КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы  

Цитадель Тьмы (fb2)


Настройки текста:



Генри Каттнер
Цитадель Тьмы

Черных цветов аромат смертоносный,

Круг Зодиака, бесстрастные звезды…

Райнор спешит в цитадель колдуна,

Мертвая бьётся о берег волна…


ЦИТАДЕЛЬ ТЬМЫ



Внимай, о мой повелитель! Я поведаю тебе о высшем возмездии и о доблестных воинах седой старины… Да, давно, очень давно это было! Тир и Ниневия успели родиться, достигнуть расцвета своего могущества и сравняться с землей. На закате юности мира колыбель человечества — великая империя Гоби не знала себе равных по красоте и великолепию, но и злой рок, постигший ее, был настолько ужасен, что ум человеческий и по сей день бессилен вообразить себе всю глубину несчастий, постигших эту некогда благодатную страну.

Теперь о владычице азийских морей напоминают лишь руины некогда роскошных дворцов и величественных храмов, среди которых жалобно рыдает ветер, скорбно оплакивая былые победы. Слушай, о мой король! Я расскажу тебе свои сны и видения, которые бесконечной чередой проходят перед моим внутренним взором…

(Из рассказов Сахмета Окаянного)

ГЛАВА I

ЗНАК НА ЗЕРКАЛЕ

Умирающий лучник долго еще лежал под сенью огромного дуба. Нападавшие отнюдь не польстились на его покореженные в неравном бою доспехи, столь убогие по сравнению с их собственными роскошными латами, сверкавшими драгоценностями. Они ускакали прочь, увозя награбленное и бросив раненого среди его убитых соратников. Стрелок потерял много крови и, вглядываясь в предутренний сумрак лесной чащи, знал, что смерть вскоре явится за ним.

Несчастный с трудом дышал, ловя воздух спекшимися губами. Он попытался было подползти к бурдюку с водой, притороченному к седлу лежащего бездыханным коня, но сил на это у него не хватило. Лучник вновь упал и с тяжелым вздохом прильнул разгоряченной щекой к прохладной земле. Вдруг он услышал отдаленный стук лошадиных копыт. Неужели вернулись враги? Раненый схватил лежащий неподалеку лук и попробовал вложить в него стрелу.

Вскоре на поляну выехали двое всадников. Один ехал на сером иноходце, а другой на кобыле той же масти. Это был рослый мускулистый нубиец. Вид у него был воинственный и озабоченный.

Владелец серого коня по сравнению с могучим нубийцем казался совсем мальчиком, но выглядел сильным и выносливым. Он уверенно держался в седле, хотя путь обоим пришлось проделать уже немалый. Длинные золотистые волосы обрамляли загорелое лицо со строгими чертами. Зорким взглядом Райнор еще издали подметил, что совсем недавно здесь кипела жестокая схватка.

— Что за негодяи устроили такую бойню? — не выдержал он.

Умирающий разжал пальцы и выронил лук.

— Райнор… Принц Райнор… — с трудом прошептал он. Пить!

Юноша соскочил с коня, отвязал от седла флягу с водой и поднес ее к губам умирающего.

— Что случилось? — спросил он лучника. — И где Дельфия?

— Они… Увезли ее… Отряд воинов застиг нас врасплох. Они напали из засады. Мы дрались до последнего, но их оказалось больше. Я понял, что они поскакали на юг… Дельфия в плену…

Раненый вдруг умолк и огляделся кругом взглядом странным и изумленным. Затем протянул руку и стиснул оставленный было лук.

— Ну вот… и… и все… — чуть слышно вымолвил он, глубоко в последний раз вздохнул, мучительно вздрогнул и вытянулся во весь рост.

Райнор безмолвно застыл на месте. Взгляд его горел решимостью и холодным гневом. Он оглянулся на Эблика, который так и не спешился с лошади.

— Едем на юг, — коротко бросил юноша. — Экая досада, что мы с тобой отстали, Эблик!

— Я с тобой не согласен, — возразил нубиец. — Наоборот, это просто перст судьбы, что вчера твой конь повредил себе ногу! А если бы мы поехали вместе со всеми, глядишь, нас бы тоже убили!

— Вряд ли! — вскипел Райнор и невольно стиснул рукоять меча. — Как бы там ни было, а этих поганых псов мы с тобой проучим!

— Что? А я-то решил…

— Едем, я сказал! — начав терять терпение, повторил Райнор, вскочив в седло и пришпоривая своего иноходца. Потом в последний раз посмотрел на лучника, лежащего под дубом и добавил: — А вот и следы… Они действительно ведут к югу…

Недовольно ворча себе под нос, нубиец подчинился приказанию.

— Тебе бы на троне сидеть, — все так же вполголоса проговорил он, — да только Сардополиса больше нет…

И это была сущая правда. Они уже много дней назад покинули родные края, ибо королевство Райнора лежало в руинах. А сам он, его верный оруженосец Эблик и принцесса Дельфия скитались в поисках пристанища. И вот теперь в неведомой стране на берегу Моря Теней, сияющего подобно драгоценному сапфиру в короне империи Гоби, беглецов постигла ещё одна беда. Накануне лошадь Райнора вдруг захромала и они с Эбликом задержались в пути, изрядно отстав от остальных. А в это время неизвестные перебили отряд лучников, сопровождавший Дельфию и похитили девушку.

Хотя двое всадников и ехали быстро, однако даже с наступлением ночи они всё ещё не выбрались из леса, который окружал путников со всех сторон уже не один день. Райнор решил подождать ночного светила, чтобы стало хоть чуть-чуть посветлее.

— Давай дождёмся, пока не взойдёт луна, — предложил он, — а то тут темно, как в преисподней!

Райнор спешился и с наслаждением расправил затёкшее от долгой езды тело. Эблик последовал его примеру. Поблизости оказался ручей и кони смогли утолить жажду. Эблик напоил их и присел отдохнуть на берегу. Его силуэт зловещей тенью вырисовывался в ночном мраке.

— Небо вызвездило, — вдруг негромко произнёс нубиец.

Райнор выглянул из-за дерева и осмотрелся по сторонам.

— Звёзды-то зажглись, но луна ещё не взошла, — заметил он.

Но нубиец, казалось, не слышал его слов и продолжал:

— Только звёзды какие-то очень уж странные! Я таких ещё никогда не видел!

— Что? — удивился юноша и внимательней пригляделся к небосклону. Звёзды где-то там, в бездонной вышине, сверкали на чёрном бархатном плаще ночи ледяными иглами. — Вроде всё, как обычно, Эблик… — начал было Райнор, и осёкся.

По спине у него пробежали холодные мурашки. Казалось, с бескрайнего купола небес струился безотчётный, мертвящий сердце ужас. Точно на волю вырвалась неведомая недобрая сила, рождённая в бескрайних глубинах мироздания.

Да, на первый взгляд звёзды оставались такими же самыми, но почему в этих странных местах они выглядели настолько зловещими?

— Не болтай глупостей, Эблик, а лучше присмотри-ка за лошадьми, — посоветовал Райнор.

Негр вздрогнул и поднялся на ноги.

— Лучше бы нам убраться отсюда, — странным глухим голосом проговорил он. — Холодно здесь… Слишком холодно для лета в разгаре…

И тут хе из мрака в ответ ему раздался тихий шёпот:

— Да, здесь холодно! Вашу кровь леденит взгляд василиска…

— Кто это? — насторожился Райнор.

Он быстро обернулся и выхватил меч. Эблик сжался, как перед прыжком и стиснул увесистые кулаки.

Кто-то тихо рассмеялся. Из тени деревьев выступила стройная фигура, очертания которой расплывались в ночной тьме.

— Я друг, — продолжал незнакомец. — Во всяком случае, зла с моей стороны вы можете не опасаться. Спрячь своё клинок, юноша. Я не ищу ссоры!

— Неужели? — усмехнулся Райнор. — Тогда почему ты прячешься в чаще, как волк?

Я слышал шум битвы и то, как чужаки ехали по Миракскому лесу, а потому решил затаиться.

Бледный серебристый свет пробивался сквозь густые кроны. Наконец-то взошла луна. Отблески её лучей падали на незнакомца, освещая гриву седых волос, густые кустистые брови и белоснежную волнистую бороду, спадавшую старику на грудь. Само лицо разглядеть можно было с трудом. На нём резко выделялся нос, похожий на орлиный клюв, а тёмные глаза пристально разглядывали Райнора. Старец был обут в сандалии, а тело его покрывал грубый серый хитон.

— Кто ты?

— Меня называют Гиаром.

— Что это ты там такое говорил… про василиска? — чуть слышно спросил Эблик.

— Немногим доступно искусство читать по звёздам, — ответил Гиар. — Но всё же есть те, кто понимает язык Зодиака. Прошлой ночью Стрелец вошёл в созвездие Рыб. Стихия Огня столкнулась с тригоном Воды. И потому нынче ночью правит василиск. — И без того низкий голос старика стал ещё глуше. Казалось, он рокочущим эхом разносится по самым затаённым уголкам лесной чащи. — Семь созвездий управляют Зодиаком: Стрелец, Рыбы, Змея, Зеркало, Василиск и Чёрный Цветок… А седьмой — это знак Таммуза, но его время ещё не пришло… Семь, ровно семь главных созвездий, и Василиск — одно из них!

Встретившись взглядом с чёрными глазами старика, Райнор почему-то слегка растерялся.

— Я простой смертный и ничего не смыслю в звёздах! — немного рассердившись, ответил юноша. — Мне всё одно, что Стрелец, что Змея!

— И однако они могут помочь тебе, чужеземец так же, как помогают мне, — возразил старик. — К примеру, именно по звёздам я узнал, что Мальрик похитил девушку и держит пленницей в своём замке!

— Что? — мигом насторожился Райнор.

— В этих местах властвует барон Мальрик. Его люди увезли твою спутницу и сейчас она в крепости.

— Откуда тебе известно? — изумлённо выдохнул Райнор.

— Какая разница? Я кое-что умею и в силах тебе помочь, но если только ты сам того захочешь.

— Да он же колдун! — недовольно проворчал Эблик. — Райнор, лучше перережь горло этому лохматому!

Райнор на мгновение призадумался, а не последовать ли и впрямь совету нубийца, а старик только усмехнулся и продолжал:

— Замок Мальрика хорошо укреплён и воинов там много. Тебе одному девушку не спасти. Прими мою помощь, принц Райнор!

Юноша громко и презрительно рассмеялся.

— Твою помощь? Да как и чем ты мне можешь помочь, старик?

— Старик? Да, ты прав… Но я гораздо старше, чем ты думаешь. Взгляни на эти дубы. Они помнят незапамятные времена, но их стволы с годами лишь крепчают. Позволь мне открыть тебе маленькую тайну, юноша. Мальрик боится звёзд. Он родился под водным знаком Рыб, но его созвездие в тот миг управлялось знаком Чёрного Цветка. И я тоже рождён под знаком Рыб, но в момент появления на свет звёзды сделали меня властелином, а не слугой. Барон Мальрик знает о том, какой силой я наделён и, услышав моё имя, должен освободить Дельфию.

Эблик был сражён.

— А какая тебе от этого польза? — спросил он.

Несколько секунд Гиар хранил молчание. Холодный ветер развевал его седую бороду и полы одежд.

— Мне какая польза? — повторил он наконец. — Возможно, я утолю жажду мести. Ведь барон Мальрик мой заклятый враг. Впрочем, тебе-то что за дело? Я берусь вам помочь и этого вполне достаточно.

— Ты конечно прав, — кивнул Райнор. — По-моему, тут не обойдётся без колдовства. А если Мальрик и впрямь так силён, как ты рассказывал, твоя помощь нам пригодится!

— Вот и хорошо! — в угрюмом взгляде волшебника вспыхнули живые огоньки. Гиар пошарил в складках своей одежды и вытащил оттуда что-то блестящее. — Возьми, этот талисман поможет тебе победить, — объяснил старик.

Райнор взял амулет и принялся с интересом разглядывать его. На диске величиной с ладонь по часовой стрелке были выгравированы разные изображения. Всего рисунков было шесть: стрела, рыба, змея, круг, цветок и маленькое длиннохвостое существо, покрытое шипами и похожее на дракона. В центр диска был вставлен драгоценный камень. Хотя он выглядел густо-чёрным и даже мрачноватым, казалось, в самой сердцевине его, в глубине, сияла яркая серебристая точка, похожая на звезду.

— Знак Таммуза! — прошептал Гиар. — Его нельзя изображать рисунком! Для посвящённых он передаётся звездой, вделанной в чёрный опал. Таммуз — владыка Зодиака!

Райнор перевернул талисман. Обратная сторона диска была отшлифована до зеркального блеска.

— Не смотри в зеркало долго! — предостерёг Гиар. — Через знак Зеркала исходит сила Василиска и она тебе ещё сослужит службу. Покажи талисман Мальрику и от моего имени вели освободить девушку. Если он подчинится — его счастье, а коли вздумает противиться… — голос чародея превратился в зловещий шёпот. — Если он откажется повиноваться, поверни амулет другой стороной и пусть Мальрик как следует поглядится в Зеркало!..

Затем Гиар протянул руку и указал вперёд.

— Ступайте вон той дорогой! — велел колдун. — Луна уже взошла! А ваш путь лежит к югу!

Райнор кивнул и направился к лошади. Он молча вскочил в седло и поехал по тропинке. Эблик старался держаться поближе к хозяину.

Когда они отъехали немного, Райнор оглянулся через плечо. Гиар по-прежнему стоял на поляне, высоко держа свою лохматую голову и застыв, словно изваяние.

Маг не сводил пристального взгляда со звёздного неба.

ГЛАВА II

ЗНАК ВАСИЛИСКА

Вот наконец Райнор и Эблик достигли замка барона-разбойника. Крепость Мальрика возвышалась серой громадой в мрачной лесной чаще. Путники на некоторое время затаились среди деревьев и молча озирали широкий луг на котором замок Мальрика казался диким зверем, готовым к смертельному прыжку. Багровые отсветы факелов и светильников мерцали в стрельчатых окнах.

— За мной! — коротко скомандовал Райнор и тенью метнулся вперёд.

Они с Эбликом стремглав промчались через поляну, и прежде чем застигнутый врасплох часовой успел поднять тревогу, два сильных воина повалили его на землю. Бородатый стражник открыл было рот, но прежде чем он издал хотя бы единый звук, стальной клинок вонзился ему в грудь и заалел от крови… Захлёбываясь ею, стражник медленно сполз вниз вдоль стены и упал бездыханным в бледном свете луны.

— Всего один стражник!.. — пробормотал Райнор. — Похоже, барон Мальрик не слишком боится своих врагов! Ну что ж, часть работы уже сделана, идём дальше!

Они беспрепятственно миновали вымощенный плитами двор и наконец очутились в замке. Просторная караульня была полна оружия. Там лежали палицы, мечи, боевые крючья а в дальней стене виднелась толстая дубовая дверь. Райнор немного поколебался и осторожно потянул её. Дверь оказалась незапертой. Райнор приоткрыл её ещё чуть-чуть и заглянул в щёлку. Эблик заметил, как насторожился его молодой хозяин.

Райнор между тем увидел огромный пиршественный зал со сводчатым потолком. Его толстые дубовые балки, расходившиеся от центра и пересекавшиеся под разными углами, словно гигантская паутина, почернели от копоти. Пол в зале был застрелен шкурами диких зверей и роскошными коврами. Вдоль стен были расставлены длинные деревянные столы. За ними, оглашая замок хохотом и пьяными криками, праздновала очередной удачный набег банда Мальрика. Заросший бородой и усами воин, жестокое лицо которого больше напоминало морду хищника, жадно обгрызал бараньи кости и запивал жаркое огромным количеством крепкого вина. А на самом почётном месте в кресле с высокой спинкой и подлокотниками, изукрашенном искусной резьбой, восседал барон Мальрик собственной персоной, который среди этого сборища отпетых головорезов выглядел более чем странно и вовсе не походил на предводителя разгульной шайки.

На его совсем юном лице с тонкими изящными чертами блуждала загадочная улыбка, а длинные волосы мягкой волной спадали на хрупкие плечи. Одет он был в простую коричневую сорочку с широкими рукавами и рассеянно поигрывал красивым полированным кубком филигранной работы. Но вот двое дюжих воинов силой втащили в зал девушку.

Как и ожидал Райнор, это оказалась Дельфия. Доспехи её сильно пострадали в бою, а длинные смоляные волосы растрепались и прядями обрамляли побледневшее лицо. Глаза девушки пылали гневом и от этого она казалась ещё красивее. Дельфия резко выпрямилась и одарила владельца замка презрительным взглядом.

— Ну, чем ты ещё вздумал меня унизить? — сердито спросила она.

— Унизить? — повторил барон. — Да у меня и в мыслях не было тебя оскорбить. — Голос Мальрика звучал тихо и мягко. — Поужинаешь с нами, красавица? — спросил он и указал на свободное кресло рядом с собой.

— Да я скорее стану есть с бешеными псами! — огрызнулась пленница.

Услышав её ответ, разбойники угрожающе и недовольно загудели. Здоровенный детина с уродливым шрамом через всю щёку и слегка косившим глазом вскочил с места и подбежал к девушке. Но Мальрик повернулся к нему и холодно спросил:

— Разве я приглашал тебя сюда, Гантер?

— Дьявол вас всех побери! — вскипел тот. — Хватит, Мальрик! Кончилось моё терпение! Эта девка — моя добыча! Я её добыл, я с ней и позабавлюсь! И сидеть за ужином она будет со мной!

— Неужели? — всё так же невозмутимо продолжал Мальрик. В глазах его вспыхнул насмешливый огонёк. — Не иначе как ты изнемогаешь под игом моей власти и сам хочешь сесть в это кресло, а, Гантер?

Приумолкшие воины прислушивались к закипавшей ссоре. И наконец в зале воцарилась гнетущая тишина. Райнор невольно стиснул рукоять меча, предчувствуя, что вот-вот вспыхнет жестокая драка.

Похоже, это понял и сам зачинщик. Белый шрам на его лице побагровел. Выкрикнув что-то невразумительное, Гантер выхватил из ножен длинный клинок и ринулся на Мальрика. Но его меч лишь пронзил пустоту, не причинив противникуни малейшего вреда.

Мальрик молниеносно уклонился от разящего удара и тут же оказался лицом к лицу с Гантером. Из складок широкого рукава выскользнул отточенный кинжал. Тонкие пальцы сжали рукоять.

Мальрик оказался стремительным и гибким как змея. Длинное узкое лезвие угодило точно в цель. Смертельно раненый Гантер хрипло вскрикнул и неуклюже взмахнул мечом, разрубив край деревянного стола.

Потом обхватил руками голову и, царапая себе лицо от дикой боли, рухнул как подкошенный.

А ещё через несколько мгновений Гантер испустил последний дух и неподвижно замер у ног победителя.

Мальрик с облегчением вздохнул, опустился в кресло и вновь принялся вертеть в руках драгоценный кубок. Вассалы одобрительными криками встретили победу своего господина в поединке, но тот, казалось, совсем их не слышал.

Однако немного погодя Мальрик быстрым взглядом окинул Дельфию и сделал слугам знак подвести её поближе.

Наблюдая за происходящим из своего укрытия, Райнор наконец решил, что пора действовать. Сначала он подумал, что будет слишком безрассудно идти прямо в лапы к вооружённому врагу, но вдруг вспомнил о талисмане и почувствовал странное, необъяснимое доверие к словам колдуна. Юноша нашарил за поясом металлический диск, спрятал его в ладони, коротко приказал Эблику следовать за собой и толкнул ногой дверь.

Райнору удалось пройти шагов десять, прежде чем воины заметили в зале чужака. По пятам за ним, держа боевой топор наготове, следовал нубиец.

Наконец разбойники разглядели их обоих и кинулись было на незваных гостей.

Но Мальрик тут же отдал приказ. Голос его перекрыл всеобщий гвалт и в зале стало тихо. Барон сидел не шевелясь и, слегка нахмурившись, молча смотрел на пришельцев.

— Кто вы такие и зачем пожаловали? — спросил он наконец, мельком взглянув на Дельфию, которая невольно подалась вперёд.

— Моё имя мало что тебе скажет, — отозвался Райнор, — а вот Гиара ты наверняка знаешь. Он просил передать тебе кое-что…

— Гиар… — волной пронеслось по залу.

В этом тихом возгласе слышались одновременно страх и почтение.

— И что же именно он просил передать? — полюбопытствовал барон.

— Чтобы ты отпустил девушку, — ответил Райнор.

Нежное лицо Мальрика оставалось по-прежнему спокойным.

— И это всё? — уточнил он.

Райнор вдруг почувствовал себя разочарованным. В глубине души он ожидал, что Мальрик поведёт себя иначе, хоть и не знал, как. Однако невозмутимость противника озадачила юношу.

Барон между тем ждал. А когда понял, что ему ничего больше не скажут, молча взмахнул рукой. По его знаку рыцари обнажили мечи и с криками ринулись на противника. Эблик за спиной Райнора приготовился к прыжку, словно дикий кот. Его чернокожее лицо с приплюснутым носом и толстыми губами дышало гневом.

"Так вот чего стоили обещания колдуна!" — Райнор горько усмехнулся своим мыслям и тоже выхватил меч, но вдруг снова вспомнил о талисмане. Что там велел сделать Гиар?

"Если он откажется, — вдруг всплыло в памяти, — поверни амулет обратной стороной! Пусть Мальрик поглядится в Зеркало!"

Первый нападавший был уже совсем рядом, когда, выхватив из-за пояса металлический диск, Райнор повернул его другой стороной. Из глубины зеркала вырвался тонкий, как игла, ослепительно-яркий луч света.

Он ударил разбойнику прямо в лицо и, казалось, глубоко вонзился в него.

Выражение жестокости внезапно сменилось маской дикого, первобытного ужаса. Воин остановился, точно натолкнувшись на незримую преграду и неподвижно замер на месте, как вкопанный. Взгляд у него стал, будто у затравленного зверя.

Райнору вновь вспомнились тихий голос и таинственные слова Гиара:

"Взгляд василиска леденит вас…"

Теперь из зеркала струился целый пучок ослепительно-белых лучей. Этот неземной свет напоминал стрелы бога Луны. И, подобно разящим стрелам, они стремительно пронизывали воздух, рассеивались во все стороны и безошибочно находили свою цель. Жертвами их один за другим становились рыцари Мальрика. Воиины один за другим застывали на месте, а последним их участь разделил сам барон.

Когда всё было конечено, лучи внезапно исчезли.

— Дельфия! — позвал Райнор и девушка бросилась к нему навстречу через весь просторный зал.

— Это колдовство, и нам следует ожидать всякого зла! — предостерёг Эблик.

— Как бы там ни было, а пока что нам от чар немалая польза! — отмахнулся Райнор и обернулся, готовясь обнять бегущую Дельфию. Но в этот миг произошло нечто невероятное.

В зале повеяло ледяным холодом. От резкого порыва ветра все светильники разом погасли и вокруг воцарилась кромешная темнота.

Райнор услышал, как испуганно вскрикнула Дельфия. Сыпля проклятиями, юноша ринулся к ней на помощь.

Но на бегу запнулся о распростёртое на полу тело. Райнор пошарил рукой и наткнулся на бородатое мужское лицо.

— Дельфия! — крикнул он.

— Райнор! — отозвалась девушка. Голос её всё слабел и теперь доносился откуда-то из необъятной дали. — На помощь, Райнор!

Клинок оказался бесполезен. Райнор, спотыкаясь, брёл в темноте на ощупь, пытаясь угадать, какое очередное препятствие ждёт его впереди, как вдруг пальцы его скользнули по чьей-то жесткой загрубевшей коже.

Вслед за этим в темноте прозвучал гневный окрик:

— Ты, дерзкий глупец! Суёшь свой нос куда попало, да ещё осмеливаешься поднять свой меч на властелина Зодиака!

Это был голос Гиара. Несомненно, колдун проник в замок Мальрика с помощью своей чёрной ворожбы.

— Ах, вот как! — вскипел Райнор. — Ну, сейчас ты познакомишься с моим мечом поближе, негодяй!

И он с с силой вонзил клинок туда, где должен был стоять Гиар. Тишину прорезал дикий крик боли и растаял вдали.

Райнор снова потерял след колдуна и в темноте ринулся вперёд, пытаясь не дать Гиару скрыться.

— Глупец! Глупец! — шипел во мраке Гиар. В голосе его слышались издёвка и угроза. — Слепец! Мальчишка!

Райнор остановился. Кругом вдруг начало разливаться странное зеленоватое сияние. Оно было скорее тусклым, чем ярким, и наводило ужас. Похоже, вновь начинали действовать какие-то чары, которые и породили этот потусторонний свет.

Постепенно он собрался в огромный бесформенный сгусток, который затем стал напоминать дракона. И тогда Райнор вспомнил изображение странного существа на талисмане.

Это был знак Василиска!

И только быстрота спасла юношу.

Он уже не раз смог убедиться, что ужасный взгляд этого создания убивает всё живое, а потому успел закрыть лицо руками, прежде чем во мраке снова вспыхнул слепяще-белый луч. Но Райнора всё равно до самых глубин его существа пронизал смертельный неземной холод, а душу охватил слепой, первобытный страх. Юноша успел сделать ещё от силы шага четыре, а потом разум его замутился, голова запрокинулась назад. Ноги отяжелели и словно завязли в чём-то мягком. Райнор зашатался и рухнул на каменные плиты пола. А потом он погрузился в блаженное забвение и этот мир на время перестал существовать для него.

ГЛАВА III

ЗНАК ЧЁРНОГО ЦВЕТКА

Очнулся Райнор неожиданно. Солнечный свет пробивался сквозь кроны высоких дубов, а поблизости кто-то сыпал живописной нубийской руганью. Юноша сообразил, что его перенесли из замка куда-то в другое место и наконец узнал низкий голос Эблика.

Райнор вначале приподнялся, а затем легко вскочил на ноги. Нубиец оглянулся и, увидев, что его молодой хозяин наконец-то пришёл в себя, просиял от радости.

— Проклятье! — прогремел он. — Хвала Богам! Неужто ты жив, Райнор?

— Вроде как жив, — с трудом отозвался тот. — А что вообще случилось?

— Мне-то почём знать? Когда в замке Мальрика погасли все огни, я сначала заплутал в темноте, а когда вернулся, ты лежал на полу с огромной шишкой на лбу, а Дельфия вообще исчезла. Ну, я тебя подобрал и отправился на восток.

— Почему на восток? — удивился Райнор. — Я тебе конечно премного благодарен, но всё-таки лучше было остаться в замке. Дельфия…

— Она на востоке! — настойчиво повторил Эблик. — И если мы хотим её найти, надо идти именно в ту сторону. Я прихватил с собой одного из людей Мальрика. Он очухался немножко пораньше тебя и я уже успел кое-о чём порасспросить этого негодника. К востоку от замка Мальрика, в глубине Миракского леса, Гиар тоже возвёл себе крепость, — Эблик кивнул в сторону восходящего солнца и продолжал: — Во сне ты проклинал колдуна на чём свет стоит, так что я малость сообразил, что произошло без меня. Ну, что ты дальше решил?

— Идём в гости к колдуну, — отозвался Райнор. — Ты всё сделал как надо, Эблик, — похвалил он, а затем вкратце рассказал нубийцу о своих приключениях и под конец спросил: — А где наши лошади?

— А чума их знает! Верно испугались и сбежали без оглядки. Да ты не волнуйся, здесь совсем недалеко!

— Что ж, тем лучше! Теперь до меня дошло, Эблик… Гиар мной воспользовался для своих дел… Только вот до сих пор не пойму, чем я ему помог?…

Юноша снова задумался. Несомненно, чародей похитил Дельфию силой. Но почему Гиар не мог сделать этого с помощью своего колдовства до тех пор, пока не появился Райнор? Неужто чернокнижнику не удавалось проникнуть в замок Мальрика, покуда кто-нибудь не откроет ему туда вход?

Вообще-то Райнор слышал, что такое случается. Ведь есть же существа, которые не могут войти в дом, если их не перенести через порог. А ещё существуют создания, для которых препятствием служат река или ручей. Возможно, амулет, попавший в стены замка, дал Гиару возможность оказаться там в нужный момент.

Вспомнив о талисмане, Райнор невольно пошарил за поясом. Металлический диск остался на прежнем месте. Юноша достал его и опять начал с любопытством разглядывать. Внутри чёрного опала мерцала серебристая звёздочка.

— Ладно, нам давно пора в путь, — наконец спохватился Райнор. — Пошли, Эблик!

Он легко вскочил на ноги и быстро зашагал вперёд, отмеривая милю за милей. Эблик следовал за ним, не отставая и размахивая своим тяжеленным топором, как пёрышком.

Вековые дубы окружали путников со всех сторон. Чаща простиралась, насколько глаз хватало. Солнце поднималось всё выше и выше, пока наконец палящий зной не сделался нестерпимым. Но вот наконец лес всё же поредел и путники оказались на краю крутого обрыва, который гляделся в тёмные воды озера.

Посреди чёрной зеркальной глади возвышался маленький островок, а на этом клочке суши вздымался замок чернокнижника. Чернее глубин адской бездны была каменная громада крепости, устремлённая к самому небосводу. У этой мерцающей твердыни не было ни окон, ни бойниц. Она казалась высеченной из одного исполинского каменного блока и ничто не нарушало мрачного однообразия её линий. Моста между берегом озера и островком не было.

Чёрная вода отливала металлическим блеском и дышала холодом северных морей.

Сам островок был окутан сумраком. Да и природа его выглядела загадочной. Он был не из камня, и всякий раз, когда налетал очередной порыв ветра, островок дрожал. Замок лежал в ложбине, похожей на сонное царство, окрест него царил зловещий покой. Его не нарушал ни единый звук, если не считать что-то изредка шептавшего ветерка, да и тот казался удивительно тихим.

Эта сонная атмосфера напоминала поля вечного блаженства, где ушедшие в мир иной души, испив из реки забвения, блуждают по райским кущам, тоскуя по утраченным радостям земной жизни, недоступным в мире теней.

Слегка робея, Райнор произнёс заклинание и большими шагами двинулся вперёд. Нубиец следовал рядом. Эблик вслух не произнёс ни слова, но обострённое чутьё варвара подсказывало ему, что места эти заколдованные. Глаза негра широко раскрылись, ноздри трепетали, словно нубиец принюхивался к какому-то незнакомому запаху. А когда путники наконец спустились с обрыва, волной нахлынул сказочный, одуряющий аромат и окутал их со всех сторон.

Райнору сразу захотелось спать, веки отяжелели, глаза смыкались сами собой. Да, Гиар охранял своё жилище с помощью чёрных чар!

Райнор и Эблик наконец спустились к самой воде, быстро обошли берег и лишний раз убедились, что моста действительно нет.

— Самое простое — построить плот, но это будет слишком долго, — прикинул Райнор. — Значит, придётся добираться вплавь. Другого способа нет!

— Конечно, — кивнул Эблик, не сводя пристального взгляда с неподвижных серых вод, — но всё-таки лучше держать оружие наготове, принц!

Райнор вынул из ножен кинжал и зажал его в зубах. А потом быстро вошёл в воду и поплыл вперёд.

Но его тотчас же охватил мертвящий холод. Райнору почудилось, что он оказался в объятиях самого бога смерти.

Его ледяное дыхание сковывало тело и причиняло нестерпимую боль.

Взглянув вниз, Райнор не увидел дна. Вода была не прозрачная, а матово-серая, и Райнору казалось, что он плывёт среди грозовых туч.

Юноша не мог угадать, что таится в бездонных глубинах озера, но ничто не мешало ему беспрепятственно продвигаться вперёд.

Озеро было невелико и потому, выбравшись наконец на мелководье, Райнор даже удивился, что так сильно устал, добравшись до островка. Эблик по-прежнему старался держаться поближе к хозяину. Теперь цитадель Гиара была от них совсем близко и таинственной чёрной громадой вздымалась к небу.

А взглянув под ноги, путники увидели… чёрный луг! Чёрные цветы устилали землю сплошным живым ковром. Казалось, весь остров был покрыт чёрным бархатом сказочной красоты. Стебли, листья и нежные лепестки переливались разными оттенками чёрного.

По этой чарующей мерцающей глади то и дело волнами пробегали лёгкие порывы ветра.

Если не считать чуть слышного шороха цветов, вокруг царило безмолвие.

Райнор и Эблик зашагали к замку. Но стебли цветов опутывали им ноги, а позади бархатистым чёрным облачком вздымалась пыльца. Вдруг в воздухе снова повеяло чудесным ароматом. Едва уловимый вначале, он постепенно делался всё сильнее, дурманя и одновременно вызывая отвращение. В этом запахе чувствовалось нечто тёмное и нечистое.

Райнор прикипел взглядом к замку колдуна, и потому не сразу сообразил, что почти не продвинулся вперёд. Потом он попытался оглянуться назад. Но всё тело будто налилось свинцом и каждое движение давалось с огромным трудом. Впереди покачивались бархатистые венчики чёрных цветов, а в воздухе пеленой клубилась чёрная пыльца. Чёрная дымка окутывала пришельцев всё больше и больше.

Райнор хотел отбежать в сторону, но колдовская пыльца потянулась следом и окутала его как плащом.

Сам того не замечая, Райнор топтался на одном месте и медленно раскачивался из стороны в сторону, даже не сознавая, что с ним происходит.

Ему казалось, что он долго-долго падает вниз. Чёрные стебли жадно потянулись к юноше. Вот шелковистые лепестки одного цветка принялись гладить его по щеке, венчик другого прильнул к его губам, и в этом жутком подобии поцелуя Райнор против своей воли глубоко вдохнул дурманящий колдовской запах…

А когда чары начали действовать, взору его предстало невероятное зрелище. Мир наполнился игрой красок, звука и света. Райнор услышал звук трубы и грохот рушащихся высоких стен. Перед ним проносились обрывки видений, и теперь юноша чувствовал себя как во сне, где смешались явь и давнее, позабытое прошлое.

И вот что странно: хотя ядовитый аромат по-прежнему щекотал его ноздри, у Райнора не было ни малейшего желания пошевелиться, чтобы не дышать им. Усыпляющий запах летийских цветов сковал юношу незримыми узами чёрной магии.

Как приятно было лежать не шевелясь и вспоминать…

Вдруг чья-то сильная рука схватила его за плечо и грубо встряхнула. Райнор приподнялся и тут же снова тяжело рухнул на землю. Вдруг откуда-то из немыслимой дали до него донёсся громкий, полный отчаянья голос.

Это кричал Эблик!

Крик нубийца проник сквозь туман, окутавший мозг Райнора. Эблику угрожала какая-то опасность и он призывал на помощь. Именно это придало Райнору сил, он стряхнул с себя оцепенение, пошевелился и наконец встал, обливаясь потом и дрожа от нечеловеческого напряжения. В тот же миг причудливые видения вначале померкли, а потом и вовсе развеялись.

Райнор вновь окинул взглядом обиталище колдуна и безжизненный островок посреди холодного озера.

Потом с усилием расправил занемевшее тело. У ног Райнора в беспамятстве лежал нубиец. Юноша вскинул его на плечо и, время от времени переводя дух, двинулся через живое море чёрных цветов. В тот же миг его охватило странное смятение и какая-то невыразимая печаль от того, что нежные стебли и бархатистые лепестки гибнут под ногами.

Ветер раскачивал их. Казалось, волшебные цветы шлют пришельцам свой последний прощальный вздох.

Знак Чёрного Цветка был побеждён!

ГЛАВА IV

ЗНАК ЗМЕИ

Замок Гиара смутно маячил перед ними. Мрачная загадочная крепость поражала однообразием линий и больше походила на сплошную отвесную скалу, нежели на жилище. Нигде не было даже намёка на ворота и окна. Голова у Райнора кружилась, он почти совсем ослабел, но продолжал идти вперёд. И вдруг юноша понял, что ошибался, потому что вход в цитадель был прямо перед ним. Неужели раньше пытливый и острый взгляд молодого воина не замечал его? Вполне возможно, так оно и было, однако, скорее всего, это сделали, чтобы легче было исподтишка наблюдать за чужаками. Один из каменных блоков бесшумно отошёл в сторону. Райнору стало не по себе. Он чувствовал, что Гиар самолично следит за ними, притаившись в каком-то укрытии.

Переборов неприятное чувство, Райнор шагнул через порог. В тот же миг вход за ним закрылся. Райнор вернулся и попытался вновь открыть его, но потерпел полную неудачу.

А даже если бы ему вдруг и повезло, что тогда? Ведь нужно было проникнуть в самое сердце цитадели. Впереди виднелся наклонный каменный коридор, уходивший вниз. Райнор довольно улыбнулся, поудобнее перехватил Эблика, который ещё до сих пор не очнулся, однако начинал шевелиться и слабо вздрагивать.

Наконец чернокожий гигант окончательно пришёл в себя, по-кошачьи мягко вскочил на ноги и немедля схватился за боевой топор. Однако, не узрев поблизости ни одного врага, облегчённо вздохнул и смущённо улыбнулся Райнору.

— Мы что, уже в замке? — спросил он. — Проклятье! Ну и силища в этих окаянных цветах! Настоящая колдовская западня!

— Говори потише! — предостерёг Райнор. — У стен в крепости Гиара есть глаза и уши! С одной стороны нам с тобой по доброй воле сейчас отсюда не выбраться, а с другой я поклялся разделаться с чародеем!

— Ну что ж, и мне интересно поглядеть, сможет ли он пустить в ход своё колдовство против вот этого! — сверкнув белозубой усмешкой, произнёс нубиец и покрутил в воздухе увесистый топор как пушинку. Для него это грозное оружие было не тяжелее обычного копья.

Держась настороже, оба двинулись вперёд по галерее. Слабое сияние внутри неё не вызывало той душевной тревоги, которую обычно порождают тёмные чары. Казалось, это тускло светился сам воздух, тогда как стены, пол и потолок каменного коридора оставались тёмными.

Постепенно он расширился и внезапно оборвался. Внизу сияла серебристым светом какая-то таинственная жидкость, вовсе не похожая на воду. Её зловещие бледные отблески отражались на чёрном своде круглой пещеры, в которую переходила галерея. Через светящуюся бездну был переброшен мост, напоминавший путь к воротам Валгаллы. Он тянулся прямо к отверстию в каменной стене.

— Мы должны попасть туда! — решительно заявил Райнор. — Помолись своим богам, Эблик и попроси у них удачи!

С этими словами юноша первым шагнул навстречу опасности. Мост оказался невероятно узок. Вниз Райнор старался не смотреть чтобы не кружилась голова. Он устремил взгляд на противоположную стену.

Эблик вцепился ему в плечо и прошептал:

— Помоги, Райнор! Я не решусь открыть глаза! Меня так и тянет туда спрыгнуть!

— Держись крепче! — процедил Райнор сквозь зубы. Сам он вниз всё-таки глянул. Это было сильнее его.

И сразу же к горлу подкатила тошнота. Далеко внизу, в молочно-белой отвратительной массе мелькали, извиваясь, силуэты каких-то тварей. Что это были за существа, Райнор толком разглядеть не мог, но они внушали ему невыразимое омерзение. И в изгибах их тел, и в движениях что-то неуловимое отталкивало и оскорбляло человеческое восприятие. Хотя рты созданий были разинуты, из них не вылетало ни единого звука, глаза на жутких мордах смотрели невидящим взглядом.

Существа ныряли и лениво кувыркались в опаловой жидкости, а чутьё подсказывало Райнору, что зрение обманывает его. Некая неведомая сила подталкивала юношу в мерцающую бездну. Толчок этот был так силён, что Райнор пошатнулся, но удержал равновесие и двинулся вперёд.

Сделав над собой мучительное усилие, Райнор вновь заставил себя смотреть на другой край пропасти. И сразу почувствовал себя сильней и уверенней. Ступал Райнор медленно и осторожно. И всё равно не мог отогнать от себя мысли о затаившейся внизу опасности.

Наконец он ощутил под ногами твёрдый каменный пол.

Райнор и Эблик, с трудом переводя дыхание, вытирали вспотевшие лица. А перед ними зиял таинственный вход в очередную пещеру.

— О боги! — не выдержал Эблик. — А может вернёмся? Правда, придётся опять перебираться через этот адский мост, но вдруг ещё раз повезёт…

Однако Райнор решительно переступил порог и первым оказался в небольшой сумрачной пещере с высокими сводами. В центре её возвышался грубо высеченный каменный трон, на котором восседало необычное существо, отдалённо напоминавшее человека. Взглянув на него, Райнор мигом вспомнил обитателей мерцающей бездны. Это создание тьмы, бескостное, с бесформенным телом, походило на какого-то древнего идола. Но уродливее, чем тело, была голова — плоская, как у змеи, с тусклыми навыкате глазами, устремлёнными куда-то в одну точку. Пасть у твари тоже была змеиная, а туловище покрывала чешуя.

Чудовище сидело не шевелясь, в задумчивости обвив лоб кончиком хвоста, словно короной. Но вот оно подняло голову и сразу стало похоже на священного змея, украшавшего венцы египетских фараонов. Таинственный взгляд бесстрастных глаз, вобравших в себя тысячелетнюю мудрость, остановился на незваном госте.

Райнор никогда не видел зрелища более жуткого и прекрасного одновременно. Длинное гибкое тело, причудливо изгибаясь, сверкало и переливалось всеми цветами радуги. Рубиновый сменялся лиловым, фиолетовый переходил в изумрудно-зелёный, искрился солнечно-золотыми оттенками чистого топаза, отчего чешуя вспыхивала причудливыми сказочными узорами. Эта ослепительная красота пронзила душу Райнора, словно острие отточенного меча.

Взгляд змея приковал его к месту.

В зрачках его сиял свет не от мира сего, вселявший в сердце безотчётную тревогу, и в то же время глаза эти лучились нежностью, как взор любящей девушки, которой возлюбленный платит горячей взаимностью. В ушах Райнора вдруг зазвучала неземная музыка.

Взгляд загадочного существа пронизывал его насквозь. Он уже не видел, не слышал, не чувствовал ничего привычного, земного. Райнора охватила неизъяснимая щемящая тоска, древняя, как мир. Эблик застыл рядом с хозяином, такой же безмолвный и неподвижный, но юноша даже не осознавал этого.

Однако в сверкающем взгляде змея не было злобы. Это создание родилось намного раньше, чем на земле появились тёмные силы. Оно было выше страстей и пороков, любви и ненависти, как всякое божество, и эти чувства терзали лишь человеческие души.

Мудрость, сиявшая в глазах змея, дышала звёздной запредельной вечностью.

Все земные мысли и воспоминания стёрлись из памяти Райнора, все узы, соединявшие его с этим миром, исчезали, все суетные человеческие привязанности рвались одна за другой. Он осознавал, что когда-то любил, смеялся, горел жаждой битвы и терял голову в пылу жестоких схваток с врагом. Вся прошлая жизнь проносилась перед Райнором вереницей удивительно чётких картин, но он взирал на эти образы отрешённо.

Безразличие охватило Райнора. Минувшие события мелькали перед ним, окутанные дымкой небытия, но и будущее уже не имело значения.

Райнор вспомнил своего чернокожего оруженосца Эблика, затем из глубин сознания всплыло гордое и бледное лицо Дельфии, но теперь в его душе не осталось для них обоих ни капли душевного тепла.

Все обычные человеческие чувства и привязанности развеялись перед чистым, холодным и бесстрастным всеведением, пришедшим с далёких звёзд. Райнор вдруг понял, что человек не более чем оживший комочек глины, перемещённый на мгновение в мир, созданный из грязи, камня и воды, и этот маленький шарик, именуемый землёй, кружится в холодной чёрной пустоте, чтобы кануть в небытие, когда исполнится срок.

Передав юноше эти видения, древний змей расправил свои кольца, соскользнул с трона, подполз к Райнору, а затем обвился вокруг него крепко и беспощадно. Его плоская треугольная голова оказалась вровень с лицом юноши. Взгляд загадочных глаз проник в самые сокровенные глубины его существа и Райнор невольно отпрянул назад.

Затем он снова выпрямился. И начал медленно и бездумно пятиться к светящейся бездне, которую совсем недавно преодолел с таким риском для жизни. Принц прошёл мимо Эблика, даже не заметив нубийца. Для Райнора вновь не существовало ничего кроме этих колдовских мрачных глаз, в которых светился разум иного мироздания, более древнего, чем маленькая голубая планета, и разум этот был чужд человеческому.

Ловушка, приготовленная колдуном, зияла, словно разинутая пасть хищника. Но вдруг инстинкт самосохранения остановил Райнора. Его затуманенный рассудок пытался вырваться из ледяных тисков чужого сознания, сковавшего мысли и волю. Откуда-то издалека он услышал голос Эблика — слабый, глухой, больше напоминавший отчаянный стон, чем крик.

И зов этот вновь спас Райнора, который в одиночку никогда не совладал бы с чарами, но тут юноша понял, что верный друг нуждается в его помощи. Эта мысль молнией вспыхнула в мозгу и растопила ледяной мрак подобно тому, как жаркое пламя плавит воск.

Медленно, капля по капле, рассудок вновь возвращался к Райнору. Пошатываясь, он стоял у самого края пропасти, а змей бесстрастно наблюдал за ним. Хоть Эблик и умолк, но Райнор вновь почувствовал себя свободным.

Кровь быстрее заструилась в его жилах. Заскрипев от усилия зубами и хрипло дыша, Райнор схватил сильное холодное тело змея и оторвал его от себя, а потом швырнул в светящуюся бездну.

Глубоко внизу полыхнула слепящая вспышка. Сияние было и неземным, и далёким.

И в тот же миг остатки чар развеялись. Ум Райнора снова стал чистым и ясным, древнее колдовство отступило. Пошатываясь от слабости, юноша направился обратно к пещере. На ходу он что-то пытался прокричать, торжествуя свою победу.

Знак Змеи потерпел полное поражение.

ГЛАВА V

ЗНАК РЫБ

Внимание Райнора привлёк непонятный шорох. Он взглянул на каменный трон и глазам его предстало ещё одно чудовище. Оно подняло вверх уродливую чёрную лапу, разинуло жуткую пасть и задрожало. Рот мучительно исказился, а из самых недр этой нелепой твари раздался низкий глухой утробный голос. Страшилище хрипло и невнятно простонало:

— Жалости! Жалости! Пожалей и убей меня!

Выпуклые глаза с мольбой смотрели на чужака, существо медленно покачивало тяжёлой головой. Райнор опешил от неожиданности, услышав подобную просьбу, но рука его невольно потянулась к мечу.

— Убей меня! Убей!

— Во имя всего святого! — побелевшими губами прошептал Райнор. — Кто ты?

— Когда-то я, подобно тебе, имел человеческий облик, — просипело чудовище. — В давние времена я был хозяином этого замка. Тогда в искусстве магии я намного превосходил Гиара… — Чёрная лапа в бессильном отчаянии заскребла по каменному подлокотнику. — Гиар прислуживал мне. Я научил его чёрной магии, а он обратился к силам зла, заколдовал меня и заточил здесь, приставив в охранники змея. Даже теперь он принуждает меня передавать ему сокровенные знания, только теперь я стал его рабом и служу для таких поручений, о которых не смею тебе поведать. Моя душа путешествует среди звёзд и приносит ему знания из других миров.

— Что тебе известно о девушке, которую Гиар недавно похитил? — с трудом спросил Райнор.

— Колдун делает это каждые десять дней, чтобы хоть ненадолго вернуть себе юность. Гиар стар, очень стар, — ответило чудовище. — Смерть должна была прийти за ним не одну сотню лет тому назад. Но чистая душа и молодая кровь каждой юной жертвы наполняют его новой силой. От них он набирается мощи, чтобы продолжать творить зло. Ступай вот этим путём и ты найдешь ту, которую ищешь!

Райнор сразу нетерпеливо рванулся вперёд, однако леденящий голос приковал его к месту.

— Постой! Змея ты победил, но я по-прежнему томлюсь в неволе! Меня терзают страдания, каких ты и представить себе не можешь! Сжалься! Умоляю, сжалься и освободи меня из этого тела!

Не осмеливаясь поднять взгляд на своего диковинного собеседника, Райнор спросил:

— Почему ты так жаждешь смерти?…

— Я давным-давно должен был сбросить бренную телесную оболочку… Так избавь же меня от неё хоть теперь, а я помогу тебе в самый трудный для тебя час! Освободи меня!

Райнор стиснул зубы, вынул меч и шагнул вперёд. А когда наконец замахнулся для удара, страшилище проскрипело:

— Не забывай! Все знаки Зодиака управляются Таммузом! Он их верховный владыка!

Холодная сталь не дала ему договорить. Ужасная голова скатилась с плеч, струя смрадной крови фонтаном взметнулась высоко вверх и уродливое туловище рухнуло на каменный пол.

— Будто самого дьявола прикончил! — содрогнувшись, пробормотал себе под нос Райнор. — Уж не в ад ли мы с тобой пришли по доброй воле, а, Эблик?

— Твоя правда, господин… — тихо раздалось в ответ. — Ты опять спас нас обоих, но зачем? Чтобы мы стали жертвами жребия ещё худшего, не иначе… — нубиец задумчиво потёр лоб и вздрогнул.

Райнор неожиданно рассмеялся, но в смехе его не было и тени радости.

— Самое главное, что путь свободен, — наконец отозвался он. — А настоящие воины всегда идут навстречу судьбе, какова бы она ни была. Перехвати-ка половчее свой боевой топор, Эблик!

Райнор обогнул трон и направился в очередную галерею, которая открывалась впереди. Коридор по прежнему спускался под уклоном. С двух сторон вздымались чёрные каменные стены.

"Что хотело сказать перед смертью чудовище? — размышлял Райнор. — Таммуз — верховный владыка всего Зодиака… Знак его запрещено изображать… В талисмане Гиара символом Таммуза служит чёрный опал…"

Каменный коридор между тем сворачивал то вправо, то влево. Райнору пришло в голову, что теперь они наверняка углубились далеко под землю. Даже его выносливые ноги устали до боли, когда впереди наконец показалась высокая железная дверь.

Как ни странно, она оказалась незапертой и легко подалась, когда Райнор осторожно попробовал приоткрыть её. Он увидел просторный круглый зал, тускло освещённый зеленоватым сиянием. Мозаичный пол покрывали причудливые узоры, а в центре по окружности располагались знаки Зодиака. В круге были изображены золотой Стрелец и голубые Рыбы, за пурпурной Змеёй следовал Чёрный Цветок, а знак Зеркала мерцал тусклым серебром.

В самом центре круга красовался невероятной величины чёрный опал, внутри которого ослепительным светом сияла яркая звезда, заключённая, казалось, в самую середину самоцвета.

В зале было очень холодно. Райнор взглянул наверх и сразу понял, почему. Потолка не было. Сквозное отверстие кончалось лишь на вершине замка и напоминало каменную трубу, через которую было видно, как на небосводе полыхают багрянцем последние отблески заката. Отсюда, снизу, небо казалось пурпурным и бездонно-чёрным одновременно. По этому мрачному бархату рассыпались бесчисленными искрами алмазы звёзд. День догорал и безлунная ночь вот-вот должна была окутать своими крылами обиталище злого чародея.

Живые созвездия смотрели с небесного купола на мозаичные знаки Зодиака.

Стены зала были увешаны завесами из белой, шитой золотом парчи. Вдруг они раздвинулись и кто-то вошёл. Райнор сразу узнал стройную фигурку Дельфии. Она медленно брела вперёд, уставившись в одну точку невидящими глазами.

Её кудрявые жгуче-чёрные волосы в беспорядке рассыпались по плечам, обрамляя мертвенно-бледное исхудавшее лицо. Вот она сделала ещё три шага и остановилась, как вкопанная.

— Дельфия! — окликнул Райнор, и двинулся к ней. Но девушка даже не шелохнулась.

Она запрокинула голову и устремила взгляд на звёзды. Лицо её выражало странное нетерпение и страстное ожидание чего-то неведомого, что вот-вот должно было произойти. Дельфия не произносила ни слова. От неё тоже веяло холодом звёздной бездны.

Не выдержав этого гнетущего молчания, Райнор схватил девушку за плечи и резко, почти грубо, встряхнул.

— Да очнись же наконец! — воскликнул он. — Ты что, не в себе?!

— Чары на ней, не видишь? — угрюмо отозвался Эблик, заглянув глубоко в глаза Дельфии. — Позволь сейчас мне позаботиться о ней, Райнор. Когда мы наконец выберемся из этого проклятого места, магия Гиара развеется.

Райнор заколебался. Но прежде чем он успел ответить нубийцу, в их разговор вмешался третий собеседник.

— Ну уж нет! Девчонку оставьте мне! Не бойтесь, я её не обижу!

С гневным окриком Райнор, обнажив меч, ринулся вперёд. Эблик вращал в воздухе боевым топором. В этот миг он походил на ловчего сокола, который почуял добычу и только ждёт, когда хозяин отдаст ему приказ. Из галереи, откуда они только что вышли, один за другим появились двенадцать вооружённых воинов. Глаза их горели непримиримой ненавистью и торжеством. Это были рыцари из Миракского леса, а возглавлял их сам барон Мальрик. На его красивом лице блуждала беспечная улыбка, хотя теперь он пребывал в самом логове своего заклятого врага.

— Стой! — тихо приказал барон, заметив Райнора. — Ни с места! Если шелохнёшься — прикончу. И вновь из складок широкого бархатного рукава выскользнул в изящную ладонь узкий отточенный кинжал.

— Как ты здесь оказался? — в тон ему, так же тихо спросил Райнор.

— Я лишь неотступно следовал за тобой по пятам, — насмешливо отозвался Мальрик. — Переплыл озеро и прошёл по лугу чёрных цветов. А потом выследил тебя и здесь, в замке. Эта победа досталась мне дорогой ценой! Из всех моих людей уцелело едва десятка полтора. Одни спят на волшебном лугу, другие погибли по пути сюда… Но всё это не имеет для меня значения! Гиар поступил слишком безрассудно, когда нанял тебя, чтобы ты похитил девчонку из моего замка! Хоть он и колдун, но хозяин в Мираке всё-таки я!

— Гиар меня нанял?… — медленно переспросил Райнор. — Ты ошибаешься, Мальрик! Гиар мне такой же враг, как и тебе!

— Какая мне разница, лжёшь ты или говоришь правду! Ни ты, ни твой черномазый не выйдете отсюда живыми! Вначале я разделаюсь с вами, потом найду и прикончу Гиара, а затем вернусь к себе в крепость вместе с девчонкой!

— Но прежде ты должен одолеть колдуна! — раздался в ответ зловещий шёпот. Парчовая завеса опять всколыхнулась и в зал вошёл ещё один человек. Это оказался сам Гиар. Фигуру седого исполина с белыми нависшими бровями снова окружало зеленоватое свечение. Глубоко запавшие чёрные глаза смотрели бесстрастно.

— Ты кажется искал встречи со мной, Мальрик? — спросил маг. — Ну вот, я здесь! А теперь убей меня, если сумеешь!

Мальрик, сделав один-единственный шаг вперёд, замер неподвижно. Взгляд его скрестился с ледяным взором колдуна. Начался безмолвный смертельный поединок.

Внезапно Мальрик шевельнулся. В его хрупкой руке опять сверкнула смертоносная сталь. Кинжал молнией блеснул в воздухе, но не долетев до цели, отскочил от невидимой преграды и со звоном упал на каменные плиты.

— Глупец, непроходимый глупец! — сквозь зубы пробормотал чародей. Ты вздумал бороться с самим небом, у которого свои законы, жалкий мальчишка! Ведь я — повелитель Зодиака! Я имею власть над всеми созвездиями, управляющими судьбами простых смертных!

Мальрик облизнул пересохшие губы и криво усмехнулся.

— Неужели? — усомнился он. — Я ведь тоже кое-что разумею в звёздах, Гиар, и знаю, что подвластны тебе отнюдь не все созвездия! Однажды ты сам обмолвился в разговоре со мной, что тебе покровительствует водный знак Рыб. Но я тоже рождён под ним. Как же ты можешь диктовать свою волю иным звёздам? Нет, ты не властитель неба, Гиар! Это право принадлежит иному знаку! — Мальрик устремил взгляд на чёрный опал в центре выложенного мозаикой круга. — Вся полнота власти принадлежит Таммузу! Это самый главный звёздный знак, правящий остальными!

— Кто тут может пробудить силы Таммуза? — невозмутимо возразил Гиар. — Раз в тысячу лет человек рождается под его эгидой! И лишь такой смертный в совершенстве постигает магию! Да, я сказал тебе, что появился на свет под знаком Рыб, но кто ты такой, чтобы знать всю правду, да к тому же ещё и обо мне?! Впрочем, сейчас я открою тебе истину! — пообещал колдун и продолжал, обернувшись к Райнору. — А что касается тебя и твоего чернокожего прислужника, то вы разделите участь остальных! Будь у вс хоть капля ума, вы не решились бы тягаться со мной! А девчонку не получит никто из вас! Ценой своей жизни она вернёт мне молодость!

— Неужто ты думаешь застращать меня своим колдовством? — спокойно усмехнулся Райнор и двинулся на чародея. Он взмахнул мечом, но тот зазвенел, а потом разломился надвое.

Рука Райнора бессильно повисла, пронзённая острой болью. Вне себя от гнева, он отшвырнул обломок меча и бросился к Гиару, чтобы сразиться с ним в рукопашной схватке.

Однако чародей властным жестом остановил его и невозмутимо, отчеканивая каждое слово, пообещал:

— Ты умрёшь такоё смертью, какой никто не умирал за последнюю тысячу лет!

И волшебник скрестил руки в древнем магическом жесте. Он призывал звёзды направить их силу к земле!

Чернокнижник мрачно и зловеще добавил:

— Пробил ваш час! Я призвал на помощь знак Рыб!

ГЛАВА VI

ЗНАК ТАММУЗА

Бледно-зелёное сияние постепенно делалось всё ярче. Густой тревожный изумрудно-зелёный свет лился потоком сквозь отверстие в потолке. Исполинская фигура Гиара мрачным силуэтом маячила в полумраке. Его низкий голос рокотал подобно раскатам грома.

— О Вода! Владычица Эридана и Э-Апсу! Обитатель дома бездонных глубин Шер-Апси! Силой водной стихии, той, что внизу, я призываю владыку Ада, хранителя Аралу, обители умерших, не знающих покоя! О владыка влаги, супруг Дамкины, о, Дамгал-Нунна! Снизойди на грешную землю из звёздной бездны!

Зелёный туман сгущался всё больше. Райнор изо всех сил старался разглядеть хоть что-нибудь, но напрасно. Время от времени он порывался сдвинуться с места, однако незримая сила сделала его безвольным и по-детски беспомощным.

Где-то вдали послышался слабый звук падающих капель. Постепенно он превратился поначалу в звон ручейков, а затем перешёл в шум мощных водопадов и грохот шторма, крушащего базальтовые скалы. Сильный и низкий гул возвестил о пришествии владыки водной стихии, короля подземных вод. Вскоре всё кругом окончательно исчезло в непроглядном тёмно-изумрудном тумане. Сверху продолжало литься сияние, окаймлённое лёгкой дымкой.

Оно становилось всё ярче и ярче, белый сияющий смерч кружился и растворялся в зелёном тумане, пока не исчез вовсе, погрузившись обратно в бездну. Мимо проплыла застывшая в неподвижности человеческая фигура. Это оказался один из головорезов барона Мальрика. Райнор успел мельком разглядеть искажённое страданием лицо. Серебристый смерч появился снова, подхватил очередного несчастного и затянул в зелёный туман. Высокий звенящий звук прорезал на мгновение наступившую тишину и смолк.

Остальных разбойников одного за другим постигла та же участь. Их засасывало в белую воронку и забрасывало в никуда по воле неведомой силы. Наконец воины исчезли все до единого, остался только Мальрик.

Теперь наступил и его черёд. Однако юное лицо барона осталось бесстрастным и лишь в широко распахнутых глазах застыл смертельный ужас. Золотистые волосы развевались медленно и плавно, точно юношу нёс водный поток.

Мальрик не издал ни звука. Он тоже промелькнул мимо Райнора и исчез.

Теперь неведомая сила подхватила и самого Райнора. Он почувствовал, как белый вихрь закружил его вдруг ставшее невесомым тело. Над головой распахнулась сияющая лучистая бездна. Но неожиданно Райнор вспомнил древнее заклинание. Это его и спасло.

Зелёный туман внезапно рассеялся. Райнору казалось, что он завис в беззвёздном и бескрайнем небе. Со всех сторон его окружали пустота и вечная ночь. Вот далеко впереди забрезжил холодный серебристый свет. Он стремительно приближался и вскоре Райнор уже мог различить мчавшийся ему навстречу какой-то круглый, странно знакомый предмет. Вскоре он остановился и завис в темноте рядом с юношей. И Райнор вдруг вспомнил пещеру, шаткий мостик над мерцающе-молочным озерцом в бездонной глубине, змея, восседавшего на каменном троне и чудовище, которое он стерёг. Существо молило о смерти… И тут он вмиг узнал уродливую голову с вытянутой мордой, покрытую блестящей чешуёй!

Чудовище мигнуло выпученными глазами и промолвило:

— Я верен своему слову, принц Райнор! Ты освободил меня, я пообещал тебе помочь в трудную минуту. И вот я здесь!

Вспомни про талисман!

Райнор и впрямь совсем забыл про волшебное зеркало с изображением звёздных знаков, которое Гиар дал ему в Миракском лесу. Хотя он даже не шевельнулся, но серебристый диск вдруг очутился у него прямо в руках. Райнор увидел, что талисман изменился. Рисунки созвездий исчезли, остался лишь чёрный опал, мерцавший в центре неземным светом.

— Таммуз — властитель Зодиака, — продолжало чудовище, медленно раскрывая рот. — Его волшебная сила превыше всякой другой. Он — мерило истины. С его помощью можно освободиться от любых чар! Человек рождается под этим знаком лишь раз в тысячу лет и только тогда он может воззвать к покровительству Таммуза. Это именно я рождён под его лучами! А Гиар солгал! Он похвалялся тем, чего нет и не было! А теперь я выполню своё обещание и помогу тебе, Райнор! Я призываю… Таммуза!

Тотчас же чёрный опал сверкнул ослепительно ярким серебристым светом, от которого стало больно глазам. Чёрная пустота рассеялась, волшебный собеседник Райнора исчез. А талисман словно испарился из его ладони. Юноша снова почувствовал под ногами твёрдые плиты пола. Прохладный ветер обвевал разгорячённое лицо.

Райнор вновь очутился в замке Гиара. Он стоял в зале без потолка, в мозаичном круге с изображением знаков Зодиака. Однако зелёная мгла исчезла.

Дельфия и Эблик стояли неподвижно, а рядом с ними возвышался колдун. От Мальрика и его рыцарей не осталось даже следа. Седая борода Гиара развевалась от дуновения холодного ветра. Взгляд чародея был полон ненависти. Райнор вдруг со странной уверенностью осознал, что истинный сын Таммуза лишил наконец Гиара всех его колдовских сил и чародейских знаний той властью, что была дарована ему свыше.

Гиар перестал быть сильным чёрным магом, он превратился в простого смертного, уязвимого для огня и стали.

С ликующим громким кличем Райнор бросился вперёд. Колдовство больше не защищало Гиара, однако неземная энергия всё ещё продолжала питать его исполинское тело.

И Гиар нанёс сокрушительный ответный удар. Он оказался настолько мощным, что Райнор зашатался. Хотя голова у него загудела и закружилась, однако он сумел удержаться на ногах и вновь ринулся на колдуна безоружным.

Противники рухнули и покатились по каменному полу. Вот Гиар оказался сверху. Он потянулся своими когтистыми пальцами к лицу Райнора, намереваясь выцарапать ему глаза, но тот успел увернуться и старик, взвыв от досады, зацарапал ногтями по гладким плитам. А потом навалился на юношу всей своей тяжестью так, что у Райнора перехватило дыхание и потемнело в глазах.

Слабея, он из последних сил ударил колдуна прямо в лицо. Кровь хлынула струёй, заливая белую бороду. Рыча от бешенства, старик обеими руками вцепился Райнору в горло. Хватка была жестокой и смертельной.

Райнор не остался в долгу и крепко сжал коленями рёбра колдуна. Гиар хрипел, обдавая юношу своим тяжёлым дыханием. Зубы колдуна всё ещё щерились в хищной усмешке, но Райнор не отпускал противника.

Кровь стучала у него в висках, багровая пелена туманила глаза. Дышать он почти не мог. Острая боль пронзала спину. Ещё чуть-чуть, и Гиар переломит ему хребет.

Вдруг юношу захлестнула волна холодного гнева. Он почувствовал непреодолимое желание хотя бы ценой своей жизни покончить с колдуном, и как можно быстрее!

Райнор напрягся и в невероятном усилии сжал тело Гиара своими мускулистыми ногами как в железных тисках. От страшного усилия Райнор покрылся холодным потом, который градом катился по лицу, но молодой воин понимал, что наступил самый решающий момент поединка. Или он сейчас победит, или погибнет.

Захрустели кости. Гиар вдруг ослабел и обмяк. Потом судорожно вздрогнул и в последний раз глубоко вздохнул. Из угла рта потекла струйка крови…

Железные пальцы на горле Райнора разжались. Колдун из последних сил попробовал подняться, но не смог, и, лишь дико вскрикнул, воздев руки к небу, а затем испустил дух.

Тело чародея скатилось на каменный пол, как бревно, да так и осталось лежать недвижимо. Кровь тёмным пятном растекалась по узорчатому полу, пока наконец не скрыла знак Рыб, под которым Гиар был рождён.

Колдун умер.

А Райнор потерял сознание. Со всех сторон его окутал бархатистый мрак.

Очнулся он от того, что кто-то пытался напоить его водой. Нежная рука приятно холодила лоб.

Солнечный свет пробивался сквозь ветви раскидистого дуба. Вокруг царил тёплый зеленоватый сумрак Миракского леса. Возле Райнора на коленях стояла Дельфия. Взгляд её был осмысленным, на лице было написано нетерпеливое ожидание.

Увидев, что Райнор открыл глаза, девушка облегчённо вздохнула.

— Благодарение богам! — воскликнула она. — Ты жив!

— Жив? — зарокотал Эблик, выходя из-за деревьев. — Попробовал бы он только умереть! Я бы его и тащить на себе не стал!

— Мне уже почти совсем хорошо, — ответил Райнор. — Вот только ноги побаливают… Хоть и горят, как в огне, но, похоже, я не ранен… Ты нёс меня от самой цитадели, Эблик?

— Да, — кивнула Дельфия. — Он и озеро переплыл, держа тебя на спине. А чёрные цветы все погибли, Райнор! Словно незримый огонь спалил их…

— Если ты можешь идти, то самое лучшее — немедля отправиться в путь, — невозмутимо вмешался в разговор нубиец.

Райнор, слегка пошатываясь, встал.

— Ты прав, — согласился он. — Нам нужно раздобыть лошадей и поскорее убраться из этого окаянного леса.

Они с Дельфией пошли по одной из множества извилистых тропинок. А Эблик, прежде чем последовать их примеру, на мгновение задумался и устремил взгляд в голубое безоблачное небо.

— Должно быть, судьбе угодно вывести нас из этой глуши ещё до наступления ночи, — глубокомысленно закончил нубиец. — Боги выведут нас из Мирака в другие земли, где звёзды не такие холодные и злые…

Затем Эблик поудобнее перехватил боевой топор и быстро зашагал вперёд, чтобы догнать своих спутников. Вскоре все трое скрылись в прохладной тенистой чаще.

Перевод с английского МАРИНЫ СУШАРНИК


© Prince Rynor by Henry Kuttner


Gryphon Publications

Brooklyn 1987.

A special 500 copy Edition.

A Gryphon books original

Printing history,

Gryphon books,

First Edition July 1987.

Rewprinted by permission of Don Congdon Associates, Inc.

Copyright 1939 by Strange Stories.

Renewed 1967 by Catherine Kuttner


Acknowledgements:

Cursed be the City.

Originally appeared in Strange Stories for

April, 1939.

The Citadel of Darkness.

Originally appeared in Strange Stories for

August, 1939



Оглавление

  • ЦИТАДЕЛЬ ТЬМЫ
  • ГЛАВА I
  • ГЛАВА II
  • ГЛАВА III
  • ГЛАВА IV
  • ГЛАВА V
  • ГЛАВА VI



  • «Призрачные миры» - интернет-магазин современной литературы в жанре любовного романа, фэнтези, мистики