшую крайне долгий срок электронику, вытащил базы данных и сложил в инвентарь. Пистолет... Я взял его в руки и присмотрелся. Массивная прорезиненная рукоять, отливающий серебром металл, узор вдоль затвора и выполненный в виде маленького молотка курок - весь внешний вид оружия кричал о своей исключительности.

     'Модель пистолета 'Ru-221', наградной. [Огненный Г.А.]

     Легкое оружие, муляж.

     Описание: Наградное оружие офицеров лейб-гвардии Ридоальской Империи. Вручается вместе с Императорским Орденом Защитника [За службу и храбрость] и/или Ордена Среброкрылого Ястреба [За Веру, Императора и Закон]'.

     Я, удивленно хмыкнув, спрятал оружие в инвентарь. Интересная вещь, проливающая тайну на названия некогда существующих государств, погрузивших мир в пучину войны. Ведь в хрониках иначе как 'Империя' или 'Объединение' стороны конфликта не именуют. Даже имена правителей тех времен замаскировали под 'псевдонимами'. Не знаю, как местных, а меня история когда-то здесь живущих народов очень интересует. Её хранят не ради шутки - это память, перенесенная на, в нашем случае, чипы, которую потомки обязаны знать и уметь делать из произошедшего выводы. Не просто так детей учат взрослые, а не бросают их на произвол судьбы - это та же самая история, передаваемая из поколения в поколения, только в несколько уменьшенном варианте.

     - 'Наградное оружие и тринадцать чипов памяти. Больше, вроде бы, в столе ничего нет'. - Кулиппе как раз заканчивал опустошать стеллаж, когда я подошёл к кровати, на которой уцелел матрас. На удивление мягкий и удобный... Но времени рассиживаться не было - напарник уже вышел из комнаты, и я устремился следом. Впрочем, зря я торопился - сьявл ждал меня в коридоре. - 'Как у тебя?'.

     - 'Чипы памяти, сто двенадцать штук, без маркировок, так что проверить у нас нет никакой возможности - они для стационарных терминалов, а такие только в городах, если в землях мутантов вообще существует подобное оборудование'.

     - 'Планшеты же существуют, почему терминалам не быть?'. - Отметил я, заглядывая во вторую комнату. Здесь всё было совсем не так, как в первой - никакой металлической мебели, исключительно дерево бордовых оттенков. Даже терминал - и тот был отделан древесиной, испещренной разными узорами, словно бы проживающий здесь человек терпеть не мог минимализм. Но нас это не остановило - потратив пару минут на изучение обстановки мы принялись за дело. Мебель мебелью, но дело вперед развлечений.

     В отличии от предыдущего помещения, в этой комнате стол имел Г-образную форму и был задвинут в угол. Огромное количество ныне неработающих ламп, повисших под потолком, говорили о любви хозяина к свету, а стопки каким-то чудом не истлевших бумаг - о трудолюбии... Или занятости. Раньше, еще в той жизни, мне тоже приходилось иногда работать с документами, но большим любителем подобного занятия меня назвать было трудно. Я аккуратно присел на самый кончик резного деревянного 'трона' и принялся шариться по полкам, но то, что я нашёл, поразило даже сьявла. Нет, не своей ценностью - красотой. Пара изящных золотых серёжек, выполненных в виде листков, украшенных глубокими синими камнями, формой напоминающими капли стекающей по стеблю росы, и браслет - переплетение незнакомых мне цветков, сердцевины которых представляли собой всё те же синие камни. Каждый из этих предметов имел такое же, как у остального набора, описание, за исключением строки с типом предмета.

     'Украшение принцессы Ридоальской Империи.

     Тип: Левая серьга.

     Описание: От любящего деда - любимой внучке. Драгоценности, призванные подчеркнуть красоту обладательницы'.

     Правая серьга и, соответственно, браслет. Вместе они смотрелись настолько органично и притягивающе, что я даже боялся представить, кто их мог носить. Становилось горько от одной лишь мысли, что 'любимая дочь' императора осталась здесь, среди тех трупов у входного шлюза. Что же здесь произошло много лет назад?

     - 'Для меня драгоценные камни и металлы представляют ценность исключительно в качестве деталей для оружия или его компонентов...'. - Покачал головой Кулиппе, принимая у меня из рук комплект украшений. - 'Знаешь, пусть лучше он будет у тебя. Вы, люди, любите разного рода побрякушки'.

     - 'Я уже не совсем человек, хоть и пытаюсь им казаться, друг мой...' - Я невольно задумался, когда я перешел ту черту, ту границу, после пересечения которой я стал не только называть, но и считать сьявла, этого мутанта, что еще совсем недавно просто увязался за мной, другом...?

     - 'Внешне - нет, но душой ты гораздо лучше многих встреченных мною людей. Мелочные торговцы, кровожадные убийцы, жаждущие власти хитрецы и безвольные куклы... Многие попадали в наши подземелья, но выходили лишь единицы'. - Я не без удивления посмотрел на Кулиппе.

     - 'Вы убивали людей?'.

     - 'Мы убивали мразь, а людей отпускали. Знаешь, какое-то время мы даже думали, что чистота рода людского - наша цель в этом мире. Неверно истолкованные слова Всеотца - и вот уже среди людей о нас ходят легенды, как о народе, положительно относящемуся к человечеству. Словно бы и не твои бывшие сородичи когда-то уничтожили всё, что мы выстраивали столетиями'. - Кулиппе посмотрел мне в глаза. - 'Специально на людей мы не охотились, Ан-До. Попасть на нашу территорию непросто - из десятка старателей, которым мы показывали дорогу, запомнить путь мог лишь один, а самостоятельно по нему пройти... Нет, к нам очень редко попадали люди'.

     - 'Тогда что ты имел ввиду?'. - Я встал из-за стола. - 'Ну, когда говорил о чистоте рода и цели, поставленной Всеотцом?'.

     - 'Мы разрабатывали План. Да, именно План - с большой буквы, и никак иначе. Суть его сводилась к тому, чтобы объединить людей под одним началом и тем самым положить конец войнам. Когда-то нас, сьявлов, объединила прошедшая война, за один день перечеркнувшая прошлое, а людей... Людей должна была объединить Система. Тогда мои предки нашли способ вновь связаться с предавшей нас покровительницей и предложили свой План, но вместо одобрения и действий мы получили иное толкование слов Всеотца. Истинно верное, как потом оказалось - жрецы, свернув с ложного пути, обрели новые силы, что послужило самым верным доказательством. И вот теперь, через столько лет, Система начала действовать... И действия её до боли напоминают План. Пока, по крайней мере'.

     Я замер, осмысливая услышанное. Сьявлы создали тот план, по которому действует система? Но почему Кулиппе сказал об этом только сейчас? Неужели если передать эту информацию людям ничего не изменится

     - 'Кулиппе, почему ты не передал информацию про План людям? Война могла бы прекратиться так же быстро, как началась...'.

     - 'Ты не знаешь о Плане ровным счётом ничего, но уже говоришь, что это знание на стороне людей смогло бы предотвратить войну. Твои выводы слишком поспешны, Ан-До. Так или иначе, но ты теперь последователь Всеотца. Привыкай широко мыслить и тщательно обдумывать каждое слово. План, Ан-До, это лишь идея - её можно сформулировать одним предложением. 'Уничтожить всех, кроме одного рода'. Больше ничего, друг'.

     - 'Но... Как же объединение людей?'.

     - 'Не существует способа объединить их, не уничтожив саму основу их существования. Знаешь, сколько людей жило на Земле ДО войны? Тридцать миллиардов человек. И из десяти тысяч к концу первого десятилетия в живых оставался лишь один. У нас сохранились летописи о тех временах, Ан-До, и это... Это было ужасно. Черный дождь, что заражал людей и запускал в их телах необратимые процессы, бури и ураганы, что бушевали в морях и океанах, чёрные облака, на тридцать лет лишившие людей возможности увидеть солнце, страшный мороз... А потом, когда тучи рассеялись и температура вернулась к норме, люди начали умирать. Произошло что-то, из-за чего солнечные лучи стали смертельно опасны, и люди, что проводили под ними большую часть своей жизни, умирали еще будучи молодыми. И мы выжили. Объединились, отложили оружие - и выжили. Теперь, чтобы добиться того же, но с 'истинными людьми', нужно довести их до отчаяния. Заставить забыть все прежние распри и стать одним целым перед угрозой Системы. Такой была наша точка зрения сотню лет назад, но настал день, когда всё изменилось. Мы осознали, что не только наш народ одарён Всеотцом, но и даже вы, люди. Псионика. Да, псионика стала даром Всеотца человечеству, и он являлся вам. И я даже не удивляюсь тому, что люди забыли, что послужило причиной появления у них силы менять мир одной лишь мыслью. Мы, жрецы, поняли это, но наш народ новость о наступлении Системы на людей воспринял с радостью. Их души полыхают жаждой мести, Ан-До, и я хочу остановить это. Остановить то, что неугодно Всеотцу. Не для этого он давал всем нам силу. Не для того, чтобы остался только один народ'.

     Кулиппе замолчал, терпеливо дожидаясь моей реакции на свой рассказ.

     - 'Спасибо за то, что рассказал мне это, Кулиппе. В последнюю комнату?'. - Пусть внешне я и старался казаться спокойным, но, видит Всеотец, чего мне это стоит! Нет, я не осуждал сьявлов, ненавидящих людей - у них есть свои, веские причины, и не мне, пришельцу из другого мира, о них говорить. Просто во мне ярким пламенем разгорелось желание задать пару вопросов Всеотцу, что, одарив тех, кого посчитал достойными или нуждающимися, силой, пропал, не наставив своих последователей на истинный путь. Вера может очень многое, и особенно она сильна тогда, когда человеку действительно есть во что верить. Душа ведь бессмертна, и только от тебя зависит, станет ли она когда-нибудь... исключением. По спине пробежался предательский холодок. Правду ли говорил тот старик, что проводил меня в новый мир? Действительно ли мне дали шанс продолжить жизнь? Или всё это - шахматная партия, разыгрываемая богами ради того, чтобы все люди приняли верное решение? Чтобы все стали исключениями?

     - '... Ан-До, ты в порядке?!'. - Я встряхнул головой и посмотрел на обеспокоенно меня рассматривающего друга. - 'Ан-До?'.

     - 'Я в порядке. Извини, просто накатило... Пойдем, осмотрим третью комнату, да побродим по станции. Может быть, получится узнать что-то еще. Не хочу сегодня никуда бежать'. - Кулиппе в ответ покачал головой.

     - 'После того, как осмотрим комнату, мне нужен будет весь запас твоей силы. Во-первых - отважу мутантов и поставлю сигнальный барьер, а во-вторых, когда уходить будем - скрою это место иллюзией. Для верности еще и вход подорвём, чтобы никто сюда случайно, как мы, не забрался'.

     - 'Взрывать? На всю пустошь слышно будет. Услышит кто - будут искать и, с некоторой вероятностью, найдут'. - Кулиппе самодовольно ухмыльнулся.

     - 'Труп клыкаря, взрывчатка - и якобы источник звука готов! Осталась лежать мина, зверь подорвался - случается и такое'.

     - 'Гранат не осталось, взрывчатки тоже нет... Две мины, с трупов в городе, но их, мне кажется, не хватит'. - Я достал из инвентаря две мины - трофеи с первого обобранного мною мертвеца. - 'Да и там потолки металлические, о каком завале идёт речь? Ладно, будем посмотреть. Тебе пси-энергию сейчас передать?'.

     - 'Потом. Сейчас последняя комната'. - Я кивнул и, следом за сьявлом, вышел из комнаты, через пару секунд войдя в последнюю. Интерьер тот же, что и в первой, за исключением отсутствия деревянного стола - на его месте стоял простой, металлический. Полупустой стеллаж с чипами, вдоль стен - книжные шкафы, в которых от содержимого мало что осталось, на столе, как и внутри, не нашлось ровным счётом ничего, кроме пустого металлического чехла, в котором, похоже, когда-то лежало что-то вроде ключа. Ну, не всё коту масленица - и без того достаточно набрали, а если еще сюда прибавить всё то, что мы еще, может быть, найдём в других помещениях... Нет, цен я хоть и не знаю, но Кулиппе верю - раз уж он говорит, что чипы берут по хорошей цене, значит так оно и есть. Придумать бы еще, как завалить вход...

     - 'Ан-До, у тебя всё?'. - Я, продемонстрировав пустой чехол, развел руками. - 'Бедная комната, чипов всего двадцать три штуки'.

     Но, может статься, что информация на них будет куда как более ценной, чем на двух сотнях с прошлых кают, подумал я, но вслух этого не сказал.

     - 'Мы и без того достаточно собрали. Лично я собираюсь осмотреть станцию на предмет чего-то, способного рассказать об истории мира до войны. Подробной, с именами, названиями и датами, а не тем, что можно найти в общем доступе'. - Я вышел из комнаты и направился к выходу, решив, для начала, изучить схему. Всё-таки мы с Кулиппе сейчас разделимся, а плутать не хотелось. - 'Как думаешь, что это за станция и кто здесь был? Судя по украшению и оружию - принцесса с офицером, скорее всего, охранником... В пользу этой версии говорят и разобранные боевые роботы в ангаре. Но это всё-таки шахта - как такое может быть?'

     - 'Ты это спрашиваешь у того, кто за пределы пещер выходил всего несколько раз, и то только для того, чтобы быть в курсе дел племени. Даже шахты мы находили под землёй, а не на поверхности, и торговцев принимали тоже у себя'.

     - 'И вы совсем не выходите на солнце? Чем же тогда питаетесь? Крысами?'. Кулиппе фыркнул.

     - 'Выращиваем грибы разных сортов, разводим кроумолей, таких толстых тварей, обитающих в почве. Они почти слепые, но очень сильные и размером с человека. Есть еще разные подземные растения и животные... Но точно не крысы - их слишком мало и высока вероятность заразиться. Они, знаешь ли, переносят разного рода заразу'. - Сьявл посторонился, пропуская меня к схеме. - 'Думаю, тебе стоит изучить быт иных разумных видов. Хотя бы поверхностно'.

     - 'Знаешь, сколько всего мне надо изучить? В деструкторе мозгов ничего приятного нет. Я, понимаешь ли, привык разбираться в том, чем занимаюсь, и моё текущее положение мне совсем не нравится'. - Кулиппе понимающе кивнул. - 'Ты в какое крыло направишься?'.

     - 'В оранжерею. Не думаю, что там что-то сохранилось, но попробовать стоит'.

Глава 30

     - 'У этого ничего'. - Покачал головой Кулиппе, склонившись над одним из трупов сотрудников. Я, кивнув и показав тем самым, что информацию к сведению принял, присел перед телом девушки. Впрочем, если не знать о том, что среди персонала затесался некто женского пола, то и присматриваться не будешь. Женский скафандр хоть и выглядел похоже, но имел несколько серьезных отличий. Во-первых - чуть выпирающая нагрудная пластина, которая пусть и неявно, но указывала на пол своей носительницы, образуя весьма характерные округлости. А во-вторых... Стоит сказать, что с того момента, как я оказался в этом мире, мне довелось вблизи рассмотреть не один десяток трупов, но умершую от удушья девушку, чью красоту практически не сумела оттенить наступившая смерть, для меня встретить все равно стало шоком.Короткие белокурые волосы и лицо, почти не тронутое разложением, ярко контрастировали с давно застывшими алыми полосами, тянущимися из ушей, рта и плотно закрытых глаз. Жуткая красота...

     Я, с лёгкостью сняв и без того отсоединенный сферический шлем, кончиком когтя коснулся её кожи, вызывая инвентарь. Помимо огромного количество самой разной женской мелочи вроде духов, масел, кремов и черт пойми чего еще, были тут и относительно полезные вещи - короткий, богато украшенный, но не утративший своей холодной смертоносности меч, выточенный из одной кости кинжал с лезвием длиной в три ладони, нечто в форме пистолета, но с алым крестом на обоих сторонах, и пять упаковок каких-то энергетически полезных пилюль. Каждый предмет я перед перемещением брал в руки и демонстрировал другу, чтобы чуть погодя вместе приступить к осмотру, очевидно, офицера. Зеркала, гребешки, тряпочки и всё остальное уже перечисленное женское хозяйство пришлось тоже брать с собой. Даже тошнотворные духи, создателя которых я искренне не понимал...

     - 'Всё это может иметь определенную ценность, Ан-До. То, что оно не нужно тебе, не значит, что оно не нужно никому'.

     - 'В таком случае почему бы нам не собирать вообще весь хлам, который попадется на глаза?'. - С улыбкой спросил я, но Кулиппе, похоже, воспринял мои слова совершенно серьезно.

     - 'Это другое, Ан-До. Ты должен понимать, на что готовы женщины ради красоты. И совершенно не важно, люди они или сьявлы'.

     - 'Очень даже представляю, просто... А, ладно, не бери в голову'.

     Закончив с инвентарем принцессы, я встал и подошел к последнему телу. Офицер... В страже это благородное звание присваивалось сотникам и тем, кто стоял выше их, и приравнивалось к низшему дворянскому рангу. Мне оно светило в лучшем случае лет через двадцать безоговорочной службы. И то - только если в нашем захолустье освободилось бы место, или я каким-то чудом поступил бы и окончил офицерское училище... Впрочем, сейчас уже бессмысленно об этом рассуждать. Я склонился над трупом и стянул с него шлем. Всё-таки странно, что тела не разложились за целую тысячу лет. Как такое может быть? Люди ли они вообще? Ощущение такое, словно я граблю живых, и сейчас они встанут, смахнут с кожи трупные пятна и спросят с меня по всей строгости... Взгляд скользнул по лицу офицера. Такие же светлые волосы, как у принцессы, вкупе с чертами лица оставляли ощущение, словно они - родные брат и сестра. Я коснулся его кожи когтем и вызвал инвентарь.

     'Жезл правящей семьи.

     Тип: Атрибут власти [Военный].

     Описание: У каждого мужчины, входящего в правящую семью, при себе всегда был атрибут власти, дарующий ему полную власть над военными силами страны. Доступен к ношению только членами правящей семьи'.

     'Фион [721шт]

     Тип: Валюта.

     Описание: Международная валюта, обеспеченная Объединенным Банком'.

     'Броня офицера лейб-гвардии.

     Тип: Броня, статусный предмет.

     Описание: Лёгкая церемониальная броня, обладающая близкой к нулевой защитой, и служащая, в первую очередь, статусным предметом. Доступна к ношению только членами правящей семьи'.

     'Именной кортик пилота.

     Тип: Статусный предмет.

     Описание: Именной кортик принца Юлиана К.Т'.

     'Мина 'Люпус-Г'.

     Категория: Мина отложенного и нажимного действия.

     Ранг по таблице Коалиции Военных: D+'.

     А так же боеприпас к отсутствующему оружию и несколько безымянных чипов, плюс нерабочее устройство, формой напоминающее диск с бугром в центре и соответствующим хранилищам разъемом. Попытка вставить в него один из чипов успехом не венчалась - металлическая перегородка надежно его закрывала.

     - 'Нужна новая батарея. В таких устройствах не использовали заряд Аис, надолго их не хватало'. - Я обернулся к напарнику и с нескрываемым удивлением на него посмотрел. Как-то не задумывался о том, что устройства нужно чем-то подпитывать.

     - 'И каждый раз её меняли? Не существовали способы починить батарею?'.

     - 'Существовали, но для этого необходимо запитать станцию. Здесь уже давно мертва вся электроника, насколько я могу судить. Все-таки мир серьезно изменился за тысячу лет'.

     Мне только и оставалось, что кивнуть - знаний в этой области я не имел, и мои отношения с техникой начинались и заканчивались на одном-единственном пункте - работает, и ладно. Я встал и, тщательно осмотрев присыпанный песком пол, двинулся к выходу - на этом обследование станции можно считать завершенным и успешным, а её 'консервацию до лучших времен' - оправданной.

     - 'Подрывать будем минами? Отложенное действие нам в этом поможет. Надо только труп найти... Те живые, которых ты почуял раньше, наверняка уже ушли...?'.

     - 'Скорее всего, но можно взять кого-то из них'. - Кулиппе махнул рукой в сторону людских тел. - 'Они подойдут'.

     - 'Я отчётливо ощущаю рядом с ними запах мертвечины. Глупо надеяться на то, что взрыв услышит кто-то, не имеющий хорошего обоняния. Это будет даже подозрительнее, чем просто взрыв посреди пустоши. Лучше тогда просто взорвать мину снаружи, пусть поломают головы над причинами взрыва'. - Я взвесил в руке мину - почти невесомая, и, если бы не солидный ранг по таблице Коалиции Военных, я бы принял её за простейшую хлопушку. - 'Но лучше я всё-таки поохочусь. Проверишь округу?'.

     Мы как раз поднялись на поверхность и сьявл, сосредоточившись, выбросил в окружающее пространство волну пси-энергии, разом собрав информацию обо всём вокруг.

     - 'Знаешь, те живые еще не ушли. Разве что их поменьше стало... Пошли вдвоем'. - Кулиппе шагнул в сторону кренящегося к горизонту солнца и почти сразу сорвался на бег. Хорошо, что телепатия ничуть не мешает дыханию.

     - 'Опасно! Уверен, что там не люди?!'

     - 'Не уверен, но у меня почти весь твой запас, так что за себя я постоять смогу. Просто те, кого я ощутил, не сдвинулись ни на метр за несколько часов. Только их часть пропала... Словно они погибли'. - Я чертыхнулся и сосредоточился на том, что поджидало нас впереди. Через минуту до ушей начал доноситься невнятный шелест, очень похожий на журчание реки, а еще через какое-то время мы выскочили на вершину невысокого холма, откуда для нас открылась невероятная картина.

     Вдоль реки, подобно поломанным куклам, были разбросаны окровавленные людские тела. Даже отсюда я видел, что часть их еще дышит, но без помощи они долго не протянут. Чуть в стороне весело трепыхалось пламя большого костра, вокруг которого, что-то увлеченно обсуждая, сидело одиннадцать человек, вооруженных длинными ружьями и копьями. И всё бы ничего, но над огнём был подвешен уже не подающий признаков жизни мужчина, а рядом были свалены останки женщины, которую людоеды уже сожрали. Я чувствовал себя двояко - вся моя сущность вопила о том, что это противоестественно и нужно покончить с людьми, попирающими законы природы и поедающими собратьев, а, с другой стороны, я и сам был немногим лучше. Да, я не человек, а мутант, вынужденный питаться плотью, но всё еще отчаянно цепляюсь за свою человечность...

     - 'Убьем? Нельзя оставлять таких за спиной. Кто знает, на что способны эти еретики'. - Я стрельнул глазами в сторону напарника, но тот продолжал наблюдать за лагерем, ни на что не отвлекаясь. Однако в его фразе кое-что меня заинтересовало особо.

     - 'Что ты подразумеваешь под еретиками?' - Я присмотрелся к какой-то глыбе за спиной оравы людоедов, и неожиданно для себя распознал в ней идол, высеченный в массивном куске дерева.

     - 'Существует другой бог, кроме Всеотца?'.

     - 'Нет. Потому они и еретики - не существует никаких других богов, как-либо проявивших себя. Ну так что?'. - Я еще несколько секунд сверлил взглядом людоедов, еще раз посмотрел на умирающих, и только после этого решился.

     - 'Убьем всех, если будет возможно - поможем раненым. Если не будем справляться - разбегаемся и встречаемся у станции'. - Кулиппе молча кивнул и сорвался с места. Холмы подходили практически к самому лагерю, и я оставался незамеченным до самого последнего момента.

     Глухой выстрел из допотопного ружья, и вот уже голова наплевавшего на свои обязанности караульного отделяется от тела, а я чувствую незначительный прилив сил - за те мгновения, что мои когти были в прямом контакте с плотью врага, многое поглотить было невозможно. Рывком приближаюсь к еще одному людоеду, почти вскинувшему ружье, и одним ударом разрубаю его грудь. Краем глаза подмечаю двоих стрелков, готовых вот-вот выстрелить, но неведомая сила подхватывает их и впечатывает в землю, ломая кости и разрывая органы - Кулиппе вступил в бой. Слитным движением вырываю из рук трупа ружье и вбиваю его в брюхо попытавшегося насадить меня на копье бородача, и оно по счастливой случайности взрывается снопом искр, нашпиговывая людоеда свинцом.

     - Нет! Пожалуйста-а-а! - Кровь брызнула во все стороны и совсем еще молодой парень, не побрезговавший, впрочем, человечиной, завалился на бок, зажимая руками вспоротое брюхо. Озираюсь вокруг и с удивлением отмечаю, что последняя троица противников улепётывает со всех ног, а Кулиппе уже суетится над одним из тех раненых, которым людоеды, очевидно, не давали умереть, сохраняя таким образом пищу... Катана прыгает в руку, и я устремляюсь вперед. Ничего сложного или почётного в том, чтобы добивать бегущих, нет и никогда не было...

     ***

     Протяжные стоны раненых то и дело разносились над рекой, отчего я чувствовал себя не в своей тарелке. Помочь Кулиппе я никак не мог - первый исцеленный, на которого ушли все запасы сил сьявла, был ему в этом куда как лучшим помощником просто потому, что обладал кое-какими навыками в медицине, и именно по этой причине его сразу подняли на ноги, а не залатали лишь основные раны, как остальным. От меня же требовалось лишь снабжать друга пси-энергией и наблюдать за местностью, не подпуская к раненым мутантов.Седьмой, последний клыкарь в стае, тонко повизгивая, был поглощен, а еще три туши, мною нетронутые, оттащены в импровизированный лагерь - раненым тоже требовалась пища, а, учитывая, что к этому моменту в живых осталось тринадцать человек, её нужно было много. Хорошо, что не приходилось охотиться, а лишь отлавливать тех мутантов, что приходили на запах крови.

     - 'Как они?'. - Обратился я к Кулиппе, как только свалил туши у костра. Сьявл прямо сейчас лежал на земле и переводил дух после нескольких часов сложной работы, от которой напрямую зависели жизни множества людей. Нет, он не спал - просто не мог себе подобного позволить, но полежать в относительной тишине... Почему нет?

     - 'Лучше, чем было до этого. Я сделал всё, что мог, и половина из них может держать в руках оружие. Нам незачем охранять их'. - Я кивнул - да, нам было нежелательно оставаться на одном месте так долго. И без того слишком много времени потеряли на обследование станции и на помощь совершенно незнакомым людям, не получив взамен ровным счётом ничего. Как бессребреники какие, честное слово.

     - 'Уходим?' - Кулиппе кивнул. - 'Едой мы их обеспечили на неделю вперед...'. Я окинул взглядом гору из одиннадцати туш клыкарей и улыбнулся - за какие-то сутки я заготовил такое количество мяса, которого мне одному хватило бы на несколько дней. Зато теперь я был твердо уверен, что сделал всё, что мог, для помощи людям. Защищать их, пока все не встанут на ноги? Я не святой, у меня есть свои, вполне определенные проблемы, отвлекаться от решения которых себе дороже. Единственный и, пожалуй, самый большой плюс - это то, что мы узнали о буйствующих на нашем пути фанатиках, небольшой отряд которых нам и довелось перебить. Небольшие людские поселения на границах с землями разумных мутантов, подвергнувшись нападениям этого 'ордена', снимались с насиженных мест и старались как можно быстрее покинуть ставшие слишком опасными места. Подумать только - соседствующих с мутантами людей испугали фанатики! Невольно задумаешься над тем, что они, несмотря на легкую победу в первом нашем столкновении, представляют нешуточную угрозу.

     - 'Уходим. Я уже сказал им о том, чтобы нас не искали'. - Кулиппе поднялся на ноги и направился к растянувшимся цепью холмам. Я, окинув лагерь взглядом, пошёл следом. - 'Сейчас мы или делаем крюк, дабы обезопасить себя от возможных столкновений с фанатиками, или продолжаем идти, как планировали. В первом случае нам идти почти в три раза дольше, и, вроде как, безопаснее, но шансы наткнуться на кого-то еще повышаются многократно. Во втором же мы точно знаем, с кем нам придется столкнутся в ближайшее время, и, соответственно, к этому будем готовы. Я склоняюсь ко второму варианту'.

     - 'Мне тоже больше по душе знать, против кого придётся иметь дело. Да и идти осталось не то, чтобы много - если поторопиться, то уложимся в три дня'. - Сьявл кивнул и, как только мы потеряли лагерь из виду, перешел на бег. Пришлось сделать небольшой крюк, дабы не показывать спасенным нами людям в какую сторону мы отправились на самом деле, но сильно это ничего не изменило, и уже через пятнадцать минут мы, подорвав вход на станцию, вышли на старый маршрут.

     ***

     Жуткие, полные боли крики резко оборвались, а в следующую секунду недосмотревший за своим подопечным надсмотрщик полетел на землю. Его споро спеленали собственные товарищи, что еще минуту назад обсуждали, что будут делать с попавшими в плен женщинами, и насадили на соседний кол. Дисциплина, если таковой можно было назвать эти ужасающие правила, всеми безропотно выполняющиеся, была железной.

     - С-сука! На! - Автоматная очередь разом повалила на землю сразу двоих слуг ордена, но стрелка сразу же изрешетили остальные фанатики - не помогла ему ни броня, ни слабое защитное поле, что в такой глуши встречалось крайне редко.

     - Принесите мне его защитный модуль. - Старейшина ордена с ничего не выражающим лицом повернулся к стрелкам, уже обсуждающим, кому они продадут причитающуюся им добычу. - Живо!

     Фанатики сорвались с места и уже через несколько секунд в руках старейшины лежала восьмиконечная звезда, в центре которой сиял голубой камень. Личный барьер, пусть и низшего класса, стоил неплохих денег, и никак не мог достаться простому мясу. Мужчина улыбнулся и отправил устройство в инвентарь. Тем временем к нему подтащили главу посёлка - изрядно побитого и заляпанного грязью старика, в чьих глазах плясало яростное пламя. Что-то в его одежде смутило старейшину, но он никак не мог понять, что именно.

     - Я сохраню жизнь твоим людям, если вы согласитесь пройти посвящение нашему богу. - Старейшина широко осклабился. - Но женщин мы всё равно заберем с собой.

     Старик окинул взглядом заполоненную фанатиками площадь, посмотрел на тех, кто уже нашёл своё последнее пристанище на колах и тех, кто еще имел шансы продолжить жить. Но в глазах их не было ничего кроме ярости и одной-единственной просьбы: отомстить. Жители гордой и независимой деревни предпочли смерть добровольному рабству для себя и своих семей. Старейшина ордена только и успел, что рефлекторно вскинуть руку, попытавшись отгородиться от нестерпимо яркого сияния, исходящего из глаз старика. А через мгновение центральная площадь деревни, на которой собрались почти все фанатики, исчезла из этого мира - лишь оплавленный кратер напоминал о произошедшей здесь трагедии.

Глава 31

     Мы бежали вдоль огромного озера, поверхность которого то и дело вспучивалась - местные обитатели никак не желали отпускать нас из виду после того, как я попытался искупаться в выглядящем безопасно водоеме. Я и представить не мог, что там может обитать нечто, способное откусить ногу! Благо, меня напасть не коснулась - не успел зайти в воду даже по колено, как из недр озера выбралось клыкастое нечто, с которым мне и в моём текущем состоянии схватиться не улыбалось. Неизвестно, может ли регенерация отрастить потерянные конечности, а проверять не хотелось. По крайней мере, на себе. Я достал из инвентаря кусок мяса и быстро его поглотил, восполнив затраченные на рывок запасы. Почти пятнадцать метров, которые я преодолел одним прыжком, лишили меня возможности передвигаться где-то на десять минут - сухожилия и мышцы такого обращения не выдержали, и Кулиппее был вынужден помогать моей регенерации устранять повреждения. Останавливаться рядом с таким недружелюбным озером не хотелось ни мне, ни ему, и как только я вновь смог нормально двигаться, мы продолжили путь.

     Вдруг сьявл резко свернул в сторону небольшой впадины и, едва до неё добравшись, рухнул на живот. Я, недолго думая, последовал его примеру - просто так валяться в песке Кулиппе точно не стал бы.

     - 'Отряд людей, примерно с десяток, к востоку от нас. Большего рассмотреть не смог, но нас, вроде бы, не заметили'. - Я приподнялся над землёй и заскользил взглядом по пустоши. Кусты, деревья, кусты, люди...

     - 'Семь человек, в руках оружие, какое точно сказать не смогу, но не ружья, скорее автоматы или штурмовые винтовки. Двигаются параллельно нашему курсу, за спиной у каждого солидный рюкзак, да и сами они, похоже, загружены по самую макушку. Придется обходить...'. - Вдруг идущий впереди всех человек резко остановился и махнул рукой в мою сторону. Как?! Я же одним глазком!

     - 'Нас обнаружили при помощи псионики, я почувствовал соответствующий всплеск...'. - Вся группа быстро сбросила свою ношу и припустила к нам с более чем приличной скоростью. Мы если и быстрее, то не на много. При должном упорстве и наличии некоторой химии, которой ни у меня, ни у Кулиппе не было, догнать нас будет делом времени. - 'Ан-До, передавай половину своего резерва. Разбросай мины, они увидят, но так у нас будет хоть какое-то преимущество. Всё серьезно'.

     Я сглотнул вязкую слюну и последовал совету друга - мины одна за одной отправились в песок, а на разгрузку я подвесил все три 'кобры'. Даже если эти ребята используют защиту дыхательных органов, напугать их будет можно. Катана за спиной, меч и кинжал принцессы - на пояс. С моей силой их можно будет и метнуть, в случае чего. Тем временем противник приблизился на пять сотен метров. Пара бойцов замерла на месте и принялась поливать наше укрытие свинцом, а остальные продолжили движение. Чувства обострились до предела, а через мгновение я услышал шелест раздираемого крупными предметами воздуха... Приподнимаюсь и направленными пси-ударами отбрасываю гранаты в сторону нападающих. Череда разрывов, болезненный вскрик - и вот уже на меня нападает, очевидно, псион - удар, от которого я увернулся только благодаря своей нечеловеческой реакции, оставил в каменистой поверхности солидную вмятину глубиной в две ладони. Попадёт - и от меня останется разве что лепёшка... Правой рукой выхватываю из-за спины катану, а левой срываю с пояса костяной кинжал и отправляю его в полёт. Псион приподнимает руку и перед ним появляется полупрозрачное поле... Через которое кинжал проходит безо всякого сопротивления и насквозь прошивает ладонь моего противника. Я устремляюсь вперед, намереваясь развить успех, но человек не теряется, и мы обмениваемся чередой быстрых, но мощных ударов. Краем глаза улавливаю движение и не глядя метаю в попытавшегося вмешаться в бой стрелка 'кобру', которая ударяется о его руку и раскрывается белесым газовым облаком. Псиону того мгновения, что я потратил на бросок, хватает на то, чтобы вырвать из руки кинжал и остановить кровотечение. Командой работают, ублюдки... Вдруг в руках человека, словно из ниоткуда, появляется массивный полуторник, по лезвию которого в то же мгновение начинают струится молнии. Чёрт! Да он мою катану пополам переломит, как тростинку! Отступаю на шаг назад и почти сразу - влево, избегая направленного прямо в сердце укола. Но мечника совершенно не смущает такое явление, как инерция, и мне приходится сгибаться в три погибели, пропуская над собой волнистое лезвие. Фламберг?! А ведь, если подумать, до этого момента псион не демонстрировал мне своё оружие так, чтобы я мог разглядеть его режущую кромку... Невероятным образом изогнувшись, я, словно змея, бросаюсь вперед и оставляю на груди оппонента глубокую рану, стремительно покрывающуюся коркой. В обычном поединке такая рана поставила бы крест на самой возможности победы надо мной, но псион с лёгкостью остановил кровотечение, и теперь победно скалился, глядя на стекающую по моей руке кровь... Ровно до тех пор, пока она не перестала течь и якобы заросла. Но мастеру стоило отдать должное - принял удар, последствия которого смог сразу нивелировать, и нанёс мне крайне серьезное для любого человека повреждение. Регенерация заращивала раны, но не справлялась, оставляя меня без правой руки минимум на пять минут. А леворукий боец из меня...

     Псион подбрасывает себя силой и наносит сразу два удара, один из которых я вынужден парировать, дабы не лишиться головы. Запястье предательски хрустит, но удар выдерживает... А в следующую секунду я, наплевав на боль, срываю с пояса второй меч и, следом за катаной и одной 'коброй', отправляю в оппонента. Мечник без особого труда отбивает летящее в него оружие, а выпущенный гранатой дым легким движением руки разгоняет в стороны... И не успевает перехватить мою руку, которую я вбиваю в его грудь, стремительно поглощая внутренности.

     - Прости. - Вырываю руку из его груди и слитным взмахом отсекаю голову. Серьезный удар по моей гордости как мечника, но как мутант... Как мутант я был доволен собой - одолел настоящего псиона, отделавшись всего лишь рукой, и то не навсегда, а до ближайшей трапезы. Склоняюсь над распластавшимся на земле телом и начинаю поглощать органику вперемешку с металлом, настороженно озираясь. В осевшем газовом облаке виднелась сразу двойка стрелков. На земле лежала девушка, в которую я метнул 'кобру', и, похоже, попытавшийся её спасти парень, забежавший в газовое облако безо всякой защиты. Чуть в стороне едва шевелился мужчина, которому оторвало ноги, а рядом с ним сидел его товарищ, один за другим всаживающий в плечо инвалида шприцы разных цветов. Резко срываюсь с места и разрубаю позвоночник медику, следом добивая безногого. Не я начал этот бой, но я закончу. Выскакиваю из низины и сразу вижу Кулиппе, из последних сил сдерживающего шквальный огонь из пулемёта последнего оставшегося в живых налётчика. Не знаю, что сьявл сделал с его напарником, но сейчас друга надо было срочно выручать. Пулемётчик сразу меня замечает и переводит прицел, но словно только того и дожидавшийся Кулиппе вскидывает пистолет и тремя точными попаданиями выбивает стрелка из равновесия, а в следующую секунду я вырываю из его рук смертельно опасное оружие и вступаю в рукопашную схватку, исход которой уже был предрешен - я не сдерживал своего аппетита, и каждый удар, каждый блок впитывал часть брони и плоти человека, пока тот, наконец, не пропустил фатальный для себя удар в шею. Всё, отбегался.

     Неожиданно подкосившиеся ноги не стали для меня неожиданностью - я работал на пределе, и схватка эта была едва ли легче той, против стаи медверов. Что такое треть тела взрослого мужчины против полутора десятков туш, в каждой из которых веса был центнер, если не больше? Мне этого хватило только чтобы остановить кровотечение и прояснить сознание, и теперь я был голоден. Очень голоден. Вынимаю из инвентаря все запасы и принимаюсь за их планомерное истребление. Порядка тридцати килограмм мяса я поглотил меньше чем за пять секунд - примерно с той же скоростью, с которой я впитывал тело псиона. На этом запасы подошли к концу, и я налёг на незадачливого пулемётчика, не забыв промеж дела поинтересоваться самочувствием друга.

     - 'Цел?'. - Кулиппе поморщился и достал из инвентаря пистолет с красным крестом, вогнав его содержимое себе в предплечье.

     - 'Частично. Почти не осталось запасов силы, истощение, разрыв десятка малых силовых каналов в руках и груди, сквозное пулевое ранение руки... Минимум на сутки я не боец'. - Я окинул напарника взглядом и пожалел о том, что он не может зарастить свои раны просто впитав пол тонны органики.

     - 'Найдём укрытие и переждём, пока ты не вернешься в нормальное состояние. Пока дальше не пойдем'. - Сьявл кивнул, а я, чертыхнувшись, вызвал инвентарь пулеметчика, вывалив всё его содержимое на землю. Не будет останков - не будет и доступа. Хорошо, что я не доел псиона... - 'Держи'.

     Я послал сьявлу оставшуюся часть резерва, с неудовольствием отметив, что из-за приобретенной физической силы почти не пользуюсь псионикой, и направился к низине. Тело уже не болело так, как несколько минут назад, но остаточная слабость будет моим спутником еще долго. Даже моя регенерация с повреждениями сразу всего организма справлялась с трудом.

     Повторил ту же, что и с пулемётчиком, операцию со всеми кроме псиона, и безо всякой спешки поглотил их тела. Последнего, того парня, который пытался вытащить подругу из газового облака, я впитывал уже с трудом - организм набрал столько органики, сколько мог, и всё впитанное сверх этого просто исчезнет безо всякой пользы. Ну и ладно - псиона я всё равно хотел похоронить или сжечь, всё-таки он оказался достойным противником, о победе над которым без силы мутанта я бы не мог даже и мечтать. Человек, в отличии от своих товарищей навсегда расставшийся с жизнью, достоин хороших похорон,

     Прошёлся по полю боя и собрал своё снаряжение. Мины уцелели все, кроме одной - той самой, на которой подорвался лишившийся ног бородач. Костяной кинжал был покрыт кровью, но ничуть не пострадал. Даже странно, учитывая то, что он всё-таки из кости выточен... А еще его способность пробивать пси-барьеры... Против псионов это оружие даже лучше моих когтей, если его правильно использовать. Провел ладонью по его поверхности и впитал алые пятна, очистив клинок, после чего убрал его в инвентарь. Всё-таки пользоваться им я не умею, а то, что метнул его именно в псиона - случайность, с которой мне очень повезло. Меч осмотрел и, убедившись в отсутствии видимых повреждений, убрал следом за кинжалом - пригодится.

     - 'Кулиппе, я перетащу сюда их поклажу, а ты пока займись собой. Быстрее разберешься с повреждениями - быстрее продолжишь путь'.

     - 'Всё, что я мог, я уже сделал - остается только ждать. Пока ты будешь переносить их вещи, я разберусь с содержимым инвентарей. Как минимум отсортирую на то, что нам может пригодиться, а что придётся бросить'. - Я кивнул и пошел к месту, в котором нападавшие побросали свои рюкзаки. Серые, массивные и неожиданно легкие - такое впечатление они оставили, когда я закинул на плечи сразу четыре сумки из семи. Содержимое я решил не проверять - всё равно с большой вероятностью без Кулиппе я не пойму, что из этого ценно, а что нет. Нас всего двое, и забрать мы сможем едва ли пятую часть всего того, что они несли с собой - инвентари не резиновые, а нести что-то на плечах чревато определенными проблемами в случае неожиданного нападения.

     - 'Лёгкие?'. - Я кивнул и аккуратно опустил рюкзаки на землю, сразу отправившись за второй партией. К моменту, когда я принес последние сумки, Кулиппе уже ознакомился с содержимым пары рюкзаков, и выглядел крайне уныло. На вопрос о том, что его расстроило, сьявл лишь покачал головой.

     - 'Наркотики. Остается только бросить здесь - я даже не знаю, кому они их могли везти. Во всей пустоши наркоторговцев презирают и охотятся на них'.

     - 'Не больно то и хотелось'. - Я без единого намёка на аккуратность бросил сумки на землю. - 'Что с инвентарями?'.

     - 'Обычные наёмники - медикаменты, патроны, гранаты, мины... Оружие и броню ты поглотил, остались только пистолеты'.

     - 'Гранаты и мины нам пригодятся, медикаменты... Если тебе нужны, то у меня в инвентаре найдется место'. - Кулиппе кивнул и передал мне почти семь килограмм разного рода шприцов, таблеток и жидкостей. В такие моменты я особенно рад наличию у меня регенерации - нужна только органика и ничего более. Знать бы еще, могу я отрастить утерянную конечность или нет... - 'Что с псионом?'.

     Спросил я, бросив взгляд на явно потревоженное тело.

     - 'Три пси-кристалла, а в остальном всё то же самое, что и у бойцов'. - Я принял протянутые мне кристаллы и кивнул. Жаль, конечно, что кристаллами я пользоваться не умею, но не всё коту масленица - иногда нужны и такие, 'холостые' бои, ничего кроме опыта и проблем не приносящие.

     - 'Я вырою могилу и похороню псиона. Он был достойным соперником и, в отличии от стрелков, не воскреснет в репликаторе'. - Кулиппе посмотрел на меня с пониманием, после чего улыбнулся.

     - 'Если это так, то рой. Извини, но я сейчас вообще ни на что не способен'. - Сьявл развел руками, но я лишь отмахнулся.

     - 'Не забивай голову. Ты и без того многое сделал, сосредоточься на отдыхе'. - Я посмотрел на тело псиона, а затем осознал, что у меня нет лопаты. Зато есть фламберг, который моё тело немного разъело во время удара - в бою я не заметил, но сейчас, держа его в руках... Почти незаметные щербины на кончике клинка, испортившие прекрасную ковку... Им и буду рыть, если с когтями не выгорит.

     ***

     Тусклый солнечный свет прорывался через низкие серые облака и играл на водной глади. Я сидел у входа и смотрел на то, как вода накатывает на каменистый берег. Озеро, но есть волны, которых, как я считал до последнего времени, быть не могло... Но против фактов не попрешь, какими бы неправильными и невозможными они не казались. Грот, который мы обнаружили, был затоплен только у входа, а в глубине его мы и организовали своё укрытие. Шансов на то, что здесь нас найдут мутанты, практически не было - я долго ходил вдоль берега и сделал вывод, что обитающие в воде твари не могут выйти ни на берег, ни на мелководье, а наш запах перебивали исходящие от водоёма ароматы. Самое надёжное укрытие, если не считать ныне замурованную станцию. Но... Скучно, а скука наталкивает на ненужные мысли. Например, о том, что я мог и не убивать медика и безногого, да и можно было попробовать убежать... Но сделанного не воротишь, и мне оставалось лишь попытаться избавиться от голоса... совести? Нет, навряд ли это была она - до этого столько дней молчала, а сейчас решила проснуться? Скука, одним словом.

     Донёсшееся до меня из-за спины эхо шагов подсказало, что Кулиппе проснулся - он, как только мы нашли надёжное укрытие, уснул, и не просыпался почти двадцать часов. Я несколько раз попытался связаться телепатически, но Кулиппе не отвечал. Далеко или сквозь камень связаться невозможно? Встал и, размяв затёкшие ноги, начал подниматься в пещеру, время от времени предпринимая попытки связаться с напарником. Но даже когда я вошел в зал, в котором мы решили разбить лагерь, он не отвечал... Да и лагеря, как такового, я не видел - лишь пустая пещера, посреди которой лежало нечто блестящее, каким-то чудом поймавшее лучик солнца. Металлический кружок с отчеканенным на нём гербом и какой-то надписью призывно мерцал, и я, будучи не в силах сопротивляться этому зову, подошёл к монете и, присев на корточки, попытался взять её в руки. И как только я коснулся её, мир вокруг утонул во вспышке яркого света...

Глава 32

     В уши ударили беспорядочный шум и крики, а я сам чудом не потерял ориентацию в пространстве. Проносящиеся мимо люди огибали меня, словно прокаженного, не желая не то, чтобы коснуться - просто пробежать рядом! Я попытался было спросить, что происходит, но из моего горла вырвался лишь приглушённый рык... А в следующую секунду грудь обожгло страшной болью и я упал на холодный каменный пол, успев заметить стрелка, облаченного в чёрную форму.

     - Живо, живо! Нам их не удержать...! - Его крики прервала необходимость вновь открыть огонь по всё прибывающим тварям, а я не без удивления понял, что боль исчезла, будто её и не было. Безо всякого труда оторвался от земли... И поднялся в воздух, словно в одну секунду лишившись необходимости в какой-либо опоре. Развернулся и уставился на место, где находился еще несколько секунд назад, и ужаснулся - подобная человеку тварь с огромными когтями и телом, покрытым мелкой чешуей металлического оттенка, сейчас лежала в луже собственной крови. И даже мертвой, её остерегались все продолжающие бежать люди. И мне было её жалко! Жалко существо, которого все люди боятся, как огня, и которое очень похоже на меня...

     Тем временем людской поток иссяк, а на замену ему пришли десятки, сотни подобных мне существ, что гнали свою добычу, рвали когтями и впитывали, впитывали их плоть, не оставляя за собой ни единой капли крови. И как бы ни старались люди остановить напасть, все их потуги пропадали втуне... Вдруг в спину тварям ударила волна нестерпимо яркого света, а через мгновение вал огня поглотил и мутантов, и людей... И меня.

     ***

     И вот я сижу перед вплавленной в камень монетой, задумчиво рассматривая узор. Еще одно видение при крайне похожих обстоятельствах, вот только реальный, а не иллюзорный мир тогда не изменялся, если не считать саму куклу. А тут... Кулиппе спал буквально в десяти шагах от меня, но я ни его, ни уже потухшего костра не видел! Они словно пропали, а после того, как я вернулся из видения, появились вновь. Что это? Безумие? В первый раз я видел прошлое, но сейчас... Подобные мне твари вырезали людей? Мой вид не уникален? Голова разболелась, и я, перебравшись к стене грота, развалился на плоском камне. В сознании роились десятки мыслей, и ни одна приятной не была. Что служит катализатором явления прошлого? Непонятно и оттого страшно.

     Еще какое-то время я предавался размышлениям, но, в конце концов, просто уснул... Чтобы проснуться через десяток часов из-за жуткого шума, эхом разнёсшегося по пещере. Я вскочил одновременно с Кулиппе, который, чуть приподнявшись над холодным каменным полом, настороженно оглядывался и пытался определить источник звука. Прошло несколько минут, но он не утихал, и я решил начать действовать.

     - 'Я выберусь наружу и аккуратно посмотрю, что там происходит. Сможешь за себя постоять?'

     - 'Мне нужна часть твоего резерва, но передавай частями - если снаружи есть псионы, то всплеск силы обнаружат'. - Я кивнул и, подойдя к другу, принялся маленькими частями передавать пси-энергию. Небольшой, но стабильный поток за десяток секунд передал Кулиппе половину моего резерва. - 'Только постарайся сделать это действительно аккуратно, Ан-До. Все твои выходы на разведку постоянно заканчиваются резнёй'.

     Я ухмыльнулся озвученному Кулиппе факту и, кивнув, выдвинулся к выходу из пещеры. Да, все мои походы действительно заканчиваются кровопролитием, но есть ли в том моя вина? Я не ищу неприятностей и стараюсь избегать конфликтов, но помогает это не очень хорошо. Впрочем, мне ведь неизвестно, как всё было бы, поступай я иначе, верно? Пока ни к чему по-настоящему плохому для меня это не привело.

     Вынырнул из зева пещеры и прислушался - грохот стоял жуткий, и исходил он, как мне казалось, откуда-то сверху.

     - 'Слышишь меня?' - Я попытался связаться с напарником и, к моему удивлению, тот ответил незамедлительно.

     - 'Слышу. Что там?' - Показалось, или мысль сьявла содержала лёгкую примесь удивления?

     - 'Источник над нашими головами, спускайся ко входу, я пойду дальше'. - Я подпрыгнул и ухватился руками за выступающий над пещерой козырёк, подтянулся и продолжил восхождение. К нашему укрытию вела всего одна тропа, которую, при желании, мог перекрыть один-единственный стрелок, оттого я и решил подниматься по самой скале - наверняка таких телодвижений от меня, если вдруг всё происходящее является попыткой выманить нас из пещеры, не ждут.

     - 'Я у входа, силу использовать не буду - слишком высок шанс обнаружить себя'. - К моменту, когда Кулиппе добрался до входа, я уже поднялся на вершину и принял горизонтальное положение, понадеявшись на то, что моего подъема никто не заметил.

     - 'Жди. Я уже на вершине, сейчас всё прояснится'. - Я медленно приподнялся над землёй и огляделся, поначалу не поверив своим глазам. Армия автоматонов, устроившие бой псионы, страшный ритуал фанатиков - я был готов к чему угодно, но уж точно не к тому, что звук пропадёт, а на возвышении никого не окажется. Совсем никого - на лысой проплешине, оказавшейся наивысшей точкой, венчающей грот скалы, был только я, да пара плоских булыжников. Никаких укрытий, способных спрятать хотя бы клыкаря, я так и не обнаружил даже спустя четверть часа безуспешных поисков. Кулиппе к тому моменту тоже забрался на вершину, но ему только и оставалось, что развести руками.

     - 'Уходим'. - Я согласно кивнул и подошел к обрыву, еще раз обведя взглядом горизонт. Никого и ничего, способного издавать шум, даже способность Кулиппе не обнаруживала, словно бы таинственный некто просто пропал, как только понял, что его заметили.

     - 'Как думаешь, что это было?'. - Спросил я, начав спуск. Ничего сложного в этом не было, пусть иногда сердце и замирало, будучи не в силах поверить в возможность столь быстрого спуска. Мимо пронесся Кулиппе, спустя секунду ухватившись за очередной выступ, но я успел разглядеть его статус.

      'Кулиппе. [Мутант]. 12ур'.

     А ведь при нашей первой встрече он был, кажется, седьмого уровня... Да, так оно и есть. Стало быть, он тоже получил причитающуюся награду во всех тех событиях, через которые нам пришлось пройти. А ведь я довольно давно не открывал профиль! Даже через два сражения прошёл, одно из которых было действительно сложным. Хотя бы один уровень должен был прибавиться, а вместе с ним и свободные параметры, которые я смогу распределить по своему усмотрению...

     Тем временем мы спустились на землю, и Кулиппе умчался за кое-какими вещами, которые он оставил у огня, а я, присев и облокотившись на камень, открыл профиль, в котором изменилось пусть и не всё, но многое.

     'Ан-До. [Ночной Охотник]. 13ур

     Здоровье: 340/340

     Пси-энергия: 198/250

      Параметры:

     Сила: 17

     Выносливость: 17

     Ловкость: 19

     Интеллект: 10

     Нераспределенных очков: 6

      Боевые навыки:

     Холодное оружие - 29%

     {

     Мечи - 65%

     Копья - 20%

     Ножи и кинжалы - 14%

     }

     Псионика - 24%

     {

     Разум - 39%

     Врачевание - 41%

     }

      Мирные навыки:

     Маскировка - 15%

     Сопротивление псионике - 11%

      Эффекты:

     Голод - [Низкий+]

     Жажда - [Средняя]

     Усталость - [Низкая+]'

     Скорость и выживаемость - важнейшие на данный момент параметры, и оттого я могу смело вкладывать по три очка в ловкость и в выносливость. Если вложить всё в один параметр - могу потерять сознание, а тут и без того чёрт пойми что происходит. Еще меня насторожило неожиданно возросшее сопротивление псионике, но из-за чего? Сражение с, простите за тавтологию, псионом? Так он не пользовался силой, предпочтя всё возможное направить на усиление тела. Наваждение с монетой? Тоже мимо - в прошлый раз никакого влияния на навык это не оказало... Паранойя? Уж лучше так, чем оказаться неожиданно нанизанным на лезвие меча или получить пулю в затылок. Я поднялся на ноги, а через секунду из зева пещеры показался Кулиппе со своей поклажей.

     - 'Не показывай вида, что мы разговариваем. Как можно распознать влияние на тебя псионики? У меня поднялся навык сопротивления пси-воздействиям'. - Кулиппе чуть вздрогнул, но продолжил шагать как ни в чём не бывало. Мы отошли от пещеры на несколько километров, после чего сьявл резко остановился. - 'Что?!'.

     - 'Двое, идут в трех сотнях метров позади нас, оба - невероятно сильные псионы. Нам их не одолеть и не оторваться. Судя по тому, что нас до сих пор не убили, мы им зачем-то нужны'. - На спине выступил холодный пот, и я с трудом подавил в себе желание развернуться и побежать прочь. Если все действительно так, как говорит Кулиппе, то мы в такой глубокой жопе, что все предыдущие бои покажутся мне не более чем отдыхом. Два невероятно сильных псиона, скрывающих своё присутствие. Но у них, очевидно, что-то пошло не так, и они обнаружили себя шумом. Не думаю, что сильный иллюзионист, способный скрыть себя от наших взглядов, допустил бы такую оплошность. Значит, они с большой вероятностью бойцы. Очень сильные бойцы, которых я даже не поцарапаю... Если Кулиппе не ошибся в классификации, конечно же.

     - 'Уверен, что они так опасны?'.

     - 'Совершенно. Предлагаю дать понять, что мы их заметили и приготовиться к любому исходу'. - Я повернулся развернулся на сто восемьдесят градусов и помахал рукой. Ну, пан или пропал, как говорится...

     Несколько секунд ничего не происходило, после чего мир вокруг нас вздрогнул... И осыпался на землю полупрозрачными осколками, открыв вид на совсем другие пейзажи. В абсолюте ничего не изменилось - нас окружала всё та же степь, но мелкие детали, вроде далёких кустов, холмов и деревьев, оказались совсем не такими, какими мы их видели. Ну а про приближающихся к нам псиоников и говорить нечего - их я не знал и всё, что было мне доступно - это внешний вид, по которому что-то сказать было очень сложно.

     Фигуру идущего чуть впереди высокого мужчины надежно укрывала бесформенная хламида с широкими рукавами - благо, капюшон он надевать не стал, и я сумел разглядеть грубое лицо, которому короткая бородка на фоне абсолютно лысой головы лишь добавляла мужественности. Его спутница была почти на три головы ниже, но облачена оказалась во всю ту же робу, и капюшон тоже не носила, демонстрируя всем желающим детское лицо, обрамленное густыми каштановыми волосами, сплетенными в какие-то подобия кос общим числом в три штуки. Ребенок-псион? В пустоши? Это что-то новенькое...

      'Ивар. [Псион-деструктор]. 27ур'.

      'Афли. [Псион]. 12ур'.

     - Думаю, друг друга мы уже достаточно рассмотрели, и можем перейти к делу. - Подал голос мужчина, окинув нас взглядом. - Сразу извинюсь за то, что преследовали вас, не показываясь на глаза. Мы должны были убедиться, что вы никак не связаны с наркоторговцами и пересеклись с отрядом Роми случайно...

     Псион коротко поклонился, и девочка, чуть замешкавшись, повторила за ним.

     - ... Помимо этого, я бы хотел принести вам благодарность от лица службы пресечения нелегальной торговли Дофта. - Я, судорожно соображая, попытался зеркально повторить поклон.

     - Прошу меня извинить, если чем-то задену вас, но чем мы привлекли ваше внимание и что от нас требуется? Я понимаю, что без веской причины за нами не стал бы следить кто-то вашего уровня... - Мало того, что слова с огромным трудом лезли в голову и с еще большим - в речь, так еще и отчего-то тело жаждало сорваться с места и погрузить когти в плоть человека, заставившего меня бояться. - ... и сейчас нахожусь в некотором замешательстве.

     - В преследуемых нами целях нет никакой тайны, Ан-До. Лично мне интересен способ, с помощью которого ты скрыл свою, скажу прямо, не совсем человеческую сущность. - Я невольно отпрянул. - Не пугайтесь! Я не собираюсь убивать тех, кто не побоялся вырезать отряд наркоторговцев и бросил всю дурь в пустоши, не присвоив себе ни одного килограмма.

     Я прикрыл глаза и огромным волевым усилием подавил в себе жажду крови, которая отчего-то накатила просто необъятной волной.

     - Я благодарен за это, Ивар. Не против, если я буду вас так называть?

     - Не против. Но не забывайте про то, что совсем не все люди настроены к разумным мутантам так же, как я. - Я усмехнулся - да, ко мне нейтрально относились разве что жертвы людоедов, и то только от того, что находились в глубоком шоке и мало понимали, что вокруг происходит.

     - Я честно отвечу: я и сам не знаю, почему в моём статусном окне написано не 'Мутант', а 'Ночной Охотник'. Да и я никогда не задавался таким вопросом. - Развел я руками, извиняясь.

     - Я понимаю. Позволь задать последний вопрос твоему спутнику, и мы разойдёмся. Как он обнаружил нас? Афли пусть и слабый псион, но вот так, без использования техник... Если он пожелает сохранить способ в тайне, мы всё поймем и обижаться не будем. Честно. - Я, не оборачиваясь, передал Кулиппе суть вопроса, на что тот лишь покачал головой и улыбнулся.

     - 'Я с самого начала вашего разговора общаюсь с ребёнком. Она телепат'.

     - Что-то случилось? - Я вздрогнул и сфокусировал взгляд на псионе, который смотрел на меня с явным беспокойством.

     - Нет-нет, всё в порядке. - Я потратил пару секунд на размышления о том, как лучше донести информацию до собеседника, но в конечном итоге решил сказать прямо. - Афли оказалась телепатом, как и мой спутник, и они уже продолжительное время ведут беседу. Думаю, она уже узнала, что хотела. Верно?

     Кулиппе кивнул, и лицо Ивара расплылось в широкой улыбке.

     - Так ты тоже телепат, выходит? Редкий дар... Среди людей. Моей ученице очень трудно найти подходящего собеседника... Расскажешь, куда вы направляетесь? - Думал я недолго - Ивар, если захочет, просто убьет нас, так что строить козни ему нет никакого смысла.

     - В земли мутантов. Без разницы, куда. - Добавил я, каким-то образом ощутив, что именно хочет сказать мой собеседник.

     Псион прикрыл глаза на мгновение, и во все стороны разошлась неслабая воздушная волна.

     - Вокруг никого. - Пояснил Ивар, жестом предлагая отойти в сторону. Продолжил он сразу, стоило лишь нам удалиться от Кулиппе и Афли на добрый десяток метров и перешел на заговорщицкий шепот. - Так совпало, что нам нужно попасть в пограничный город мутантов. И в этом не было бы никакой проблемы, если бы не небольшие трения... Короче...

     Псион посмотрел мне прямо в глаза.

     - ... Я был бы очень благодарен, согласись вы дойти до границы вместе с нами. Не окажись ты и твой товарищ телепатами, и я бы об этом даже не подумал... Но девочке нужно развивать свой дар, а собеседника найти, как я уже говорил, невероятно трудно. Что скажешь? - Я нахмурился. Нет, меня не пугало путешествие в компании с Иваром, да и Кулиппе навряд ли был бы совсем против, но что делать с голодом? Во сне я себя не контролирую, и могу просто впитать в себя случайно коснувшуюся моей кожи ногу или руку... Случись что, и оправдаться будет почти невозможно.

     - Я не возражаю против совместного похода, Ивар, но есть одно, но очень большое и специфичное, но. - В моей руке появился последний шмат мяса, который я оставлял на совсем уж крайний случай, и начал быстро впитываться под кожу. Улыбка с лица псиона слетела уже в первые мгновения, а её место заняла настороженность. - Я не так давно приобрел эту способность, и не всегда способен её контролировать. Во сне или, например, в бою, я поглощаю вообще всё, что имело неосторожность меня коснуться. Если ты сможешь объяснить всё девочке...

     - Понимаю. Пси-энергию ты тоже способен поглощать? - Я удивленно вскинул брови, но быстро взял себя в руки и вернул лицу подчёркнуто спокойное выражение, после чего вытолкнул из тела пучок силы. Вот она коснулась кожи... И просто прошла сквозь неё, так же, как у любого другого человека. Выработавшуюся привычку впитывать силу я держал в узде, понадеявшись на свой талант, но - нет. - Значит, не способен... Я всё объясню Афли. Спасибо за согласие.

     Мы, пусть на лице псиона и проскользнуло опасение, пожали друг другу руки. Ну, судьба, которой поднадоели кровавые бои, какое испытание ты для меня приготовила на этот раз?

Глава 33

     Я бежал чуть позади Ивара и время от времени поглядывал на чуть отставшего Кулиппе, всю дорогу что-то обсуждающего с Афли. Кто бы мог подумать, что он так любит общаться с детьми...

     Монотонный рокот той самой реки, возле которой устроили бойню людоеды, успокаивал и рассеивал ненужные мысли. Пожалуй, сейчас я впервые за довольно-таки продолжительное время мог себе позволить не вглядываться в каждый камень и холм, выискивая противника, а просто бежать, уйдя в себя и слушая Ивара - благо, он был хорошим рассказчиком и сильным псионом, постоянно контролирующим территорию вокруг себя, из-за чего подобраться к нам мог только кто-то равный ему по силе, и заметить такого невидимку я точно не смогу. Ведь иллюзия, накрывшая нас почти сразу после сражения с наркоторговцами, оказалась делом рук Афли, ученицы Ивара, что отрабатывала на нас сложную технику замещения реальности. И, если бы не её вызвавшая шум ошибка, мы бы так ничего и не заметили... Я, в очередной раз подивившись способности мужчины рассказывать на бегу и не сбивать при этом дыхание, вернулся к разговору.

     - ... Общество мутантов интересно и в то же время чуждо человеку. Там правит бал сила и только сила. Сильный волен сделать с неспособным себя защитить слабаком всё, что ему вздумается, ведь нет никаких законов, запрещающих или ограничивающих подобное. Но благодаря такому подходу слабые среди мутантов долго не живут, что положительно сказывается на силе... народа, так сказать... - Я ухмыльнулся - кому, как ни теперь уже бывшему стражнику знать о том, как действуют законы? Они не защищают слабых от сильных, они защищают сильных от слабых... - ... Об этой системе стало известно после первой попытки захвата шахты Ие, что лежала на землях мутантов. Тогда экспедиционный корпус людей был уничтожен буквально под корень отрядом, уступающим ему по численности почти в три раза, что, несомненно, стало неприятной неожиданностью.

     - Скажи, Ивар, что может интересовать в землях мутантов такого сильного псиона? - Сказал я, ничуть не повышая голос - то ли слух у мужчины был отменный, то ли это техника какая, но слышал он вообще всё в радиусе сотни метров, несмотря на то, что мы бежали.

     - Вообще или что там нужно конкретно мне?

     - И вообще, и что там нужно конкретно тебе. - Ответил я, не став лукавить. Возможность узнать о землях мутантов побольше нельзя было упускать - где еще мне попадется такой источник информации, который и сам рад тому, что его слушают?

     - Тогда я начну с 'вообще'. - Ивар дождался, пока Афли и Кулиппе поравняются со мной, и только тогда начал рассказ. - Земли мутантов сами по себе не очень обширные, пусть и занимают на карте достаточно крупные территории. Невообразимо опасные звери и погодные аномалии - бич земель мутантов, из-за которого территорий, пригодных для заселения, очень мало - едва ли одна десятая часть. Переизбыток ресурсов и недостаток земли приводит к бесконечным войнам за территорию, выражающуюся или в мелких приграничных стычках, или в полноценных войнах, в ходе которых одна или несколько сторон конфликта просто исчезает, уступая место более сильным, хитрым и расчётливым. Неподготовленному человеку может показаться, что он попал прямиком в ад - ни дня там не проходит без схваток и сражений, в которые зачастую втягиваются непричастные, оказавшиеся не в том месте и не в то время.

     - Значит, добравшись до границы, мы с большой вероятностью будем втянуты в местный конфликт? - Подала голос Афли. Задала вопрос, которым, наверное, задавались мы все.

     - Если будем придерживаться основных путей сообщения, то с большой вероятностью избежим возможных неприятностей. Не знаю, какие правила для людей в землях мутантов установлены сейчас, но раньше следовало только не удаляться от главных дорог и не покидать 'внешних' районов городов, в которых власти гарантировали гостям безопасность. Можно было и не следовать этим простым советам, но без знания определенных норм, принятых в обществе мутантов... Это прямая дорога или на небеса, или в репликатор.

     Ну, час от часу не легче. Мы с Кулиппе и не люди, и ничего об обществе мутантов не знаем, что ставит нас в крайне неудобное положение. Нам и безопасности никто не гарантирует, и сами мы её обеспечить не можем.

     - Ивар, ты бывал там раньше или пересказываешь то, что слышал? - Если он действительно посещал земли мутантов, то, быть может, хотя бы немного знаком с местными правилами и неписаными законами... - Просто ни я, ни Кулиппе никогда не были в землях мутантов, а неприкосновенность пришедших с мирными намерениями людей на нас, возможно, не распространяется...

     - Вот об этом действительно стоит беспокоится. Вы собираетесь там остаться?

     - Да, если нас устроят тамошние условия. - Кивнул я, напрочь позабыв про то, что Ивар меня не видит, и вообще повернут к нам спиной.

     - Думаю, о таком стоит узнать на границе. Мне кажется, что вы - далеко не единственные мутанты, слабо представляющие, в какое общество они собираются влиться. Ознакомят со сводом правил, обозначат возможные опасности... Лично я смотрю на мутанта как на человека ровно до тех пор, пока он сам не возжелает обратного, и такая стратегия приносит свои плоды - я лично знаком со многими разумными, которым подавляющее большинство людей уступает и в адекватности, и в уме. И это, к слову, одно из важнейших правил - человекоподобные разумные мутантами себя не называют и считают это оскорблением. Разумные или название вида, но не мутанты. Крепко это запомните, иначе можно легко лишиться жизни.

     - Мне тоже не очень нравится называть себя мутантом. - Признался я, чуть улыбнувшись. - Разумный - куда как более приятное обращение.

     - Значит, проблем с запоминанием не будет. Афли, запомнила? - Псион развернулся на сто восемьдесят градусов, но продолжил передвигаться, в скорости ничуть не потеряв - он, сложив руки за спиной и не сводя с ученицы взгляда, практически парил над землёй, лишь изредка отталкиваясь от неё ногами.

     - Что запомнила? То, что разумных нельзя обзывать? - Девочка озорно улыбнулась и, с трудом сдерживая смех, попыталась повторить за учителем, но спиной не повернулась. Однако даже в такой, упрощенной вариации она быстро выдохлась и перешла на обычный бег. Я же не просто так следил за исполнением этого 'упражнения' - в отличии от Ивара, Афли создавала технику крайне медленно и с видимым трудом, благодаря чему я сумел подробно рассмотреть её действия. Повторить не повторю, но опознать теперь смогу... Наверное. Вот только то, что я следил за потоками силы, обволакивающими девочку, от её учителя не укрылось.

     - Ан-До, ты видишь пси-энергию? - Спросил он скорее утвердительно. - Уникум-телепат с даром псиона... Природа собрала в тебе очень и очень многое, и не развивать эти способности... Глупо, одним словом.

     Ивар развернулся к нам спиной и, коснувшись земли, продолжил бежать.

     - Я только начал развивать в себе поздно обнаруженные способности к псионике, но война смешала все карты. У меня просто не осталось места, где меня могли бы обучить.

     - И ты хочешь найти такое место в землях мутантов...? - Ивар замолчал, а вместе с ним, казалось, затих даже ветер. До меня словно бы донеслись отголоски жуткой тоски и печали... А потом мужчина преувеличенно бодро продолжил. - Среди мутантов мало полноценных псионов, но 'обрубков', как их называют люди, более чем достаточно. Они не видят пси-энергию, но могут использовать её для решения определенных задач. Школы те же, что и у псиоников, только куда как более узкие. У каждого специалиста какая-то своя способность, но и там есть определенная классификация с разделением по рангу силы, от 'альфы' до 'тетты'. Тетта-носителей презирают за их слабость, и даже высокое социальное положение ничем не помогает слабосилкам. Полноценных псионов ценят, и готовы многое отдать за их службу, так что ты верно сделал, что решил обосноваться в землях мутантов. По поводу наставников ничего сказать не могу - не интересовался и не слышал.

     - Я бы не сказал, что решил там именно обосноваться... Но эти сведения меня обрадовали - значит, реши мы остаться там, начинать придётся не с низшей ступени социальной лестницы...

     Я замер на мгновение, воззрившись на Ивара, перемахнувшего через растянувшуюся на пятьдесят метров вширь реку. Он остановился на другом берегу и, обернувшись, взмахнул рукой. В ту же секунду по поверхности реки с оглушительным треском заструился лёд. Вернее будет сказать, что это выглядело так, словно он заструился - на самом деле поверхность реки просто леденела под воздействием техники, но выглядело это именно так, как я сказал в первый раз.

     - Твой учитель всегда так делает? Проще было просто переплыть или заморозить только часть реки... - Сказал я, обращаясь к совершенно не удивленной подобному развитию событий девочке. Мне сложно представить, каким умением и резервом нужно обладать, чтобы вот так, походя, создать тропу длинной в пятьдесят и шириной в пять-шесть метров тропу...

     - Всегда, если путешествует со мной. Для того, чтобы у меня был стимул прилежно учиться. - Афли пожала плечами и ступила на монолитную замороженную поверхность, почти сразу перейдя на бег. Я, шумно выдохнув, сорвался с места - негоже отставать от ребенка, пусть даже его уровень практически равен моему... И это в десять-двенадцать лет... Даже, чёрт подери, стыдно немного...

     На другом берегу мы остановились и решили остановиться на днёвку - солнце достигло зенита и теперь нещадно запекало всё живое, а здесь обнаружилась небольшая рощица, в тени которой можно было переждать жару, да и Ивар обнаружил стаю зверья, которую я мог употребить в пищу. Словом, это место полностью соответствовало нашим требованиям, и было бы попросту глупо его игнорировать ради того, чтобы пройти чуть больше.

     - 'Кулиппе, я на охоту. Всё в норме?'.

     - 'Более чем. Не обижайся, но в сравнении с тобой Афли собеседник куда более интересный'. - Я усмехнулся.

     - 'Как будто я в этом виноват. Буду здесь через час-полтора'. - Я вышел из тени деревьев и перешел на бег. Сегодня буду не просто питаться, а охотиться, загоняя добычу и ввергая её в отчаяние...

     ***

     В момент, когда Ивар ощутил близкую вспышку пси-энергии, он объяснял Афли основы построения простейших масштабных техник. Освоить такое знание нельзя с наскока - любая техника подобной силы требовала долгого и кропотливого изучения, если псион не хотел лишиться конечностей или умереть. И теперь, когда мужчина как раз объяснял Афли насколько важна осторожность и степенность в принятии решений, он был вынужден продемонстрировать прямо противоположное поведение.

     Ивар вскочил на ноги и, жестом успокоив ученицу, сорвался с места. Шанс на то, что это просто одна из аномалий пустоши, был ничтожно мал, и с куда как большим шансом Ан-До столкнулся с противником, который ему совершенно точно не по зубам...

     ***

     - Ивар. Кажется, я говорил тебе больше не приходить сюда? - Мужчина усмехнулся в бороду, и рукава его бесформенной робы тут же ужались, явив его собеседнику добротный кожаный костюм, на поясе которого висели парные рукояти странного оружия.

     - Я и не рассчитывал на тёплый приём, Джарк. Быть может, просто пропустишь меня без боя? Ты должен понимать, что у тебя нет ни единого шанса победить. - Рукояти скользнули в руки псиона, и из них выпали металлические нити, в то же мгновение вспыхнувшие алым светом. Ивар несколько раз взмахнул своим оружием, и на земле, там, где кончики силовых кнутов коснулись почвы, остались сплавленные борозды. - Я дам тебе последний шанс.

     - Ты не пройдешь, даже если мне придется умереть, предатель. - Джарк гордо вскинул голову и сбросил капюшон, явив миру лицо, левая часть которого полностью состояла из металла. Изумрудно-зелёный и алый глаза вспыхнули, и киборг сорвался с места, разом перестав напоминать человека. Шесть конечностей, похожих на паучьи, острые когти, режущая кромка которых пылала голубым, длинные, собранные в хвост волосы, по которым то и дело проносились искры... Ивар, совершенно не ожидавший такого разительного изменения старого друга, не стал тратить времени на разговоры и отпрыгнул в сторону, выпустив перед собой огненную волну. Короткая вспышка - и Джарк вырвался из пламени, скользя над землёй на своих металлических конечностях. Ивар сделал шаг вперед и, пропустив над собой смертоносный огненный луч, попытался отсечь опорные конечности киборга... Но отлетел назад, каким-то чудом заблокировав вырвавшийся из груди Джарка плазменный сгусток. От одежды псиона шел заметный невооруженным глазом дымок, кожа на ладонях обуглилась, а он сам заметно шатался - сказывалось перенапряжение, на которое ему пришлось пойти ради того, чтобы не лишиться жизни. Прошла секунда, затем - другая, но киборг не сдвинулся с места ни на сантиметр, замерев недвижимой статуей. Ивар сфокусировал взгляд на противнике и перехватил рукояти кнутов, поморщившись от пронзившей руки боли. Невероятное напряжение пси-энергий, что витало вокруг, не позволяло точно ощутить окружающий мир и обнаружить скрывающегося под иллюзорным пологом киборга, вынуждая псиона полностью положиться на прочие органы чувств. Шелест ветра, шуршание одежды, шипение исходящего от перегретой стали пара... Ивар оттолкнулся от земли и рассек кнутом пространство по левую руку от себя. С глухим стуком на землю упали куски двух механических лап, а следом проявился и сам иллюзионист, невозмутимо взирающий на человека, которого он сам когда-то научил противостоять иллюзиям.

     Взрыв! Ивар взлетает в воздух, а в барьер под его ногами вонзаются сотни смертоносных осколков. Но его внимание было сосредоточено на вновь пропавшем оппоненте, сила которого ощущалась одновременно в трёх местах. Псион прикрыл на долю мгновения глаза, и в ту же секунду от него во все стороны разошлась ударная волна, разорвавшая нестабильную иллюзию словно мокрую бумагу. Шаг сквозь пространство - и вот уже объятые силой кнуты стремительно опускаются на голову Джарка, в руках которого формируется невероятно сложная техника. Какого-то мига не хватило Ивару для победы - мощный взрыв подбросил его в небо, словно пушинку, и рукояти кнутов выскользнули из обожженных ладоней.... А в следующее мгновение из Джарка, уже готового нанести последний удар, словно вытащили батарейки, и он камнем устремился к земле.

     ***

     Я, тяжело дыша, развалился на раскаленном песке и, вперив мутный взгляд в хмурое небо, спрашивал сам себя: Зачем? Ради чего я вмешался в бой, ради чего рисковал своей шкурой? Что помешало мне просто переждать? Сознание словно отключилось в тот момент, когда я увидел развернувшееся кратковременное, но такое невероятное сражение, в котором Ивар безнадежно проигрывал. Иллюзии его противника были направлены на одну-единственную цель, и я видел всё происходящее как на ладони. И то, как Ивар сражался с воздухом, и то, как его оппонент, передвигаясь на своих металлических клешнях, обложил псиона минами... А в момент, когда Ивар поверил в то что его соперник оказался в безвыходном положении, я решил действовать. И двигали мною не доводы разума, а простейшие животные инстинкты - убить того, кто представляет угрозу. Почему я решил, что киборг-паук после Ивара примется за нас, я не знал и не понимал.

     Я поднялся на ноги и только тогда осознал, что практически не пострадал - псион-киборг отдал все силы на то, чтобы поразить Ивара, а я, по сути, только и сделал, что ударил в спину. Без сердца не живут даже киборги.

     - Ивар, жив? - Я склонился над не подающим признаков жизни мужчиной и легонько похлопал его по щекам, готовый в любую секунду разорвать дистанцию - кто знает, что будет делать псион, потерявший сознание в бою, стоит ему очнуться? Но вот Ивар распахнул глаза и со смесью удивления и недоверия уставился на меня, словно бы решая, спит он или всё-таки нет. - Слышишь меня?

     - Плохо, но слышу. Что с Джарком? - Он приподнялся на локтях и застонал от боли, но силы обвести взглядом ставший полем боя кусок пустоши в себе всё-таки нашёл.

     - Ничего хорошего. Мне повезло, и я смог его добить, когда он собирался сделать то же самое с тобой. - Отметил я, достав из инвентаря все медикаменты, которые только были.

     - Чёрт... Спасибо. А ведь я, получается, проиграл... Он, сука, из себя сделал киборга, и не лишился способностей к псионике! Немыслимо! - Я в ответ на эту крайне эмоциональную для Ивара речь лишь повел плечами и ввел в плечо мужчины состав для ускорения регенерации, а следом - витаминный коктейль. Уж эти препараты точно не повредят, и до лагеря псион дотянет. - Он точно мертв?

     - Киборги без сердца живут? - Ивар покачал головой. - Значит, мёртв. До лагеря дотерпишь?

     - Само собой... Ау! Поставь меня на место! - Я забросил слабо сопротивляющегося Ивара на плечо, словно куль с картошкой, и принялся набирать скорость.

     - Через двадцать минут сдам тебя на руки ученице. Не хватало еще, чтобы ты помер. Ответственности за Афли с тебя никто не снимал, помнишь? - Псион не ответил, но и сознания не потерял - это я понял по начавшим латать его тело потокам пси-энергии. - Ты, главное, держись. Серьезно, Ивар. Я не хоронил знакомых и не собираюсь начинать.

     Я, выжимая из организма все соки, устремился к лагерю.

Глава 34

     Приближалась ночь. Кулиппе и Афли уже не носились вокруг Ивара, словно наседки над гнездом, да и он сам выглядел не в пример лучше того, что было еще десять часов назад. Нет, ожоги никуда не исчезли, но мертвенная бледность сошла на нет. Я, прислонив катану к стволу дерева, сидел и, прикрыв глаза, вслушивался в ночную тишину. Перед глазами всё еще стоял бой Ивара и Джарка. Первый - сильный псион, использующий холод, лёд и силовые кнуты, а вот второй... Что я знаю о кибернетике и киборгах в частности? То, что эта наука позволяет совмещать человеческое тело и сложные механизмы, превращая их в единый организм? То, что замена даже одной конечности или добавление оных приводит к полной невозможности использовать псионику из-за нарушений в структуре энергетических каналов? Да, пожалуй, помимо этого мне неизвестно ровным счётом ничего. Но! В том бою я своими глазами видел, как киборг, изменивший практически всё своё тело, использовал пси-энергию. Это совершенно точно были не артефакты - у них совсем иной принцип действия, а здесь налицо было именно что 'ручное' манипулирование силой. И, если быть честным, меня очень заинтересовала такая возможность. Нет, я и не думал о том, чтобы стать наполовину машиной, но возможность встречи с такими противниками в будущем... Джарк, как псион, был слабее Ивара не только потому, что являлся иллюзионистом, просто его способности находились на значительно более низком уровне, и, казалось бы, у такой схватки мог быть только один конец - победа сильного над слабым, но тут в дело вмешалась кибернетизация тела. Сила и скорость возросли до очень высокого уровня, а скрытое оружие огромной разрушительной силы, о котором Ивар до последнего момента просто не знал, дали киборгу реальный шанс на победу, которым он умело воспользовался. Я уже прикидывал когда-то, как сильно может помочь сильному бойцу возможность чуть-чуть подправить видимую и ощущаемую реальность для своего оппонента, но тогда я не учитывал одной-единственной вещи - сильный боец не может быть иллюзионистом и, соответственно, наоборот. За свою жизнь псион может подчинить себе два полноценных направления и одно-два - частично. Псион-деструктор - тот, кто посвятил всего себя исключительно 'боевым' направлениям - жару, холоду, металлу или электричеству находится на недосягаемом для иллюзиониста уровне, но при этом иллюзионист вполне может сражаться с ним 'на равных', - если таковое определение применимо к двум принципиально разным 'типам' бойцов, - имея в своём распоряжении только одно 'боевое' направление. А теперь представьте, что каждый иллюзионист сможет сокрыть в своем теле один или даже два сюрприза, по мощи сравнимых с техникой примерно третьего ранга? В битве вида 'равный против равного' такой иллюзионист раскатает оппонента в тонкий блин, пусть для этого ему и придется выложиться на полную. Это, конечно, не касается крайне могущественных псионов уровня того же Гиртера и, возможно, Беса - с ними никакой киборг тягаться не сможет в принципе, но сколько их всего, псионов второго ранга и выше? Сотня? Тысяча? А сколько кто-то может сделать пси-киборгов? Слабосилков в мире более, чем достаточно, вопрос лишь в том, насколько быстро выходит создавать таких бойцов.

     - Спишь? - Я приоткрыл левый глаз и окинул взглядом отчего-то смутившуюся девочку.

     - Нет. А вот тебе уже пора. - Афли фыркнула и аккуратно присела рядом. - Я серьезно. Это мы можем позволить себе сокращать часы отдыха, но ты еще растешь... Что-то хотела?

     Прошла секунда, за ней - другая, но ребёнок молчал, задумчиво меня рассматривая. Я невольно залюбовался непосредственной детской красотой девочки, которая через несколько лет сможет вертеть парнями, как сама того захочет. Глубокие глаза цвета моря, чуть вздёрнутый носик, тонкая линия губ... Да, другие девушки совершенно точно будут завидовать её красоте, пусть даже сейчас она еще ребенок. Тем временем Афли, наконец, собралась с мыслями.

     - Вы уйдёте?

     - Куда? - Переспросил я нарочито удивленно, словно бы не поняв вопроса.

     - Ну... От нас. Учитель ранен, и ходить сможет еще нескоро, а вы торопитесь... - На глазах девочки выступили слёзы, и я потянулся к карману... Которого, как и вообще какой-либо одежды, укрывающей верхнюю часть тела, не было - щеголял я, как оказалось, в одних только штанах и ботинках. Понятно теперь, почему она смутилась...

     - Мы никуда не уйдём, Афли. Честно. - Ответил я совершенно серьезно. - Во-первых, мы не бросаем спутников просто из-за того, что во время пути с ними что-то случилось, пусть даже это что-то - сильный псион. Ну а во-вторых - не оставлять же такую малышку посреди пустоши с раненым учителем, а?

     Я подхватил Афли за талию и подбросил в воздух, но обратно падать не спешила, зависнув в трёх метрах над землей и медленно планируя вниз.

     - Не смешно! Я не маленькая! - Я не без труда подавил в себе стремящуюся выползти на лицо улыбку.

     - Не маленькая, но и взрослым необходимо иногда подурачиться. - Развел я руками. - Верно, Ивар?

     Пристально наблюдающего за нами псиона я заметил еще когда Афли только начала разговор. Мужчина явно не собирался пускать ситуацию на самотёк, пусть и находился в весьма плачевном состоянии... Тем временем его ученица быстро опустилась на землю.

     - Учитель, воды? - Ивар, чуть улыбнувшись, покачал головой. - Тогда...?

     - Ничего не надо, Афли, спасибо. Честно. - Ивар приподнялся на локтях. - Не могла бы ты проверить барьер? Нам с Ан-До нужно серьезно поговорить.

     Афли нахмурилась, но, так ничего и не сказав, ушла. Я бросил обеспокоенный взгляд на Ивара, на что тот лишь покачал головой.

     - У внутреннего барьера безопасно - через внешний никто не проникал. И не надо на меня так смотреть... Лучше помоги подняться. - Я подошёл к мужчине и подставил ему плечо. Он, единожды чуть не застонав, встал на ноги и перешел на шёпот. - Мне недолго осталось, Ан-До. Молчи, я сам расскажу всё, что посчитаю необходимым. Отведи меня к реке.

     Река была совсем близко от нашего лагеря, и оттого идти было недалеко. Говорить Ивар продолжил лишь после того как я устроил его на берегу, под раскидистой тенью ивы.

     - Афли. Она добрая девочка и в будущем станет сильным псиоником. Прошу, Ан-До, отведите её в Миллениум. Она не должна попасть в руки к кланам, понимаешь? - Я хмуро смотрел на заметно побледневшего мужчину. - В Миллениуме её встретит Квай-Ли Миас. Запомни это имя - возможно, она и вам предоставит убежище... На какое-то время.

     - Ивар, я не знаю, о каком Миллениуме идёт речь. - Ивар поморщился и достал из инвентаря маленький планшет. Я, недолго думая, достал свой, и уже через минуту на карте устройства мутантов появилась отметка Миллениума, расположившаяся в самой глуби земель мутантов, и сильно петляющий маршрут. - В землях мутантов?

     - Да, там. Вам придётся сделать серьезный крюк, но иначе там просто не пройти - это те самые необжитые места, о которых я рассказывал. Просто приведите туда Афли, и сможете рассчитывать на достойную награду...

     - Ивар, если ты думаешь, что я бы бросил ребёнка посреди пустоши, не посули ты нам награду, то ты глубоко ошибаешься. Я пусть и мутант, но не мразь.

     - Извини... Мы почти незнакомы, и я обязан сделать для Афли всё, что в моих силах. Она - это всё, что есть в моей дрянной жизни... - Ивар закашлялся. - Если по дороге в Миллениум вас остановят мутанты - покажешь им этот амулет...

     В мою руку упала прямоугольная пластина с выгравированной на ней стилизованной буквой 'М'.

     - ... и скажешь, что я его вам отдал. Отведи меня в лагерь, я бы хотел поговорить с Афли... - Я кивнул и помог мужчине подняться.

     - Учитель? - Афли упала на колени перед силящимся улыбнуться мужчиной, из тела которого стремительно уходила жизнь. - Учитель!

     Девочка расплакалась - токи пси-энергии более не скрывали плачевного состояния Ивара, и юная псионка сразу поняла, что именно происходит. Отчего-то мне стало невообразимо грустно, а сердце сдавила тоска...

     - Не плачь, солнце. В этом нет твоей вины... - Сказал Ивар, и замолчал. Я, поймав его требовательный взгляд, кивнул, развернулся и вышел из рощи, подставив лицо волнам холодного пронизывающего ветра. Вдруг небосвод, укрытый иссиня-чёрными тучами, рассекла молния, а через несколько секунд над пустошью пронесся громовой раскат. Небо разверзлось и ливнем обрушилось на землю. Я невольно пожалел о том, что никогда не курил - говорят, табак помогает сбросить напряжение... И алкоголя под рукой, как назло, нет... Я явственно ощущал витающие в воздухе тоску, боль и гнев, но поделать ничего не мог... Лишь вобрать в себя эти чувства, впитать, сделать частью себя.

     - 'Ан-До...' - До меня донеслась слабая мысль, посланная явно не сьявлом. Сколько я простоял здесь? Резко разворачиваюсь и вбегаю в рощу, а спустя минуту замираю рядом с навзрыд рыдающей девочкой и её учителем, слишком рано решившим умереть. Чуть поодаль, скрывая лицо под капюшоном, стоял Кулиппе. Я, не вымолвив ни слова, подошел к телу Ивара и, встав на одно колено, прижал Афли к груди, начав успокаивающе поглаживать её по голове, одновременно впитывая всё мрачное и плохое, что накопилось в её душе. Прошло несколько минут, прежде чем тоска и боль покинули её, прочно обосновавшись в теперь уже моём сердце. Но я не ребёнок, смогу пережить это без вреда для себя. Тем временем девочка перестала всхлипывать... И уснула. Я бережно отнёс её к лежанке и накрыл пледом, который Ивар носил в инвентаре специально для ученицы - сам он, как и мы, спал на голой земле. Мир лишился красок, в нос ударили сокрытые до этого момента запахи, а когти на руках, казалось, чуть вытянулись.

     - 'Кулиппе, установи сигнальный барьер. Я на охоту'.

     - 'Хорошо, Ан-До. К утру успеешь?'. - Я кивнул и, резко развернувшись, скрылся в зарослях. Умиротворенное лицо Ивара всё еще стояло перед глазами, а тоска, бессильная ярость, боль и гнев, проскользнувшие в сознание, требовали выхода. Я, словно дикий зверь в поисках добычи, бежал по пустоши, взрывая сырую землю... И мне повезло - на месте, где проходило сражение Ивара и Джарка, прямо сейчас копалась стая медверов, вышедших на ночную охоту и наткнувшихся на бесхозный труп, металлические части которого были разбросаны в радиусе сотни метров.

     Не сбавляя скорости, набросился на первого попавшегося мутанта. С силой отталкиваюсь от земли и проношусь над медвером, в полёте разрывая его спину и впитывая частички плоти. Тварь завалилась набок и отчаянно замолотила передними лапами, а спустя секунду я, погрузив когти в мощную шею мутанта, плотоядно посмотрел на остальных. Медверы, словно повинуясь неслышимой команде, одновременно сорвались с места и, утробно рыча, бросились вперед. Отбрасываю в сторону труп их собрата и замираю на месте - раз уж добыча сама бежит в твои сети, то нет никакого смысла торопиться. Взмах - первый мутант, морда которого превратилась в кровавое месиво, заходится в болезненном визге и отступает назад, а в следующее мгновение я запрыгиваю на его широкую спину и вонзаю когти, но не успеваю поглотить и трети туши - один из медверов вгрызается в лодыжку, а еще один смыкает стальные челюсти на ключице лишь ради того, чтобы спустя секунду взвыть и попытаться оторваться от поглощающей их плоти. Обезглавленные трупы мутантов падают на землю, и я устремляю безумный взгляд на последнюю замершую в нерешительности пару медверов. Рывок - и вот уже первая тварь с развороченной грудиной падает в грязь, а вторая отлетает в сторону, отброшенная мощным ударом ноги. Мутант неуверенно поднимается на лапы и, скуля, начинает пятиться назад.

     - Беги, чего же ты? - Замахнулся рукой, и медвер, испуганно взвизгнув, развернулся и побежал в своё логово. Я подождал, пока он удалится на достаточное расстояние, после чего, втянув носом полную грудь пахнущего дождём и кровью воздуха, устремился следом - я вышел на охоту не только для того, чтобы насытиться...

     ***

     Кровь, попавшая на когти, стремительно исчезает, а я, столкнув труп мутанта в одну из многочисленных расщелин, окинул взглядом десятки покосившихся шатров, из которых доносился богатырский храп множества существ. Небольшой загон, предназначенный, похоже, для медверов, был совершенно пуст, и я без опасения подошел к ближайшему шатру с откинутым пологом, и, еще раз обведя поселение взглядом, заглянул внутрь... И отпрянул. Гурши. Всего в одном часу бега от нашей стоянки. Сниматься с места и уходить? Афли сейчас не в лучшем состоянии - ей нужно дать хотя-бы несколько спокойных дней, и только потом отправляться в путь. Вырезать их всех? Но разве эти аляповатые постройки - не признак интеллекта...? Я крепко сжал кулаки. С одной стороны стояла безопасность меня и моих спутников, а с другой - простое нежелание убивать разумных, не сделавших тебе ничего дурного. Кто знает, быть может они действительно мирное племя?

     - Что ты ищешь здесь, путник? - Я резко развернулся и окинул взглядом старого гурша, облаченного в какие-то лохмотья. Правыми руками он сжимал суковатую палку с утолщением на вершине, а левые, неестественно костлявые и сухие, без единого намёка на наличие мышц, спокойно висели вдоль туловища. Ответить я решился не сразу - трудно осознать разумность существ, одно из которых при встрече попыталось тебя убить.

      'Гурш. [Мутант]. 11ур'.

     - Охочусь. - Гурш приподнял свой посох, и на его вершине зажглась искра, осветившая небольшой пятачок вокруг... кем он являлся? Псион? Обрубок? Простой гурш, пытающийся удивить меня фокусами с артефактной палкой? - На зверей.

     - Мы - не звери, Охотник. Тебе нечего здесь делать. - Я посмотрел на начавших выбираться из своих жилишь мутантов. Что странно - оружия у них с собой не было.

     - Я никогда не встречал разумных гуршей. - А вот и первая дубина, мелькнувшая в руках самого крупного мутанта... Впрочем, это еще ни о чём не говорит. - Скажи, старик, вы нападаете на людей?

     Гурш покачал головой и пригласительно махнул рукой, направившись к костру, над которым висел котелок с какой-то зеленой бурдой. Рядом, еще секунду назад сокрытые от моего взгляда, лежали кости нескольких клыкарей.

     - Племена гуршей-людоедов питаются только мясом разумных, Охотник. Ты еще молод и вполне можешь этого не знать. Как и того, что с годами мы обретаем разум, ничем не уступающий людскому. - Выточенный из куска дерева черпак воспарил над котлом и погрузился в жидкость, через мгновение продемонстрировав мне большое количество мелко нарезанных трав. - А еще людоеды не употребляют в пищу травы.

     Я обвел взглядом остальных мутантов, какого-то чёрта забравшихся обратно в свои жилища, и посмотрел в умные глаза, похоже, главы этого племени.

     - Я поверю тебе, старик, но если ты меня обманул... Поблизости есть еще племена? - Гурш покачал головой. - Хорошо. Я приношу свои извинения за то, что потревожил вас посреди ночи.

     - Мы принимаем твои извинения, Охотник. Пусть путь твой будет лёгок. - Я кивнул и, резко разорвав дистанцию, умчался в противоположную от нашего лагеря сторону. Не хватало еще привести их к месту, где мы будем отдыхать в ближайшие два-три дня.

     ***

     Я вошёл под сень рощи и окинул лагерь взглядом. Тело Ивара всё так же лежало чуть в стороне - разве что листья деревьев сомкнулись над ним, закрывая от всё не прекращающегося дождя. Присмотревшись, обнаружил точно такое же явление над спящими Кулиппе и Афли. Стало быть, жрецы и на такое способны... Нашёл сухой пятачок земли, приготовленный, похоже, для меня, и быстро принял лежачее положение. Сигнальные барьеры на месте, и Кулиппе, случись что, успеет меня разбудить. Едва я прикрыл глаза, как сразу же погрузился в тревожный и беспокойный сон...

Глава 35

     Солнце еще не показалось из-за горизонта, и вспыхнувший в руке девочки огонь породил сотни пляшущих в такт языкам пламени теней, что словно бы собрались проводить Ивара в последний путь. Афли протянула руку и прикоснулась к древесине кончиками пальцев. За считанные секунды погребальный костёр охватил огонь, надежно укрыв собой тело мужчины. Но даже тогда Афли не проронила ни слезинки, и я невольно подумал о том, что, наверное, не стоило забирать у неё абсолютно все плохие чувства, но тогда я действовал скорее по наитию, чем осознанно. Что мне удалось сделать? Не навредил ли я больше, чем помог? Быть может, и вовсе не стоило забирать у ребёнка пусть плохие, но эмоции? Сможет ли она теперь жалеть, тосковать и испытывать гнев? Вопросы в голове множились, но ответов не было. Еще и тот факт, что именно она предложила сжечь тело... Нет, приведенный малышкой довод был логичен и обоснован - могилу легко разроют мутанты, но всё-таки...

     - Ан-До, когда мы выходим? - Я, вздрогнув от неожиданности, посмотрел на Афли, на щеках которой были отчетливо видны мокрые дорожки.

     - Мы планировали остаться здесь на несколько дней, собраться с мыслями...

     - Нет! - Я удивленно поднял бровь. Вот, что значит отсутствие всякого опыта общения с детьми...

     - Ты уверена, что хочешь прямо сейчас отправиться в путь? - Афли кивнула. - Точно...?

     Я невольно покосился на стоящего за спиной малышки Кулиппе, но тот лишь развел руками. Хочет побыстрее уйти от места, с которым связаны исключительно плохие воспоминания? Наверное, я бы поступил бы так же...

     - Хорошо, Афли, мы выходим через два часа. Успеешь собраться? - Девочка кивнула, и я обратился теперь уже к Кулиппе. - 'Можешь что-то посоветовать?'.

     - 'Разве что не упоминать Ивара... Хотя бы в течении недели. Так принято у нас, если у кого-то гибнет близкий родственник. В остальном же я - плохой советчик'. - Я тяжело вздохнул и, посмотрев на разбирающую свои и, смею предположить, полученные от Ивара вещи, девочку, достал планшет и принялся изучать предстоящий маршрут, пересекающийся лишь с одним городом разумных - Эскула. Проблем с прохождением через границу быть не должно, куда как больше вопросов вызывает дальнейший путь через пустые земли, в которых, со слов Ивара, даже обладающие превосходным боевым потенциалом мутанты не селятся от слова совсем. В голове не укладывалась сама мысль о том, что в таких условиях безопасный маршрут вообще может существовать... Но Ивар не стал бы отправлять ученицу на смерть, верно? Значит, мы не будем сходить с дороги ни на шаг. Время же... Если придерживаться того же темпа, который задавал Ивар, то бежать нам чуть больше недели без учёта возможных неприятностей. Пара недель в землях, от которых мы даже приблизительно не знаем, чего ждать... Да, Ивар, умел ты озадачить, ничего не скажешь.

     - 'Кулиппе, как у тебя с силой?' - Сьявл обернулся и развел руками.

     - 'Практически никак. Как раз хотел попросить у тебя часть резерва'. - Я кивнул и передал другу две трети пси-энергии.

     - А что вы делаете?

     - Я передавал Кулиппе пси-энергию для того, чтобы он мог использовать... техники, так скажем. - Афли перевела взгляд на сьявла, и спустя несколько секунд кивнула удовлетворенно, а я улыбнулся - ну ведь точно переспрашивала! - Убедилась?

     - Да, Ан-До, убедилась. Я готова.

     - 'Мне тоже нечего собирать'. - Сказал Кулиппе. Похоже, с двумя часами я погорячился - прошло едва ли двадцать минут, а мне, фактически, в два голоса предлагают не ждать еще полтора часа, а выходить прямо сейчас.

     - 'Тогда не будем тянуть. Афли, сколько ты можешь бежать без ущерба для себя?'. - Я впервые попытался обратиться сразу к обоим своим спутникам, и искренне надеялся, что не облажался и у меня всё получилось.

     - 'Восемь часов, потом нужно будет десять часов отдыха'. - Если бы пару месяцев назад кто-то мне сказал, что девочка двенадцати лет сможет без устали бежать восемь часов к ряду, то я бы просто посмеялся над выдумщиком, но здесь... В этом мире даже без псионики ребенок может уложить взрослого на лопатки, просто если его уровень и параметры окажутся выше. Конечно, навыки и реальный опыт влияют не меньше, но сам факт...

     - 'Тогда бежим пять часов, после чего отдыхаем два-три, опять бежим пять часов и встаём на ночёвку. Афли, выдержишь?'. - Девочка кивнула, и я, сверившись с планшетом и убрав его в инвентарь, махнул рукой в сторону Эскула. Эта часть маршрута была прямой, как стрела, и преодолеть мы её должны были максимум за три пятичасовых перехода. Я сформулировал и отправил мысль теперь уже только сьявлу. - 'Кулиппе, время от времени проверяй местность вокруг, пси-энергией я тебя обеспечу. Нам нельзя попадать в засаду - Афли человек, и навряд ли сможет выдержать даже одну автоматную очередь. Но если вдруг мы всё-таки встрянем - берешь её и уходишь, неважно куда. Хотя лучше к месту предыдущей стоянки - так я смогу вас найти'.

     - 'Хорошо, Ан-До'. - Я развернулся и сорвался с места, краем глаза отметив, что Кулиппе и Афли не отстают и держат темп. Если повезет, к следующему утру мы будем уже в городе разумных, а границу пересечем и того раньше...

     ***

     - 'Живые, три километра, север-северо-запад'. - Мысль друга вонзилась в сознание, мигом вырвав меня из пассивного состояния, когда я вроде бы наблюдал за местностью, но думал совсем о другом. - 'Сделаем крюк?'.

     Я раздумывал недолго - рисковать с ребенком на руках было нельзя, даже c таким.

     - 'Да, сделаем'. - Я отвернул на тридцать градусов вправо - таким образом мы 'пропускали' живых мимо, ничуть не рискуя с ними встретиться. Но лучше перестраховаться... - 'Кулиппе, проверяй местность каждые пять-семь минут. Лучше избежать неожиданностей'.

     - 'Понял'.

     Еще несколько минут мы бежали по пустоши, и, казалось, успешно избежали опасности... Как вдруг Кулиппе резко остановился.

     - 'Ан-До, север, юг, запад, восток - живые. Взяли нас в кольцо'.

     - 'Расстояние?'.

     - 'Полтора-два километра, быстро сокращается'. - Афли переводила взгляд с меня на Кулиппе, и, похоже, гадала о причинах остановки - сейчас мы переговаривались исключительно друг с другом.

     - 'Не знаю, кто решил пощупать нас за задницы, но мы им так просто не дадимся. Бери Афли и беги следом за мной. Я отвлеку их на себя, и вы сможете выбраться из окружения'. - Сьявл кивнул и, судя по вытянувшемуся лицу девочки, кратко описал ей, как серьезно мы встряли. Нас мог окружать кто угодно, от фанатиков до тех самых кланов, в руки к которым Афли не должна была попасть, и я совершенно не представлял себе, что должен сделать в такой ситуации. Но о том, что нужно выбираться из засады, я знал точно. - 'Встретимся на границе, но зря не рискуйте. Вперед'.

     Краски потухли, а все чувства многократно обострились. Когти уже совершенно точно стали длиннее почти в полтора раза, и теперь представляли собой по-настоящему серьезное оружие, с которым было не страшно выйти и против мастеров меча. Правда, держать катану в таком состоянии не то, чтобы удобно, но как метательный снаряд... На какие только извращения не пойдешь, лишь бы только сохранить себе жизнь! Кинжал и меч перекочевали из инвентаря на пояс, а в руках я сжал оставшуюся пару 'кобр'. В случае чего можно будет всегда их убрать... Показавшаяся на вершине холма точка и последующая вспышка заставили меня скользнуть в сторону, а в том месте, где я стоял еще какое-то мгновение назад, землю взрыл снаряд из какого-то невероятно мощного оружия - даже бегущих следом Кулиппе и Афли осыпало землёй. Ружья фанатиков так точно не стреляют...

     Жалкие полторы сотни метров разделяют меня и стрелка, но преодолеть их по чистому полю практически невозможно... Если только враг не будет меня видеть! Собираю половину от оставшегося резерва и отправляю силовой удар, взрывающий землю и поднимающий стену пыли в трёх десятках метров передо мной. Резко меняю направление, и мимо меня пролетает второй снаряд - разминулись буквально в считанных сантиметрах... Еще один рывок - и вот уже я вырываюсь из стремительно оседающего пыльного облака, лицом к лицу сталкиваясь с зачем-то сократившим дистанцию человеком. Двухметровая пушка лежит на песке, а сам закованный в матово-черные доспехи боец, широко расставив руки с выдвинувшимися на тридцать сантиметров металлическими клинками, ждёт, пока я нападу, и сливающийся с металлом когтей шарик гранаты становится для него сюрпризом. Взрыв - и в месте, где секунду назад стоял готовый к бою боец, растекается газовое облако. Отталкиваюсь от земли и взмываю в воздух, подсчитав всё так, чтобы приземлиться за спиной человека. Краем глаза замечаю еще четверых, стягивающихся к нам. Пока они стрелять не могут из-за складок местности, но времени в моём распоряжении становится всё меньше и меньше. Нельзя затягивать - через пятнадцать секунд меня превратят в решето...

     Прямо подо мной из газа вырывается боец со шлемом на голове - такая граната ему изначально навредить не могла, но ему об этом знать не положено. Окажись газ разъедающим или коррозийным, и оставаться в облаке ему было бы смертельно опасно. Секунда - и я обрушиваюсь на ничего не подозревающего человека сверху, но каким-то невероятным образом он хватает меня за руки и со всей дури впечатывает в землю. Чувствую, как под невероятной нагрузкой хрустят кости, но всё равно не могу скрыть хищный оскал - металл брони уже впитался под мою кожу, и я добрался до сладкой плоти... Из-под шлема донесся полный боли крик, который, впрочем, сразу оборвался, а меня обдало струёй горячей крови из разорванного горла. Погружаю когти в тело добычи и впитываю всё, до чего могу дотянуться, и спустя три секунды срываюсь с места, направляясь к одному из спешащих на подмогу товарищу бойцов. О том, что он меня ждал, понял лишь когда в грудь ударило несколько пуль. Они совершенно точно знали, что я расправился с одним из отряда! В невероятном перекате ухожу в сторону и выхватываю из инвентаря мину, задержка - секунда, бросок! Оглушительный взрыв в двадцати метрах обдает меня жаром, но я, не сбавляя скорости, устремляюсь вперед и вылетаю из дыма практически перед самым носом автоматчика, который не успевает довести дуло своего оружия... А через мгновение оно падает на землю, рассеченное на несколько неравных кусков. Из рук бойца выдвигаются клинки, но я уже притерся вплотную. Когти легко вспарывают чёрную броню, и человек, в груди которого более не было сердца, оседает на землю. Впитываю часть плоти и мельком ощупываю грудь - сплющенные кусочки металла вгрызлись в кожу, но не смогли преодолеть скрывающейся под ней чешуи. Оглядываюсь и понимаю, что теперь на эффект неожиданности рассчитывать не стоит - люди наверняка поняли свою ошибку и собрались вместе.

     - 'Кулиппе, слышишь меня?'. - Тишина. Я посмотрел в ту сторону, откуда мы пришли, но не увидел ничего, кроме почти осевшего газового облака. Выбрались? Но уходить нельзя - нужно выиграть хотя бы немного времени... Срываюсь с места и краем глаза замечаю иссохшее дерево у какого-то оврага, корни которого образовали неплохую лежку, в которой я, если очень постараться, смогу поместиться... Недолго думая, забираюсь в укрытие ногами вперед и обрубаю мешающие корни - в случае чего я должен выскочить отсюда так быстро, как только смогу.

     Кажется, что даже сердце стало биться медленнее. По спине струится пот, мышцы напряжены, а само тело готово в любое мгновение вырваться из укрытия и разорвать первого, кто попадется под руку. Секунда, вторая - и вот до меня доносится едва слышимый звук шагов, который, впрочем, быстро приближается... Не один, трое - все уцелевшие на этом участке бойцы собрались вместе и не отходили друг от друга ни на шаг. Поняли, уроды, что не с беззащитным ребёнком столкнулись, а с хищником. Как жаль, что сейчас не ночь...

     Шаги раздаются буквально над самой головой, но я сдерживаю бурлящую в сознании жажду крови... Десять метров, пятнадцать... Пора! Змеёй выскальзываю из укрытия и за считанные мгновение приближаюсь к только начавшим разворачиваться людям. Удар - и голова первого ублюдка отделяется от тела, но не успевает коснуться земли, как второй солдат оказывается нанизан на мои когти. Грудь обжигает десятком уколов, закрываюсь от последнего бойца телом его товарища. Пули отчаянно тарабанят по металлу доспехов, но через секунду автомат замолкает и я, замахиваясь, бросаю труп в противника. Тот совершенно не ожидает подобного, и весящее полторы сотни килограмм тело сбивает его с ног. Подхожу к человеку и отсекаю ему руку с зажатым в ней пистолетом.

     - Скажешь, кто вас послал, и получишь быструю и безболезненную смерть. - Сказал я, поглощая руку несчастного прямо у него на глазах. - В ином случае...

     - Охотники за мутантами! Мы - охотники за мутантами! - Я зло усмехнулся - хороши охотники, раз на целую пятерку хватило одного меня. Впрочем, кто знает, на кого они охотятся?

     - А ты не врешь? - Я погрузил коготь в его нагрудник, но до плоти не достал. Однако парню хватило и этого - он заорал так, словно я его пытал уже второй час. - Нет! Нас послал Альянс Востока!

     - Если ты соврал, то мы еще встретимся. Ничего не хочешь мне сказать?

     - Н-ничего, прошу... - Резким движением отделяю голову от тела и поглощаю всю органику, оставляя на песке только опустевшую броню, истерзанную когтями. Вбегаю на вершину холма и осматриваюсь, но никого вокруг не обнаруживаю. Значит, шли достаточно жидкой цепью... Достаю из инвентаря планшет и сверяюсь с направлением. Если потороплюсь, то смогу нагнать Кулиппе и Афли. Они наверняка ушли не то, чтобы далеко. Еще раз окидываю поле боя взглядом и, взрывая песок, срываюсь с места.

     ***

     - Упустили? - Облаченный в матово-черный доспех с белым крестом на правом наплечнике мужчина посмотрел на разбросанные перед ним трупы. Следы когтей, одно тело пропало полностью, еще два - частично, словно их кто-то сожрал прямо во время боя. Совсем не похоже на действия псиона огненно-ледяной направленности, за подопечной которого их послал Альянс. Как назло, под удар попала именно группа зелёных новичков, только выпустившихся из учебки... - Что говорят эксперты?

     - Больше всего похоже на то, что наши люди наткнулись на мьервиша, но они не питаются плотью павших, да и куда им против отряда охотников... Мне кажется, что мы столкнулись или с серьезным отрядом наёмных убийц, запутывающих таким образом следы, или с новым видом мутантов. Возможно, уникумом - ни с чем подобным мы еще не сталкивались. - Командор, вслушиваясь в слова подчиненного, разом посмурнел.

     - Остальные отряды что-нибудь заметили?

     - Ничего. Следопытов в отрядах не было, а песок... При таком ветре все следы исчезают за считанные минуты. Мы удвоили число бойцов и укомплектовали их парой одноместных лёгких глайдеров. Возможно, нам придётся прорываться через контролируемую мутантами границу и уже там продолжать преследование. Я не уверен, стоит ли это того...

     - Стоит, Дмитрий, стоит. Суммы, которую нам предложили за этого ребёнка, хватит на четыре года полного обеспечения нашей деятельности. Мы можем перегнать сюда весь орден, и всё равно останемся в огромном плюсе. Сделай всё, что можно, но девчонка должна быть на нашей базе через три недели. Выполнять.

     - Будет исполнено, командующий Север! - Дмитрий вытянулся, отдал честь и, развернувшись, пошёл к подготавливающим глайдеры людям. Командующий ордена Охотников за Мутантами проводил его глазами, после чего активировал УИУ и еще раз посмотрел на фотографию цели. Ничего примечательного во внешности девчонки не было, но почему-то за неё предлагали сумму, в тысячи раз превышающую стандартную цену за похищение человека. И если он сумеет докопаться до сути дела раньше, чем его люди поймают ребёнка... Быть может, орден сумеет получить прибыль куда как большую, чем три миллиарда кредитов?


Вторая и последующие части трилогии эксклюзивно на Author.Today




Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Глава 17
  • Глава 18
  • Глава 19
  • Глава 20
  • Глава 21
  • Глава 22
  • Глава 23
  • Глава 24
  • Глава 25
  • Глава 26
  • Глава 27
  • Глава 28
  • Глава 29
  • Глава 30
  • Глава 31
  • Глава 32
  • Глава 33
  • Глава 34
  • Глава 35



  • MyBook - читай и слушай по одной подписке