КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы  

И сбоку бантик (СИ) (fb2)


Настройки текста:



Мельникова Виктория И сбоку бантик

Вместо предисловия


Итак перед вами роман. Труд начинающего графомана. Вымученный и выстраданный.

В нем нет захватов мира, в нем нет высокой морали, супер умной героини, которая так магией во все стороны пыщь-пыщь, да даже героических свершений в нем тоже нет.

Есть Тина. Обычная молодая женщина двадцати пяти лет отроду, которая совершает ошибки, не обладает особо логическим мышлением и очень часто накручивает себя по пустякам. Переживает, любит, ненавидит... всего понемногу. У нее не все получается, ей кажется, что она 'взяла' от своей попаданковской доли недостаточно, да и вообще она весьма суматошная особа.

Собственно говоря, Тине досталось многое из попаданческого клише: благословление богини, магия, драконы, хорошие люди на ее пути (даже король в знакомцах), одной ей предначертанный мужчина и много-много-много чего еще, отсыпанное ей с моей щедрой руки. Я подумала, а что если все эти подарки будут, при всем своем клише, скажем так... обычными? Не такими, какими эти дары ожидала увидеть сама Тина.

Так и родилась история о моей Кристине. Обычной девочке, которая не захватывает мир, не убивает главного злодея и, о ужас! даже в войне не участвует. Готовит пирожки, разбирается с проблемами своих людей, много терзается и накручивает себя. У нее бывает плохое настроение, она может сорваться, ей очень жалко себя, но при этом она очень добрая и всегда вступается за своих людей. И любит, как кажется, совершеннейшего... козла. В общем, просто живет наша Тина, набивает шишки и учится на своих ошибках.

В тексте пока еще есть целый воз и тележка ошибок, которые я старательно стараюсь править, пока из тележки выпадают разного рода опечатки и остаются в тексте :( часть текста пока еще не отредактирована, поэтому читая и возможно плюясь, сделайте нам с Тиной скидку на это - мы в процессе правки.

Еще у нас три крупных белых рояля в тексте. Каюсь. Но они удобно стоят в кустах. И им там хорошо!

Если все описанное прочли и решили, что конкретно этот 'кактус' вам по душе - велкам.

Большая просьба ко всем! Не сливайте текст в читалки до окончательной редактуры! Думаю, месяц хотя бы народ не обеднеет, не увидев 'Бантик' на пиратках.

Всем спасибо. Тапки ловлю в комментах, большие и грозные отчеты (если вдруг кто захочет) можно на почту.

Глава 1

В которой рассказывается о планшетах, булочках с медом, платяных шкафах, капусте со свиными ножками, старых ранах и песенках под гитару.


- Ей богу, развалины! - недовольно пробурчал Ларрейн, крепче прижимая к себе все свои нехитрые пожитки: рюкзак со сменой одежды и огромную книгу сказок.


Я не спрашивала мальчишку, откуда он достал такую красивую красочную книгу, да и к тому же почему не продал ее даже в самое голодное время. Книги в этом мире были дорогими, а уж подобные так точно ценились как маленькое состояние.


Вообще-то занятного мальчика-полукровку я подобрала неделю назад: Ларрейн был одним из тех детей оборотня и человека, которые при первом обращении застряли между двумя обликами и никак не могли вернуться назад.


Полукровки здесь были не в новинку, и никто не оборачивался вслед полуэльфу или полуоборотню, но вот таких 'недоделышей' доброжелательным отношением не баловали. Человеческие матери-одиночки, родившие полукровок, старались всеми силами избавиться от таких детей, и народ испуганно шарахался от них: мало ли чего ждать от зверя. Не то чтобы здесь недолюбливали оборотней, нет, к ним относились не с ненавистью, но с осторожностью. Но, как ни парадоксально, застрявших между ипостасями детей-полукровок опасались: считалось, что они плохо контролируют зверя внутри себя. Не знаю, откуда пошел этот миф, может, из глухого средневековья или потому, что дети больше напоминали им зверей? Говорят, шансов вернуться к нормальной ипостаси у 'недоделышей' нет, но мне кажется, что дело в психологической травме, не более, и мы обязательно справимся с ситуацией. Сами оборотни пытаются забирать таких детей себе, если, конечно, находят. Дети, они и есть дети, с ушами или с хвостом.


Все, с чем нам с Ларром приходилось встречаться, - это глухая настороженность. Впрочем, стоило людям узнать, что полукровку контролирует маг, эта настороженность пропадала. Мама Ларра, по его словам, погибла лет пять назад, а отца мальчишка и вовсе не знал. С тех пор он так и скитался по улицам, пока я не подобрала его в одной из сточных канав: избитого, босого (обувь с него содрали более удачливые воришки), изо всех сил прижимающего к себе книгу. Этот голодный измученный звереныш огрызался на всех вокруг и не верил ни во что хорошее: помню его удивленные глаза, когда я протянула ему руку и предложила стать моим братом. До сих пор удивляюсь себе: казалось, что подобные импульсивные поступки - не для меня. Но, когда я увидела его - такого несчастного, раненого, с безумной жаждой человеческого тепла в глазах, - поняла, что иначе просто и быть не могло. Такие глаза я каждое утро видела в отражении воды, умываясь. Два одиночества, цепляющихся друг за дружку. Это про нас.


Собственно, мне было наплевать, что он не такой, как я. Ушки такие забавные, волчьи, длинный серый хвост, удлинённые клыки. Совсем как сказочный. Подумаешь, это же ребенок. А у меня слишком давно не было никого, кого можно было бы назвать семьей. Одиноко... Так почему не этот малыш? Вот я и пригласила его жить со мной. И Ларр согласился.


Все равно для этого мира моя персона слишком диковинная, так что, подумаешь, еще одна странность.


Надо, наверное, пояснить - я попаданка. Да-да. Вот такая пошлость.


Когда я вечерами взахлеб читала все эти дамские романы и представляла себя на месте очередной девушки, попавшей в иной мир, с кучей способностей и красавчиком-принцем (на худой конец, первым красавцем магической школы), мне хотелось всего ЭТОГО. Свержений темного властелина, магических поединков или хотя бы полного преображения нового мира посредством обширных знаний. Ага. Прям вот так все разбежалось и преобразилось, а потом еще раз и еще разик сверху для верности. Пока однажды не случилось так, что я попала в этот самый ДРУГОЙ мир. Никто не знает 'как?', никто не знает 'почему?'. Просто однажды я проснулась не у себя в комнате, а посреди странного учреждения. А вот засыпала как раз таки у себя, среди вороха игрушек, книг на полках и зеленых обоев. А как проснулась - только белые стены, узкие койки и запах лекарств в воздухе. Открыла глаза, увидела перед собой оборотня и спросила его: 'Это Нарния? А где Аслан?'. Очень уж потешно смотрелся пожилой мужчина с лисьими ушами, выдававшими его явную принадлежность к другой расе. Я искренне считала, что сплю, поэтому врач-оборотень не вызывал удивления или истерики. Правда, только поначалу.


Мне все казалось, что надо мной подшутили и что это происходит не со мной. И что это не мне объясняют про какие-то соприкосновения и провалы между мирами и 'попаданцев', появляющихся время от времени. Я, конечно же, слушала и вежливо кивала, похихикивая на наиболее смешных, на мой взгляд, моментах описания мира и уклада. Осознание же начало приходить, когда время всё шло, а я не просыпалась. Мог ли присниться сон длиною в жизнь?


Еще месяц я пролежала в местном аналоге 'пансионата для людей в период стресса'. По крайней мере, именно так обозначили мне сие заведение, потому что я всё никак не могла поверить в происходящее. Я кричала, кидалась на людей, требуя позвать маму или кого-то из родных, а мне продолжали твердить про чертовы


соприкосновения миров. По-моему, меня боялись. Иначе бы не упекли в больницу. Все говорили, что это временно, что как только я приму ситуацию, меня выпустят. Дурдом какой-то! Ну как современный человек может верить в подобное? Переселения, магия, предназначения... Чушь! Я думала, что сошла с ума, что, мол, чего только не привидится в восемнадцать лет? А потом... Потом я сожгла штору. Вот так орала на медсестру, не желая подпускать ее к себе с каким-то очередным настоем, а то мало ли что налито в эту пробирку. Может, наркотик. И, хватанувшись за штору, воспламенила ткань. Собственно, это и стало моим актом капитуляции. Или все-таки временной изоляции от окружающих?..


Я не была первой, нет. И, хотя это и был мой главный страх, надо мной не начали ставить опыты. Потому что у нас в мире, наверное, поставили бы. Про переселенцев 'извне' знали не первое столетие: они появлялись периодически, но из моего мира, похоже, ещё никого не было. По крайней мере, я за пять лет учебы не нашла ни одного, хоть и честно пыталась. Вот тогда я и поняла значение слова 'земляк' и с удовольствием бы пообнималась хоть с японцем, хоть с немцем.


Если рассуждать начистоту, то мне и возвращаться-то было некуда. Дома, кроме родителей, никто не ждал, да и с ними я никогда не была особо близка: все больше увлекалась чтением и он-лайн игрушками, иногда неделями не разговаривая с родственниками. И все же... как подумаю, что пережила мама, когда меня по утру не нашли, так в груди все переворачивается. Тосковала ли я? Не знаю. Первые пару дней меня била истерика, а потом наступила апатия. Мне не вернуться! Ни мамы, ни папы, ни прежнего мира. Занавес. Я даже не узнаю, поступила в институт или нет. Ничего уже не будет. Я запретила себе скучать и вспоминать. Может, это был своеобразный защитный механизм, чтобы не умереть с тоски в этом странном мире, чтобы не вспоминать о прошлом...


Но вот чего мне не хватало особенно одинокими вечерами, так это моего старенького ноутбука, форума по женскому фэнтази с моими девочками, оставляющими едкие комментарии, и интернета с доступом в он-лайн библиотеку. Интересно, а что нынче читают в 'старом' мире? Что нового прочла Туфелька? У нас всегда совпадали вкусы в плане книг.


Да, величайшая пошлость - магический дар. Он у меня имелся, и я честно от звонка до звонка отучилась все пять лет в местной Школе Магии. Пусть это было не столько мое желание, сколько необходимость и требование этого мира. Есть дар - отучись хотя бы в школе, чтобы магия тебя не сожгла. К великому огорчению всех учителей и иже с ними, огромной по величине силы и каких-либо непредвиденных умений у меня не было, как и возможности творить 'великое чародейство'! Точнее, не так. Силы, которой от меня ожидали, действительно не было. А вот особенностей особо никто не хотел замечать. Есть программа, по программе и учим, а все отклонения.... Оценка ниже на балл!


Я была хороша и прилежна в общих знаниях, неплохо показала себя как теоретик, но сил у меня действительно было мало, и, если бы не участия в большинстве кружков и теоретические расчёты по артефакторике и начертанию, меня, наверняка бы, выгнали - я с трудом сдавала большую часть дисциплин. Но и полной бездарностью не была - у меня неплохо получалась бытовая и защитная магия. Имелось несколько редких способностей, которые вполне могли примирить меня с моими крохами силы, что мне отмерил этот мир. Вот только показывать свои таланты я не спешила...


Как переселенке мне полагались дотации и стипендия от государства, но только в том случае, если я не поступлю на государственную службу. Об этом я разузнала на втором курсе и всерьез задумалась, хочу ли я на эту королевскую службу? Пожалуй, что нет. Не склонна я была работать ни канцелярской крысой, ни боевым магом. Да и самой магии-то... вот и делала все, только чтоб преодолевать ту черту 'неотчисления', с видом, что не умею совершенно ничего. Тем более, что большого труда для меня это не составило.


Из академии со званием бакалавра я выпустилась две недели назад. Это была начальная ступень магического образования, за которой следовал Университет магии, на который у меня не было ни сил учиться, ни денег на оплату обучения. Сняв со счета королевскую стипендию, положенную переселенке, не забыв стипендию школы магии, которую я худо-бедно получала и так, я внезапно оказалась богатой молодой дамой, а в силу магического образования еще и дворянкой - всем выпускникам школы магии даровался третий ранг дворянства в случае неблагородного происхождения. Дворянство, естественно, номинальное, безземельное и ненаследуемое. Вот такой секрет - дворянство есть, и в то же время его нет. Со стороны наследуемых дворян к нам, 'нуворишам', отношение было слегка пренебрежительное, и понять их можно: из некоторых моих одноклассников дворяне, как из борца сумо балерина.


Собственно выбор поприща был не случайным: я нигде себя не видела. А так как ни к чему у меня не было особого таланта или ярко выраженных способностей, да и знаниями в сфере изготовлении стекол, подзорных труб, антибиотиков и пистолетов я не обладала, плюс в школе на Земле училась в гуманитарном классе, даже в институте отучиться не успела, а потому в точных науках была полный профаном, имея лишь общее представление о важных для переселенцев вещах и технологиях, если судить по огромному числу перечитанных романов, то и решение мое было весьма очевидно: я решила открыть постоялый двор. Нет, конечно, если бы я знала, что попаду в другой мир, изучала бы и методику создания стекла, и много чего нужного и полезного. Но вот чего-чего, а того факта, что почти сразу после выпуска очнусь в этаком 'зазеркалье', как-то не предвидела.


С одной стороны, мне, конечно же, хотелось всех атрибутов попаданки: подвигов, расследований и спасений короля. Можно ещё до кучи 'героя моего романа'. Этакого красавца, который увезет меня на край света. Но я все же объективно оценивала свои силы: не будучи логиком, детективную карьеру можно отмести, не будучи бойцом - подвиги тоже. А герой-любовник мне и подавно не светил: ну вот не вписывалась моя персона в стандарты местной красоты. И всё тут.


Последний год я много думала о том, чем буду зарабатывать себе на кусок хлеба. У меня не было особо много амбиций: мама даже в свое время ругалась на меня, называя амебой, мне ничего было не нужно и я вполне довольствовалась малым во всем, что касалось работы, обстановки или учебы. Моего запала обычно хватало ненадолго, поэтому и искала нечто, что сможет функционировать через какое-то время и без меня. Хорошо представляя, что хочу от гостиницы, поиск я начала со здания. Постоялые дворы тут неплохо зарабатывали, по сути, даже самые провальные приносили стабильный доход. Разорялись они только в случаях, когда владельцы ввязывались в авантюры или начинали пить. Почему так часто спивались владельцы таверн, оставалось для меня загадкой. Подозреваю, что от синдрома попутчика 'выпивать со всеми плакальщиками'.


Именно поэтому выбор мой пал на старое, всё ещё крепкое здание, в небольшом городке недалеко от столицы, бывшее когда-то домом местного архивариуса и в котором, поговаривали, жил призрак (именно этот факт и снизил цену за дом до неприличного). Призрак, впрочем, действительно был: собственно, того самого архивариуса, милого сухого старичка, отпустить которого удалось без особых проблем. Хорошо быть магом. Это, как минимум, немалое преимущество перед другими владельцами гостиниц. Место я выбрала не случайно: Артвиль был первым городом на почти пятнадцатичасовом пути к столице после огромной пустыни. Вроде бы, и немного, но большинство караванов уставали настолько, что останавливались именно в Артвиле.


У меня не было бизнес-плана или уверенности, что деньги окупятся, но была решимость вписаться в этот мир. В этом городке за четверо суток я прежде всего просмотрела Артвиль на наличие конкурентов, территориально от меня достаточно далеких. Договорилась с поставщиками мяса и зелени, остальное решила закупать как все - обозом из столицы с тем же поставщиком, что и остальные, или даже у караванщиков их товар на продажу. Или выйду напрямую в Орлуме на кого-нибудь. Потом посмотрим. Оставался открытым вопрос насчет работников, но, думаю, в Артвиле, как и в любой другой провинции, с рабочими местами глухо. Хорошо, что время пока есть.


- Госпожа Тина, ну как пить дать, развалюха! - недовольно пробурчал мальчишка, не привыкший пока называть меня по имени.


- Цыц, Ларр, - широко улыбнулась я, запрокидывая голову и разглядывая старинные башенки и шпили. Дом был странный, построенный из красного кирпича в виде небольшого замка, с большим, хоть и совсем запущенным, садом. Ага! Идея! Вот тут я и поставлю летнее кафе, небольшое, на четыре-пять столиков.


Я еще вчера рассматривала этот дом и осталась довольна - огромная кухня, не менее гигантская столовая, которая станет общим залом; восемь небольших комнат, в дальнейшем - номера; четыре комнаты поменьше - для персонала, если я обзаведусь таким, который станет ночевать в таверне; башенка, с которой я пока не решила, что буду делать; и флигель с двумя небольшими комнатками, в которых поселимся мы с Ларром. Красота. Как раз то, что мне нужно. Огромный дом и удачная планировка. Мне определенно повезло.


Остается благодарить архивариуса, что он жил здесь всю свою жизнь и, даже после смерти, выступил настолько своеобразным 'охранником', что никто не занял такой перспективный участок. Как я узнала, дом выкупали уже четырежды, но призрак нетерпимо относился ко всем предыдущим владельцам, надеявшимся ужиться с духом старичка. Или, может, всё дело в том, что я маг?


Я вдохнула свежий апрельский воздух и довольно улыбнулась. После чего послала мягкий магический импульс тонкому росточку плюща, угнездившемуся в основании башенки: мне всегда нравился разросшийся плющ на вот таких домиках-замках. Кхм... замок? А почему нет? Путь и будет так называться моя гостиница.


Мне необходимо было подготовить мою таверну-гостиницу за ближайшие три недели - именно через это время намечается приход самого большого числа караванов за месяц. Многим не будет хватать мест на постоялых дворах, и им придется селиться на сеновалах. Это как раз мой шанс получить прибыль: совсем недавно наблюдала невиданный наплыв людей и осталась этим фактом и выбором города чрезвычайно довольна.


Пока ворчащий Ларр относил вещи к флигелю, я написала на табличке ряд рун и пентаграмм и запустила искру магии к дому. Да, признаю, для прямого боя у меня мало сил и нет никаких шансов, но управляться с амулетами я умею. А уж с обычной черной грифельной доской, которую в шутку называла 'планшетом', могла творить чудеса. Прописанная формула заклинания, подпитанная крошечной искоркой магии, способна на многое. И что самое странное в этом, что подобный метод работал только для меня, и никто в школе магии больше не мог повторить этот 'трюк'. Наверняка, все в объемах потоков, и этот тот самый случай, когда мало - лучше, чем много. Боюсь, что, если бы я показала все, что могу, на королевскую службу меня бы точно взяли, да еще и лет на пятнадцать. В какой-нибудь теоретический раздел разработки артефактов. И какое счастье, что к службе меня никто не агитировал, то ли не интересуясь девицей, которая колдует исключительно через доску, то ли не найдя мне применения, исходя только из того, что я показывала...


Вот и сейчас Ларр восхищенно рассматривал, как сметается в несколько крупных кучек пожухлая листва, оставшаяся с зимы, как вскапывается земля вокруг деревьев и аккуратно подрезаются кроны. Я же лишь довольно щурилась, рассматривая преображающийся сад: деревьев у меня было не меньше десятка, в основном яблони и груши, и сейчас они прекратили выглядеть запущенно.


Дом тоже медленно и верно внешне преображался: плющ уже добрался до окошек второго этажа, а после того, как я послала очередной импульс, арку крыльца украсил дикий виноград. Надеюсь, я смогу его облагородить. Кстати, вот интересно, а плющ не задушит виноград?


Даже кирпич, казалось, посветлел, да и ставни перестали срываться с петель. 'Замок' прекратил смотреться запущенно. Красота. Уверенно шагнула вперед и.. покачнулась. Тааааак, а вот и первое головокружение... Всё-таки сил у меня маловато, а сильный их перерасход вызвал слабость во всем теле. Хьюго Эмерти в секунды бы превратил всю мою таверну в нечто великолепное... Но я не Хьюго.


Хьюго, как показалось мне вначале, - тот самый принц, присутствующий в каждой фэнтазийной книжке. Эльф-полукровка, красивый, высокий, сын влиятельного лорда Эмерти, одного из первых лиц королевства. Ему пророчили теплое место при дворе, и, если не ошибаюсь, в отделе безопасности.


Он был мало того, что умен, так ещё и удивительно компанейский. Хью нравился всем и каждому, всегда был первым во всем. Местный красавчик и бабник. Конечно же, сначала я, как и любая попаданка, пополнила ряды томно вздыхающих девочек, влюбившись в него. Но ненадолго. В отличие от тех же самых девочек, мне хватило мозгов понять, что Хьюго не изменить. Он всеми пользовался так или иначе: с кем-то спал, у кого-то ел, у меня списывал все конспекты и домашку. Ни одной он не обещал вечной любви, да что там говорить, он ни одной не сказал того самого 'люблю'.


Поэтому я общалась с ним просто как с другом, хотя 'другом' он мне быть не мог: слишком уж неравное социальное положение у нас было. Позже были другие мужчины, в которых я изо всех старалась разглядеть 'мужчину своего романа', но... Хью. Я всегда адекватно смотрела на свою внешность, потому даже не надеялась на большее, чем дружеское 'О! Тина! Красавица! Я знаю, ты вчера писала конспект на лекции профессора Терса, дай списать!'. У Хьюго все девушки, даже откровенно страшненькие, были 'красотка', 'детка', 'очаровательная моя'.


Поймите меня правильно, я, вроде, не уродина, но и не красотка, такая что 'ах'. Обычная. Высокая для Земли, метр семьдесят с хвостиком, здесь считают мой рост вполне обычным, а для полукровок и нелюдей так вообще маленькая. С ярко-рыжими волосами и россыпью веснушек на курносом носу, шее и зоне декольте. Надо сказать, что до перемещения сюда я было русая, крашенная хной для укрепления волос (это мама насоветовала), а вот в этом мире волосы волшебным образом стали расти рыжими. Цвет получился красивый, как гречишный мед, с мягкими переливами. Плюс ко всему рыжий здесь был редким цветом, встречающимся только на каких-то далеких островах у народов, чем-то похожих на наших викингов. Поэтому мне вслед часто оборачивались и чуть ли не пальцем тыкали.


Свои глаза я честно ненавидела, так как в свое время знакомые с ума сходили, говоря, что я похожа на героев аниме. Как же они меня бесили!.. Вроде, и большие, грязного серого цвета, в обрамлении внезапно таких же рыжих ресниц, благо что пушистых, с ярко выраженным веком. Прибавьте ко всему этому далеко не тощую фигурку, никак не вписывающуюся в стандарты этого мира, и мой образ окажется обычным. Куда тут мне до красавца-полукровки Хьюго, который, ко всему прочему, был ирром, и рядом с ним мне с моим ненаследуемым дворянством нечего было делать.


Романтических отношений я старалась ни с кем не заводить. Чего скрывать, сначала опасалась венерических болезней. Потом внезапной беременности. Да и, честно говоря, не хотелось. С моей-то внезапной девственностью (вот не было печали). Нет, не грезилось мне жить монашкой, поймите меня правильно, но вот как-то было оно всё не к месту.


Мир перед глазами повело, но я привычно успела засунуть в рот мятную пастилку. Давно обратила внимание, что сладкие мятные пастилки, которыми здесь освежают дыхание, оказывали на меня благотворное влияние при наступлении энергетического голода. Да и вообще все сладкое поднимало мне силы. Сами понимаете, не сказаться на моей фигуре это не могло.


Решительно пройдя внутрь таверны я принялась чертить на доске новые руны. Некогда мне убираться, лучше съем булку с медом, тем более что Ларр уже доставал банку с вожделенной сладостью из сумки. Умный мальчик. Посланный импульс и заклинание голубоватой змейкой пробежалось по полу и стенам, оставляя после себя свежий запах сирени: мусор сам собой начал сметаться в кучки и исчезать, мутные стекла засверкали чистотой, над входом проявилось полукруглое окошко с витражом. Золотистый дракон, извергающий пламя.


Я хмыкнула. В голове уже возникала картинка с вывеской. 'Замок с драконом'. Почему нет? Достаточно пафосно, чтобы привлечь внимание.


- Ларр, ты говорил, тут есть неплохой столяр? Нам надо заказать кучу мебели!


- В пяти минутах ходьбы, - согласно кивнул мальчик, протягивая мне булочку с медом.


Ларр всего пару дней назад перестал стыдливо прятать руки с вытянутыми звериными когтями, да и то только когда заметил, что мне совершенно наплевать на это. Оттаивал он потихоньку, и я радовалась этому факту. Всегда мечтала о младшем братишке.


Уничтожая лакомство, я прикидывала, сколько мне всего потребуется. Нет, я, конечно, я могу просто набрать кучу дерева и воздействовать магией, но, боюсь, после такого не смогу вообще встать с постели, а сделать необходимо еще слишком много. В том числе и нанять прислугу.


Пока заклинание очищало помещение, я поставила охранный контур на забор, ловя на ходу новый приступ 'карусели'. Очередная булочка была уничтожена в кратчайшие сроки.


Мне еще повезло, что Иррель, так назывался мир, в который я попала, был весьма терпим в социальном плане и работающая женщина не вызывала ни у кого удивления. Это не было чем-то из ряда вон выходящим, однако не было и особо распространено. И хотя, в целом, социальное устройство мне не нравилось, повезло, что я попала именно сюда.


К крестьянам обращались по именам и прозвищам, фамилий у них не было, к городской буржуазии - ром и ромея, дворянские титулы звучали как лей и лея. Деление у дворян было, на мой взгляд, весьма странное: три круга приближенных к королю. Я со своим ненаследуемым титулом относилась к самому дальнему, третьему. Наследуемые дворяне - ко второму и имели передо мной ряд преимуществ. Титулованных особ первого круга при общении выделяли обращением ирр и иррея - высшая знать. Допускалось обращение по имени с префиксом, если ты был лично представлен человеку, незнакомые же люди обращались по фамилии.


Всего в Иррели было пять крупных государств, если я правильно помню курс географии со школы, в состав которых входило несколько независимых княжеств. Человеческих государств из них, если не считать Степи, было только два. Последствия последней большой войны. Остальные земли принадлежали нелюдям - классическим расам, населяющим фэнтазийные миры: эльфам, гномам, оборотням, драконам и еще с десятку малочисленных рас, не имеющих собственного государства. К слову, я появилась на территории самого толерантного, что не могло не радовать. Здесь было полно полукровок, квартеронов и нелюдей: этакое маленькое человеческое государство, находящееся на пересечении нескольких важных торговых путей. Магия заменила прогресс и, как мне кажется, весьма тормозила многие аспекты развития техники.


Магический дар был не особо распространён, поэтому при выпуске меня пытались активно привлечь хоть к какой-то государственной службе, поэтому я старательно прикидывалась дурочкой, что у меня получалось весьма неплохо. Канцелярии ведь даже в голову не могло придти, что мне не захочется служить на короля. Неплохая зарплата, почет, уважение.. Что еще надо? Тем более меня считали выходцем из крестьянства, а те бежали на службу чуть ли не с радостным повизгиванием. Ну вот не лежала у меня душа к этой работе. Да и что я смогла бы там делать со своей бытовой магией? Сидеть в канцелярии и принимать бумажки? И кто ни попадя пренебрежительно кидал бы отчетки мне на стол? Нет уж, спасибо, секретаршей я как-то подвязалась еще во время летних подработок на Земле, где девочки в отделе считали своим долгом сорвать на мне плохое настроение. Я потом домой приходила выжатая, как лимон, и маме приходилось заваривать мне чай с мелиссой. Особо с родителями мы не контактировали, поэтому такие вечера за кружкой горячего отвара я ценила как никакие другие. Мама... Пришлось помотать головой, чтобы отогнать непрошеные мысли. Что толку вспоминать прошлое, если вернуться нельзя.


Ларр уже во всю болтал со столяром, которого, похоже, неплохо знал. Все время забываю, что мальчишка жил тут последние полгода. Мой названый брат понял мой жест по-своему и тут же подскочил, протягивая мятную пастилку. Я благодарно улыбнулась, погладив его по вихрастой голове и автоматически почесывая за ушком. Столяр, с которым разговаривал Ларр, был дварфом. Ну, или полукровкой с изрядной долей гномьей крови. Помнится, я с удивлением и восторгом рассматривала гномов этого мира: достаточно высокие, почти одного роста со мной, с косой саженью в плечах и по-своему красивые. Молодежь так вообще часто щеголяла 'испанскими' бородками. Хотя, была, правда, в них какая-то непропорциональность относительно линий плеч и талии.


- Дивных гор вам, ром Астер, - старательно выговорила я, прикладывая руку к сердцу и слегка кланяясь. У каждого народа было свое специфическое приветствие друг друга, в свое время я заучила их, так же как и с десяток фраз на разных языках. Увы, мои способности к расовым языкам оказались более чем скромными, и не дано мне было, подобно героиням-попаданкам из дамских фэнтези, говорить со столичным акцентом на всех доступных языках. Скорее, я даже оказалась удивительно тупа в этом и порой свой 'иностранный' не понимала даже сама. Поэтому я довольствовалась изучением обычаев разных народов и рас с их основными приветствиями, а также парочкой слов, наподобие 'спасибо' и 'пожалуйста'.


Гном удивленно выгнул бровь, но поклонился мне в ответ. Слегка. И, видимо, так и не сумев идентифицировать мою принадлежность к какому-либо народу, ограничился общим приветствием.


- Ясного утра, лея.


- Лея Тина, - представилась я и поморщилась. Мое имя Кристина эти варвары сократили до Тины, прописав его во всех документах. Хотя тот факт, как коверкали мое имя иномирцы, собственно и заставлял представляться Тиной. - Ром Астер, я хотела бы сделать у вас крупный заказ.


Столяр посторонился, пропуская меня к большому круглому столу в беседке. Правильно, в дом тут не пускают посторонних. Я выложила на стол зарисовки всего того, что было нужно: столы, стулья, уголки с диванчиками, которые встречались у нас на кухнях на Земле, кровати, тумбочки, гардеробы. Когда просматривала накануне свои записи, у самой голова шла кругом. Я уже решила, что в башенке сделаю два 'вип-номера', поэтому туда понадобится особая мебель. А еще основа под вывеску. Специально пометила звездочками листы с зарисовками мебели, которая понадобится в первую очередь. Минимальный набор - мебель для кухни: функциональная, вместительная, в том числе ларь для продуктов, который сделаю 'ледяным'.


Гном понятливо кивал и уточнял отдельные детали, дивясь, как оно все задумано. Особенно его поразила композиция из диванчика и столиков и идея встроенного шкафа в комнатах. Астер спросил, может ли он использовать эту идею в дальнейшем для своих клиентов, и я милостиво согласилась, тут же добавив, что возьму за это процент, как делали мои любимые героини из фэнтези. Надо сказать, это была первая задумка, заимствованная из моего прошлого, которую никто не использовал и которую у меня предложили купить. Ну, не умела я продавать идеи, не 'продавец' я. Да и ленива сверх меры. Вот сам товар - легко. Но будут повторять мои вещи или нет, меня интересовало мало.


Цену за все, с точки зрения жителя столицы, а я все пять лет обучения в Школе прожила в столице, столяр попросил смешную. Но для проформы я всё же поторговалась и немного сбросила. Сроки мне тоже назвали вполне приемлемые: первая партия товара будет у меня на дворе в ближайшие два-три дня.


Распрощавшись с гномом, мы с Ларром отправились дальше по городу. Как говорится, себя показать и на других посмотреть. Нам вслед оборачивались, разглядывая мою шевелюру и шагающего рядом полукровку.


Все помнили Ларра как нищего мальчишку, попрошайничавшего на улицах. Сейчас мальчик был неплохо одет: в темные штаны, добротные сапожки, длинную, до середина бедра, белую тунику с плетеным ремешком на талии и короткую черную безрукавку. Кости у полукровки до сих пор торчали, но вид был довольный и сытый, к тому же мальчик не отходил от меня ни на шаг, тянул за руку в сторону палаток с товарами и радостно смеялся. Хотя стоит заметить, мальчишкой Ларра воспринимала только я. Наверное, так сказывалось влияние моего мира, где подросток все еще считается ребенком. Для остальных же Ларр был уже почти мужчиной, и потому косились на нас подозрительно.


Подойдя к одной из палаток, я стала рассматривать из-под опущенных ресниц дородную даму, которой помогали три девочки, две из которых были ровесницами Ларра. Со слов брата я знала, что почтенную женщину звали Стана и что два года назад у нее погиб муж, оставив ее одну с тремя детьми без денег и постоянного дома. Стана перебивалась с одной работы на другую, но умудрялась подкармливать и Ларра, когда тот едва не валился в голодные обмороки. Скажу честно, ее я выбрала потому, что ей некуда было идти и что она точно согласится работать у меня. Своих работников мне нужно было привязать к себе всеми доступными средствами.


- Ромея! Поглядите, какой у меня мед! - широким жестом пригласила она меня к просмотру товара. Да уж, в простеньком сером платье на лею я не тянула.


Любая другая дворянка, особенно из магической братии, и которой титул достался не в наследство, на моем месте наорала бы на торговку. Но мне было как-то плевать.


- И гречишный, и разнотравье, сладкий, что сахар! - дама все распалялась, а я улыбалась и пробовала мед, пока она не заметила выглядывающего у меня из-за спины Ларра и не всплеснула руками.


- Что, пострелёнка на работу взяли? - Стана довольно кивнула собственным мыслям, - не думайте, он хороший, несмотря на то, что звереныш зверенышем. Честный и исполнительный.


- Ларрейна я назвала младшим братом перед ликом богини Иштар, - улыбнулась я.


Пантеон богов был на Ирреле самым разнообразным. Обычно люди выбирали себе одного-двух богов-покровителей и ставили им в домах небольшие молельни. Как уверяли сказания, боги были весьма реальными и даже приходили к людям. Сама я, правда, никаких богов за почти шесть лет не видела, но, в целом, местную религию старалась не отрицать. Нужно было вписываться в мир, а яркий атеизм вряд ли добавил бы мне любви со стороны аборигенов. Да и человеку всё же надо во что-то верить, особенно если он, как я, остался такой один во всем мире.


На Иштар я обратила внимание только из-за имени. По фолк-песням моего мира знала, что на Земле тоже была такая богиня. Кажется, покровительница плотской любви. И проституток. Здесь же она помогала степнякам, лучникам и заводчикам лошадей. Богиня-кобылица. Она даже изображалась подобно кентавру - с торсом прекрасной нагой женщины и крупом белой кобылы. Мне нравилось, как это звучит - богиня Иштар. К тому же, жители ближайших двух королевств редко выбирали ее в покровители, поэтому в ее храмах всегда было тихо и спокойно. И из подношений Иштар просила только молоко и хлеб. Весьма экономно. Главное, за всю историю Ирреля она ни разу 'не просила' человеческих жертв.


Стана удивленно ахнула и прижала руки к лицу, после чего залепетала слова благодарности доброй ромее, пригревшей сиротиночку. Вот, казалось бы, какое ей дело? Но нет же, переживала, подкармливала зимой, а сейчас искренне меня благодарила. Не дело ей скитаться по разным лачугам, которые предоставляли новые работодатели.


- Стана, я собираюсь открывать постоялый двор, недалеко отсюда, - махнула рукой в сторону 'Замка', - и мне нужна повариха и подавальщицы в общий зал. С меня - скромная комнатка, оплата и питание моим сотрудникам, с вас - работа.


Дородная дама долго пыталась понять, о чем речь, пока Ларр не объяснил, что я имею ввиду дом архивариуса. Да уж, судя по ее непониманию, тяжело мне придется. Никто не ассоциирует старый дом с гостиницей. Эх, будем надеяться, что караванщики не в курсе о печальной истории дома.


- Так там же призрак был!


- Знаю. Я его отпустила, - пожала плечами, - так вы согласны?


- Так вы, стало быть, магичка! - Стана испуганно ахнула и побледнела, - а я вас ромеей!..


Я поспешно успокоила женщину, что ничего страшного не произошло. По правде говоря, я прекрасно понимала волнение женщины: попадись на пути моей поварихи любая другая лея, отделалась бы Стана немаленьким штрафом.


Мы сошлись на двух серебрушках в неделю для всей семьи, и что сама повариха с дочками появится у меня в таверне завтра, помогать мыть и облагораживать помещение.


После чего я продолжила бродить по городу, задумчиво потряхивая золотом в кармашке. Ухватила яблочко в рядах с фруктами, посмеялась над фасонами в рядах с готовыми платьями и завистливо повздыхала в рядах с кружевами. У меня никаких талантов не было. В детстве я не увлекалась ни плетением макраме, ни лепкой, ни живописью. Даже грустно. Получалось, что совсем бесталанная: максимум, на что меня хватило в детстве, это на игру на гитаре, чтение различных книг взахлеб и вязание крючком. С точки зрения мамы, я, конечно, была ребенком разносторонним - посещала уроки игры на гитаре, театральный кружок и училась на одни пятерки. Но вот в чем польза мне сейчас от роли Красной Шапочки в школьной постановке? А вот умей я плести кружева, а не вязать крючком... может, у меня жизнь бы тут сложилась иначе! И почему мама не настояла? Кстати, может, заняться? А что, в номерах попроще могут неплохо смотреться салфетки, выполненные крючком столбиками с двумя накидами. Кругленькие такие.


Вымотавшись, к вечеру я оказалась счастливой нанимательницей прачки, двух вышибал, трех горничных и двух мальчишек-подавальщиков (не буду же я к пьяной толпе вечером девчонок подпускать!). Договорилась о постоянной поставке мяса, овощей, выпивки и разных кружевных салфеток для столиков. Цену за салфетки запросили бешеную, но что ж поделать, самой мне ни за что не повторить подобного.


Если подумать, так мне совсем ничего не досталось при перемещении в другой мир: ни обширных знаний или умений (ладно, тут уж сама виновата, что с детства только и валялась у телевизора и компьютера), ни крутой магической силы (а какие-то крохи), ни мужиков, падающих штабелями к моим ногам, ни даже мало-мальски симпатичного профессора или декана, а еще лучше директора школы. Ничего особенного не умела, ни к чему не стремилась, предпочитая пресловутую синицу в руках. Наверное, я худший вариант попаданки. Авторы романов в гробу переворачиваются.


Ну и что, собственно? Да, пусть так, но я не умерла, выжила, получила неплохое образование по местным меркам, имела какой-никакой титул, а в перспективе - и неплохой доход. Замуж мне никогда не хотелось, ни на Земле, ни здесь. По мужикам, пользуясь дикой популярностью, тоже не пошла. Поэтому будем надеяться, что все в моей жизни пойдет своим чередом.


Всю следующую неделю я изо всех старалась обустроить таверну: у меня появилась шикарная вывеска с совсем как живымдраконом с распахнутыми кожистыми крыльямии летняя веранда с четырьмя столиками. Первый этаж для посетителей с небольшой сценой (планировалось выступление менестрелей и просто музыкантов), стойкой и выходом на кухню был готов. Как и восемь номеров на любой вкус (в основном, двухместные) и два 'вип-номера' в башенке.


Я старалась быть оригинальной, поэтому на каждой двери у меня было изображение 'номера': морская ракушка, звездочка, солнышко и тому подобные символы. Каждый номер я постаралась сделать особенным, отражающим название, а на ключах изобразила тот же символ, что и на двери. Впрочем, несколько номеров сделала под 'гостей': так, например, у меня были номера специально для гномов (те чаще всего ходили с караванами) и для степняков. С южных трактов в основном шли кочевники, оборотни и гномы, поэтому я делала ставку именно на них.


В своей таверне я также ввела понятие 'время ланча', делая скидку на комплексные обеды. И хотя сцена с менестрелями чаще простаивала, народ потихоньку начинал посещал 'Замок с драконом'.


Местные трактирщики вовсе не обрадовались моему появлению на рынке услуг, тем более я оказалась ближе всех к местной школе, и студенты с радостью отдавали предпочтение моим демократичным ценам на комплексные обеды. Местные, правда, попытались поднять мне цену на продукты, но я умаслила их мелкими магическими амулетами. Потом я обнаружила, что обо мне стали распускать слухи - как же, живу одна, с мужчиной (это они Ларра так обозвали!), явно девка блудливая. Но высказываться в лицо боялись - я маг. А маги, как известно, заносчивые, не в меру гордые и скорые на расправу. Однако же пересуды возымели обратное действие: в Артвиле я была новенькой, и народ шел ко мне отведать 'диковинных' блюд и посмотреть на рыжую (вот же невидаль!) девицу. Неимоверно престижно стало небрежно обронить - 'я вчера у той самой магички обедал', и пересудов - на полчаса. Пусть говорят, мне с ними детей не крестить. Но забор, на всякий случай, магией подпитала, убив на это пять суток и выложившись до состояния, когда мед уже не помогал. От греха подальше, а то кинут еще факел в траву.


Ларр и я стояли по очереди за стойкой, записывая людей и расселяя их по номерам. Ажиотажа на проживание почти не было, в отличие от той же кухни. Но я не отчаивалась. Вместо этого я готовилась к большому наплыву караванов. Моими постоянными гостями стали стражники: таверна располагалась на восточном выходе из города, где как раз несли караул слуги закона. Последних я активно поощряла, так как рассчитывались они весьма точно, не наглели и были гарантом тишины, а еще советовали въезжающим мою гостиницу-таверну. Это было только на руку.


Многие сначала косились на мальчика свысока, но узнав, что полуоборотень мой брат, как-то недоуменно сникали. Однако в отношении оборотней этот факт добавил мне кучу очков: Ларра отвели в сторону и долго расспрашивали, не обижаю ли я его и добровольно ли он находится в моем доме. Не забыть бы поинтересоваться у оборотней, как вернуть малышу человеческий вид.


Еще больше люди удивлялись, находя на территории гостиницы крохотную часовенку с почти полным пантеоном местных богов. Это были маленькие идолы - фигурки размером с небольшую кошку, каждая из которых была благословлена местными священниками. Как-то не додумались конкуренты до подобного хода. Конечно, теперь подобное есть на каждом втором постоялом дворе. Естественно, только у тех, кто мог позволить себе подобное.


'Замок с Драконом' легко стал притчей в языках только лишь за то, что был оборудована по современному слову 'техники'. Вот тут уж я последовала примеру всех попаданок и 'проапргрейдила' свою гостиницу по максимуму. Правда, фантазии моей на многое не хватило, но все же конкуренты злобно кусали ногти и пытались повторить, пока я старалась придумать что-то новое: так появилась летняя веранда под яблонями, где днем могли перекусить и стражники и студиозусы (а к ним моя гостиница была одной из ближайших), затем молельня (ведь некоторые только ночевали, по утру выдвигаясь в путь, и потому помолиться своим богам, не выезжая со двора, приходилось им очень кстати), фонарь во дворе, светящий мягким красным светом, если свободных номеров не оставалось, и мерцающий зеленым при пустых комнатах. Последним приобретением была голубятня, стоившая мне целое состояние, но почти окупившая себя уже за пару дней: мои голуби летали до столичного почтового отделения, что было тоже весьма кстати для путешественников.


Кормили у меня вкусно, водой пиво не разбавляли, номера были тематические, все разные, а на сцене время от времени пиликала на местном аналоге скрипки девочка-артистка, подрабатывающая в гостинице пару раз в неделю. Я лелеяла планы по игре в настольные игры на летней веранде, и старательно рисовала аналог монополии, надеясь заработать на этом денег. Но пока дело продвигалось плохо: в рисовании я обладала не ахти какими способностями, а доверять рисунки профессионалу опасалась, боясь, что, идею украдут.


Конечно, ночевать у меня было не дешево, хотя я уже подумывала переделать одну комнатку в подобие хостела на шесть кроватей, параллельно размышляя, как быстро это окупится и не потеряет ли 'Замок' очарования домашней гостиницы?


Ларр носился, словно электровеник, я тоже старалась изо всех сил, мои подавальщики уже не справлялись с раздачей заказов, и я подумывала присоединиться к ним.


А конкуренты? Что конкуренты? Действовала я в рамках заявленных правил. Да-да! В первый же вечер ко мне пришла делегация из местных владельцев постоялых дворов и на пальцах попыталась разъяснила общие правила: цены ниже определенного минимума за номера не ставить, клиентов от порога не забирать, платить взнос в кассу товарищества - десять золотых в месяц. Я и платила.


А что ко мне люди идут? Так я их не сманивала, новинки на замок не запирала - хочешь, повтори. Мне то что? Сам до нового не додумался - я не виновата. Очень скоро трактирщики поняли, что пересуды мне не вредят, и прекратили распространять слухи. За спиной, конечно, продолжали ругать на чем свет стоит, но меня это особо не волновало, так как серьезного компромата на меня у них не было. А Ларр... Ларр - названный брат перед ликом богов, и от огня или яда в колодец его надежно охраняла магия.


В знаменательный день прихода караванов лило как из ведра. Народу почти не было, только двое стражников, заказавших капусту со свиными ножками, на диво удавшимися в этот день моей поварихе, да парочка местных школьных студиозисов. Эти вели себя тихо - мое заведение знали в студенческих кругах: двое мальчишек-подавальщиков, подрабатывающих у меня вечерами, учились там на последнем курсе.


Уже через два часа все комнаты забились до отказа, так что перед новыми постояльцами мне приходилось лишь разводить руками, поясняя, что могу предложить лишь ужин и сеновал. Одной милой даме пришлось уступить комнату Ларра, переселив брата временно ко мне.


Первыми в тот день появилась парочка гномов. Я поклонилась им, поприветствовав их на родном языке, что, по-моему, заставило их оттаять. И, несмотря на то, что для гномов у меня была подготовлена комната с изображением гор на всю стену, почему-то поселила в лазурный номер. Наверное, я поступила так из-за того, что семейная пара гномов не походила на тех, кто вечно в пути, и мне подумалось, что им будет интересно увидеть что-то новое вместо привычных и милых путникам родных гор.


А вторыми...


Вначале зашел высокий мужчина, настолько высокий, что ему пришлось пригнуть голову, а это я вам скажу... больше двух метров. После того как он скинул капюшон, мне оставалось удивленно смерить взглядом красивого 'мексиканца', не походившего ни на одну знакомую мне расу. Может быть, просто южанин? Я даже на секунду замешкалась, не зная, как приветствовать гостя, а ведь хотела сделать фишкой гостиницы, что здороваюсь со всеми по обычаям его родины!


Незнакомец огляделся по сторонам, и на секунду его взгляд задержался на мне. А меня словно током пронзило. Дракон! Откуда я знаю? Да вот знаю! Большинство иллюзий на меня не действовало, о чем я, естественно, не распространялась, а то бы запихнули в какой-нибудь отдел королевской разведки. Рассматривать все подряд.


Вот и сейчас я, вроде бы, видела перед собой южанина, но и одновременно с этим... видела словно под слоем дымки, глаза цвета расплавленного золота с вертикальными зрачками и зеленую чешую на висках странного мужчины.


На секунду я испугалась - как бы высокомерный гость не посчитал название оскорбительным и не спалил тут все к чертям собачьим. Драконы - они такие. И ссориться с ними не решался никто. Да ему никто даже не поставит в вину сожжение моей гостиницы!


- Легкого неба, господин, попутного ветра и мягких облаков, - наконец сориентировалась я и старательно проговорила фразу на драконьем. Как говорил мне наш преподаватель, я жутко картавлю на всех языках, но, хоть слышится и потешно, разобрать можно. Дракон вздрогнул и удивленно воззрился на меня, явно не понимая, в чем и где прокололся.


- Что? - удивленно спросил он хриплым простуженным голосом.


- Там, откуда я родом, считается проявлением уважения приветствовать гостя на его родном языке, - пояснила я, приглашая гостя к стойке, - вам номер на одного? Горячей воды для ванны?


- Здесь есть ванна? Святой Ирьяс, я уже люблю это место! Слышишь, Хью? Нам два отдельных самых дорогих номера!


И прежде чем я, заворожённо следящая за драконом, успела подумать, что, может быть, вот он - мой рыцарь-дракон, идеальный 'герой-любовник', который вытеснит из мыслей всех, кто незаслуженно там поселился, увидела спутника дракона и едва не споткнулась.


- Да, Тина всегда любила комфорт, - протянул кошмар моей школьной жизни, - и, едва услышав, что трактир тут держит 'блудливая рыжая магичка со столицы', я понял, что это ты, моя красавица!


- Потому что блудливая? - хмуро поинтересовалась я у Хьюго.


- Потому что рыжая!


- Вы знакомы? - с интересом спросил дракон, оборачиваясь.


- К сожалению, - сухо констатировала я, снова переключаясь на дракона, - может быть, вам чая с имбирем и медом? От простуды.


Драконы любили имбирь, а у меня как раз были запасы, для лечебных целей, и теперь я радовалась своей предусмотрительности. У дракона аж глаза загорелись, и он довольно закивал.


Подскочивший Ларр помог гостям снять плащи и отнес их на просушку, заверив, что через час они будут ждать их сухими. Вышибала взволнованно наблюдал за нами, заметив, что один из постояльцев мне явно не нравится. Оборотень с ипостасью медведя, не отрывая глаз от Хью, жестом спросил выгнать ли гостей. Я испуганно помотала головой. Не дай бог нарваться на скандал с драконом.


- А где мое приветствие, детка? - вальяжно спросил Хью, - в школе, помнится, ты смотрела на меня преданными щенячьими глазами.


- Это было давно и неправда, ирр Хьюго, - спокойно возразила я, справедливо рассудив, что сейчас маг для меня только постоялец, причем денежный.


Хьюго после моего ответа как-то скис и нахмурился. У меня же, если честно, не было никакого желания общаться с магом, и потому я, не переставая улыбаться так, что сводило скулы, перепоручила парочку Ларру и поспешила к следующим гостям.


-Никогда не думал, что ты заведешь себе постоялый дом, - раздалось у меня у самого уха.


Я от неожиданности вздрогнула и отпрянула. За моей спиной стояли Хью и дракон. Последний с интересом оглядывался вокруг, подмечая все новинки интерьера: и магические светильники, которые не чадили и давали мягкий ровный свет (заряжать их было весьма тяжко, так как я потом полдня лежала, изображая труп), и аккуратную чистую мебель, витраж с драконом, по поводу которого не удержался и хмыкнул.


- Ну, не всем же быть великими магам с определением на королевскую службу, - я демонстративно пожала плечами, провожая гостей за отдельный столик-диванчик в углу.


- Ну да, ну да, - закивал Хью, - зато таверна у тебя получилась знатной, о ней говорят даже по ту сторону пустыни.


Я удивленно моргнула. Мы и открылись-то всего полторы недели назад - как о нас могли говорить по ту сторону пустыни, откуда идут караваны?


- Потрясающее абсолютно защищенное место, - степенно кивнул дракон, разглядывая еще одну мою новинку: на столе стояли небольшие грифельные таблички с 'меню'. Такая же табличка, только больше по размеру стояла на улице и прямо над барной стойкой. Я записывала на одну из них весь наш ассортимент на сегодня, и надпись магическим образом дублировалась на остальные. Затраты магии минимальные, а произвело эффект разорвавшейся бомбы. К тем же, кто читать не умел, подходили наши подавальщики и перечисляли ассортимент.


- Да, кстати, потрясающая защита, - согласился Хью. - Кто ставил? Впервые вижу такое плетение: не уверен даже, что пробил бы его быстро...


Я замешкалась. Вообще-то защиту ставила я сама и была очень удивлена полученной характеристикой. На разработку защитного контура было потрачено куча времени, чтобы постараться учесть все: и агрессивную нежить, и тех, кто пришел под мой кров со злыми намерениями, и даже падение метеорита на мой 'Замок'.


- Не хочешь - не говори, но передай тому, кто это сделал, что я не прочь купить у него парочку автоматических контуров, - по-своему истолковал мое молчание Хью.


Автоматическими контурами часто пользовались как на привалах, так и в боевых действиях. Это было элементарно - кидаешь артефакт, и при соприкосновении с землей на определенном расстоянии от человека восстанавливается контур.


- И ты примешь чужой артефакт? Без печати департамента контроля? - удивленно спросила я, уже мысленно подсчитывая, смогу ли делать такие амулеты и сколько это сможет принести прибыли. Заманчиво. Но нет. Слишком велики мои личные затраты.


- Если его сделает этот специалист, то почему нет? - маг повертел в руках мои 'меню' и спросил внезапно без перехода: - Это работа того же мага? На каком расстоянии работают записи? Постой. Он государственник? Почему такие артефакты пропадают у тебя, и их нет у меня? Можешь устроить с ним встречу?


- Метров пятьсот они работают, - пожала плечами я, - если в них больше силы закачать, то смогут и больше.


- Метров? Опять эта твоя дикая система исчисления? А если по нормальному?


- Ну, около семисот аршинов, - напрягла я память.


- А почему не закачали?


- А оно мне надо? - фыркнула я, но причина-то была проста: не закачала, потому что не было сил на это.


- Тина, не юли! Мне нужно на большее расстояние!


- Ну, так тебе нужно - ты и делай.


- Имбирный чай и рыбу в сметане с картошкой, - вклинился в наш разговор дракон, адресовав заказ подошедшей Юли, младшей дочке Станы.


- У нас есть имбирная водка с перцем, пропотеть при болезни, - посоветовала я.


Дракон на секунду задумался, но отрицательно покачал головой. Юли с готовностью повернулась к Хью. Девочка старалась, как могла, но мне казалось, что она уже валится с ног.


- Кусок мяса побольше, похлебку и большую кружку пива поприличнее, - проводив взглядом девочку, маг ухватил меня за руку, так как я попыталась воспользоваться моментом и уйти, - так все-таки координаты твоего мага..?


- Ирр Хьюго, - издевательски хмыкнул дракон, видимо, передразнивая меня, - вы еще не поняли, что лея и есть тот таинственный артефактор?


Вот ей-богу, я смутилась, опустила глаза и нервно затеребила ленту в волосах. А маг... маг лишь расхохотался в голос.


- Ой, не могу, у Тинки даже магии толком нет. Ее и не выгнали со Школы только потому, что она писала кучу теоретических монографий для кафедры.


Дракон усмехнулся и ухватил меня за кончик косы, которую пришлось отрастить до небывалых для меня размеров в угоду местным предубеждениям, и шумно вдохнул воздух сквозь мои волосы, вызвав у меня просто шоковое состояние.


- И между тем запах магии одинаковый, как расплавленное золото, - глаза дракона блеснули, заставив меня порядком струсить: отношения с золотом у псевдоящеров были особенными. Собственническими. Плохо, когда тебя сравнивают с золотом. Нет, пожалуй, он всё-таки не мой герой-любовник. Хотя...


Хью аж воздухом подавился и подозрительно на меня посмотрел. Не доверять дракону у него причин не было - уж магию те чуяли как никто другой. Кстати, а вот зачем представитель ящеров едет в сторону столицы? Да еще и под личиной.


- Меня зовут Дарвин.


Я потрясенно моргнула. Не думала, что дракон мне представится: все люди для него не более чем мошки, которые вообще вряд ли стоят того, чтобы стоять с ними рядом. По крайней мере, так утверждали древние фолианты.


- Мое полное имя - Кристина, - я слегка поклонилась ящеру, - но местные называют меня Тиной.


- Крий-сти-нуа, - старательно по слогам повторил мое имя дракон. Вот хоть убейте не понимаю, почему они все так коверкают его? Хотя, признаю, в исполнении дракона это звучало забавно, - почти так же на древнем языке называют золотоносную породу в горах. Мне нравится. Хорошее имя. Золотое.


А как по мне, то слишком много золота на одну маленькую меня. Может, всё-таки стоит держаться от дракона подальше?


- Тина, ты хочешь сказать, что это твои артефакты? А как же магия?


- Они активируются капелькой. Искоркой магии. Но создать ты их не сможешь.


- Почему?


- А потому, что ты, наверное, забыл, что повторить мою работу в школе не мог никто, - я уже начинала раздражаться, - а теперь прошу меня простить.


Сегодня я намеревалась спеть. Нет, голосом и талантом бог меня тоже обделил. У меня был обычный голос, с легкой хрипотцой, такой, который годится под костер и глинтвейн. Но не нужно забывать, что очарование в песен под гитару зачастую именно в том, что ночь, цикады, романтика... В этом мире я еще не пела, но, слушая местных менестрелей, понимала, что и это - не для меня. Во-первых, что поют длинные заунывные оды, которые я в принципе слушать не могла. Во-вторых, в цене здесь были более мелодичные голоса, а я в них вписывалась плохо. Но, напевая как-то песенку из репертуара Мельницы, просто привела Ларра в восторг. Поэтому, прихватив наиболее похожий на гитару инструмент, бодро направилась к импровизированной сцене. Еще вчера я наметила себе три песни, а но сейчас стала сомневаться, стоит ли петь одну из них. Потому что выбрала я 'Дракона' Мельницы и теперь опасалась оскорбить гостя. Но, черт возьми, наверное, все это было предопределено свыше!.. Поют же все попаданки в романах, так чем я хуже?


Сев на высокий табурет я на секунду задумалась и, решившись, тряхнула волосами. После чего я аккуратно тронула струны, и таверну заполнил немного усиленный магически звук.


Позабытые стынут колодцы,

Выцвел вереск на мили окрест,

И смотрю я, как катится солнце

По холодному склону небес,

Теряя остатки тепла.

Цвета ночи гранитные склоны,

Цвета крови сухая земля,

И янтарные очи дракона

Отражает кусок хрусталя -

Я сторожу этот клад.

Проклинаю заклятое злато,

За предательский отблеск тепла,

Вспоминаю о той, что когда-то,

Что когда-то крылатой была -

Она давно умерла.

А за горами, за морями, далеко,

Где люди не видят, и боги не верят.

Там тот последний в моем племени легко

Расправит крылья - железные перья,

И чешуею нарисованный узор

Разгонит ненастье воплощением страсти,

Взмывая в облака судьбе наперекор,

Безмерно опасен, безумно прекрасен.

И это лучшее не свете колдовство,

Ликует солнце на лезвии гребня,

И это все, и больше нету ничего -

Есть только небо, вечное небо.

А герои пируют под сенью

Королевских дубовых палат,

Похваляясь за чашею хмельной,

Что добудут таинственный клад,

И не поздней Рождества*

*Песня 'Дракон' группы 'Мельница'.


Я физически ощущала взгляд дракона, но повернутся к нему боялась. Народ восторженно захлопал в ладоши, я встала и поклонилась. Почему то петь мне больше не хотелось. Быстро объявив гостям, что обеденный зал закроется в полночь, поспешила в свой флигель. Настроение внезапно пропало.

Глава 2

В которой говорится об окрошке и пицце, имбирном мыле, мушкетерах, снова песенках и поцелуях.


Хью и дракон уехали раньше, чем я проснулась, чему собственно была безгранично рада. Повседневные дела вновь поглотили меня. Подходящие караваны вытеснили мысли об однокласснике и его спутнике.


У меня было столько дел! Кухня просто оказалась не готова к такому наплыву людей, и я едва успевала покупать продукты и убирать номера. Идея расчетного часа оказалась тоже революционной, но, с другой стороны, удобной для меня. Летняя веранда тоже пользовалось успехом, народ с удовольствием кушал под цветущими деревьями, а я подсчитывала прибыль.


Покупку дома конечно пока не перекрыла, но прибыль была хорошая. Право слово, я удивлена, почему в Артвиле постоялые дворы не на каждой улице. Нет, конечно, начать было не дешево - мебель, здание, лицензия... но ведь все окупалось!


Правда и моя гостиница выделялась на фоне других, мелочи новинки, которые другие трактирщики, конечно, старались повторить, но получалось лишь жалкое подобие. Ведь я везде использовала магию - а услуги магов стоили не дешево. На весь Артвиль набиралось не более пяти магов вместе со мной, трое из которых работали в местном лазарете. А мой единственный конкурент был завален заказами и без поделок для постоялых дворов.


Конечно, с одной стороны любви со стороны моих конкурентов это не прибавило, но в открытое противоборство никто не вступал. Поджигать меня было бессмысленно, защита не позволяла, мой персонал боготворил меня, поэтому переманивать их было бесполезно. Распускали, конечно, слухи, но народ все равно ко мне ехал. За экзотикой.


Так и прошла неделя с отъезда Хью и я даже успела позабыть про него, наслаждаясь планированием очередного 'ах!' для своего постоялого двора. Сегодня у меня были задумки насчет новенького на кухне. Готовить на Земле я умела, и любила. Но тут встретилась с рядом неудобств. Я привыкла к современной духовке с выставляемой температурой, к куче специй и мультиварке. Привыкла к мясным и молочным сортам мяса, цыплятам бройлерам и нормальному твердому сыру. Поэтому мне едва не на пальцах приходилось объяснять Стане, что мне хотелось получить в том или ином рецепте.


Своих посетителей я уже баловала чизкейком и булочками с джемом, фаршированными грибами и овощами на гриле. Стоили блюда 'от владелицы' дороже обычных, но спрос на них не уменьшался. Сегодня мои планы тоже были грандиозными: луковый суп-пюре и окрошка. Похода выдалась жаркой и я, как и всегда в начале весны, ненавидела их моду на длинные платья. Так и не смогла к ним привыкнуть.


Ларр сегодня остался у стойки, только ему я могла доверить встречать гостей, поэтому тяжелую корзинку нес за мной Питер, смышлёный мальчишка, подрабатывающий у меня подавальщиком по вечерам. Был он родом с какой-то деревеньки и Артвиль казался ему огромным городом, не хуже столицы. Стипендии естественно ни на что не хватало, и он был вынужден подрабатывать. Платила я хорошо, никогда своих подавальщиков не била и потому Питер охотно помогал мне по любым мелочам. Однако на подходе к своему 'Дракону' я запнулась. У калитки стоял Хью и незнакомый мне маг. Маг задумчиво разглядывал мой забор. Хотя, наверное, не забор, а защиту, поставленную на него. Хью размахивал руками и что быстро тараторил. Я нахмурилась. Что за...?


- Ирр Хью, - кивнула, приветствуя старого знакомого.


- А Тина! - кисло откликнулся Хью, - а мы тут твою защиту рассматриваем.


Я хмыкнула. Ну-ну. Рассматривайте-рассматривайте. Еще в Школе стало известно, что мои работы нельзя скопировать. Только, если объясню как я делаю, возможно было создать что- то похожее, но все равно не точную копию, а зачастую вариант хуже. Как будто бы Хью не помнил. Хотя он всегда мало интересовался жизнью других.


Это было моей единственной способностью как попаданки. Сейчас я начинаю понимать, что может чужой мир не так уж был несправедлив ко мне. Это же денежная способность! Судя по ошарашенному лицу мага, он заметил линию защиты от копирования в строении плетения. И самое странное, что я вплетала подобные включения неосознанно, и взломать ее пока не получилось никому, даже какому-то там архимагу. Судя по словам директора школы, тот до сих пор бьется над решением взлома моего заклинания, для архимага это теперь дело принципа.


- И как? Успешно?


Спутник Хью недовольно на меня покосился. Красивый молодой мужчина. Блондин с голубыми глазами и чувственными губами, высокими скулами и родинкой в уголке рта. Может он мужчина моего романа?


- Интересное у вас плетение, - протянул маг, переключившись на меня.


Ага, теперь он меня рассматривает. Жалко я почти не умею кокетничать, а то бы чувственно так выгнулась, продемонстрировав роскошную грудь. Вот уж часть тела, которая радовалась пироженкам. И вырез у меня сегодня приличный, все как положено благородной лее.


- Астер, я тебя звал плетение изучать, а не на грудь Тины пялиться, - недовольно буркнул Хью.


- Да вы изучайте, я не против, - улыбнулась, - ну я про заклинание естественно.


Астер сальным взглядом уставился в мое декольте и я вздохнула. Нет, не мужчина моего романа.


- Да вы не расстраивайтесь, повторить мое плетение даже Архимагу Густаву не удалось, - сочувственно произнесла я.


- То есть? - удивленно моргнул Хью, - твои амулеты в единственном экземпляре?


Я кивнула и зашла в общий зал. Ну не мои же это проблемы, что он был не в курсе. Отдала покупки Стане и показала, как нужно нарезать овощи для окрошки. Хлебный квас готов, замену редиске я нашла, должно получиться. Написала на грифельной доске 'окрошка (холодный суп)' и цену. Народ, сидевший за столиками, оживился и тут же изъявил желание попробовать блюдо 'от владелицы'. Народ тут был охоч до любых моих экспериментов.


- И таблички в единственном экземпляре? - обреченно спросил меня подошедший Хью.


Я довольно осклабилась и кивнула. Нет ну не все коту масленица же да?


- Тина, мне нужны твои таблички.


- Так у них радиус маленький, - ехидно возразила я, - прошу прощения, ирр Хьюго, мне нужно на кухню, заказов море. Тут же поспешно скрылась на кухне. Вот чего мне так повезло? Из всего выпуска встретить именно Хьюго! Я даже из столицы уехала, кто ж знал, что сиятельному ирру захочется посетить провинцию.


Я погрузилась в нарезку овощей, раздумывая над ситуацией. Мой охранный контур крепко запал в душу Эмерти, хорошо это или плохо? И если еще некоторое время назад я злорадствовала, то сейчас задумалась, чем это мне может аукнуться. При выпуске мною был получен официальный отказ от канцелярии. Мол Тина Ауэриллина освобождается от королевской службы и вольна с настоящего момента работать по любой специальности, повторному призыву на государственную службу в мирное время не подлежит. Была ли там формулировка за недостаточностью сил? А то сейчас вполне может оказаться, что раз мои изделия уникальны и плакал мой постоялый двор? Надо срочно пойти посмотреть отказ.


Не успела выйти из кухни, как была атакована Хьюго.


- Слышишь, Тина, принимай у меня заказ на десять грифельных досок и несколько контурных амулетов.


Я от неожиданности моргнула, переведя взгляд на Ларра, который лишь хихикнул в кулак. Похоже мальчишке тут досталось, уж больно вид у полуоборотня ехидный.


- И вам окрошки, ирр Хьюго, я помню, - саркастично ответила, наблюдая краем глаза, как Астер пытается запихнуть мою доску для меню в сумку, - лей Астер, мои доски защищены не только от копирования, но и от попыток их разобрать. Боюсь, вы получите горстку золы. Впрочем, вы можете забрать доску, если возместите ее полную стоимость, один серебряный.


Маг вздохнул и выложил доску на стол.


- Кстати, а почему ты не на государственной службе?


- Как переселенка я не обязана отрабатывать обучение, - пожала плечами, - мне предлагали государственную службу, но не ограничивали в праве отказаться. У меня даже официальная бумага есть.


Хью недовольно вздохнул и поплелся ко своему столу, где его уже ждала тарелка с окрошкой.


- Вот почему ты такая вредная? - недовольно буркнул юноша.


- Не вредная, а не желаю работать на королевской службе, и в столице вообще.


- А почему? У тебя остался там парень, с которым ты не хочешь встречаться? Неудачный роман? Он с тобой переспал и бросил? - в миг оживился Хьюго, пододвигая к себе тарелку с хлебом, так как Аластар забрал все себе.


Угу. Мне так и хотелось сказать - 'Я там оставила тебя как очередное напоминание, а ты все сюда таскаешься! Напоминаешь мне тут брата'. Но конечно же я промолчу.


- Знаете, что ирр Хьюго... - возмущенно начала я было, но договорить я не успела, так одновременно с тем, как я открыла рот, за спиной появился прошлый спутник Эмерти - дракон. Дарвин легко отодвинул мою косу и, втянув воздух, шумно выдохнул мне в шею.


- Ты такой слепой, Хьюго, лея Тина чиста как первый снег в горах и ее уж точно никто не бросал после бурной ночи. Вздрогнув, отступила на шаг, стараясь не делать резких движений. Во-первых, моя коса все еще была в руках дракона, который с интересом рассматривал плетение: сегодня я решила покорить всех 'французской косой'. Во-вторых, мне стало страшно, адекватен ли этот псих? Осознав, что сейчас озвучил дракон, покраснела.


- Чиста как снег, что за бред? - начал бубнить Хьюго, - не может же Тина быть девственницей в двадцать четыре? Она же не из первого круга.


Эмерти поднял на меня глаза и осекся. По моему свекольного цвета лицу было все ясно. Я не знала, куда мне деваться. У молодежи, а особенно у магичек, нравы были более чем легкие, и это не считалось чем-то из ряда вон выходящим. Закон предписывал сохранение девственности только для девушек первого дворянского круга, иррей. Почему я до сих пор не исправила этой оплошности - не знаю. Ну, вначале-то понятно, боязнь венерических болезней, беременности, а сейчас? Ждала своего единственного? Или верила, если останусь непорочной, ОН обратит на меня внимание? Глупость несусветная. Не знаю. На земле девственницей я не была. Впрочем, не до этого было, сначала учеба, потом вот гостиница...


- Ирр Дарвин, - решительно начала я.


- От вас так вкусно пахнет, - мурлыкнул дракон, сверкнув глазами.


Я поняла, что он смеется, когда на лице Хью просто отразился весь ужас от происходящего. Интересно, маг раздумывает над тем как замять дипломатический скандал, если дракон меня сожрет? А каннибалы ли драконы? Или человечина не считается? Мысленно одёрнула себя. Ну что за бред лезет мне постоянно в голову?


- Ирр Дарвин, это всего лишь мое мыло для бани, имбирное, - улыбнулась я, - поэтому вас привлекает мой запах.


- Нет, тут иное, - довольно показал клыки Дракон, - ты видящая?


- В смысле? - прикинулась дурочкой.


- На мне другая иллюзия, но ты определила, что я это я, даже Хью не сразу догадался.


Я почти что запаниковала. Нельзя показывать понимание происходящего сейчас! Нельзя! Улыбнулась как можно более очаровательно и села к посетителям за столик, едва не ложась грудью на стол. Глубокий вырез иногда все-таки полезно, вон Аластар уже полностью глазами у меня в районе ключиц и ниже, но вот Хьюго и Дарвин не реагируют. Обидно. Грудь у меня роскошная. Особенно на фоне модных худышек.


- Ну, ваш голос и одеколон вы не догадались изменить, - нашлась я, - по делам были в столице?


- Это неважно! - быстро встрял в наш разговор Хьюго.


- По приглашению Эмерти-старшего, - вальяжно ответил мне дракон, отбирая у Хью тарелку с окрошкой.


Полукровка обиженно засопел, совсем как ребенок. Я покровительственно улыбнулась. И почему в школе мне казалось, что он герой моего романа? Высокий, худой, с крупным кадыком. Вылитый гасконец. Дартаньян! Я мысленно улыбнулась. Мне с моим сорок восьмым размером одежды (а может даже и больше, но хотелось верить все-таки в лучшее) не крутиться рядом с таким. В этом мире, к моей печали, последние лет семь вошли в моду ярые анарексички. Я в этот стандарт не вписывалась. С Хью должна быть первая красавица пусть и по местным меркам, и, конечно же, с знатной фамилией, иррея. Да и к тому же люблю все-таки не его...


Я попала в этот мир, когда мне было чуть больше восемнадцати и, конечно же, с романтическим настроением. Сказывалось огромное число любовно-фантастических романов, прочитанных за последнее время. Мне все казалось, что это мир должен просто подкинуть мне этакого принца на белом коне. Каждого мужчину я подсознательно приписывала к этой категории. Лидировал, конечно, Хью. Он был красивым, родовитым, сильным и уверенным в себе. По нему я страдала год, пока, наконец, не разглядела истинного Хьюго Эмерти, высокородного ирра, бабника и самовлюблённого мальчишку.


Был, конечно, еще Теодор. Но Тео... Я мысленно сжалась. Тео был старшим братом Хьюго. По мне - так чертовски красив. Он был похож на героя Ана и Сержа Голлона - Пейрака. Не менее высокий, чем брат, с черными, как смоль, волосами до плеч, собранными в низкий хвост, перетянутый лентой, с тонким шрамом через всю щеку. Говорят, шрам не сводился ни магией, ни алхимией. Где он его получил - тайна покрытая мраком, но наверняка что-то героическое.


Я была влюблена в него три долгих года. И ждала, когда он придет на выходные к Хью. Теперь мне думается, что он просто проверял, не забросил ли брат со своими гулянками учебу, а тогда Хьюго заливал нам, что брат советуется по делам тайной канцелярии.


Уже позже я узнала, что Тео называют 'дъяволом Истрана' - всей страны, и он возглавляет тайную канцелярию. Считается жестким и даже жестоким. Вначале я не могла поверить. Тео был таким мягким, внимательным ко всем знакомым Хью. Но потом... когда я была на четвёртом курсе, в столице завелся маньяк. Он нападал на нежных барышень с пышной фигурой (и ведь находил же! не смотря на моду), все его жертвы были девственницами.


В тот же период Тео стал ухаживать за мной. Хотя это только мне казалось, что это ухаживания. Я сбегала к нему на встречи и Тео был внимателен ко мне как никогда. Он предлагал мне локоть при ходьбе, дарил цветы и мы устраивали прогулки при луне, всегда по одному маршруту. Но чтобы начать гулять, надо было его дождаться. Каждый день я стояла фонарем около библиотеки и ждала.


Пока однажды маньяк не напал. Меня едва не изнасиловали, пока Тео ждал, чтобы схватить преступника с поличным. Я до сих пор помню, как преступник с маниакальным блеском в глазах расплел мои волосы и намотал на руку. Мне никогда не было страшно так, как тогда. Словно в издевку брат Хьюго сказал, что только мое самоотверженное поведение помогло поймать маньяка. И в его глазах не было мягкости или доброты, только блеск задора охоты и ледяное безразличие.


В тот день мне казалось, я излечилась от зависимости по имени Тео. Но время лечит - плохое исчезло из памяти, а вот воспоминание как нежно он целовал мое запястье... осталось. Все девушки дуры, да. А я сама большая. Да, Тео был героем моего романа, но в его романе мне не было места. В отличие от большинства попаданок из фэнтази романов понимала - где я, а где ирр Теодор Эмерти. Его матушка вообще какая-то младшая принцесса эльфов. Ну, не с моим рылом в калашный ряд.


- Ну что, не получилось украсть разработку леи? - ехидно спросил дракон, доедая окрошку Хьюго.


- Это в любом случае невозможно, - пожала я плечами.


- Я предлагал ей работать на Корону! - громко возмутился Хью, подзывая Юли, чтобы заказать еще порцию окрошки, - а она отказывается!


- Сожалею, но меня не интересует это, вот это моя жизнь и будущее - обвела рукой таверну, - Работая на корону, я смогу позволить себе только самый младший чин, так как уровня моего дара все равно не хватит на что-то лучшее. Зачем мне быть в столице, сталкивать с кем-то, с кем я не хочу встречаться и знать, что карьера мне не светит и все будут это видеть?


Я запнулась и резко встала. По-моему, меня понесло. Пожалуй, стоит отдышаться и заняться делами. А еще амулет... от гнуса, я давно его планировала, а ведь скоро сезон. Надо хорошенько продумать детали.


- Сбегаете, лея? От кого? - понеслось мне в спину.


Я помахала гостям ручкой, даже не поворачиваясь, не в силах говорить. Вот зачем мне воспоминания? Зачем появился Хью, разбередив старые раны? Прошла на кухню и огляделась. Сегодня я буду печь пиццу. Сделаю эту неделю имени пиццы. Так грибочки, помидоры, мясо... я воодушевилась. Да. Пожалуй. Это мое. Мои постояльцы, моя гостиница и общий зал. Чтобы спеть сегодня? Сегодня у меня в гостях степняки, может быть, стоит спеть оду Богине Иштар?


Когда за окном стемнело и было готово около семи пицц, я вышла в зал. Привычно написав на табличке 'пицца - сытная закуска' я направилась к маленькой сцене.


Я поклонилась в сторону, где сидели мои гости степняки, приложив левую руку к сердцу.


- Пусть будет благосклонна к моим гостям богиня Иштар и звездное небо над головой.


Кочевники замолчали, прекращая подливать себе в чай молоко и повернулись к сцене. Самый старший встал и поклонился мне, повторив мой жест. Меня услышали. Это обнадеживает. Степняки держатся друг друга, и скоро мои слова достигнут ушей остальных их собратьев. А это дорогого стоит пользоваться расположением основных караванщиков.


Пальцы пробежались по струнам, увеличивая ритм. Кровь стучала в ушах наравне с темпом мелодии, горло саднило, словно после долгого крика. Потому, наверное, начало получилось хриплым.

От стрел и от чар,

От гнезд и от нор,

Богиня Иштар,

Храни мой шатер:

Братьев, сестер.

Руды моей вар,

Вражды моей чан,

Богиня Иштар,

Храни мой колчан...

(Взял меня - хан!)

Чтоб не жил, кто стар,

Чтоб не жил, кто хвор,

Богиня Иштар,

Храни мой костер:

(Пламень востер!)

Чтоб не жил - кто стар,

Чтоб не жил - кто зол,

Богиня Иштар,

Храни мой котел

(Зарев и смол!)

Чтоб не жил - кто стар,

Чтоб нежил - кто юн!

Богиня Иштар,

Стреми мой табун

В тридевять лун!*

*Песня группы Мельница 'Богин Иштар'.

Едва отзвучал последний аккорд, я поняла, что все это время в зале стояла удивительная тишина. Открыла глаза и удивленно уставилась на женщину посреди таверны. Точнее... кобылу с торсом женщины. Мне это чудится? Ведь так? Почему остальные мои гости застыли, двигаясь словно в вязком киселе?


- Ты порадовала меня, Тина Ауэриллина, потому я возьму тебя под свое покровительство!


Большими круглыми глазами смотрела на богиню. Иштар. Насколько прекрасна она была! И самое главное... у нее были длинные рыжие волосы, заплетенные в две косы и перевитые черными лентами. Она тоже рыжая! Пожалуй, я ее еще больше люблю!


Удивленно смотрела на приближающуюся богиню и не могла даже склонить головы. Богиня-кобылица усмехнулась и запечатлела поцелуй у меня на лбу.


- Твои уста будут моими, как и слова, что издадут они. Верь моему сердцу, и трава будет ковром под твоими ногами.


Удивленно моргнула и видение растаяло. Не уверена даже, что Иштар видел еще кто-то кроме меня. Судя по лицам - привиделось только мне. Хотя нет. Дракон хитро разглядывает меня. И степняки приложили скрещенные руки к груди - так у них приветствуют божество.


И во что я только что вляпалась?

Глава 3

В которой говорится о потенциальных невестах, обмене конфет на пирожки, покупке земли, жилетках, пропахших лошадьми и потом, об ударах в глаз и расположении кочевников


Всю неделю после внезапного поцелуя от божества я ждала чего-то... чего-то... В общем ЧЕГО-ТО я ждала. Открытия сверхспособностей, увеличения сил или, на худой конец, того, что все степняки падут ниц, признавая меня своей верховной владычицей. Как в золотой рыбке ей-богу.


Но время шло, а ничего сверх не происходило, я даже успела придумать идею нескольких артефактов, правда воплотить никак не получалось. То истрачу все силы на подзарядку ламп, то встречаю целую делегацию степняков. Вот кстати последние стали селиться намного чаще. Это Иштар мне подкинула клиентуру? Ну, тоже неплохой вариант. Хотя звучит диковато, клиенты пришли по рекомендации божества. Как разнорядка: селиться у леи Тины.


Ларру я про странный акт внимания со стороны божества, конечно, рассказала. Мой звереныш заохал и сутки смотрел на меня в священном ужасе, даже просил разрешения лоб потрогать. Я разрешила. Нет, ну а что? Мне не жалко.


В голове, однако, роились самые разнообразные мысли никак не касающиеся божественных пришествий. Сейчас у меня была договоренность с центральной голубятней столицы. А куда еще отправляют голубей из Артвиля? Куда тянутся торговые караваны? За пустыню. А перелетит ли пустыню голубь? Вот ведь вопрос. А если сделать искусственного вестника? Что-то вроде тех маячков, что используют на государственной службе. Хватит ли мне на это сил? Но кроме сил были еще банально знания. Теоретических знаний мне не хватало. Это было обидно, потому, что задумок было громадье. Что я хочу сделать, еще худо-бедно представляла, но вот как?


Наравне с артефактами мои мысли занимало и расширение бизнеса. Нет, я не жадная, но у меня был брат. Ему уже пятнадцать, еще пару лет и пойдут невесты. Юные девушки из оборотней, которые изредка останавливались у меня вместе со своими отцами, нередко заглядывались на изрядно поправившегося Ларра, который больше не напоминал жертву концлагеря. Уж оборотням было плевать на волчьи ушки моего звереныша. А куда приведет невесту Ларр? Ко мне? Увольте, мириться со второй хозяйкой на кухне? Это Стане могу еще что-то приказать, а вот невестке? Я человек капризный и плохо уживчивый с кем бы то ни было, если все идет не по-моему сценарию. Поэтому решила, что пора задумываться о новой гостинце. Открытие хорошего заведения дело не быстрое, это мне повезло можно сказать и сразу дом идеальный попался, и в принципе к мебели никто не придирался. Конечно, мебель со временем заменили на более изящную, но... если открывать в столице...


Сначала я думала открыть вторую гостиницу за пустыней, но как если что сорваться к Ларру на помощь? И как контролировать на этапе подготовки? Из ближайших денежных городов была столица. Как не хотелось мне оставить это место в прошлом, но видимо никуда не деться.


Поэтому требовались деньги на покупку дома, лицензии для Ларра, обстановки, всех моих фишек и еще продумать связь. Мои таблички для меню не будут работать на таком расстоянии.


Когда я озвучила брату свои идеи, тот вначале только руками замахал, но потом под моим напором проникся. Конечно, не идеей привести невесту в дом. Об этом мальчишка пока не думал, а возможностью быть самостоятельным. Хотя видно было, что он изрядно трусит. Как могла успокоила Ларра, что будет артефакт для связи и мы вполне сможем связываться в спорных случаях. Понятное дело, что вначале работу гостиницы в столице налажу я, а затем туда переселится Ларр, заодно поднаберется опыта в единоличном управлении в Артвиле. И хотя в столицу мне возвращаться не хотелось, авось город огромный, ни с кем не пересекусь. Какие шансы пересечься с Тео или Хьюго? Ничтожно малые. Ну не бывает так, чтобы приехала и бац, как в любовном романе, сталкиваюсь лицом к лицу Тео, наши глаза встречаются и... а вот что будет после этого 'и' моей фантазии не хватило. В романе, конечно же, признания в любви, а в жизни? Думаю, Тео посмотрит на меня с презрением и проедет мимо.


В тот же вечер мы братом сели за задумку гостиницы. В целом мы пока еще не решили - покупать уже готовый дом, но как тогда разместить все номера? Или же строить с нуля, но как тогда быть с проходимостью места? Столица это не Артвиль, там конкуренция выше, тут либо диковинками и рекламой брать, а на это мы способны, или же проходимостью места.


Надо ехать. Тем более получение лицензии на открытие гостиницы только там. Но пока столько дел было и в Артвиле! Поэтому мы только набросали какие артефакты понадобятся для новой гостиницы и я планировала их потихоньку делать, так как осилить сразу весь объем мне было бы не по силам в короткие сроки. Я даже придумала артефакт для связи с Ларром, на мысль меня натолкнули увиденные, когда-то давно в наших земных банках колбы, по которым под давлением перемещалась капсула. А что если сделать подобное на магии?


Мы узнавали - ни сундучков, с появляющимися посланиями, ни таких капсул в этом мире не было. Наиболее похожим, но гораздо более затратным по ресурсам магии механизмом пользовались в банках при переводе значительных сумм. Собственно казна у каждого банка была своя, они просто переводили деньги внутри сети, используя для идентификации специальные серебряные карточки. Отпечаток ауры исключал, что твоей карточкой воспользуется чужак и ты мог снять деньги в любой точке мира в пределах своей банковской сети.


У меня тоже была такая карточка, крупнейшего гномьего банка. Вот кстати, обратится к банкам с моей новинкой. Это я про фонари, горящие разным цветом в зависимости от наполненности гостиницы. А то сейчас у них зазывалы, распределяющие людей по комнаткам, где сидят почтенные гномы-банкиры. Ну вот буду попаданкой, которая двигает прогресс. Если конечно почтенные гномы согласятся.


Поэтому спустя неделю, оставив трактир на Стану на четыре дня с четкими инструкциями, если что слать голубей, мы с Ларром, сев на хвост каравану степняков двинулись к столице. В сундучке, который везла наша лошадка, были амулеты для связи на пробу, несколько небольших аккуратных амулетов-лампочек для гномов, мои доски-меню и еще пара задумок. Всю дорогу я дивилась странной почтительности ко мне со стороны степняков. Такое чувство, что они не ко мне обращались, а к сиятельной Иштар. Или может в этот раз дело в наряде?


В этот раз пришлось одеваться, как положено лее: в длинное платье простого кроя зеленого цвета, сапожки из выделанной кожи и черный жакет. Интересно, если я надену платье 'под грудь', стану ли законодательницей моды? Или все решат, что это провинциально? Мысленно одернула себя, хватит думать бог знает о чем. По приезду в город мы остановились в очередном недорогом клоповнике. Ларр брезгливо рассматривал грязные покрывала на кроватях. Да, после нашего сервиса даже в самых дешевых номерах, все это казалось ужасным.


Не успели мы зайти в ближайшую приличную харчевню (а ужинать в клоповнике я не собиралась), как на входе столкнулись с Хью, который внезапно обрадовался мне как родной. И вот где она, теория вероятности?! В городе несколько тысяч человек, мы выбрали гостиницу далеко от центра, и вот!


Хью в очередной раз зазывал в отдел безопасности, на подрядную работу по изготовлению артефактов для королевской службы. Расписывал какие-то сомнительные для меня перспективы и заливался соловьем. Предлагал заглянуть к ним в отдел и посмотреть на место работы, оценить преимущества. Интересно, он вообще уполномочен делать такие предложения?


Я вежливо отказалась, мотивировав это тем, что времени и так в обрез, а мне еще документы подать на лицензию, место присмотреть под гостиницу и к гномам, а еще артефакт испытать. Вот артефактом Хью заинтересовался. Стоит ли говорить, что он увязался с нами до столика и посетовал, что нужно нам расширение, да, а то он по моим шашлыкам соскучился. Хью с жадным любопытством приготовился к 'испытанию' артефакта. Правда особо не впечатлился размерами моего сундучка. Скорее даже шкатулки.


Я вздохнула и положила в сундучок конфетку и, захлопнув, нажала на руну райдо - руну пути и Меркурия. Раздался мелодичный звон и я продемонстрировала Хью пустую шкатулку. Конфетка ушла. Осталось дождаться ответа, если он конечно будет. Ответ не заставил себя ждать, все-таки я дала четкие указания следить за шкатулкой. С мелодичным звоном пришел ответ из Артвиля. Пирожок с капустой. Надо было попросить положить в шкатулку два предмета, чтобы посмотреть на потерю при телепортации. Но признаваться в подобной мысли перед магом мне не хотелось.


Хью был в восторге, он выхватил у меня шкатулку и рассматривал ее со всем сторон, довольно прицокивая языком. Разве что на зуб не попробовал.


- А она отправляет только одному адресату? Или можно на выбор? А не попадет кому-то чужому? А объем только такой маленький? Это же до Артвиля дотянулось? А большую партию сделаешь?


- На выбор? - я на минутку задумалась, как это должно выглядеть собственно представляла. Записывать параметры каждой шкатулки на какой-нибудь драгоценный или полудрагоценный камень и выбирать переключением, но вот техническая реализация, - не смогу сделать, мне не хватает знаний по артефакторике, да и сам понимаешь, затраты магии... я просто не смогу напитать шкатулку больших размеров.


- Знаний... - Хью откинулся на спинку стула, - а ведь твои артефакты уникальны. Я описывал возможности доски брату, он был впечатлен, но шкатулка... мы должны встретиться с ним, возможно, если ты продашь нам разработку, мы сможем повторить, а уж с академическими знаниями нашего отдела разработок.


Услышав о Тео, я вздрогнула и грубо оборвала Хьюго, выхватив у него из рук шкатулку. Вот только этого мне не хватало, только-только привела в порядок чувства, и не хочу встречаться именно этим мужчиной.


- Вот пусть ваш отдел разработок и занимается воссозданием моих артефактов, общая идея у вас есть. Им за это платят, а меня не отвлекай, - я спрятала шкатулку в сумку и принялась за рагу.


Ларр недовольно покосился на Хью и тоже придвинул к себе тарелку. Эмерти надулся как мышь на крупу. Впрочем долго злитья он не мог. Тут же завалил меня вопросами по открытию моей гостиницы в столице, жалуясь на местный сервис. Ларр уже едва сдерживал смех, слушая, как возмущается маг.


- Тина, а продолжить учиться ты бы хотела? - спросил внезапно, без перехода от жалоб на невкусную еду в недорогих харчевнях, Хьюго.


Я удивленно моргнула. Учиться? В Университете магии? Известный на все пять государств своими работами и учителями... Обучение там только на возмездной основе или по целевому назначению. Вот Хью наверняка там учится, хотя и таскается ко мне в Артвиль пару раз в месяц, но может там свободное посещение.


- Это слишком дорого для меня, - наконец вздохнула я, - да и когда заниматься, если у меня 'Замок'? Ну и сил не хватит, с моим уровнем магии только об Университетах и мечтать.


- Там есть факультет теоретической и прикладной магии, и кафедра артефакторики, - продолжал между тем Хью, - я относил им твои монограммы, еще в школьные годы, если ты принесешь действующий артефакт, одну их своих новинок, тебя примут без экзаменов. Ты говорила, тебе не хватает знаний, там тебе их дадут. Это один из самых малочисленных и недорогих факультетов в Университете.


Я вскинулась было, окрыленная мечтой, теоретическая магия! Новые схемы создания артефактов! Но... сникла, вцепившись в края столешницы. А как же другое дело всей моей жизни? Расходы на вторую гостиницу для Ларра, мой 'Замок'. Да и недорогой факультет Университета магии может вылиться в огромный счет, на который мне придется работать не один год. Вот зачем мне этот журавль?


- Остается всегда другая проблема, это слишком дорого, - тоскливо закончила я, отгоняя невеселые мысли, - но за то, что мои монограммы носил спасибо. Хочешь, я сделаю для тебя парные шкатулки? У меня как раз лежат заготовки в номере.


Хью ухватился за эту возможность руками и ногами, согласно закивав, и ушел со скользкой темы насчет моего обучения. Мне оставалось только вздохнуть и устремить свой взгляд за окно. Поход к гномам и выбор места под гостиницу еще никто не отменял.


Пять лет назад столица выгорела дотла почти полностью и застроить все заново не многие смогли, кому-то не хватило дотаций, даже частично не перекрывавших потерь владельцев и потому много мест пустовало. Нет, конечно, весь центр и южные ворота, через который приходят караваны, застроены, но мне и не нужен центр. Возможно юго-восточные ворота? Насколько знаю, там проходят степняки и оборотни. На них и сделать ставку? Будет этакая сеть гостиниц, где останавливаются 'только свои'.


После памятного поцелуя Иштар степняки желали останавливаться только в 'Замке' и даже готовы были ставить шатры в саду, лишь бы у меня. Так что, думаю, без клиентов я не останусь. Завтра же с утра и пойду осматривать окрестности юго-востока. Заодно и на наличие конкурентов. Не только в плане гостиничного типа, но и как для харчевни.


Попрощавшись с Хью, который обещал заявится к нам с утра пораньше за шкатулками мы двинулись обратно в сторону нашего 'клоповника'.


- Тина, а может быть ну ее гостиницу?


- В смысле? Что ты такое говоришь? - от удивления я встала как вкопанная, - это же твое будущее!


- Но ты отказываешься от университета магии!


- Ларр, давай проясним. Я не рвусь ни в какой университет, да не отказалась бы учиться, но не за такую цену. Магии во мне мало, расти объективно некуда. Ну буду я знать как сделать артефакт, а дальше что? У меня не хватит сил создать его. Учиться просто ради учения? Заманчиво, но тратить на это кучу денег не считаю целесообразным. Тем более мне нравится мой 'замок' и я уверена вторая гостиница получится у нас не хуже!


По-моему, у мальчишки отлегло от сердца, по крайней мере, он значительно повеселел. И уже во всю возмущался столичным сервисом, мол у нас в провинции и то лучше: и простыни чище, и еда вкуснее.


Занятно, что я нигде не увидела новинок, наподобие наших. В Артвиле и то уже дворы гостиниц оборудованы фонарями, которые зажигали в зависимости от свободных мест. Я уже не говорю насчет летней веранды, которая была не только у меня. Ведь новости должны были просочиться, все-таки очень много купцов останавливается в нашем городке, устав после долгого перехода по пустыни. Да хотя бы чтобы перекусить и пополнить запасы. Что же, тем лучше для меня.


Наутро после подачи документов в лицензионный отдел на имя Ларра, мы отправились к южно-восточным воротам, рассматривая дома вокруг. Множество лавочек, парочка пекарен, проблемно, но мы можем печь не хуже. Кондитерская - что уже плохо, так как я надеялась захватить аудиторию девочек студенток из школы белошвеек, предоставив им на суд вкуснейшее безе. Столичные девочки явно видели больше лакомств, чем их сверстницы в Артвиле. Да уж, придется постараться.


Землю мы нашли. Я даже не поверила своему счастью. Участок так идеально вписывался в мою задумку, что тут же оформила закладную. По сути это было два маленьких надела земли, объединенные раскидистым садом. И не смотря на то, что сумма была не маленькая, я осталась довольна. Теперь необходимо было сделать план гостиницы и договориться с артелью каменщиков. Мы с Ларром прикинули, что за пару месяцев дом нам возведут, и к осени, когда потянутся караваны из степи с мехами, мы будем во всеоружии. С документами мы провозились до самого полдника, и напоследок еще раз решили посмотреть на нашу землю. В голове уже вырисовывался макет здания. Прекрасно!


- Госпожа!


Я удивленно повернулась к говорившему и моргнула. Передо мной стоял небольшой отряд степняков. Их предводитель меня поразил. Во-первых, ростом, в степи редко вырастают высокими, но этот индивидуум был огромным, я едва доходила ему макушкой до плеча. В мягких сапожках из дубленой кожи, в куртках с меховыми опушками воротников, с кучей разнообразных тесемочек. Жилистый, загорелый до черноты и весьма хищного вида.


Я его не знала это точно. Так уж сложилось, что за небольшое время существования моего 'Замка' обзавелась постоянными клиентами: большая часть степняков предпочитала селиться у меня под крылышком. И если не поименно, то уж в лицо, знала почти всех. Этот конкретный степняк меня однозначно знал. Ну не угадал же он, что я предоставляю гостиничные услуги?


- Госпожа, позвольте переночевать на вашей земле!


Я даже рот открыла от удивления. На всякий случай обернулась на пустой участок с десятком плодовых деревьев. Во-первых, откуда они узнали, что это мой участок? Может, я просто стою любуюсь на сад? Или все гостиницы просто забиты и они ищут любое место? Ларр выглядел не менее озадаченным, чем я и на всякий случай выступил чуть вперед, прикрывая меня спиной. Защитник мой!


- Ммм... тут нет никаких удобств, просто голая земля. Я думаю, в гостинице или на постоялом дворе было бы удобнее.


- Мы поставим кибитки, - пожал плечами мужчина, взявший на себя роль переговорщика, - ни одна кровать не заменит благословления Иштар!


Я в очередной раз моргнула, едва касаясь рукой лба. Вот как они узнали? На мне что какой-то опознавательный знак? Почему тогда его не вижу я? Молча посторонилась, пропуская людей на территорию. Не мне спорить с божественными заморочками.


- Ты что-нибудь понимаешь? - шепотом спросила у Ларра, во все глаза рассматривая проходящих мимо степняков. Ларр отрицательно помотал головой.


- Возьмите, - предводитель протянул мне мешочек с деньгами, - за постой.


- Не стоит, пусть сегодняшняя ночь станет подарком вам от меня, - я поклонилась степняку по обычаям кочевников, - пусть пребудет с вами да благословление ночной кобылы.


- Меня зовут Октай, - мужчина улыбнулся, сверкнув белыми зубами, - и благословление госпожи много значит для моего народа.


- Ром Октай, а откуда вы узнали, что это моя земля и я вообще тут?


- Иштар была милостива ко мне и привязала путеводную звезду к вашим стопам.


Честное слово, я поперхнулась. Что?! Машинально скосила глаза вниз к своим сапожкам. Никаких звездных следов точно нет. Я что, степняками воспринимаюсь как светлячок?


- Дашь ли ты разрешение на стоянку на сегодня всех моих братьев на твоей земле?


- Э...ну если только на сегодня, - протянула я, гадая сколько еще степняков придёт сегодня на мой участок, уж очень меня смутила формулировка 'всех моих братьев'.


- Тинка! - раздался крик Хью, который, видимо, желал получить свою шкатулку, каким-то образом нашел меня. Маг с подбегал со спины, желая ухватить меня за плечо и хорошенько потрясти на предмет артефактов.


Впрочем сделать ему это не дали. Я даже среагировать не успела на происходящее, как высокий степняк перехватил руку Хью и мягко крутанув, откинул подальше от себя. Хьюго, растерявшийся вначале, тут же подобрался и ответил Октаю ударом магии и кинжала. Я как завороженная следила за этаким танцем мужчин. Что тут, черт возьми, происходит?! Наверное, плохо соображаю под конец дня, тем более такого насыщенного, но хоть убейте, не понимаю, почему они сцепились? Пока я судорожно пыталась придумать, как остановить потасовку, оставшиеся степняки оттеснили меня и достали длинные изогнутые кинжалы. Мамочки! Что за драка то?


- Ром Октай! Ирр Хьюго! Прекратите!


Я подскочила к степняку и ухватило его руку. Было страшно. Это только в фильмах все герои резко останавливаются на замахе, а в жизни можно и попасть под удар. Хью подозрительно смотрел на кочевников, но молчал. Я бы на его месте тоже молчала: один против десятка.


- Ирр Хьюго мой знакомый, и я право слово не понимаю, почему вы начали конфликт!


Октай странным взглядом смотрел на мою руку. Испугалась. Может у них какое то предубеждение против касаний? Вон и на Хью накинулся. Я поспешно отступила. Начала перебирать в голове всё, что знаю о культуре кочевников, поэтому прозвучавшие слова степняка вызвали у меня ступор.


- Он хотел напасть на госпожу, - Октай поклонился мне, - госпожа с братом без оружия и уязвимы, я счел своим долгом защитить вас.


- На нее нападешь, пожалуй, - недовольно буркнул Хью, пряча кинжал, - а вам ром Октай, стоит выучить, что в столице не нападают на жителей.


- Ромом называть меня позволено только Госпоже, - сердито сверкнув глазами, выдал неожиданно степняк, - я старший сын хана Джучи, что правит всеми степными кочевниками!


Я осеклась и прикусила язык. Вообще что-либо прекратила понимать. У меня на участке расположился княжич степняков, поставив палатки, как бродяга. И я ему 'ромом' тыкала. Стыд-то какой. По-моему это дипломатический скандал. И как мне посчастливилось оказаться в самом его центре?


- Ирр Октай, - робко начала я, - может быть вам найти гостиницу?


- Вы прогоняете нас? - взволнованно спросила тоненькая десятилетняя девочка, которая еще пару минут назад едва не грудью прикрывала нас с Ларром от Хьюго.


- Не приведи Иштар, - пробормотала я, покосившись на Эмерти. Маг вообще был в шоке и взирал на степняков с ужасом.


- Как старший сын хана? - севшим голосом спросил Хьюго, - мы же ждали вас только завтра! Вам и покои во дворце готовы. Позвольте проводить вас, Ирр Октай, и примите мои извинения...


- Нет для кочевника большей благодати, чем звездное небо и близость Иштар, - обрубил разговор на корню княжич и ушел в глубь сада вместе с остальными кочевниками.


- Ты что-нибудь понимаешь? - в очередной раз спросила я Ларра.


- Это же дипломатический скандал, - застонал где-то сбоку Хьюго, - наследный княжич Кочевников и в палатке как какой-то бродяга посреди пустыря. Ты чем их опоила?


- Да отстань ты от меня! - буркнула я, скидывая руку Хью, - им просто польстило, что я выбрала покровителем Иштар, может в Артвиле видели, или просто все гостиницы забиты.


- Я должен сообщить брату и совету! - встрепенулся Хью, доставая какой-то артефакт и тут же с его рук сорвался энергетический голубок.


Я завистливо вздохнула. Артефакты такого уровня стоили огромные деньги, и хоть работали на малых расстояниях, были в основном на вооружении у Короля и армии. Сам Хью однако никуда не делся.


- Где мои шкатулки?


Вытащила и сумки злополучные шкатулочки и протянула магу. Голова начала гудеть от кучи информации за сегодня. Надо убираться отсюда. Если уж Хью отправил вестника, скоро тут будет Тео, вот уж с кем встречаться не хочу. Ситуация как в романе! Хотела себе развлечений? Получай, Кристиночка!


- Держи уже, вымогатель, это был первый и последний артефакт моего производства, который ты получил в свои загребущие ручки.


Ларр хихикнул и показал Хью язык. А Хьюго, молчал, сосредоточенно смотря в сторону кочевников, шкатулки его уже не радовали. На секунду мне показалось, что я совсем не знаю этого Хьюго Эмерти. Решительный волевой взгляд, сжатые в полоску губы и, судя по лицу, он над чем-то раздумывает. А как он дрался несколько минут назад! Страшно. Но красиво.


- Госпожа, дозволите ли вы переночевать на вашей земле?


Наше трио: я, Ларр и Хьюго, уставились на очередной десяток степняков, бесшумно подкравшихся со спины и теперь стоявших около моего пустыря. Судя по лицу Хью - его сейчас инфаркт хватит. Я посторонилась, прижимая к груди левую руку.


- Да будет этой ночью с вами благословление Ночной Кобылы, - пробормотала я, провожая взглядом людей, - по-моему, кочевников для моего участка становится слишком много.


- Тинка, ты что говоришь, - злым шепотом одернул меня Хью, - это же дипломатический скандал, если они тебя услышат! Княжич славится вспыльчивым характером, а ты тут позволяешь себе подобные речи!


- Он мне вообще не представился, - так же шепотом возразила я, - сказал только называть его Октаем и все. Знать не знала что он там какой-то сын хана.


- А ты его еще ромом назвала, - буркнул Хью, щипая меня за плечо, - стоп! Он называл тебя госпожой, ты что, с ним спишь?!


Я поперхнулась и без долгих разговоров заехала Хьюго кулачком в глаз. Честно говоря думала, что он увернется. Нет, ну честное слово, когда с княжичем дрался, был весь такой собранный, бился как дикий кот. Поэтому я растерялась, когда Хью ощутимо покачнулся и взвыл.


То, что творилось дальше... Хью разразился ругательствами и явно намеревался высказать все, что думает обо мне, но меня тут же выдернули из-под траектории движения мага. Я оказалась прижата носом прямо к безрукавке Октая. Дышать было нечем, слишком уж сильно он меня сжал. От мужчины пахло лошадьми и полынью, убойное сочетание для моего обоняния. Ларра прикрывали несколько степняков поменьше. Выглядел мой звереныш совсем уж ошарашено, особенно когда его попыталась укрыть девчонка лет тринадцати.


- Любые ваши действия, Ирр Хьюго, будут рассматриваться как агрессия к дипломатическому корпусу кочевников, - спокойно и даже холодно сказал Октай. Я аж опешила на минуту. Не ожидала подобных слов от человека, чей народ считается едва ли не дикарями. Собственно за что мне такой почет? За дружеский 'чмок' Иштар?! Ой маг же не так все сейчас поймет! Судя по затянувшемуся молчанию, Хьюго тоже опешил. Попыталась вырваться, но куда там! Проще было сдвинуть скалу, чем вырваться из объятий степняка.


- Мой брат сожалеет, ирр Октай, и приносит извинения вам и вашей женщине.


Едва услышав голос за спиной, я вздрогнула и изо всех сил оттолкнула слегка удивленного Октая. Ну вот только Тео мне тут не хватало! Едва не застонала в голос. Ну почему? Почему все сложилось именно так?


- Вы ошибаетесь, ирр Теодор, - попыталась оправдаться я, пряча глаза и расправляя несуществующие складочки на платье, - с ирром Октаем я познакомилась только сегодня.


Не смело я подняла глаза на героя своего романа. Все так же прекрасен. И, конечно же, лента в волосах. Черная. А взгляд... холодный. Я испуганно прикрыла кончик косы, на котором была лента Тео. Вот только не хватало, чтобы он заметил и узнал. Хотя это паранойя, мало ли черных ленточек на свете!


- И уже успели стать госпожой для княжича?


Я чуть не расплакалась от обиды. Тоже мне благословление Иштар! Захотелось сделать гадость, пусть отольются кошки мышкины слезки. Почему он обижает меня, да еще и прилюдно? Перевела взгляд на людей за спиной Тео. Сотрудники королевской службы молчали, с брезгливым интересом рассматривая меня.


- Я не давала поводов для оскорблений, - процедила я сквозь зубы, стараясь сдержать непрошенные слезы.


Октай встрепенулся и перевел взгляд с меня на Тео. Он явно не понимал, что я нашла оскорбительного в словах Эмерти, но мое настроение ему явно не понравилось.


- Ирр Октай, позвольте проводить вас во дворец, для вас и ваших спутников уже приготовлены комнаты, - проигнорировав меня, обратился к степнякам Тео, - если хотите ваша дама тоже может проследовать с нами.


Октай засомневался и явно собирался пойти, не знаю, что уж его убедило больше, то что меня пригласили вместе со всеми, или что там были комфортабельные комнаты. И вот картина маслом: стою я, прячу старательно Ларра за спиной (еще не хватало, чтобы этот упырь мне по брату прошелся) и на меня выжидательно смотрит толпа кочевников. И я понимала, что они ждут МОЕГО решения. Тео, выгнув бровь, задумчиво перевел взгляд на меня.


Я даже на шаг отступила. А вот дальше... Я видела все мысли Тео, как кривятся губы в брезгливом жесте. Ярость внутри меня клекотала. Нет, я всегда осуждала попаданок в романах, которые начинали хамить на лево и направо, особенно сильным мира сего. Это только в книжках так можно, а в реальной жизни можно и поплатиться. Но... в какой-то момент благоразумие мне отказало.


- Защити меня Иштар от вашего гостеприимства, ирр Теодор, - возмущенно воскликнула я.


Октай задумчиво наклонил голову вбок на плечо и кивнул собственным мыслям. Он повернулся к Хью.


- Ирр Хьюго, передайте пожалуйста вашему брату, что его просьба не может быть удовлетворена и мы останемся на территории леи Тины до тех пор пока она нас не прогонит. Как только Госпожа решит, что мы загостились, мы двинемся в обратный путь.


Я моргнула. Почему Октай не сказал это Тео напрямую? И почему собственно Хью с братом так побледнели? Ни слова больше не говоря, степняки двинулись вглубь участка. Да кто-нибудь мне объяснит что происходит?! Похоже это сегодня вопрос дня.


- Ну почему ты вечно так не вовремя влезаешь, объясни, а? - устало поинтересовался Тео.


- А вы научитесь общаться, ирр Теодор, - подчеркнуто вежливо сквозь зубы процедила я.


- Тогда расскажи мне, за какие заслуги, если не за постельные, старший сын хана выделил простую лею? Настолько, что почти объявил войну нашему королевству, не говоря о том, что мы должны были подписать давно обсуждаемый союз между степью и нами?


У меня просто рот открылся буквой 'о' и глаза стали круглыми. Объявил войну? В чем это выражалось собственно? Да и почему? Неужели из-за покровительства Иштар? Да могло получиться, что меня как отмеченную богиней, они воспринимали чуть ли не как само божество, ведь ханов у них, говорят, тоже Иштар выбирает. Надо ли об этом знать Тео? Нет, конечно, а то стану еще заложницей в их политических играх.


- Без понятия, я вообще пустила то их на одну ночь, а сейчас буду уходить, скоро темнеть начнет.


- В смысле? - удивленно переспросил Тео, - хочешь сказать, завтра они уедут? Ты идиотка? Пойди к ним немедленно и сообщи, что ты и они выдвигаются во дворец.


- Еще одно оскорбление в мой адрес и я обещаю именем Иштар, что понесусь к кочевникам, словно за мной стадо чертей гонится и заявлю, что ты оскорбил меня и оскорбление можно смыть лишь кровью. Не знаю, на основании чего я им понравилась больше тебя, но воспользуюсь этим уж точно.


- Ну почему ты такая сложная, а, Тина? Что два года назад, когда не согласилась добровольно сыграть жертву, что сейчас.


Я смотрела в этот момент только на Хью, который виновато прятал глаза. Он что знал? Не согласилась добровольно сыграть жертву? Я старательно вспоминала тот период и бледнела. Да были какие-то слова от Хью, что-то насчет: 'не хотела бы ты поработать на корону? Например, шпионом?'. Так он знал?!


- Ирр Теодор, я не собираюсь играть буфер между вами и кочевниками, завтра я уезжаю к себе и мне все равно, чем у вас закончатся переговоры. Это вам нужно думать, как решить недопонимание, которое вы же и создали. Как, по-вашему, почему они пошли куда угодно кроме как во дворец? Я вот не знаю, но думаю, не от большого желания.


- Да как ты смеешь, девка?!


Я испуганно шарахнулась от разозлившегося на мой тон спутника Тео и швырнула оземь охранный контур. Да я таки закончила ту разработку для Хью. Правда не испытала. Что ж, испытание боем. Вокруг меня взревела магия, отделив тонким маревом силы от окружающего мира. Я почувствовала, что задыхаюсь, слишком уж велик оказался поток силы. Откуда он взялся то? Не было у меня столько силы, чтобы влить столько в артефакт. Вот так и умру от своего неудачного эксперимента. Перераспределить бы всю это полыхающую радужными оттенками силу на оградку. Кислорода прекратило хватать. Все. Прощай Ларр, прощай Иштар, прощайте все.


Рывок и я оказалась прижата к мужскому телу. Да что ж такое! Чего меня сегодня лапают все кому не лень?! Пока я старалась прийти в себя, глубоко и часто дыша, мужчина времени не терял: рукой, прижимавшей меня к телу, ощупал плечи и затылок на предмет повреждений. Голова кружилась. Как же мне плохо!


- Вы напали на женщину! - возмутился где-то за спиной Октай, - как смели вы поднять руку...


- Уверяю вас, ирр Октай, я никогда не причиню вреда лее Тине, - поспешно начал защищаться Тео и неожиданно грубовато продолжил, - я лучше себе руку отгрызу.


Я попыталась вырваться, бормоча что-то нелицеприятное о Тео, но это было сделать непросто, меня с силой прижимали к груди, позволяя лишь слабо трепыхаться.


- Вы говорите правду, - задумчиво изрек Октай, - да, это испытание для мужчины видеть свою женщину в чужих руках.


- И в мыслях не было вас обманывать.


О чем это они вообще?! Я снова сделала попытку вырваться и наконец у меня это получилось. Не долго размышляя, отвесила Тео пощечину, от которой он даже не подумал увернуться. Толпа сотрудников королевской службы за спиной мага приглушенно ахнула. Думаю, я единственная дура, которая посмела ударить дьявола Истрана. Ну или, по крайней мере, выжила после этого. Хотя выживу ли я? Вопрос.


- Вы! Да вы отдали меня на растерзание маньяку два года назад, чтобы только поймать его на горячем! - возмущенно шипела я, наступая на мага, который, впрочем, не двигался с места невозмутимо меня разглядывая, - да чтобы тебя покарала Иштар! Чтобы тебе...


- Она и так меня уже покарала, тобой, - спокойно отчеканил Тео, закрывая мне рот ладонью, - и прекрати орать на меня, я все-таки начальник службы безопасности, а ты сопливая девчонка, владелица провинциальной гостиницы.


Я вздрогнула и опустила плечи. Знаю, как хотел продолжить Тео - 'моего слова достаточно, чтобы уничтожить тебя'. Степняки молчали, Хью тоже. Он вообще старательно держал холодные монетки на правом глазу, стараясь не смотреть в мою сторону.


Опустила голову, хотя внутри меня все клокотало, но это был тот случай, когда нужно было заткнуться и не высовываться, зазывая себе на голову неприятности. Развернувшись, подошла к кустику, где лежала сумка, отброшенная при активации артефакта. Проходя мимо Октая, не поворачивая головы, прошептала 'Ик тар онес' - на языке степняков это значило 'не одобряю союз'.


Если уж я слова и голос Иштар и благословление ее на мне, то, наверное, Тео не стоило со мной ругаться? Ох отольются кошке мышкины слезы! Октай как то обреченно вздохнул и поклонился мне. Тео подозрительно посмотрел в след удаляющемуся степняку и переключился на меня.


- И что вы сказали княжичу?


- Пригласила в мой дом на обратном пути, - буркнула я, не глядя на Теодора, - Ирр Хьюго, а вы ко мне больше не приезжайте, вам не будут рады.


И опираясь на руку молчащего Ларра, двинулась в сторону дороги. Ногу мне чем-то задело. Больно. Аж плакать хочется, но поплачу в клоповнике, и никак иначе. Магия была на нуле, все-таки смогла активировать контур участка - никто не зайдет на него без моего приглашения, а королевскую службу я на него не приглашала.


- Тинка, - тоскливо позвал меня Хью, но я продолжала идти вперед.


Не знаю насколько велико влияние моего благословления Иштар, но, надеюсь, союз не будет заключен. Иштар, поступью ночной кобылы, забери мою боль.

Глава 4

В которой рассказывается о воспоминаниях, снова песенках, разговорах с богами, поездках в столицу, клятвах и нескромных предложениях.



Октай развернул коней вместе со мной на следующий день, вызвавшись проводить меня до Артвиля. Отговаривать его от поездки пришел и Министр иностранных дел, и Тео, и даже Хьюго подговорили меня задержать. Но я старалась смотреть в пол и уверенно твердила, что мне надо домой. Степняк больше молчал и хмурился. Меня уговаривать никто не собирался. Что странно, невооруженным взглядом видно, что Октай уезжает из-за меня, так почему? Так или иначе, степняки выехали за ворота, едва на дорогу к Артвилю ступила моя лошадка. Уже в пути я попросила прощения у княжича, за сорванные договоренности.


- Иштар милостива, и никогда не делает ничего просто так, она говорит твоими устами и даже эти эмоции, всего лишь тень ее, - ободряюще улыбнулся Октай.


- Я надеюсь, что это не подорвет интересов кочевников и хана Джучи.


- Отец мудр. Он умеет слышать слова Иштар, - степняк на секунду замялся, - не злись на того мужчину. Его сердце кричит от боли.


- Хью? - я удивленно вскинула брови. Наверное, все-таки была слишком резка с ним, попросив никогда больше не появляться в 'Замке'. Отправить ему что ли голубя по приезду?


- Если бы я увидел свою женщину в объятьях другого мужчины, я бы убил наглеца, а он сдержался, - хмыкнул Октай, - ирр сильный мужчина.


- Да Тео вообще чурбан неотесанный... - зло прошипела я и внезапно запнулась в разговоре, - погоди-ка! Я не его женщина! Тео вообще на меня плевать.


- Это ты так думаешь, - уклончиво ответил степняк.


Бред какой-то. Я помотала головой. Еще бы два года назад я поверила в подобное, но не сейчас. Тео любит всех, если они способствуют достижению его целей. Он использует людей, как и тогда. И сейчас бы использовали, если бы не мое упрямство.


Вздохнула. Не смотря ни на что, хотелось бы верить, что для Тео я особенная. Но, увы, здравого смысла во мне больше чем фантазий. По крайней мере, временами. Изредка. В общем, иногда случается. Для чего я собственно все эти годы его ждала? Ведь могу сколько угодно распаляться про то, что на отношения у меня не было просто времени, что не нашла типаж, но ведь... просто верила, что однажды Тео придет ко мне и скажет, 'прости' за тот случай с маньяком, скажет, что влюблен, а я растаю.


Угу, влюблен как же. Кто может влюбить в такую пампушку как я? Мои диеты начинались каждый день, и в тот же заканчивались, энергетическое истощение давало о себе знать. Да и физически мне не стать подобием тех анарексичек сорокового размера, что пользуются популярностью при дворе. У меня все в роду были крупными, на Руси это еще дипломатически называлось 'статная'. Я не была рыхлой, но от принятых и в этом мире стандартов отличалась. А он, он же каждый видит худышек, вполне привык к ним и наверняка считает как и вся общественность, что торчащие кости - это прекрасно.


Пожалуй, надо распрощаться с девственностью. Зачеркну этим свои воспоминания о Тео. Может вообще залететь? Займусь воспитанием ребенка, отвлекусь от мужиков. Я вздохнула. Мысли какие-то дурацкие, надо отвлечься на дела. А может с Октаем переспать? А ничего так мужчина. Ко мне относится как к богине. Не откажет. Мысли в голове прыгали с одного на другое, и вот я уже рассматриваю крой походной куртки княжича, отмечая, что окантовка скорее сплетена, чем вышита. Что со мной? Неужели встреча с Тео так повлияла на меня? Перевела взгляд на Ларра впереди каравана. Вот уж кто не догадывается ни о чем, и не терзается.


Я мысленно приказала себе собраться. Попробуем разложить все по полочками. Гномы завтра уже начнут строить гостиницу по моему проекту, обещали закончить за два месяца, мне нужно будет еще пару раз приехать проконтролировать стройку и вплести несколько заклинаний. Приличную мебель я тоже заказала к нужному сроку. Цену с меня содрали ей богу, как в лучших салонах Земли. С персоналом выходило хуже, а может просто привезти из Артвиля?


Большая часть амулетов по списку готова. Осталось придумать еще что-то необычное, и узнать как натаскивать голубей. Никогда не задумывалась над этим. Наверное, должно оказаться увлекательным. И устроить курьерскую службу. Прилетает ко мне голубь, а я послание дальше к адресату доставляю. Сервис! Тут ничего подобного нет, а за удобство, я думаю, люди будут платить.


Что делать с амулетами, которые останутся в 'Замке с драконом'? Как их подзаряжать? У Ларра нет никаких магических способностей, приезжать каждую неделю... нет, не вариант, а если сделать их на 'солнечных батарейках' - дел то вытащить амулет на солнышке погреться раз в несколько дней. Гениально! Руки зачесались взять в руки доску и попробовать внести изменения в артефакт. Припомнила курс артефакторики со школы, было ли что-то подобное в этом мире? Не помню. Если и было, то в каких-нибудь личных разработках тайной канцелярии. Интересно, служба безопасности и тайная канцелярия тут одно и то же? а Тео все-таки кто? Стоп! Думать только о работе. Никаких мыслей о Тео! Прошлое оно ведь на то и прошлое, что момент утерян безвозвратно.


Под вечер мы въехали в Артвиль и я улыбнулась. Все великолепно. Все так, как должно идти. Стражники радостно встречали меня, салютуя шляпами. Всех степняков я разместила на территории гостиницы, и угостила вкусным ужином. Стана была счастлива, что вернулась хозяйка и больше никого не надо встречать - гости были ей в тягость.


Вечер прошел на ногах. Я ни разу не присела, и безумно устала. Все хотели получить немного внимания хозяйки: и мои девочки подавальщицы со Станой во главе, и клиенты. Каждый считал своим долгом поговорить со мной и посетовать, что несколько дней не было новинок и блюд от хозяйки! Да. Трагедия. Как уснула - не помню.


Октай разбудил меня утром и, улыбнувшись, попросил благословить его на трудный путь. Почувствовала себя странно. Я дать благословление?!


- Благословление Ночной кобылицы будет с тобой независимо от мои слов, ирр Октай, - нежно улыбнулась степняку, сжимая ладонь мужчины.


- Спасибо тебе, возлюбленная дочь Иштар, споешь для нас?


Я замялась, песни с утра не были моим коньком, но решительно взяла в руки гитару. Еще вчера знала, что спою для Октая при случае. И хотя я еще вчера считала, что княжич мог стать тем самым 'героем моего романа', сегодня пришло понимание совсем иного. Почему то он ощущался кем-то вроде Ларра - братом, с которым можно было спать в обнимку, ощущая себя семьей. Потрясающее чувство на чужбине.


Он шел ночною, порой ночною

За темной рекою, за быстрой водою.

Не знал укора, не знал покоя,

За желтой луною, за ней, вороною.

Пришел желанный, ушел постылый,

Чужая рана его томила,

Чужая слава его манила

Туда, где ходила ночная кобыла.

Честного не жди слова,

Я тебя предам снова.

Не ходи, не гляди, не

Жди, я не твоя отныне.

Верить мне - мало толку,

Не грусти дорогой долгой

Не смотри назад с тоскою,

Не зови меня за собою...

Срезал дорогой высокий стебель,

Смотрел себе под ноги и видел небо,

Холмы кострами объял золотыми

И, глядя в пламя, шептал ее имя.

Искал кобылу, нашел кобылу,

Как ночь сулила, весна молила;

Пружинил силы сквозь мрак ревнивый,

Связал кобылу ее же гривой.

Честного не жди слова,

Я тебя предам снова.

Не ходи, не гляди, не

Жди, я не твоя отныне.

Верить мне - мало толку,

Не грусти дорогой долгой

Не смотри назад с тоскою,

Не зови меня за собою...

Весна хмельная, весна дурная,

Зачем ты вела до последнего края?

Уделом смелых зачем пленила,

Что ты наделала, что натворила!

Над жребием сильных, над древней страстью

Нет - нет - нет - он был не властен.

Река забыла, луна простила

Кого сгубила ночная кобыла.

Он шел ночною, порой ночною,

За желтой луною, за ней, вороною;

Весна забыла, река простила

Кого сгубила ночная кобыла*

*Группа 'Мельница' - 'Ночная кобыла'*


Кочевники загомонили вокруг меня. Не уверена что песня была в тему, но все же... провожая степняков, я прислонилась лбом к косяку двери. Не сгубит ли меня благословление Иштар? Не сделает ли пешкой в политической игре? Ведь Тео наверняка начнет искать причину, по которой Октай так отнесся ко мне. А когда найдет? Я стану заложницей? А что если степняки не воодушевятся использовать меня как залог мира? А даже если не найдет, как быть с моим демаршем в адрес представителей власти? Я же нахамила Тео прилюдно, простит ли он мне это? Что мне делать, Иштар?


'Ничего не бойся, девочка, те кто находятся под благословлением богов неприкосновенны', - пронеслось у меня в голове и нежный ветерок коснулся щеки.


Дожила. Это шизофрения. Голоса в голове. Не иначе. 'Те кто находятся под благословлением богов'. Кхм. Я не одна такая везучая, есть еще зацелованные?


Иштар рассмеялась.


Значит вот как... я теперь что-то вроде дипломата? Или сдерживающей силы? Представила себе мысленно ринг и на ней наш король и верховный хан Джучи. Оба в разноцветных трусах и с боксерскими перчатками. И я между ними, с судейским свистком и визгом: 'брейк!'.


'Считай себя моей мессией' - насмешливо прозвучал голос.


Я фыркнула. Мессия так мессия. Мне не жалко. Буду нести свет в массы, прославляя богиню. Вот бы мне изваяние Иштар еще такое, чтобы все в столице обзавидовались. О! Ночная кобыла, чем не название для столичного гостевого дома?


'Будет тебе изваяние и вывеска, но у меня будет одно желание...'


Так я и знала! Бесплатный сыр бывает только в мышеловке. Интересно, какой квест предложит мне богиня? Возглавить кочевников в освободительной войне? Сразиться с каким-нибудь особенно пакостным волшебников степняков, если они были вообще? Фантазия ни к месту разыгралась и я всерьез задумалась, а нужен ли мне этот бесплатный сыр?


'Это будет весело! И запустит тот ход вещей, который мне нужен'.


Весело? Интересно только богине или мне тоже? Ну почему бы и нет? А то что-то все грустно было пару дней назад. Избежать божественного проведения мне вряд ли удастся, если верить огромному числу фентази романов, если уж я удостоилась поцелуя божества. и кому нужно? Богине? а мне?


'Скоро приедет Хьюго. Просить прощения и шпионить. Предложи ему провести ночь вместе'.


Я поперхнулась. Не знала что у мессии теперь такие задания. Зачем мне собственно спать с Хью? Нет, не то чтобы не думала над таким вариантом. Но думается мне, соблазнение сиятельного ирра тяжело.


'Он не согласится, но... будет весело!'


Ну, если только не согласится. На секунду представила лицо Хью и хмыкнула, еще бы он согласился, не вписываюсь я в каноны красоты, да в общем то ни в одни каноны красоты знати. И как бы не старалась себя утешать, что мужик не собака на кости не кидается, но... вечное вот это 'но'. Ладно, хватит общаться с богами, а то это плохо скажется на моей психике. Ни одну попаданку из романов они еще до добра не доводили.


- Утренней росы под копытами тебе, Иштар, и детям твоим, - пробормотала я и отправилась на кухню. Пожалуй, сегодня приготовлю рулеты из индейки с яблоками. Посмотрим на ажиотаж вокруг нового блюда.


В общем зале уже сидела, позевывая, Юли, ожидая заказов. На кухне возилась Стана. Золотая женщина! Кстати надо посоветоваться с ней насчет кандидатур для столицы. В самом дальнем углу сидел Дарвин. Чокнутый дракон. Когда он успел приехать?


- Великолепная песня, ОНА была в восторге?


Я демонстративно пожала плечами, усаживаясь напротив гостя. Странно, почему дракон видел Иштар? Мне казалось, ее присутствие заметили только степняки, так как она была их богиней покровительницей. Интересно, он тут тоже ради богини? Кому расскажи, не поверят - Иштар клиентов поставляет! Богиня на раздаче.


- Давненько в этом мире не было ее, наверное, это к переменам, - продолжал между тем дракон, отпивая свой имбирный чай, - Кочевники сильны как никогда, у них впервые за несколько тысяч лет единый Хан и, пожалуй, только они могут дать сейчас отпор кому бы то ни было. Слышал, приезд старшего княжича на территорию столицы ни к чему не привел?


Ого как быстро узнаю новости некоторые драконы! Или это уже стало достоянием общественности? Не убили бы меня теперь. Случайно, конечно же. еще раз убеждаюсь, что я зря влезла в это. И чем мне теперь это аукнется? Отзывом лицензии? Внезапной проверкой? Убийствами в гостинице. Случайными, конечно же, но люди мигом прекратят ко мне приходить. Чувствую, проблем будет, самой бы остаться в живых. Защити меня, Иштар! Страшно.


- Поговаривают, - согласно кивнула я, подзывая Юли, - принеси мне, пожалуйста, молока с маковыми ватрушками.


- Мечта, а не женщина, - одобрительно хмыкнул Дарвин, - не морит себя диетами и имеет аппетитные формы, а не кости.


- Вы это специально говорите, чтобы расположить к себе.


- Есть немного, - покладисто согласился дракон, - но будь я на двести лет помоложе, а ты свободна, то попытал бы счастья.


- Я свободна! - возмущенно воскликнула я. Не то чтобы нарывалась на внимание нелюдя, но что-то меня стала возмущать привычка местных мужчин приписывать мне статус 'занято'.


- Ага, а ленту Теодора ты просто так носишь?


- Откуда вы... - я запнулась, ухватившись за кончик косы, - да вы правы, надо ее снять.


- Не надо, пока ты сама его не отпустишь. Будет только хуже.


- Вы тоже советуете забыть про него?


- Почему же? Я бы советовал тебе бороться за него, но ты же не станешь. Тем более он имеет к тебе удивительную слабость, так что и бороться то не потребуется.


- Да вы все бредите, - возмущенно воскликнула, - да он недавно чуть не заявил мне, что еще одно слово и меня отправят на плаху!


Дарвин удивленно посмотрел на меня.


- Теодор? ТЕБЕ? Помнится, пару лет назад вы тискались по всем углам.


- Во-первых, мы не тискались, - смущенно пробормотала я, не знала, что наш роман получил такую широкую огласку, - во-вторых, меня просто использовали для поимки маньяка. В-третьих, Тео беспринципная сволочь!


- Нет, ну в целом с последней характеристикой я согласен.


- А вам-то какой интерес во мне?


- Как думаешь, в чем самый главный недостаток долгоживущих рас?


- Скука? - предположила я, вспомнив кучу прочитанных мною фэнтази.


- Именно, а с тобой не скучно. Такая забавная возня с этим благословлением Иштар и с ирром Эмерти.


Допивая чай с плюшкой, я всерьез задумалась. Может быть, я несправедлива к Тео? Сколько раз читала в романах, как главная героиня не видит дальше собственного носа любовь всей своей жизни! Может это мой вариант? Не зря же меня все наперебой убеждают в искренности его чувств. И Октай, который казалось бы, Теодора впервые в жизни увидел, и Дарвин, которому тоже ни к чему выгораживать этого грубияна. Вспомнить бы и проанализировать действия Тео. Может быть я просто слепа?


Вот как мы начали встречаться два года назад? Вроде бы незаметно. Я тогда тосковала с новой силой по Земле, можно сказать депрессию поймала. Тут тебе ни музыки нормальной, ни книг, ни развлечений. Вечерами скука смертная, на любимые форумы не залезешь. Столько пить, сколько пила молодежь в округе, я не собиралась и изнывала от тоски по дому, коротая время за очередной монографией. Я даже думала начать писать в стиле фэнтази, когда герои из этого мира попадают в мой прежний, или в наглую сплагиатить общую идею нашей популярной классики, но... оказалось что талантом сочинительства бог меня тоже обделил.


С Тео шапочно мы уже были знакомы, я же всегда крутилась вокруг Хьюго, даже когда романтические чувства к последнему остыли. Мы со старшим братом однокурсника обменивались скупыми 'доброго дня' и кивками. В один из дней Тео нашел меня в библиотеке, за очередным толстым томом. Сухо поинтересовался, не видела ли я Хью и, уже собирался уходить, когда увидел название книги. Оказалась тема ему близка, он как раз работал над диссертацией в Университете Магии. Мы разговорились на тему биполярной магии, затем переключились на другую и незаметно проговорили до поздней ночи. Опомнились только когда ромея Анта попросила нас освободить читальный зал. После Тео проводил меня до корпуса общежития и, поклонившись, ушел.


Он пропал на две недели и, собственно, тогда еще у меня не было никакой влюбленности, я восприняла его как случайного попутчика и собеседника. Потом он снова появился, и опять когда Хью убежал на очередную попойку. И снова разговоры в ожидании брата. Споры за листом бумаги и неоднократно перечеркнутые вектора силы на чертежах.


В следующий раз Тео пришел спустя неделю, принес черновики диссертации и мы углубились в ее изучение. По удивленным глазам Хью, случайно заглянувшим в гостиную, я поняла, что его брат пришел именно ко мне. Это льстило и я щедро делилась замечаниями в тех местах, которые понимала, что в некоторых моментах заставляло обычно спокойного Тео злиться. Так мы и жили - Теодор мог пропадать неделями, но неизменно приходил снова, когда уверяя, что он к Хью, когда с рукописями. А я ждала его каждый вечер в библиотеке и шла потом в темноте до корпуса общежития через заполняемый темнотой квартал.


Когда в городе появились первые сообщения о маньяке, Тео стал приходить каждый день, провожая меня до Школы. Он ни о чем меня не спрашивал, а я ничего не просила. Мы ходили окружным дальним путем, и маг услужливо предлагал мне локоть при ходьбе. С каждым днем он приходил все позже, и я все дольше ждала его на крыльце, отчаянно боясь. Вроде бы он ничего не обещал мне, из чего бы я решила, что мы встречаемся, но он вел себя как возлюбленный, с поправкой на вечную холодность. Приходил на встречи с цветами, дарил шоколад, приглашал в театр и дарил разные милые 'глупости'. То смешную закладку с помпоном на кончике, то живой горный первоцвет в слое вечного льда, - цветок, стоящий маленькое состояние. Правда все с таким невозмутимым видом, что казалось он скажет: 'нашел тут на улице, может, возьмешь?'.


А потом был вечер, когда он не пришел. Я ждала и ждала его на крыльце библиотеки, пока не поняла, что Тео просто не будет и пора идти, а то общежитие закроют. Боги знают как мне было страшно идти через темный город, через узкие улочки, зная что в городе есть маньяк. Я же знала! Но до последнего верила, что Тео придет, что не бросит меня. Наверное, его задержало, что-то очень важное!


А потом... потом на меня напал незнакомый мужчина, и я целую вечность сопротивлялась. Отбивалась, израсходовав все свои силы, да сколько там этих сил то было? И только когда меня уже почти сломили, появился Тео, с записывающим кристаллом. Оказывается, они с местной полицией сидели в засаде и вели съемку, собирая значительное число доказательств. И только когда маньяк начал мне рассказывать что меня ждет, и что ему нравятся крики, а прошлые девочки 'так сладко' кричали и плакали, Тео пришел мне на помощь, посчитав, что доказательств достаточно даже против высокопоставленного лица.


Я не могла поверить. Задыхалась от боли и обиды. Помню, спросила Теодора, что бы было, если бы маньяк не заговорил? Он бы позволил преступнику закончить начатое? Это было бы достаточным доказательством? Тео промолчал и мне показалось, что в моем сердце что-то разбилось. Я думала, что с тех пор и избавилась от зависимости по имени Тео. Больше он на пороге Школы не появлялся, Хью приезжал к нему, а не наоборот.


Мог ли любящий мужчина так поступить? Я думаю, нет, поэтому и Октай и Дарвин ошибаются. За все два года Тео ни разу не пришел и не сказал 'прости', только посмел угрожать мне пару дней назад, да еще и заявил, что я 'не вовремя во все влезаю'!


Так что вытереть непрошенные слезы и гнать, гнать мысли о Тео. Я распустила часть косы и стянула ленту. Надо заканчивать со всем этим. Время лечит, в груди уже оттаяло и мне не нужна ленточка, которой он заботливо повязывал мне волосы во время очередной прогулки, когда я решила распустить свои кудри - мол смотрите какая роскошь.


Подумав, переплела волосы на степной манер: двумя косами, начиная от самой макушки. Украсила волосы перламутровыми нитями и зелеными лентами. Черную атласную ленточку я положила в стол и задвинула ящик. Снова посмотрелась в зеркало. А ничего так. Смотрелось красиво и я удовлетворенно кивнула. Вот платье бы еще, как у степняков и когда в следующий раз приедет делегация от них, с тем же Октаем, покажу всем чудеса гостеприимства.


- Стана, ставь тесто, пироги печь будем! - Крикнула я через весь двор, вызвав одобрительное гудение со стороны веранды, где уже завтракали стражники. Изменения в моей прическе не прошли не замеченными и все наперебой начали говорить как мне идет. Один Дарвин, перебравшийся на свежий воздух с книгой, недовольно поджал губы. Я показала ему язык и рассмеялась. Подумаешь!


Круговерть дел снова затянула меня и я занялась привычным делом: пекла, занималась поиском персонала, что вначале очень напугало уже имеющийся, так как те подумали, что их увольняю, билась над схемами амулетов. Как бы сделать артефакты, чтобы питать их маленьким количеством силы? Возможно ли это? И во-вторых, как проводить испытания? Если бы в прошлый раз я не перенаправила силу на границу участка, если бы меня не дернули из столба энергии, боюсь от меня остались бы одни головешки. Не вдохновляет меня больше испытание какого-либо амулета.


Готовясь к переезду в столицу, я весьма озадачила местную портниху. Была у меня идея... устраивать дни разных народов. Я уже ознакомилась с кухней и обычаями степняков, драконов, гномов и дроу. А что если к этому добавить еще национальные наряды? Пока только для меня, в идеале для всего обслуживающего персонала. Думаю, всем будет приятно встретить что-то родное в путешествии.


День летел за днем в простых заботах о 'Замке', и я начисто забыла думать о ирре Теодоре Эмерти. Однако приближалась время первой подпитки фундамента, а, следовательно, и моей поездки в столицу. Я уже запаслась маленькими флакончиками меда, мятными пастилками и леденцами в дорогу. Ждала только каравана степняков. Нанимать охрану было дорого, да и к чему это, если меня с удовольствием подбросят кочевники?


Не смотря на то, что мне нравился народ степи, жить бы с ними я не смогла. Вечно кочевать по степи, никаких удобств, кушать жесткую солонину... Бррр. Да и женщина у них выполняла всю самую тяжелую работу, а мужчина в это время мог развлекаться с гаремом. Нет уж. Пусть наше общение будет только на верхнем пласте культурного обмена. Песенки им попою. Молочка в чай подолью.


Однако это не отменяло того, что я собиралась воспользоваться помощью кочевников и теперь сидела у юго-восточных ворот в обнимку с сумкой и меня, словно маленькую, наставлял Ларр.


- С наступлением темноты не гуляй, напитаешь контур, лучше отлежись, и сразу домой. В сомнительных местах не кушай. Если совсем плохо будет, бегом в кондитерскую!


- Слушаюсь, папочка, - скорчила я физиономию и показала брату язык.


- Тина! Мы с тобой отвыкли от большого города! А там куча опасностей!


- Ты сам тут не оплашай, - заворчала я, скрывая смущение, но было приятно, что обо мне заботятся.


Стражники тепло улыбались. Все-таки меня тут уже знали все и по-своему любили. Вот оно преимущество маленьких городков! Все друг друга знают и сопереживают. Впрочем это же и главный недостаток маленьких городков.


Ларр, прищурившись, посмотрел вдаль и подтолкнул ко мне лошадку. Мальчик видел намного лучше человека, и я знала, что значит - это степняки показалась на дороге. В этот раз кочевники торопились и не заезжали в Артвиль, поэтому мне придется выезжать к ним. Не люблю лошадей, за шесть лет пребывания в этом мире я, конечно, более-менее выучилась ездить верхом, но тело все равно болело после каждого заезда. Да и я на лошади - картинка далекая от изящества.


Поправила свое необычно платье и забралась на лошадь. Сегодня на мне был симбиоз из одежды кочевников и местной моды. Рубашка с узкими рукавами из зеленого льна, темно-зеленая безрукавка на шнуровке и широкие шаровары, на которые одевалась распашная юбка солнце до середины икры. Все было расшито местным аналогом мулине желтого цвета. Цветы, орнамент из листьев и знаки Иштар. Волосы я снова заплела на две косы и украсила лентами и перьями ворона. Было что-то забавное в такой традиции. Обычно перьями украшали невест и это была чисто моя шалость, но очень уж колоритно я смотрелась, напоминая какую-нибудь жительницу Северной Америки.


Я поправила пояс с кинжалом. Перевязь стоила мне целое состояние по местным меркам, но была столь же празднично украшена. Сам нож можно было тоже считать декоративным, но я создавала образ, а не планировала драться.


Кочевники встретили меня гиканьем и все наперебой хвалили мой наряд: не увидеть в нем степных мотивов мог только слепой. Октая с караваном не было, но был его младший брат - Тирбиш. Он восхищенно рассказывал, что я прекрасна и для него честь путешествовать с госпожой. На всякий случай предупредила его не распространятся насчет благословления Иштар и юноша понятно закивал.


Я разговорилась с княжичем и выяснилось, что он ехал в столицу послушать в очередной раз Короля. Мальчику был дан строгий наказ выслушать и запомнить. Больше всего сетовал Тирбиш, что не может взять меня с собой. Я удивленно моргнула, узнав, что Джучи приказал сыну посоветоваться со мной. Мне казалось Хан после моей прошлой 'помощи', прикажет сыну не приближаться. Даже близко.


- Но я же не знаю ситуации! - всплеснула я руками.


- Женщины мудры, - возразил мне Тирбиш, - чутье женщины, что у кошки, она всегда знает, как приземлится на четыре лапы. Если госпоже покажется, что союз плохой, то значит, так оно и есть. Когда приехал Октай, совет много думал, курил десять дней! А потом поняли, что Король предложил плохие условия, не для кочевников. Если бы не Госпожа... выгоду получил только ваш Король.


Мне стало дурно. Неужели я сорвала хорошую сделку нашему королю? Не убьют ли меня часом за такое? Может ехать в столицу не такая уж хорошая идея? Как бы меня не ждали на входе люди в черных костюмах, с наручниками.


- Потому я приехал слушать. Уши мои будут открыты, я привезу все мысли к отцу и большой совет будет думать. А что говорит чувство кошки внутри госпожи?


Тирбиш плохо говорил на общем языке, который употребляли в нашем королевстве, поэтому я не всегда понимала его. Чувство кошки? Это он про интуицию?


- По-моему моя кошка спит, - ответила, хотя, наверное, соврала. Если бы внутри меня существовала кошка, она бы сейчас вопила мартовским котом, чуя опасность.


Большую часть пути я старалась держаться в седле, благо поспала вчера впрок, и развлекалась разговорами с Тирбишем о сказаниях, быте и культуре степняков. Не обошли мы внимаем и кухню, но юноша имел слабое представление, как готовить то или иное блюдо.


Больше всего меня интересовало, как степняки умудряются находить меня почти что везде. Оказалось правящий рода и старшины видят меня как божество, в ореоле белого 'пушистого' света, сразу понимая, что это благословление Иштар. И звезда богини всегда ровно над моей головой в небе. Описание меня озадачило, и задала вопрос, расскажет ли кто-нибудь про меня чужакам. Тирбиш успокоил меня, что предать Иштар, значит умереть. В буквальном смысле. Предавший богиню-кобылицу умирал моментально. А я для них все равно, что аватара божества. Действенный метод решения предательства в своих рядах.


Поняла, что ехать с караваном княжича было не лучшей идеей, когда увидела на воротах встречающую нас делегацию. Вначале испугалась, что это все-таки за мной. С трудом собрала все мужество, чтобы не запаниковать. С десяток незнакомых мужчин и Тео, где-то за их спинами маячил Хью. Вид меня рядом с княжичем вызвал со стороны встречающих нездоровый шепоток. А по глазам Тео я видела, что он готов меня убить. Дважды. Для верности. Я вздернула подбородок. Подумаешь.


- Ирр Тирбиш, - чуть поклонился спрыгивающему с лошади княжичу Тео, - лея Тина.


Мне показалось что-то издевательское в голосе Теодора и я просто пожала плечами, мол понимай как знаешь. Княжич склонил голову на бок, разглядывая встречающих его людей. Тирбиш гораздо больше походил на кочевника, чем его брат. Для меня так вообще образец монгола. Но мальчик красивый: черноглазый, смуглый, темноволосый. Он внимательно рассматривал толпу, просто проигнорировав Тео.


Теперь я уже знала, что с кровными врагами кочевники не вели разговора, предпочитая обращаться к ним через других. Это означало скорый поединок до смерти или же объявление войны. Поэтому в прошлый раз так напряглись братья Эмерти. Сейчас ситуация явно повторяется и опять из-за меня. Похоже, меня все-таки скоро прикопают под ближайшим кустом.


Я же не могла стоять столбом, но разговаривать с Теодором не хотелось. Последние мои размышления и анализ воспоминаний как-то подорвали мое желание общаться с этим мужчиной. Поэтому демонстративно поклонилась и поприветствовала Хьюго, который тут же облегченно вздохнул.


- Ирр Хьюго, - я поклонилась легким наклоном корпуса и обвела взглядом остальных.


Судя по выражению глаз, Тео был в ярости. Еще бы, не знаю уж почему именно отдел безопасности встречал делегацию, а может я просто чего то не знаю о статусе Теодора, но его миссия провалилась, степняки не разговаривали с ним, причислив к рангу врагов.


Тирбиш оживился и нашел взглядом Хью, у которого тут же вытянулось лицо, едва княжич склонил голову, прижимая руку к сердцу.


- Пусть ковыль мягко стелется под вашими ногами, Ирр Хьюго, а чашка всегда будет полна молока.


Все степняки как по команде поклонились и стало понятно, что Тирбиш будет вести переговоры только с Хью. Мой бывший одноклассник растерялся, но быстро взял себя в руки и поклонился в ответ.


- И вас пусть не оставит без внимания благословление Иштар, - выдавил из себя мужчина, видимо стараясь вспомнить обычаи степняков.


Ему-то полагалось учиться вести переговоры на этой встрече, а не быть на переднем плане. Оба Эмерти злобно сверкнули на меня глазами. А я-то тут причем? Я скромненько придержала кобылу за повод, чтобы оказаться в хвосте и благополучно свернуть на свой участок. Старалась не прислушивалась к тому, о чем говорили впереди Тирбиш и Хью, поглощенная своими мыслями. Мне почти удалось тихо сбежать, но Тео схватил меня за руку на самой границе моих 'владений'. И больно дернул. Нет, ну вот зря я с лошади слезла.


- А сейчас, лея Тина, вы объясните мне, почему пользуетесь таким странным вниманием со стороны двух княжичей и кочевников, не спите же вы право слово со всеми ними! По-крайней мере, я на это надеюсь.


- А вам-то какая печаль? - разозлилась я, дернувшись.


- Моей печалью это стало, когда сорвалась вторая встреча с кочевниками за последние пару месяцев. Встречи, которые планировались настолько тщательно, хотя и сомнительно, что вы сможете это понять. Ну же!


Тео с силой тряхнул меня, так что голова у меня безвольно болтнулась.


- Отпустите меня ради Иштар! - разозлилась, пытаясь оттолкнуть мага.


- Чего ты так резко ударилась в религию? Думаешь, я не знаю, что ты переселенка? Да ни один из переселенцев никогда не верил в наших богов, а у тебя на родине их вообще не было, ты сама говорила. Я спрашиваю последний раз, тебя чем-то опоили? Ты в секте? И почему они безоговорочно верят тебе?


- Да оставьте меня в покое! Может быть, дело в том, что у меня на лице нет брезгливого налета из разряда 'опять эти дикари приехали'? Вы себя вообще видели, когда с ними общаетесь? За столько лет не удосужились их нормально поприветствовать, только тыкаете их 'ирр Тирбиш', 'ирр Октай', - я разозлилась и теперь уже сама наступала на Тео, - это вам сейчас нужен союз, а не им, а вы продолжаете вести себя с ними как с дикарями! Если бы Хью не видел, как я здороваюсь с кочевниками и он бы сегодня сел в лужу!


Перевела дух, пытаясь взять себя в руки. Не дело так орать на властьимущих. Но я же ни в чем не солгала! Даже до благословления Иштар степняки относились ко мне лучше, чем к остальным, но я и правда никогда не считала их ниже себя.


- Где кумыс для гостей? Где расшитые коврики, чтобы приветствовать всю делегацию? Небось отведет их во дворец, усадите в кресла и будете хвалиться лепниной на потолке? А им нужно небо над головой, ковер, куча подушек и кумыс для переговоров, и много табака с трубкой. Зачем вот вы хотите показать превосходство нашей страны над ними?


Тео на секунду задумался. Какой же он красивый! Так, не отвлекаться на мага, судя по реакции все было так как я описывала.


- Это стандартная процедура, утвержденная регламентом, - жестко отрезал мужчина.


- Ну так и пожинайте последствия своего регламента дальше, - веско ответила я, повернувшись к магу спиной, - мне некогда с вами разговаривать, у меня еще море работы, а потребуется отлежаться.


- Организуй мне встречу с степняками, а за это я напитаю магией все здание твоей забегаловки под завязку.


Я обернулась к магу, думая, что ослышалась. Взгляд Тео был решителен, и он смотрел прямо на меня. Неужели дьявол Истрана о чем-то просит меня? Железный несгибаемый Тео? Не могу поверить. Неужели все действительно так плохо?


- Мы никогда не общались с кочевниками, у нас даже посольства их нет, их кланы никогда не шли на контакт, поэтому с ними мы используем стандартную процедуру. Обычно этого хватает со всеми странами, но с ними у нас не заладилось. Поэтому я повторяю, организуй мне встречу, а я сделаю для тебя все что угодно.


- Я не могу гарантировать их положительный ответ. Княжич приехал слушать, а не принимать решения.


- При должном приеме он услышит больше, чем, если будет настроен против нас.


- Обучение в Университете магии за твой счет, помощь в постройке и наполнения моей гостиницы магией, - мгновенно выпалила, уверенная, что он не согласится. Помогать Тео не было никакого желания, тем более что я хотела как можно скорее выкинуть его из своей головы, - а так же полное невмешательство в мою жизнь.


- А лицо не треснет? - ехидно осведомился Теодор.


- Дай-ка подумать... я помогу вам организовать систему встречи для перспективного союзника, могу еще научить как правильно встречать драконов и жителей дальнего архипелага, оборотней и северные народности. Фактически создам систему дипломатического корпуса, - наигранно на секунду задумалась, - не треснет.


Сама я понимала, что прошу слишком многого, но мне и не нужно было, чтобы Тео соглашался. Просто сказать 'нет' смелости не хватило, но так почему не поставить заранее невыполнимые условия, скажу потом, 'ну предлагала же помощь!'. Я только недавно сняла ленту мага и совсем не хочу видеть мужчину. Зачем мне собственную душу выворачивать наизнанку? Не может же быть ему так нужно мое вмешательство, чтобы потратить на меня маленькое состояние?


- Обучение за счет Министерства, - предложил Тео, оставаясь внешне безразличным, однако по его глазам видела, что он в бешенстве.


- Э нет! Мне потом еще придется отработать пять лет на вас. Ну уж нет.


Посчитав наш разговор законченным, повернулась спиной к Тео, и взяла лошадку под уздцы. Выкинуть, выкинуть Тео из головы! Сейчас к гномам на участок, обсудить фундамент, потом прошерстить кондитерские, а потом...


- Это твой патриотический долг в конце концов, - разозлился маг.


- Я попаданка! А все патриотические долги я выплатила, задыхаясь на мостовой два года назад под тушей вашего советника, не забыл? - я сделала неопределенный жест рукой, упрямо глядя перед собой.


- Ну он же все равно не успел ничего сделать!


Я рассерженной кошкой повернулась к магу.


- Не успел ничего сделать, значит? В моем мире после подобного рода с жертвами занимается лекарь душ, а я получила только грязные статейки в газетах и сальные шуточки одноклассников, готова ли была ради короны идти до конца?! Да я год на мужиков смотреть не могла, да меня до сих пор выворачивает, как вспомню. О каких долгах смеешь мне говорить ТЫ?!


- Лея Тина, вы забываетесь...


- Нет, это ты забываешься Тео! Даже по законом вашего мира мое использование в вашей операции ловли на живца без моего официального согласия приравнивается к преступлению против женщины, которое не имеет срока давности. И все что мне требуется, чтобы разрушить твою карьеру, это рассказать обо всем прессе, одев амулет правды, - я уже почти кричала, прекрасно понимая, что это было не то знание, которое следует афишировать. Вот что теперь мешает магу закопать меня под ближайшим кустом? Я наверное с ума сошла угрожать карьере Эмерти.


- И до этого значит докопались, лея Тина?


- Представьте себе, ирр Тео, - выплюнула я.


- Вы уж определитесь, лея, 'ты' или 'вы'.


- Я уже все сказала и озвучила свои требования. И это ваше время идет и это сейчас вашего гостя встречают неправильно. Вот скажите, куда его повели?


- Во дворец естественно, через главную площадь, где наш фонтан.


Я фыркнула. Фонтан и правда был потрясающий, бивший разными струями воды он менял цвет время от времени и считался одним из ведущих предметов прогресса. И у всех вызывал бурный восторг, ну в целом может, конечно, и степняков вызвал бы, будь с отрядом женщины и дети.


- А надо было в храм Иштар, а в столице он не крупнее, между прочим, моей часовни в Артвиле, - пояснила я, - после долгого пути они должны вознести богине свое 'спасибо'. Вы могли озаботится тем, что дали бы им для подношения большую пиалу молока и хлеб. А еще разделив с ними этот хлеб, выказали им свое расположение. А что сделали вы? Повели смотреть уставший народ после почти двухдневного изматывающего перехода на столпы воды?


Тео чертыхнулся и протянул мне руку.


- Согласен на твои условия.


Я моргнула и удивленно посмотрела на протянутую ладонь. Как это согласен? Отступила на шаг и спрятала руки за спиной. Почему он согласен?! Он должен был орать, что я прошу слишком многого. Где крики? Где злость и дергающийся глаз?


- Лея Тина? - Тео выгнул бровь и этот жест почему-то заставил меня покраснеть.


Я промычала что-то невразумительное. Вот и как теперь выпутываться? Попросить еще что-то?


- Хочу магическую клятву, - пролепетала я, надеюсь, ее он уж точно не даст, потому что если вообще хотя бы начнет...


- Я Теодор Райт Эмерти призываю в свидетеля бога справедливости Эшту, что не обману эту женщину, ничем не наврежу ей и исполню обязательства по оплате обучения леи Тины Ауэриллины в Университете магии и помощь в постройке ее гостиницы.


Все. Спаси меня Иштар. Я открыла рот от удивления. Мне же это не послышалось? Почему он это произносит?


- П-постой! - заикаясь, попыталась оборвать клятву, но уже было поздно.


- Ну, принимаешь клятву?


Я буравила взглядом Тео. Может отказаться? С одной стороны я сама предложила условия, с другой... не сказала: 'произноси клятву'! или сказала? Помогать ему уж точно не хотелось. Ой, мамочки, а какие слухи поползут по Университету, когда узнают кто платит за мое обучение! Ну вот не дура ли я? Судя по лицу Тео он тоже об этом подумал и сделает все, чтобы слухи расползлись. Давно не видела столько злорадства. Уж точно решил поразвлечься за мой счет. Или все таки я за его?


- Принимаю, - недовольно буркнула я и меня чуть не снесло ударной волной.


Вот уж отдача у магической клятвы... 'Я убью Эш-ш-ш-шту!' - пронесся у меня в голове голос Иштар. Насколько помню, Эшту был то ли мужем, то ли любовником Иштар. Это его 'благословлением' меня припечатало? 'Он явился лично на клятву'. Ага. На меня поглазеть? Или на Тео? Да уж, Иштар умеет быть недовольной. Судя по всему Тео тоже не слабо приложило, вон как головой мотает, пытаясь навести фокус.


- Лея! С вами все в порядке?


К нам уже спешили гномы-строители с моего участка, которые всю нашу перепалку с Тео стояли, не вмешиваясь, а теперь видимо решили, что маг применил ко мне одно из заклинаний. Ой, чую сейчас прилетит Эмерти молотком по голове. Вон как его уже угрожающе крутят в руках гномы. И хотя искушение изобразить жертву было велико, я поспешно уверила, что все просто отлично. Тео же не терял времени и уже отправлял магического вестника.


Если честно я в шоке. Наорала на сиятельного Ирра, заставила его дать магическую клятву и вела себя просто ужасно, а меня даже не покалечили! Может быть правы были многочисленные хамоватые попаданки с дамских романов? Орать надо на этих мужиков и тогда они все твои с потрохами?


- Сейчас кочевников завернут в храм Иштар, молоко и хлеб тоже будет, дальше как исправить ситуацию?


- Ну ты же понимаешь, что за час мы не сможем сделать все по высшему разряду? - ошарашено спросила я, - здесь не купить кумыса и вообще.


- Так придумай как сделать максимально похоже! - рявкнул Тео.


- Хорошо, в первый день не ведут разговоров о деле, только отдыхают, пьют кумыс и слушают сказителей, - быстро пробормотала я себе под нос, - прикажи добыть мягких ковров, эльфийские подойдут, можно выделанные шкуры. Нужен какой-нибудь шатер или беседка под открытым небом, в нее шкуры и множество мелких подушек-думочек.


Тео уже дублировал мои слова куда-то магическому вестнику.


- Прикажи подать чай, зеленый эльфийский, и холодного молока, раз уж нет кумыса будут пить чай с молоком, нужно чтобы еще обязательно была соль. И копченое мясо. Много. Порезанное на тонкие полоски. И самые маленькие пиалки, которые найдете. Гостю почет, если хозяин подливает постоянно напиток.


- Что за бред? - оторвался от диктовки Тео.


- Большая чашка - значит: выпивай и уходи, - пояснила я, видя как маг едва не застонал в голос, - надеюсь, вы не хану хоть подали напиток в большой чашке?


Судя по хмурому взгляду, брошенному на меня, именно что хану. Да все запущеннее, чем я думала. Куда собственно смотрели дипломаты?! Ну не верю я, что у руля государства оказались некомпетентные люди. То есть сознательно допустили такую ситуацию? Почему?


- Разливать чай должны девушки или юноши самого нежного возраста, когда еще не пришла пора взросления, лет так двенадцати, Иштар благоволит детям, - пояснила я, - вам нужно найти сказителя, который бы на заднем фоне рассказывал истории, мифы. Да что угодно. Не забудьте разместить их всей делегацией в одном месте, охранники не оставят княжича, а вы покажите свое полное доверие. Разъединение князя с его охраной - вы показываете недоверие, как если бы принимали врага и боялись его слаженных действий.


- А о деле?


- О деле завтра, - решительно отрезала я, - и вот к завтрашнему дню нужно успеть достойно подготовится.


- Хорошо, поехали.


- Стоп, куда поехали? Я не собиралась очаровывать степняков!


- Я тебя и не просил. Проконтролируешь подготовку. Что мне теперь делать с их нежеланием общаться со мной?


- Ничего, - нехотя ответила я, - они считают по принципу враг моего друга - мой враг.


- И?


- А ты мой враг, - нашла в себе силы признаться и сжалась под странным взглядом Тео.


- То есть? С каких пор мы стали врагами?


Я поежилась. Ну вот что ему сказать, если он не понимает? Или считает что события прошлого, когда он почти подложил меня под маньяка ничего не значат? Или что после подобного мы расстались друзьями?


- В моих глазах мужчина, который меня использовал - мой враг! - твердо сказала я.


Тео дернул меня за косу. Детский сад какой-то. Вид у мага был злой. А мне больно между прочим!


- Я не враг тебе.


- Мои чувства кричат об обратном! - возмутилась, выдергивая косу из его рук, - ты постоянно мне угрожаешь! И после этого будешь утверждать, что ты мне не враг?


- Когда я тебе угрожал?!


- Да хотя бы в приезд Октая!


- Ирра Октая! - заметила, что мы оба едва не кричим, заставляя коситься на нас гномов, - не забывайся!


- Вот и сейчас! Своих друзей я могу называть как хочу!


- В приезд княжича я, насколько помню, спас тебя от действия бракованного артефакта и никаких угроз с моей стороны!


- Ты сказал мне не забываться и что я лишь сопливая девчонка, владелица провинциальной гостиницы, и стоит тебе хоть слово сказать, не будет ни меня, ни брата, ни гостиницы! - выпалила я.


Пару минут Тео удивленно меня разглядывал, успела рассмотреть его лицо: и родинку в уголке рта, и тонкую линию шрама, и дергающийся глаз... я удивленно моргнула. По-моему, у мага крайняя степень злости.


- Я не говорил такого!


- Значит, хотел сказать и многозначительно промолчал, - стояла на своем.


- Наказали же меня боги тобой, - простонал Тео, закатывая глаза, - я не виноват в твоей фантазии!


Вот так мы и стояли минуту с лишним, буравя друг друга злыми глазами. Я не собиралась уступать Тео. Четко помню ощущения от его слов, и интонацию мага. Таким голосом только угрожают. Внезапно мужчина подался вперед и, резко наклонившись ко мне, поцеловал. Я так растерялась, что даже не подумала пробовать сопротивляться, только закрыла глаза и поддалась рукам, прижимающим меня к широкой груди. Да слишком давно меня не целовали, ноги подкосились и я бы наверняка упала не придержи меня Тео за спину. Руки сами собой вцепились в плечи мага, где-то в груди рождался томный стон. Что же ты со мной делаешь, Теодор Эмерти?


- А теперь ты будешь хорошей девочкой и скажешь степнякам, что я не твой враг...


От возмущения широко распахнула глаза и уставилась на Тео. Так он меня целовал, чтобы я его перед кочевниками оправдала?! Ага, размечталась дурища тут от эмоций... Рука сама собой пошла по дуге и изо всех сил врезала пощечину Тео.


- Ненавижу! - взвизгнула я, и пнула для убедительности мыском сапожка мага под коленку, - ненавижу тебя, Теодор Эмерти!


Рассерженной фурией метнулась к себе на участок и, только скрывшись от глаз злого мага за деревьями, позволила себе расплакаться. Ну вот за что он так со мной? Что я ему вообще плохого сделала? Мне уже столько всего нафантазировалось во время поцелуя! Нет, конечно, до проводов внуков в школу магии не дошло, но вот свидания и жаркая ночь при свечах была где-то в начале ассоциативного ряда.


Гномы благоразумно не вмешивались и хотя я слышала на грани слуха что-то насчет 'может вмешаемся?', 'милые бранятся только тешатся'.


Выглянула из-за деревьев и увидела пустую площадку на том месте, где стоял Тео. А чего я собственно ждала? Что он, осознав всю низость своего падения, попытается прорваться ко мне, и земля будет дрожать под ногами, пока он будет рушить мое заклинание защиты? Ага, заодно и будет кричать что-то романтичное. Размечталась. Такое только в любовных романах и бывает. Вздохнув, я достала из сумки леденец и задумчиво начала его грызть. Все равно фигуру блюсти нет смысла, а на душе так гадко, хоть плачь.


Интересно, если покинуть участок, меня арестуют? Если конечно эту пощечину можно расценивать как агрессию, то я все-таки напала на сотрудника королевской службы... Или чем вообще занимается Тео? А вот не выйду! Все равно мне нужно зачаровать фундамент, а потом хоть трава не расти. Прицеплюсь потом к кому-нибудь на хвост до Артвиля.


Да к тем же оборотням! Подумаешь кочевники мои друзья. Бросили же на растерзание Теодору. А с оборотнями меня никто не решится тронуть. Я села прямо на землю, благо верхняя юбка зачарована от грязи и облокотилась спиной о яблоню. Тонкой струйкой пошла магия, вплетаясь в фундамент, проходя между сваями и кирпичиками. Гномы бросили лопату и с удовольствием следили за голубоватым всполохом. Дома нижних слоев населения не строили с применением магии. Магов было не много, их услуги дороги, а потому на такое раскошеливались только знатные леи и ирры. Вплетать магию в фундамент постоялого двора, наверное, вообще только я додумалась. Направляя импульс, не переставала грызть леденец. Может это только моя паранойя, что меня схватят, стоит только выйти за пределы участка? Но я-то видела глаза Тео! Он меня убить был готов.


Спать на земле будет холодно. И жестко. Это только в книжках герои попаданки сразу залихватски привыкают спать в лесу и сидеть у костра. А я обязательно либо почки себе застужу, либо все тело будет ломить после сомнительного удовольствия сна на земле. Да и укрыться нечем. Представила как буду просыпаться с утра, кряхтя словно древняя старуха и опечалилась.


Впрочем, спать после ночи в пути и этакой эмоциональной встряски хотелось нещадно. Да и резерв я опустошила изрядно. Вздохнув, стащила с лошадки, которая так и продолжала пастись внутри моего участка, попону, и попыталась устроиться между деревьев. Тоненько закоптил огонек костерка и мне невыносимо жалко себя стало. Сижу тут на земле, одна. Чуть ли не дрожу от страха. Ну не дура ли? Тео наверняка про меня уже и забыл. Что мешает мне пойти в тепло гостиничного номера? Пусть даже клоповника.


Я решительно встала и, затоптав огонек, снова направилась к своей лошадке. Но уже подходя к самой границе участка запнулась и замедлила шаг. Сбоку, скрываясь в тени, стоял незнакомый молодой человек и внимательно смотрел в мою сторону. Если бы не обострившаяся ни к месту паранойя я бы и не заметила его. Так все-таки за участком следят!


Я поспешно отступила назад к деревьям и тоскливо вздохнула, кутаясь в попону насквозь пропитанную лошадиным духом. Если выживу - никогда больше не буду ругаться с Тео.Да и вообще к сильным мира сего больше не подойду. Буду сидеть в своем 'Замке'. Тихо. Мирно. Встречать караванщиков и никаких сиятельных ирров и глав канцелярий!


Проснулась со стоном, все-таки ночевка на земле плохо сказалось на моем организме. Горло уже кажется сипело, поясницу и плечи ломило и я чувствовала себя старой калошей. Кряхтя поднялась земли, проклиная Тео, его шпионов, а заодно и свой язык. Вот что мне стоило вести себя скромнее? Нет же, захотела побыть одной из попаданок в фэнтази романе. Побыла? Допрыгалась? Теперь меня точно убьют, не зря же вчера у моего участка дежурил незнакомый мужик.


Вышла за пределы сада и замерла. У границы моего участка ходило с десяток людей. Теодор как цепной пес ходил вдоль границы, туда-сюда, быстро так. Он огрызался на спутников и что-то невнятно сипел. Тоже простудился? А он то где?


- Что вы тут делаете?


- Ты! Ты! - сипло начал хрипеть маг, и, схватившись за горло, что-то шептал одними губами.


Да, я и сама хрипела чуть меньше чем Тео. Недоуменно перевела взгляд на брата мага.


- Он тебя тут с рассвета пытается доораться, - пояснил Хьюго, - голос сорвал.


Я удивленно моргнула и на всякий случай оглянулась на сад. И почему я не слышала? Может тихо кричал? Или я крепко спала?


- Пошли, вчерашняя предварительная встреча прошла замечательно, теперь надо говорить о делах, - перевел мне слова брата Хью.


- Никуда я не пойду, - помотала головой делая шаг назад, - он меня убьет.


- Кто? - сипло спросил Тео, - ирр Тирбиш?


- Ты!


- Лея Тина, если вы не пойдете, я вас точно убью, - прохрипел маг, сжимая кулаки.


Я опасливо покосилась на Теодора. В груди начинала подниматься паника. С таким лицом не шутят. Вот сейчас уедет Тирбиш и меня убьют, от греха подальше.


- Тина, он на эмоциях. Никто никого не тронет.


- А вы считаете, я не на эмоциях?! - я позорно сорвалась на визг, - да я всю ночь ждала, что тот маг, что прятался за углом, взломал бы охранный контур и перерезал мне горло. Да я до сих пор не хочу выходить, ирр Теодор наверняка меня уже приговорил к смерти за пощечину!


Нет, ну тут я, конечно, соврала, всю ночь не ждала, но пару часов помучалась. Но и правда уже на пределе. Ночь в седле, потом не менее изматывающий день, ожидание расправы со стороны злопамятного Тео... да еще этот ПМС дурацкий, неужели я не имею права расплакаться?


Гормоны дружно скандировали истерику, спешно разворачивая транспаранты, но я крепилась до последнего, поднимая глаза к небу, чтобы слезы не катились. Приказать бы нервам успокоится, но хладнокровие еще явно не проснулось, чтобы разогнать толпу устроивших демонстрацию гормонов.


- Тебя в детстве головой не роняли? - прохрипел Тео, - какие убийства? У нас встреча через четыре часа.


- А после встрече с Тирбишем вы меня и убьете! - упрямо повторила я.


- Постой, ты обещал убить Тину? - нахмурил брови Хью, дергая брата за рукав, - и за что она дала тебе пощечину?


- Слушай ее больше, - шепотом возмутился Теодор.


- Да за мной мужик всю ночь сторожил, с ножом!


Теперь на меня смотрели все и похоже давешний мужик тоже. По крайней мере, очень уж был похож. Я попыталась взять себя в руки. Чертов ПМС, выставляю себя дурой, но господи как же страшно. Нет. Привиделось или нет? Это все нервы и отсутствие секса.


- Тина, тебя не смущает, что я тебе магическую клятву принес?


Я на секунду задумалась. Да было что-то там насчет 'не обману и не наврежу'. Я вздохнула. Это все нервы. Нехотя подошла к краю территории. Страшно все-таки. Или ничего страшного?


- Я пойду только с ирром Хьюго, - решительно сказала я, пряча глаза от Теодора.


- О боги! - простонал Тео, - иди с кем хочешь! Главное иди.


Я бочком продвинулась мимо мага и опрометью кинулась к Хью.


- Ты чего устроила? - шепотом спросил меня Хьюго.


- Не знаю, - виновато покаялась, вцепившись в локоть Хью, - Это все нервы. Знаешь как мне страшно, я же для него как мошка! Прихлопнул и не заметил.


- Ну что ты такое говоришь вообще? - возмутился Хью, - Теодор замечательный.


- Ага, а прозвище 'дьявол Истрана' он за красивые глаза получил? - справедливо возмутилась я громким шепотом.


Сам 'дьявол' шел за нами следом и, похоже, внимательно прислушивался к нашему разговору. Вот чего он уши греет? Я разве для него сейчас шепчу?


- Слушай, Хью, - вспомнила я недавний мысленный разговор с Иштар, - окажи мне услугу, а я вам помощь с кочевниками.


- Тина, тебе фундамент гостиницы магией напитать? Или какие амулеты?


- Проведи со мной ночь, - попросила я, опуская глаза и краснея.


- Ты что даже спать теперь боишься? Да не тронет он тебя! Делать ему нечего проникать к тебе в дом.


- Нет, я девственности хочу лишиться, - спокойно пояснила я.


Хьюго споткнулся и чуть не полетел носом на мостовую. Мужчина уставился на меня с немым ужасом в глазах. Тео за спиной вообще поперхнулся. Кхм. Может не стоило так раскрывать карты перед братом Хью?


- Тина, ты чего?!


Чего-чего! Квест у меня от богини. Но сказать этого я не могла. А может просто настроение ни к черту, нервы бунтуют, истерика готова познакомиться поближе с окружающими.


- Что слышал. Надо мне.


- Лея Тина, - раздалось у меня за спиной сухой голос Тео, - позвольте вам посоветовать заняться личной жизнью завтра.


Я демонстративно отпустила локоть Хью и независимо пошла одна. Потом расшалившиеся, не иначе нервы, подтолкнули меня на озорство. Повернулась к Тео и показала ему язык.


- А вам я, ирр Теодор, не предложу.


- Скорблю по этому факту, - съязвил маг.


Я фыркнула и с видом оскорбленной невинности пошла вперед. Подумаешь, вредины все.

Глава 5

В которой говорится о раскаянии и простуде, костях для драконов, записочках в шкатулках и разговорах по переписке, оголенных ножках, неведомых зверушках и стометровке в условиях улицы.


Я позорно сбежала из Орлума на следующий день после делегации. Мне было стыдно за свое поведение и свои слова. Такое чувство, что это все говорила и делала не я. Что-то совсем гормоны разбушевались. Какие там дипломатические миссии? По пироженке и завалиться на диван с книжкой бы. Или менестрелей послушать, что-нибудь слезливое. Однозначно контактов с людьми поменьше в ближайшее время, пока нервы не придут в норму. Приеду домой заварю себе чай с ложечкой драконьего вина. Мне не так давно привез в подарок его Дарвин, призрачно намекнув, что стоимость одной его бутылки больше ста золотых. Я оценила. И пила исключительно в дозах по чайной ложке. Вкусно. Мне бы вот его вчера и позавчера. А то вела себя...


И вот сколько раз я себе говорила не ссориться с сильными мира сего? Что хамство только в книжках хорошо, а в реальной жизни можно и поплатиться за свои слова. И удалось же продержаться пять лет учебы в Школе магии. Даже после того случая с маньяком. Не истерила, не хамила, не требовала ничего. По-крайней мере, на людях. И куда полезла в политику? Мое дело гостей встречать, готовить, следить за порядком. А я, оказывается, сорвала союзнический договор. Да, конечно, частично исправила ситуацию, когда приехал Тирбиш, но чем обернется все это? Вот же проявила гордость, когда не надо. Вот Тео меня и осадил, многообещающе так сказал. Мол знай, Тинка, свое место.


Лучше сделать вид, что ничего не было и не влиять на кочевников. Никаким образом. А то я услышала слова богини и решила, что самая сильная. Тоже мне, синдром попаданки прорезался спустя пять лет. Ну уж нет, назад к моим амулетам, пирожкам с капустой в дорогу караванам и тихому двору. А то, чувствую, перекроют мне кислород. И полетит в бездну и лицензия гостиничного бизнеса, и клиенты, и, опасаюсь, даже свобода. А в застенках тайной канцелярии, сдается мне, не очень хорошо. Не стала я образцом попаданок из фэнтази книг. Сплошное клише с момента попадания, но какое-то урезанное что ли. Дар есть, но слишком слабый, герой аристократ возлюбленный появился - но редкостная сволочь, да не по мою душу, благословление богини есть, но никаких способностей не открылось, наоборот проблем прибавилось из-за собственной глупости. Хамить даже не получилось по-попаданковски! Точнее получилось, но страшно то как!


Я добралась в Артвиль уже за полночь, голодная, уставшая, промокшая до нитки под проливным дождем. Ларр первым делом запихнул меня в баньку, которую мы недавно построили и долго ругался, что я так извожу себя. Под шум веника и пар рассказала брату все свои приключения.


На семейном совете решили, что питать магией здание я больше не поеду. Да пусть так надежнее, чем пропускать магическую искру уже после постройки, но рисковать мы не хотели. Проверить работу каменщиков через две недели поедет Ларр.


- А зачем нашему королю союз с кочевниками? Грядет война?


Я задумалась, такой вопрос не приходил мне в голову, а стоило бы. Терзалась по поводу Тео, а мыслить надо было шире. Если грядет война, наш бизнес вряд ли станет приносить столько же прибыли. Нет, караваны будут, но какие? Откуда придет война? Какой путь перекроется? С юга или севера? Или союз нужен, чтобы сами степняки не напали на нас? Тео говорил, что у них впервые за долгий период единый Хан.


А что на земле было, когда у тех же монголов появился единый хан? Татаро-монгольское иго было, вот что. Надо же куда-то направлять все волнения внутри кланов кочевников. Внешний враг, завоевания - вот лучшая стратегия.


И что тогда делать? Как заработать себе на кусочек хлеба с маслом? Может правда заняться разработкой артефактов для короля? Королевство это стабильный доход в военное время, а если это будет еще и для оборонки, то хоть какую-то прибыль я извлечь смогу. Надо, пожалуй, сделать несколько наработок, чтобы быть готовой предоставить выгодное предложение. Что-то дел добавилось после поездки в столицу. Но кто предупрежден, тот вооружен, верно же?


А если нападут кочевники, не отыграется ли на мне служба безопасности? А Иштар? От нее придется отказаться? Нет уж, я лучше буду тихонько ставить ароматную палочку ей у себя в доме. Другие боги, исходя из местной мифологии, меня не привлекали. А не верить во что-то опасно. Толерантность оно хорошо, но в меру. Человеку без бога тут не доверяли. Вдруг что плохого задумал? Какая ему вера то, безбожнику?


Утро принесло мне заложенный нос и осипшее горло. Поэтому пила горячий чай с медом и ложкой полюбившегося вина и ловила сочувственные взгляды от посетителей. Моих сил не хватало, чтобы излечить себя, а в целительстве я была достаточно слаба, чтобы составить заклинание на 'планшете' и активировать его искоркой. Приходилось болеть как и всем простым смертным.


Я задумчиво пыталась внести изменения в свой контурный амулет, который так неудачно показал себя на испытании, а в голове была только музыкальная сфера. Идеей записывать именно музыку на магический носитель появилась еще в школе. Да я была полный бездарь в техническом плане, но фантазия у меня неплохая, музыку и книги всегда любила на земле, потому вспомнить могла многое. Магические кристаллы тут существовали, их использовали в основном в юриспруденции, например, делали запись дачи свидетельских показаний. Музыку или спектакли записывать никто не догадался. Или были какие-то причины, о которых я не знала? Как бы найти информацию на эту тему.


Входная дверь скрипнула и в зал быстрым шагом вошел Хьюго. Не смотря на отрешенную мысль 'надо смазать петли', я подобралась, ожидая подвоха. Зачем приехал эльф-полукровка? Скептически покосилась на Хью. Согласился что ли на то мое абсурдное предложение? Хотя вряд ли - судя по лицу мага хороших новостей у него нет.


- Ты это специально? - резко спросил Хью, останавливаясь около моего столика.


- Ты про что? - гундосо удивилась я.


- То, что ты уехала из столицы. Теодор рвет и мечет!


Я удивленно моргнула. Да, позорно сбежала никого не предупредив, но на месте Тео только радовалась бы моей пропаже. Со встречей кочевников помогла, общую картину встреч степняков обрисовала, что еще надо? Или надо было под диктовку записать?


- Не понимаю, - нахмурилась я и чихнула. Отвернувшись, попыталась высморкаться, стараясь сделать это тише. Всегда испытываю смущение, когда сморкаюсь.


- Ты что заболела? - мигом сбавил обороты Хью.


- Да, - мстительно прогундосила из разряда 'бде очень бдиятно', - ночевка на земле не прошла даром. Конечно, я намекала на ту ночевку, когда подумала, что Тео меня убьет. При этом промолчала, что простудилась скорее под дождем на пути в Артвиль. Но пусть этим врединам будет стыдно.


- А у нас там приезд драконов. И Тео ругается.


Удивленно моргнула. Какой приезд драконов? И причем тут я? Напрягла память, воспроизведя события недавних дней. Я явно была неадекватна. Могла что-то наобещать. Это маг про что? Магическую клятву? Кажется, что-то там говорила про дипломатический корпус и помощь в организации встреч оборотней, драконов и северных народов. Смутно помню.


- Так посоветуйтесь с Дарвином.


- Если бы этот пройдоха с нами общался, а не загадочно улыбался, - недовольно махнул рукой Хью, - ему неинтересно, поэтому не говорит как встречать. Сказал с удовольствием посмотрит, как мы сядем в лужу. Стандартный протокол совсем не то для встречи Высшей расы.


Я нахмурилась. Истран был молодым государством, и многие процедуры прописывались с нуля. В том числе и дипломатического корпуса. Неужели существовала только стандартная? И если лет двадцать назад, видимо, это мало кого смущало, то теперь Истран должен была показать себя как сильное развитие государство. Видимо драконы и прочие расы дали время королю для освоения в новой должности, и желали посмотреть на результаты.


Двадцать пять лет назад разразилась большая война. От человеческого королевства отделилось княжество, которое отказалось вести военные действия с драконами и эльфами и отстаивало свою независимость. Человеческое королевство стерли с лица земли за несколько лун, а Истран... Истран остался, находясь в хрупком равновесии с высшими расами и прочими королевствами. Государство строилось практически с нуля, заново обживая территории, конечно те, что остались пригодными для жилья.


Малая пустыня южнее и немного восточнее Артвиля собственно раньше была одной из территорий, которые уничтожили. А ведь была еще великая... в ту сторону не идут ни одни караваны и ее территорию предпочитают огибать морем. Прошло уже больше двадцати лет, а в песках так до сих пор ничего не растет, лишь редкие островки зелени вокруг занесенных развалин.


И вот теперь меня зовут на создание протоколов встреч для разных гостей? Ой, да во что я вляпалась с этим ПМСом? Если что-то пойдет не так? Меня прикопают под кустиком?


Сила, власть, уважение. Это остальные попаданки рвутся ко всему этому, а я бы довольствовалась двумя своими гостиницами и тихим уютом, понянчила бы детей Ларра на старости лет и была бы самой потрясающей тетушкой. Ну, кто меня просил лезть то? А что я знала про истинные обычая народов? Мои знания были почерпнуты из книг главной столичной библиотеки и кое-где от личного общения. Ну и на основе различных сказок МОЕГО мира. Все-таки, например, культура кочевников переплеталась с особенностями наших монголов. А драконов то я куда приплету? Вот кто меня просил умничать ни к месту? Тяжело вздохнула.


- Когда встреча?


- Через неделю.


Почесала нос кончиком грифельного карандаша. Как мне быть? Отказаться? А если все-таки война? И я окажусь зависима от короны, не припомнят ли мне это. Дилемма. Надо бы подумать о будущем. Черт с ними. Но что можно сделать за неделю? Прежде всего, я взяла лист и начала рисовать наряд. Очень важен наряд встречающего. И кому встречать как не мне? Это потом обучу кого-нибудь. И откормлю.


- Слушай сюда, я пришлю рекомендации, обмениваться сообщениями будем через шкатулки, надеюсь, к этому времени выздоровею, а пока вам нужно заказать у портнихи наряд и заплатить любые деньги за его готовность. По моим меркам.


- Почему по твоим?


- Потому что тут два аспекта. Первое встречающим должна быть девушка, но худышек драконы не терпят. А, по-моему, из дворцовых дам ты не одной пышки не найдешь. А, во-вторых, дракон обязательно потребует провести ночь с такой девушкой.


Хью моргнул и потрясенно на меня посмотрел. У мага даже глаз задергался.


- Тео никогда не стал бы тебя подкладывать под дракона, ты же... - Хью запнулся и попытался что-то изобразить в воздухе рукой.


- Я бы никогда в жизни и не согласилась, - праведно возмутилась, заходясь в кашле, - но я девственница, а для дракона такая девушка неприкосновенна и это в какой-то мере почет, когда тебя встречает невинная девушка. Что-то вроде благословления Ишту. К тому же девицы драконов сидят под замком до первого полета и слияния. И показывать девушку делегации - это акт доверия.


Хью получил из моих рук листик с рисунком и замерами и аккуратно спрятал его за пазухой. Похоже, мои слова его успокоили. Неужели он так переживал за меня? Или за то, что я могу выкинуть после проведенной с драконами ночи? Пару дней назад я показала себя не с лучшей стороны, у него есть причины не доверять моему поведению. Поди пойми этих мужиков.


- Вам понадобится много имбиря. Встречают гостей небольшими пиалами с имбирным чаем. Пиалы должны быть желтого цвета с красным ободком и никак иначе, - я подозвала Юли и попросила принести наши 'драконьи' пиалки, - вот такими смотри. Бери на образец. Там зеленый чай, тертый имбирь и совсем немного цветочного меда. Все дела драконы решают в полдень, поэтому вначале дела, а потом ужин. Во время переговоров разносите мятные коктейли - вода с лимоном и мятой, а на ужин подготовьте мясо с имбирем или имбирной подливкой.


- Вот гадость же.


- Эффективно будет, если король выберет одежду золотого и красного цветов, но никаких золотых украшений, кроме короны. Во время переговоров избегать слов 'должны', драконы никому и ничего не должны. И подготовьте храм Ишту. Они наверняка хотят наведаться. Туда не обязательно ставить золотые изваяния, но неплохо заиметь расшитые красным рушники и покрывала.


Я следила за тем как Хью старательно записывает и задумалась все ли учла.


- Они могут приехать как на рассвете, так и незадолго до обеда. А могут просто кружить, но ждать делегацию надо с рассвета. Потому прихватите расшитые коврики, ждать придется на земле. Драконы как высшая раса любят подобный пафос. Король пусть ожидает в замке и встретит нас уже по приезду гостей. Церемониальные слова я тут записала на листочке. И подготовьте для драконов женщин для ночи.


- Не худышек? - задумчиво почесал переносицу Хью.


- Драконы не собаки на кости бросаться, - ехидно прогундосила я, - но и толстыми девушки быть не должны. Слышал такое выражение: статная как драконесса? У них много эпитетов женщин, статная, ладная.


- Как ты?


От такого сравнения у меня на щеках заалел румянец. Приятно конечно, что я не толстая, а статная для него. Вот! На душе сразу потеплело. Интересно только Хью так считает, или его брат тоже?


- Ну можно как я.


Хью записал все и поспешил обратно в столицу. Забрал одну шкатулочку и уехал. А мне лечится и еще раз лечится. Решив, что заражать людей не стоит, я отправилась наверх, прихватив шкатулку. Надо больше спать! Пропотеть и баиньки. Обдумаю заодно идеи артефактов и новых блюд.


Проснулась от настойчивой вибраций шкатулки. Да что же это такое - отдохнуть не дают. За окном было темно хоть глаз коли, возможно поздняя ночь. Позевывая открыла крышку шкатулки и обомлела: на красном бархате лежало шесть записок. Взяла в руки самую верхнюю, рассудив, что она должно быть была первой.


'Тина, ты там с ума сошла? Какая к черту женщина, которая будет встречать гостей, будет затребована драконами на ночь? Ты что думаешь, тебя на эту работу шлюхой брали?'


'Ты что там и правда на последнем издыхании? Хью сказал, выглядишь как умирающая лебедь'


'Чертова баба, из какого материала шить это платье? Шить будем на другую девушку, я не намерен тебя подкладывать под советника драконов'.


'Наш повар требует рецепта и пропорции имбиря для блюд. Где тебя черти носят, когда ты так нужна?'


'Хьюго не может разобраться в своих каракулях, кто нужен пышки или не пышки в качестве грелки к драконам. Напиши немедленно! Ты там правда, что ли помираешь?'


'Выехал. Жди'.


Вот тебе и поспала. Я удивленно моргнула. И когда и куда он выехал? То что это писал Тео не сомневалась. А вот что им наплел Хьюго? Похоже, он все перепутал. Хотела было вслух выругаться, но только лишь глупо открывала рот: совсем осипла. Взяла свой планшетик и двинулась вниз. К горячему чаю с имбирём и вином. Вот же редкостная гадость, но для горла самое то.


Я спустилась на первый этаж мельком глянула на часы. Четыре утра. Не удивительно, что все спят. Один Марти клюет носом за стойкой на случай поздних гостей. Жалобно звякнул колокольчик и Марти подскочил, старательно бубня общее приветствие и прогоняя сон, а я во все глаза уставилась на взъерошенного Тео. Прическа растрепалась, высокие сапоги забрызганы грязью, рубашка вся в пыли. Ужас какой. Ни каких намеков на красавчика. Но почему так глупо застучало сердце?


- Что, сложно было мне ответить? - зло осведомился маг, постукивая плетью по сапогу.


Я испуганно округлила глаза и попыталась сказать хоть что-то, но из горла раздался только хрип. Вот сейчас меня убьют, и так я потрепала ему нервы. Поспешно написала пару фраз на 'планшете' и развернула его к Тео.


'Болею. Спала'


- Да ты и правда на последнем издыхании. Краше только в гроб кладут. Собирайся, - смягчился Тео, оглядев меня с ног до головы.


Марти вжал голову в плечи и теперь с интересом переводил взгляд с меня на Тео. Я плотнее запахнулась в халат и недовольно пождала губы. Вот куда он хочет меня тащить больную? В столицу? Почти восемь часов пути?


'Куда?'


- Куда-куда, - разозлился Тео, - в столицу, к лучшим лекарям.


'Вы меня больную куда-то потащите?'


- И потащу, драконы через пять дней. Еще как потащу, - Теодор двинулся ко мне, а я отступала к лестнице, - ты не думай, Тина, меня твой вид: босой, в ночной сорочке и халате, более чем устраивает, но тебе самой, думаю, будет некомфортно.


Я обреченно вздохнула и снова начала писать на табличке. Ругаться или перечить магу уже не собиралась. Опасно это.


'Вы меня ненавидите'


- Что ты, солнышко, обожаю, и еще сильнее любить буду, когда драконы уедут с подписанными льготами нам на закупку специй и шелка.


Я недоверчиво покосилась на Тео. Не нравится мне его тон. По-моему, это был сарказм. И тросточкой по ноге маг так нервно бьет.


- Ну что ты стоишь, Тина! С тобой как не общайся одни проблемы. Официально - ты орешь, что я тебе угрожаю. Не официально - ты стоишь столбом. Что застыла? Бегом я сказал!


Пулей поднялась наверх, беззвучно посылая на голову Тео проклятья. Во-первых, оставить рекомендации для Ларра, во-вторых, собрать вещи. Я скептически рассматривала огромную кучу вещей на кровати и думала, что брать. Мои наработки по артефактам и записи рецептов, которые мы разработали со Станой. Еще не 'человеческие', но уже не национальные. Приятная стилизация, радовавшая и простых людей и расу, для которой готовилось.


Спустилась на пролет ниже и разбудила брата. На словах и планшете как могла объяснила ситуацию. Брат нахмурился и решил сам поговорить с Тео. О чем говорили мужчины, мне не было слышно, они отошли к деревьям, но я видела, как разглаживается лицо Ларра и как ребята пожимают руки. Знать бы еще до чего они договорились и почему у брата улыбка как у чеширского кота?


Ларр поцеловал меня в лоб и пошел досыпать. Я обиженно засопела. Мог бы возразить Тео и не позволить меня забрать. Хотя нет. Не мог. Хватит нам проблем с власть имущими.


'Я вас ненавижу'.


Тео прочитал мою табличку и хмыкнул.


- Ну вот видишь. Ты меня ненавидишь, я тебя ненавижу, из нас получаются идеальные коллеги. Давай запихивай свою попу в карету и поехали. Заодно объясни мне, что за ересь нес Хью насчет костей для драконов?


Я закатила глаза и забралась в маленький экипаж, припаркованный у ворот. На секунду задумавшись, принялась строчить на листике примерное содержание нашего разговора с Хью. Тео следил за движением моего карандаша очень внимательно и терпеливо ждал, пока я закончу.


- Что ж, все стало немного более ясно. Значит, платье шьем на тебя. Уверена, что тебе ничего не грозит?


'А вы что волнуетесь?'


- Конечно волнуюсь, Тина, у меня через месяц встреча с северными лордами и потом еще одна с степняками, но к ним вообще может придется ехать, - ласково утешил меня Тео, гаденько улыбаясь, - а вот с дамами в теле может выйти конфуз. Мы, конечно, начали откармливать парочку, но боюсь, хотя бы до твоих размеров ни одну не откормим.


'Нормальные у меня размеры'


Обиделась. Я им помочь хочу, а они еще и обзываются. Так и знала, что Тео нравятся худышки. Вон как, 'до твоих размеров'. Можно подумать, что я уже в дверь не прохожу. Драконам вот наверняка понравилась бы. Есть, по крайней мере, за что подержаться, как говорил мой дед. Хотела было возмутиться, но передумала. Хватит мне проблем с Теодором.


- Да я что, спорю? Упаси боги. Я вообще не знаю, откуда пошла эта мода на тощих девиц. Не я ее вводил так точно. Его величеству говорят такие нравятся.


Внезапно Тео запнулся и замолчал. Ого. Какая резкая перемена. Отчего? Потому что ему нравятся худышки? Помнится когда была на земле читала про какого то короля, который маскировал свое увлечение мальчиками, беря в фаворитки тощих девиц, по которым не поймешь кто перед тобой. Неужели наше величество тоже... Э! мысли куда-то не туда свернули.


- Лея Тина, спите, вам полезно, путешествие и правда измотает вас.


Я удивленно округлила глаза. Какая-то резкая и странная перемена. То улыбался и шутил, то внезапно вернулся к 'лее' и холодному официальному тону. Едва хотела возразить и даже начала писать на планшете гневную тираду, как осеклась под взглядом мага. Наверное, иногда и правда бывают случаи, когда лучше молчать.


- Я начинаю склоняться к мысли, что немая женщина - самая прекрасная на свете.


Поперхнулась и удивленно посмотрела на Тео. Однозначно я его не понимаю. И его резкие смены характера. То он шутит, то сухо и официально обращается ко мне 'лея Тина'.


Может я не знаю каких-то культурных заморочек аристократии? Последнее вполне возможно. Ирры они сами по себе, у них свои особенности. Такое чувство, что первый круг дворянства в принципе не относится к местным жителям.


Тишина в карете угнетала. Может и правда поспать? Хотя когда еще представится столько свободного времени? Достала планшетик и принялась вносить поправки в амулет. Так мысли о музыкальных сферах гоним подальше, пока готовим себе хлеб на случай войны. Тео заинтересованно скосил глаза, ожидая видимо, что я там пишу что-то для него.Время шло, а я не торопилась поворачивать доску к магу.


- Ты там роман что ли пишешь? - спросил наконец нетерпеливо мужчина.


Я хмыкнула и показала схему амулета. Тео мигом пересел на мою сторону.


- Это то, что полыхнуло тогда в день встречи с Октаем?


Я кивнула, задумчиво грызя карандаш. Знать бы что еще тогда взорвалось. Пока ума не приложу. Схема вроде бы идентичная той, что ставила на ворота. Там же все работает.


Почему тогда контур едва не убил меня при испытании боем?


- Да не слабый тогда поток силы получился. Ты бы точно умерла, не дерни я тебя, ожог на руке неделю держался.


Я недоуменно посмотрела на спутника. Ожог? Тут до меня дошло, что маг мог обжечься, протягивая руку ко мне сквозь завесу магии. Мне даже стыдно стало. А ведь мог не рисковать, да и, наверное, дико больно было. А я потом на него наорала и обвинила, что он меня убить хочет. Если бы хотел вряд ли стал бы вытягивать из взбесившегося энергетического контура. Даже Ларр не смог подступиться. Дура я, дура! Надо извиниться, как только появится голос: я относилась к Тео предвзято. Да, пару лет назад он бросил меня на растерзание маньяку, но сейчас же убить не хотел, я ему жизнью обязана. Тяжело вздохнула. Тео настороженно посмотрел на меня.


- Ты кстати артефакты везешь?


Ну вот опять! Опять на 'ты'! Я вообще перестала понимать, что тут происходит! Стоп. Лихорадочно начала соображать обещала ли какие-либо артефакты. А что? Я была неадекватна, могла клятвенно заверить, что привезу что-то этакое. Перебрала уже в голове весь последний месяц, но ничего такого не вспоминалось. Удивленно выгнула бровь, всем своим видом говоря, что не понимаю о чем это маг.


- Тина, не заставляй меня сомневаться в твоих умственных способностях. Я про артефакты для поступления в университет магии! Или ты так хочешь сдавать экзамены? Я уже договорился, тебя зачислят на заочное отделение, осталось только принести артефакты и доплатить оставшуюся половину золотом.


Я поперхнулась. Он что всерьез все это воспринял? Ах да, клятва же... вот и что мне теперь делать? Не думала, тогда что он согласится! Нахмурилась. Помотала головой. Боги, да на меня в университете будут тыкать пальцем все кому не лень, 'глядите, любовница сиятельного ирра Эмерти'. Не то чтобы мне было дело до чьего-либо мнения, но шепотки в спину раздражают. Особенно от поклонниц Тео. Плавали, знаем.


- Тина, я по твоим глазам вижу, ты что-то задумала, даже не думай отказаться от обучения, чтобы клятва оказалась недействительной, - угрожающе начал маг, - мы за двадцать лет впервые встречаем официальную делегацию драконов, которые явно неспроста заинтересовались нашим королевством и это на фоне нестабильной ситуации в мире. Ящерицы явно что-то от нас хотят. Либо кусок территорий пожирнее, либо свою марионетку на троне. Поэтому мы просто не можем даже показаться слабыми, но и, ни в коем случае, непочтительными, чтобы у них не было повода объявить нам войну.


'Ты мне так веришь?'


- У нас все равно выбора не много, я тут почитал кое какую литературу, пока все примерно так как ты говоришь. Да и брат говорил, Дарвин останавливается у тебя. А эта ящерица терпеть не может людей и раз он говорит что ты 'особенная и культурная девочка', значит, есть шанс, что остальные драконы посчитают так же.


Вздохнула, мне бы еще такой уверенной быть. Я ведь собирала знания о народах по крупинкам, где-то из книг, где-то из общения... Эх! Вот зачем наобещала черте знает что?


- Да еще этот язык у драконов. Переводчиков на все страну пара человек, но даже они не смогли до конца разобрать, зачем едут эти ящерицы, за дебрями каких то поэтических сравнений в письме, - Тео откинулся на спинку сидения, - ты, кстати, на драконьем говоришь?


'Только парочка заученных фраз, в основном приветствия'.


- Вот и я так же, - маг закрыл глаза, - спи. Нам по приезду сразу к врачам, а потом к портнихе. Потом долго поспать не получится.


Я хотела было возмутиться, чтобы он пересел на другую сторону, но передумала. Вот когда еще посплю рядом с таким потрясающим мужчиной? Который сейчас не хамит, не язвит, не делает ледяное выражение лица. Мечта прямо. Глаза сами собой закрывались, и внезапно пришло осознание, что и правда устала и возможно стоит поспать еще. Сон сморил меня, показывая красивые яркие картинки. Вот я и Тео, на пикнике, целуемся под сенью цветущих яблонь, а потом ей-ей...


- Лея Тина, вы мне весь камзол обслюнявили.


- Неправда, - прохрипела я, силясь проснуться и принять вертикальное положение.


Пробуждение застало меня едва не лежащей на Тео, правда, не сказать чтобы он был сильно против этого, по крайней мере, обнимал до сих пор.


- И голосок нежный как у вороны, - усмехнулся Тео, - вставайте же, как вы себя чувствуете?


- Терпимо, - снова ответила я едва не шепотом, разглядывая мага из-под полуопущенных ресниц.


Хорош вот он с утра. Легкая щетина, заспанный вид, блестящие с поволокой после сна глаза. Никогда не думала, что мятая рубашка может смотреться на мужчине столь привлекательно.


- Лея Тина оставьте свое кокетство, - фыркнул маг, по-своему оценив то, как я его разглядывала, - у вас с утра вид не настраивает на романтические отношения.


Механически попыталась пригладить руками волосы, наверное, выбились из косы и я теперь как одуванчик. Тяжело вздохнула. Ну что поделать, если это так? Тео подозрительно на меня покосился, но смолчал. Только сверился с карманными часами и кивнул своим мыслям. Хорошо, что все идет как запланировано. Мы уже подъезжали, по-видимому, и я решила еще раз взглянуть на записи, может на свежую голову придет озарение?


- У тебя там вектор неправильный.


- Что?


- Не хрипи, лучше пиши, - поморщился Тео, - вектор приложения силы. Смотри, должен идти во вне, а ты его поставила фактически во внутрь, а площадь для активации задала небольшую, при таком векторе площадь нужно было выбирать раз в двадцать больше.


'Но тогда бы контур и истончился быстрее'.


- Ну это уже не мои проблемы, - фыркнул Тео, - и не проблемы артефакта, который работает четко по схеме, которая ему была задана. Тебе и правда не хватает теоретических знаний. Ты как гениальная самоучка, выдумываешь что-то грандиозное, но воплотить не хватает умения.


Я даже немного зарделась от похвалы. Гениальная! Неужели меня кто-то оценил?


Карета дернулась пару раз и затихла.


- Вылазь.


Жестко держа за локоть, Тео потащил меня к резному крыльцу с яркой вывеской. Я хотела было возмутиться - не причесана даже, не умыта, а он меня куда-то ведет!


Оказалось, что это все-таки лекарь. Высокий красивый мужчина, неумолимо напоминающий мне Ди Каприо. Врач пригласил меня присесть на кушетку и направил легкий импульс диагностического заклинания. В пару пассов лекарь убрал хрипоту и насморк, а потом показания магического поискового огонька видимо поставили его в тупик. Задумчиво потирая подбородок, издал 'так-так' и буквально завис. Я смотрела на врача, врач смотрел на меня. Оба молчали и играли в гляделки. Чего это он?


- У вас интересный магический фон, лея.


Я удивленно моргнула. Какой-какой фон? И причем тут собственно его 'интересность'? Ему лечить меня нужно, ни больше и ни меньше.


- На нем цветочный узор? - любезно, насколько это было возможно с еще слегка простуженным горлом, осведомилась я, потому что молчание затянулось.


- Такое чувство, что вас накачали каким-то магическим наркотиком растительного происхождения, который почти подавил естественную магию, - лекарь подозрительно покосился на Тео.


- Лей Иргрик, надеюсь, вы не думаете, что это был я, - раздраженно осведомился мой маг, - хотя бы потому, что тогда бы не привел ее к вам.


- То есть в принципе вы на это способны? Кто знает, какие извращения вы предпочитаете, - еле слышно прошептал лекарь, вызвав у меня приступ смеха.


Не знаю, слышал ли врача Тео, но мое хихиканье его изрядно разозлило. В результате маг вышел из кабинета, громко хлопнув дверью.


- Да слухи о ирре Эмерти оказались правдивы, весьма вспыльчив, - хмыкнул лей Иргрик, - но моего диагноза не отменяют. Вы что-то принимали за последние двадцать четыре часа?


- Имбирный чай с драконьим вином.


Драконье вино как я уже говорила - это особый сорт вина, из плодов дерева похожих на наше манго. Растут эти деревья только в горах драконов. Вкуснейший и редкий напиток насыщенного золотого цвета.


- Все ясно. Не увлекайтесь драконьим вином, особенно если получили его из рук настоящего дракона.


- Почему?


- То вино, что нам поставляют драконы, по сути, является сильно разбавленной версией того, что они пьют между собой. Примерно один к десяти. Вы заполучили, похоже, неразведенный вариант драконьего вина. В такой концентрации он специфически влияет на остальные расы, что в конечном итоге может привести к серьезным последствиям. Ваш знакомый дракон, или не знаю уж какой контрабандой вы его получили, видимо забыл об этом факте.


- А какие симптомы?


- Подавление магии, нервозное состояние, перепады настроения и возможно какие то неадекватные действия, повышение либидо, обычно длительное принятие этого напитка приводит к потери магии на длительный срок и нервному срыву. Нередки случаи самоубийства на фоне вина.


Я мысленно присвистнула. Интересно Дарвин знал об этом, когда торжественно вручал мне бутылку? Ему было интересно, что со мной произойдет? Хотел, чтобы я с ума сошла или просто забыл? Надо развести от греха подальше. О вот кстати вино! Надо послать гонца за ним, драконам будет приятно выпить по маленькому стаканчику вина, я бутылку даже до плечиков не опустошила.


- Лечение простое, исключить из рациона драконье вино, даже разбавленное, хотя бы на пару недель, - целитель аккуратно взял меня за подбородок, - а последствия простуды мы уберем уж сейчас. Я объясню вам, чтобы вы не пугались.


Лекарь аккуратно переместил ладонь на мое ухо и, нажав на мочку, начал посылать небольшой магический импульс.


- На теле человека есть множество точек, отвечающих за состояние нашего организма, там так называемые энергетические узлы. Например, на ухе узел, отвечающий за общее здоровье организма и тонус.


- Акупунктура, - согласно кивнула я, вспоминая, что и на земле было что-то подобное.


- А вы сведущи, - рассмеялся целитель, - а то я опасался, что и вас придется ловить на подлете к двери.


- Ловить? - удивленно вскинула я брови. С каждым током магии говорить было легче.


- Обычно девушки с криками 'извращенец', пытаются покинуть мой кабинет. Такое практикую в столице только я, и как следствие мало кто понимает суть лечения. Хотя, например, у тех же эльфов это распространенная практика.


- А вы ставьте на место потока маленькую иголочку, и через нее воздействуйте на узел, - посоветовала я, вспоминая иглоукалывание моего мира, на которое в свое время меня водила матушка, - тогда не придется воздействовать руками. А то знаете, мягкие движения так и походят на знаки симпатии.


- Иголочку?


- Да, например из золота. Золото прекрасный проводник магии даже на расстоянии.


- Интересная идея, позволите мне ее использовать?


Милостиво согласилась. Мне не жалко.


- Разуйтесь, пожалуйста, мне нужна ваша стопа.


Я хихикнула, представив как это выглядит со стороны в этом псевдо-пуританском мире. Сидит барышня на кушетке, юбки задраны до колен, а на стульчике перед ней мужчина, держит ступню и мягко поглаживает. Откинулась на подушки. Приятно, черт возьми. Мягкие поглаживания и согревающее тепло магии разморили меня после долгой дороги.Хорошо то как... Лей Иргрик, я вся ваша.


Да у преподавательниц в Школе, наверное, бы инфаркт случился, увидь они меня сейчас. Никто не запрещал придаваться разврату до брака, к примеру, пока это соблюдало внешние приличия. А вот если вы просто целуетесь на улице, так это скандал и аморальное поведение. Мне честно надоедали эти двойные стандарты. Особенно от некоторых поборниц морали, имевших по два-три любовника. Даже в Артвиле были подобные дамочки, уверяющие, что не следует девушке жить одной в таверне, да иметь еще под боком молодого полуоборотня. Моя клятва о признании Ларра братом перед ликом Иштар их не смущала. И, похоже, в своем тесном кружке они перемывали нам кости.


- Лей Иргрик, надеюсь, лечение не затянется...


Я повернула голову в сторону Тео и замерла. Впрочем, маг сам собой представлял ту еще статую. Он застыл в дверях и глаза его были размером с блюдце. Тео не отрывал взгляда от рук целителя на моей ступне, и медленно и верно багровел.


Лей Иргрик моментально почувствовавший опасность, отпустил мою ногу, вызвав легкий стон разочарования от меня. Осознав как это могло расцениваться со стороны, я поспешно закрыла рот руками. Целитель поднял руки вверх и начал медленно отступать к окну.


- Ирр Эмерти, вы же цивилизованный человек, вы знаете мои принципы лечения, - спокойно вещал целитель, отступая на безопасное расстояние, - это всего лишь поток магии.


Я удивленно смотрела в налитые кровью глаза Тео и не понимала что происходит.


- Да не сидите, лея! Позовите его, не видите, что у него начальная стадия берсеркера!


Я моргнула и перевела взгляд на целителя. О чем это он? Напрягла память. Берсеркеры это воины эльфов. Стоит тут пояснить, что в этом мире не было делений на светлых и темных эльфов, как в большинстве миров, куда попадали фэнтезийные барышни из романов. Вид остроухих был один и с моей точки зрения это были дроу. С поправкой на то, что они не поклонялись Ллос и под землей не жили. Была у этих дроу одна особенность, благодаря которой войной на них мало кто рисковал идти: у них рождались дети берсеркеры. Этакие люди, впадающие в определенный боевой транс и способные заменить маленькую армию: потеряв даже девять десятых крови, они были способны сражаться. О берсеркерах я зала мало так как информация считалась закрытой и потому сейчас была удивлена. Что спровоцировало переход? Ну не массирующий же мне ногу целитель!


- Ирр Теодор? - осторожно позвала я.


Наверное, любая другая героиня фэнтази романов кинулась бы наперерез неадекватному полуэльфу, но мне банально было страшно. А если он меня переломит и не оглянется. Это целитель только считает, что я почему-то могу докричаться до мага. А на деле?


- Лея! - требовательно воскликнул лекарь, уперевшись спиной в стену.


- Тео, - ласково позвала я почти чудовище, который еще минуту назад был моим знакомым.


Тео повернулся ко мне и я приложила все усилия чтобы оставаться спокойной. Из-под верхней губы мага выглядывали клыки, глаза наполнились, каким-то кровавым безумием, ногти на руках удлинились. И взгляд такой... как будто на моем месте сидит сочненький кусок мяса, а не юная лея. Мне стало страшно.


- Тео, - настойчиво повторила я, - что с тобой, Тео?


Смазанная тень на месте мага и вот он уже сидит на старом месте целителя. Я удивленно моргнула. Вот это скорость перемещения! Но существовала новая проблема. Моя поза с момента появления Тео в дверях не изменилась: все так же задранные юбки и выставленная вперед нога на скамеечке прямо перед стулом, на котором сейчас сидел полуэльф. Если пару минут назад я просто была в шоковом состоянии от происходящего, то сейчас испуганно замерла. Да он же сейчас меня убьет!


- Зовите, зовите его, лея! - тихим шепотом увещевал от окна целитель, стараясь не совершать резких движений, чтобы не привлечь внимания мага.


- Да почему я?!


- Лея!


- Тео, - дрожащим голосом позвала я мужчину.


Эмерти впрочем, на мой голос не обращал внимания, обхватив рукой с длинными когтями мою ступню, он осторожно поглаживал ее, совсем как недавно целитель. Рука мага скользнула вверх по икре, вызвав у меня новый приступ паники. Спокойно, Кристина, спокойно. Они приносил тебе клятву, что не навредит. Ага, а помнил ли об этом зверь, сидящий передо мной? Не то чтобы я никогда не мечтала о подобном, особенно последнее время, но Тео вел себя неадекватно, да и у нашего 'свидания' был свидетель - лей Иргрик, буквально уже слившийся со стеной в углу.


- Ирр Теодор, что вы себе позволяете! - возмущенно воскликнула я, залепив пощечину Тео, едва почувствовала его руку у себя на бедре.


Голова Тео дернулась и у меня все оборвалось внутри. Вот сейчас он меня убьет. Просто возьмет и своими длинными когтями вырвет горло. Вот так и закончится жизни Кристины Арсеньевой в этом мире. Однако взгляд Тео стал явно более осмысленным, он удивленно посмотрел на меня, свои руки у меня под юбкой и слегка покраснел. Маг поспешно отпрянул от меня и перевел взгляд на целителя.


- Что здесь происходит? - хрипло спросил Тео, совладав, наконец с голосом. Маг удивленно уставился на свои руки: когти уменьшались, но медленно. Сомнений, что еще пару минут назад он ходил с удивительным маникюрчиком у Теодора не должно было возникнуть.


- У вас был неконтролируемое погружение в берсеркера, - пояснил вдохнувший с облегчением лей Иргрик, - раньше такое бывало?


- У меня не может быть сил берсеркера, - сухо отчеканил Тео, - я полукровка.


- Тогда налитые кровью глаза, когти и отсутствие реакции на окружающее, всем нам только почудились, - ехидно заметил целитель, - особенно лее Тине.


Я потрясенно моргнула со своего места. Как это почудилось? Поспешно поправила юбки. Что интересно спровоцировало такое его поведение? Неужели мои голые лодыжки? Может секса у мужика давно не было? А что, на нервной и опасной работе, да еще боятся его все.


- А теперь, если не возражаете, ирр Эмерти, я бы хотел продолжить лечение.


- Под моим присмотром, - жестко отрезал Тео, не сводя взгляд с лекаря.


- Я не думаю, что это уместно, учитывая вашу прошлую реакцию...


- Под моим присмотром, - требовательно повторил Тео, - лей Иргрик, я вас не первый год знаю и после ваших массажей еще не одна моя сотрудница не выходила девицей из кабинета. В данном случае я не могу этого допустить.


Ах, вот оно что, так все дело в любвеобильности целителя и предстоящей встрече с драконами! А я уже размечталась, что маг меня приревновал. Лей Иргрик бросил на меня заинтересованный взгляд. Понял видимо, что перед ним девственница. Я покраснела от смущения. Вот кто просил Тео все вот так выкладывать? Целитель приблизился ко мне, осторожно огибая по дуге Тео, и сел на стульчик передо мной. И правда, то ли предыдущие действия целителя должны были произвести на меня впечатление, то ли Иргрик чувствовал себя неуютно под взглядом Тео, но движения больше не были поглаживающими или ласкающими, скорее быстрые, четко вымеренные. Магия змейками исходила из рук целителя и больше не казалась теплым потоком, скорее походила на крошечные разряды тока.


Тео буравил взглядом мою лодыжку и я невольно поправляла задирающееся платье.


- Что же вы, лея Тина, еще десять минут назад вы были смелее в задирании юбок, - язвительно прокомментировал Тео мои действия.


Я вспыхнула. Ну вот что он нес? Хочет задеть меня посильнее? Не понимает насколько это обидно? Да еще в присутствии целителя.


- Я уже взрослая девочка, ирр Теодор, и вправе сама решать, с кем мне спать, а с кем нет. Будь это лей Иргрик или кто-то иной, - жестко отрезала я, стараясь говорить как можно более спокойно. Да, я решила, что больше не буду хамить Тео, но у меня еще не пропало чувство собственного достоинства.


Смотрелась я, наверное, со стороны глупо. С босой вытянутой вперед ногой, с красным лицом и шеей, и вцепившимися в подол платья руками.


- А как же делегация драконов?


- А что делегация? Вам не кажется, что я могу сама решать свою собственную судьбу, если это никак не отразится на результатах моей работы? Говорят драконы потрясающие любовники.


Видела как заходили желваки на лице мага и на секунду мне подумалось, что я играю с огнем с мужчиной, который всего пару минут назад щеголял трехсантиметровыми когтями и клыками, которым бы позавидовал любой вампир.


- То есть, предлагая себя в качестве работника дипломатического корпуса, вы собирались лечь под каждого из приезжающих послов?


Едва не задохнулась от таких слов. Как... как он смел? Выдернула ногу из рук ошарашенного нашей перепалкой целителя и опустила ноги на пол. Спокойствие, Кристина, спокойствие.


- Я вас ненавижу, ирр Теодор, - спокойно, стараясь не терять самообладание, произнесла я, - вы сейчас ведете себя как неотесанный мужлан, что собственно при вашей скотской работе не удивительно.


И как была - босиком, выбежала из кабинета целителя.


- Лея Тина!


Тео где-то за спиной ревел раненным зверем, но я слушать уже не хотела. Бежать! Бежать! Но куда? Я опять сорвалась, да еще при свидетеле! Он же меня сейчас убьет! Ноги сами собой свернули в переулочек, и я понеслась, не разбирая дороги.


Ногу обожгло болью, но страх перед неуправляемым Тео был сильнее. Я неслась словно загнанный зверек, кровь стачала в ушах так, что не слышала ничего больше: есть ли за мной погоня или нет? Дыхание сбилось и в боку противно закололо. Да уж, не приспособлена я к подобным нагрузками, не предполагала, что буду сдавать стометровку, убегая от спятившего Теодора.


- Тина!


Иштар всемогущая! Он уже рядом. Я сделала рывок из последних сил и выбежала на дорогу. И чуть не оказалась прямо под экипажем. Возница успел затормозить и копыта лошади замелькали где-то у меня перед носом. Пока я переводила дух, из кареты выбрался потрясающе красивый мужчина лет примерно пятидесяти. С легкой сединой на висках. Этакий образец советской мужественности, именно таких офицеров советской армии показывали в старом кино.


- С вами все в порядке?


- Дорогой, с девушкой все хорошо?


Я перевела взгляд на стройную эльфийку спешащую ко мне из кареты и расплакалась. Как же страшно.


- Пожалуйста, помогите мне! За мной гонятся, он убьет меня! - голос против воли сорвался на крик и я, спрятав лицо в ладонях, разрыдалась еще сильнее. Мне было безумно жалко себя - нога болит, пять минут назад оскорбили ни за что ни про что, еще и после бега выгляжу, как не пойми кто.


- Кто?


Впрочем, уточнений уже не требовалось. Тео злой и грязный как черт, вылетел из-за поворота и наткнулся на мужчину, вставшего в стойку, и эльфийку, которая уже приготовила в руках магический жгут воды.


Тео замер пораженно разглядывая моих защитников и на секунду побледнел. Эльфийка была не меньше обескуражена и, сделав пасс рукой, отпустила магию.


- Тааааак, - протянул мужчина, опуская непонятно откуда взятую шпагу, - а теперь, Тео, объяснись, пожалуйста, почему ты гонишься за этой леей.


- И тебе придется очень постараться, сын, - кивнула женщина, опускаясь передо мной на колени, и послала успокаивающийся импульс магии.


Сын? Так это чета Эмерти? Все. Пропала. Разве они будут защищать меня в укор своему сыну? Кажется, я упала в оборок.

Глава 6

Самая короткая, в которой рассказывается об инстинктах неведомых зверушек, внезапных признаниях о делах давно минувших дней и восхвалениях груди.


Очнулась я, как это ни тривиально, от громких голосов. Приподняла голову и осмотрелась. Что на мне за платье? Из тонкой ткани, словно прозрачное, перехваченное лентой под грудью. Не мое. Да и окружающая обстановка не знакомая. Я была в комнате, выполненной в зеленых тонах, но обезличенной, скорее всего комната для гостей. За дверью, предположительно в коридоре, очень громко ругался Тео с родителями.


- Ты на нее напал? - требовательно спросила сына эльфийка.


- Нет же, повторяю вам, да и помутнение было минутное, - раздраженно отвечал ей Тео, - это были не силы берсеркера, вы же знаете. Я же проверялся на Хетштайране, кровь берсеркера не передалась, оракул никогда не ошибается, да и не бывают берсеркеры-полукровки.


- Ты не договариваешь! - севшим голосом заметила эльфийка, - я же вижу, чувствую.


- Это мое дело, - отрезал Тео.


- Это не то о чем я думаю? - внезапно тихо спросил отец Тео, - это ж не...


- Все равно всем нам повезло, что ты не имея альтеи, так быстро вышел из состояния берсеркера, представляешь, к каким последствиям это могло привести? - пробормотала эльфийка, - как ты вышел?


- Не помню. Очнулся - прямо перед леей Тиной, руки...


- Договаривай, Тео!


- Руки у нее под юбкой.


Послышался тяжелый вздох.


- Первая потребность берсеркера - разрушение и размножение, если нет альтеи, - припечатал отец Тео и я просто побледнела. Какой еще инстинкт размножения? Что за...путешествия заек на лужайке за трын-травой?!


- Ты мог изнасиловать ее, ты это понимаешь? О чем ты думал вообще?


- Да не знаю я! - разозлился Тео, явно отбиваясь от матери, - не знаю!


- А что спровоцировало переход в берсеркера?


- Мама, вам фразу 'не знаю' повторить еще раз пять? И это не состояние берсеркера! Я присутствовал при лечении, потом помутнение рассудка, помню только мысль, что мне нужны ее ноги, вся она, и тут же я очнулся, ее визг до сих пор в ушах стоит.


Я хотела было возмутиться, что не визжала, но стоило ли мне вылезать? Возможно, услышу что-то полезное? Да и страх до сих пор душил. Даже дышать тяжело. Как пить дать, здесь и останусь. И нужна вся я? Приятно, черт возьми, слышать такие слова от мужчины своего романа.


- Теперь не избежать приезда брата.


- Мам, только не дядя Эрист, - простонал Тео, - опять бессмысленные проверки меня и Хьюго.


- Берсеркеры не пробуждались даже среди эльфов уже очень давно, а сейчас ты хочешь обойти этот факт? Я не имею права не рассказать ему! Сегодня ты напал на девушку, а что произойдет завтра, если приступ вернется? Необходимо найти альтею для тебя.


- У этой девушки мозги набекрень, ей постоянно чудится, что я убить ее хочу.


- Я бы тоже так думала, попытайся ко мне под юбку забраться мужчина с пятисантиметровыми клыками и когтями. Ты представляешь, как ты меняешься при переходе в боевую стадию? Даже не знаю, как ты замнешь этот инцидент.


- Я бы не причинил ей вреда, и связан клятвой. Да и вообще, Тина последняя на кого бы стал нападать...


Тео говорил все тише и тише, так что попыталась придвинуться чуть ближе, но стоило попытаться принять горизонтальное положение, как обнаружила, что нога перебинтована и на нее безумно больно опираться. Это стало для меня настолько неожиданным, что я застонала и упала на пол.


Дверь в коридор тут же распахнулась и Тео с родителями поспешно вошли. Заметила, что маг старается держаться немного позади, чтобы не попадаться мне на глаза. Интересно почему? Проснулась совесть? Или может, наоборот, не хочет видеть меня, обвиняя именно мою персону во всех смертных грехах.


- С вами все в порядке, милая?


Поспешно кивнула эльфийке, стараясь не терять из виду Тео. Тот, конечно же, заметил мой интерес к нему и тяжело вздохнул. По-моему все-таки чувствует себя виноватым. Не знаю уж каких чувств во мне больше, страха или же какого-то душевного подъема. Он перешел в состояние берсеркера потому что желал меня. Приятно!


- Я не собирался вас убивать, лея Тина, ни в коем разе. Или как то подвергать вашу жизнь опасности.


- Да, ирр Теодор, пару лет назад я что-то подобное уже слышала, - согласно кивнула, чувствуя как комок подступает к горлу. Мне вспомнились и слова Тео и в то же время родителей. Пышным цветом расцвели все страхи. Что-то внутри кричало 'бежать!' и я уже не знала чему больше доверять.


Интересно, я сейчас вообще выйду из дома Эмерти? Вряд ли верхушка дворянства захочет огласки происходящему, а этого рано или поздно не избежать, не так ли? И я могу погрести карьеру Теодора под обломками показаний. Одних моих воспоминаний про события двухлетней давности хватит, чтобы всколыхнуть общественность. А уж теперь... Чего уж проще, прибить строптивую девчонку и дело с концом. Горло сдавило и стало тяжело дышать, но, похоже, меня уже понесло. То ли виновато пресловутое вино, то ли стресс от явления сущности берсеркера - клыками и длинными ногтями, который явно собирался изнасиловать меня прямо там, в присутствии ирра Иргрика. И жалко себя, до невозможности жалко. Что теперь со мной будет? Или с Ларром.


- Пока не очутилась под толстым боровом, который хотел меня изнасиловать, а вы стояли где-то в стороне и ждали с записывающим кристаллом, ирр Теодор, - тихо произнесла, судорожно комкая край платья, - слышала, что-то подобное, когда согласилась помочь вам с приезжающими гостями, но в этот раз вы едва не изнасиловали меня. Почему я должна вам верить?


По-моему на родителей Тео сошло озарение. Неужели я все-таки открыла глаза им на сыночка?


- Пару лет назад... - эльфийка повернулась к сыну, - ты! Ты сказал нам тогда, что в деле согласилась участвовать ваша молоденькая инспектор, которая может постоять за себя! И что все эти россказни в газетах лишь подстроенная чиновником акция, чтобы очернить тебя!


Я усмехнулась. Как ни странно истерики не было, зато выплескивалась вся та обида, что столько лет была лелеяна. Нашла благодарного слушателя - маму Тео, которая меня явно жалела, и меня понесло. Понимала, надо заткнуться, но уже не могла остановиться, слава просто лились и лились. Если бы эльфийка не глядела на меня сочувственно, я бы стиснула зубы и держалась, но сейчас... Оттого что меня поддерживала незнакомая женщина, было еще жальче себя.


- Где бы я взял инспектора с такой фигурой как у Тины? Все наши девочки уже тогда сходили с ума по новой диете, - спокойно, даже не пытаясь оправдаться, припечатал Тео, не сводя с меня глаз.


- Почтенный мэтр Кроу любил девушек с пышной фигурой и исключительно девственниц, - любезно пояснила я, 'играя' с Тео в гляделки, - это все было во благо столицы. Помнится, вы что-то подобное говорили мне, ирр, не так ли?


Я не могла остановится, но хотя бы не срываюсь на крик. И только боги знают чего мне это стоит. Крепись, Кристина, крепись! Главное не разревется. Если уж это последние твои часы, будь храброй и стойкой. Покажи этим дворянам, что иномиряне просто так не сдаются и у них есть чувство собственного достоинства!


- Ты! Ты!


- Я сделал то, что сделал, мама. Не мне вам судить. Я знал, что контролирую ситуацию и что вмешаюсь вовремя.


По-моему у эльфийки культурный шок. Она смотрит на сына с горечью и обидой. Что, не ожидали, сиятельная иррея?


- Знали, что вмешаетесь? Да я год на мужиков смотреть не могла. Да меня до сих пор иногда выворачивает, когда ко мне прикасаются! - возмутилась я, впиваясь ногтями в руку, чтобы болевой шок отрезвил меня и не разреветься, - и после всего этого согласись работать с вами, снова оказалась должна какой-то там мифической отчизне? Теперь вы с какой целью напали меня?


- По-моему, я знаю, что меня вывело из себя, ты! Это ты мой раздражитель, - прошипел мне Тео.


А я стояла и смотрела на такого безумно любимого для меня мужчину и не могла понять, почему все складывается так. Тео же 'герой моего романа'! Тот единственный, от одного взгляда на которого перехватывает дыхание. Смотрела на искаженные гневом черты лица, тонкий шрам, протянувшийся сквозь щеку и делавший Тео в злобе еще более неприятным, и старалась не расплакаться. Жить я все-таки хочу больше. У меня гостиница, у меня Ларр, Стана, Пит, девочки.


- Тогда отпусти меня, скажи, что тебе не нужно организовывать встречу с драконом, и ты больше никогда не придешь к порогу моего дома! Между прочим, я выполняю часть сделки, а вот ты нет! Ты обещал, что не навредишь мне ни словом, ни делом, - я молитвенно сложила руки, протягивая их к мужчине, - если ты и в дальнейшем планируешь надо мной издеваться, пусть тебя покарает Эшту за нарушенное слово. А я буду свободна ото всех клятв. Разве не равноценный обмен? Я уеду, уеду домой и больше не покажусь тебе на глаза.


- Ты не посмеешь!


- Клянусь Иштар! - жаром воскликнула я, хотя голос дрожал. Мне было страшно.


- Так, дети, хватит!


Ненавидяще посмотрела на отца Тео. Все они заодно, и отец будет покрывать сына до последнего. Слышала, 'тяжело будет замять'. Что я против таких влиятельных людей? Не хочу умирать! Сгорбила плечи и, закрыв руками лицо, картинно заплакала. Говорят слезы страшное средство.


- Я не ожидала от тебя, сын, - холодно и четко проговорила эльфийка, - и не вправе просить ее умолчать о твоем очередном грехе.


Женщина дернула плечом, сбрасывая руку мужа и резко повернувшись, вышла из комнаты. Разглядывала мужчин сквозь щелочку в пальцах. У меня есть шанс? Может быть, все-таки все обойдется?


- О боги, за что мне этот дурдом, - простонал Эмерти-старший.


- Помоги мне, Иштар, - лихорадочно шептала я, - пожалуйста, помоги мне.


- Что ты там бормочешь?


Я обхватила себя руками и старалась уже не смотреть на Тео. Вот где божественная помощь? Богиня-кобылица уже сто раз могла появиться во всем сиянии божественной мощи и хотя бы забрать меня отсюда. Бог с ними с дворянчиками, пусть останутся живы, но только забери меня! Где же ты, богиня?! В чем ценность то твоего благословления тогда?!


- Лея Тина, я тоже считаю, что не вправе просить вас умолчать, - ирр Эмерти перевел взгляд на сына, стоящего у окна, - но я все-таки прошу вас не предавать дело огласки, мы согласны на любую контрибуцию. В любом эквиваленте.


Я молчала, да и что собственно нужно говорить? Оставьте меня в покое? Или 'я люблю тебя, Тео, но оказываясь рядом, вляпываюсь из-за тебя в неприятности'? А что собственно во мне сейчас сильнее? Страх перед магом или же все-таки любовь к нему? Контрибуция? Неужели у меня есть шанс выйти живой из этой передряги?


- Ничего не надо. Отвезите меня к лею Иргрику, надо обработать порез на ноге и он сможет заживить его.


- Почему именно к нему? Что понравился? - с едва заметными рычащими нотками в голосе осведомился Тео.


- Сын? - настороженно вклинился в наш разговор Эмерти-старший.


- Да понравился, до сих пор его руки на своих ногах забыть не могу, - с сарказмом заметила я. Странный конечно вопрос, из целительской братии я знала только школьных врачей и недо-Ди Каприо, у которого провела сеанс акупунктуры. Куда мне еще ехать то?


Я снова стала свидетельницей превращения. В этот раз оно прошло даже быстрее. Налитые кровью глаза, длинные клыки и когти. И эти глаза... с кровавым безумием.


Все. Доигралась. Мысленно попрощалась с жизнью, когда Тео, отшвырнув шагнувшего к нему наперерез отца, кинулся ко мне. Я оказалась прижата к кровати сильным мужским телом и начала судорожно молится Иштар. Где же ты, богиня покровительница, когда так нужна?


Маг дышал мне в шею и провел языком по коже от ключицы к уху. Лиф платья оказался вспорот когтями, и мне стало страшно. Тыльной стороной руки маг обвел руками по верху груди с каким-то животным стоном. Как там говорили родители Тео? Инстинкт размножения? Мамочки родные. Лучше бы я девственности в школе лишилась. И ведь предлагали же, а я дура!


Где-то в коридоре звенел голос матери Тео. Эмерти-старший попытался оттащить сына от меня и был с силой отброшен к стене. Судя по топоту в коридоре, сюда несется целый отряд. Если верить легендам, то это меня не спасет. Изнасилование будет при аншлаге.


- Теодор! - эльфийка стояла в коридоре, с опаской смотря на сына, - послушай меня, Тео, ты не животное, ты благородный юноша. Слушай меня, милый.


Тео глухо зарычал, повернув голову в сторону матери. Боги, что тут происходит то? Страшно. Каким боком то я снова оказалась в эпицентре происходящего? Что помогло мне в прошлый раз? Как там, звать берсеркера? Мой голос? Или пощечина. Одно из двух.


- Тео, - позвала я, поднимая руку к лицу оседлавшего меня мужчины, - мне тяжело.


То ли мой строгий тон подействовал, то ли Тео не окончательно погрузился в состояние берсеркера, но мужчина нехотя слез с меня, не прекращая рычать на стоящих в двери людей. Меня продолжали жестко фиксировать на кровати, но дышать однозначно стало легче.


Глаза у эльфийки на минуту расширились и она удивленно перевела взгляд с сына на меня. Похоже на нее снизошло какое-то озарение. Вот только какое?


- Лея Тина, не прекращайте звать его, только не показывайте страха.


- Тео, хороший мой, - ласково позвала я 'зверя'.


Маг сгреб меня в охапку и с наслаждением принялся нюхать мои волосы. Его руки очень аккуратно держали меня за талию, стараясь не поранить. Пожалуй, в любом другом случае я бы растрогалась, но сейчас было жутковато. Внезапно рука Тео обхватила мою грудь и я покраснела.


- Тео, нельзя! - попыталась вырваться, со всей дури толкнув мага локтем в бок. Едва сдержалась, чтобы не сказать 'фу'. Думаю последнее Тео никогда бы мне не простил.


Мужчина стиснул зубы, клацнув зубами у меня около уха, но не отпустил. Вот что за дурдом! Я начинаю путаться в происходящем.


- Ненавижу тебя! - почти расплакалась от собственного бессилия. За егодняшний день что-то слишком много плачу. Представляю какая я сейчас красотка с опухшим красным носом.


Тут же оказалась подмята под полуэльфа и он навис надо мной, прижимая к кровати всем телом. Ой-ой-ой! Это явно не подзорная труба в кармане, уперлась мне в район бедра. Да он сейчас меня изнасилует, а все боятся вмешаться! Сегодня явно не мой день. Хотелось позорно реветь в три ручья и я держалась на остатках гордости.


- Не смей меня ненавидеть, - порыкивая на каждом слове, выдохнул в лицо мне маг, - ты - не смей.


- Мне больно! ТЕО!


Теодор выдохнул и его взгляд стал более осмысленным, он удивленно смотрел на распластавшуюся меня под ним, на мои разметавшиеся по подушке волосы. Маг отпрянул от меня, разглядывая свои руки.


- Она твоя альтея, ведь так?


Тео повернулся к отцу и удивленно уставился на него, словно впервые увидел.


- Что?


- Она твоя альтея, твоя самая большая слабость. Ты превратился, когда пошли намеки на покушение на твою женщину. Что делал целитель в прошлое превращение? Претендовал на нее?


Я видела, как застонал Тео, опускаясь на пол. Аль... кто? И почему слабость? Как много вопросов! И что-то никто не спешит делиться информацией.


- О чем это вы? - хрипло спросила я, - ирр Теодор ненавидит меня, и больше беспокоится за встречу с драконами, чем за меня.


- Берсеркеры это эльфы со зверем внутри, своеобразный симбионт, - задумчиво начала мать Тео, - многие пытались подселить себе дух зверя и погибали, только одна ветка эльфов выжила, сохраняя способность обращаться в берсеркеров. Когда зверь берет верх, разумной его половине требуется якорь, чтобы удержаться от простого безумия и жажды крови. Альтея самая большая слабость и сила берсеркера, защищая ее, зверь способен на многое и только ради нее отступает. Альтея берсеркера величайшее достояние народа эльфов, не меньшее чем берсеркеры. Вот только... мой сын точно не...


Эльфийка перевела взгляд на мужа и помрачнела. Ирр Эмерти был явно смущен и хмуро кивнул.


- Почему вы решили все-таки, что это я? Может, у мужика давно секса не было? - брякнула я, - И потому он повернулся на любых намеках на него?


- Да что ты...


- Зверь ушел, когда понял что причиняет вам боль. До этого он не насиловал, а только лишь наслаждался близостью. Без альтеи первый инстинкт берсеркера - размножение. Его бы никто не остановил, даже ваш пинок под ребра, если бы вы были чужой.


Я переводила взгляд с одного на другого и молчала. С одной стороны, я некая 'альтея' Тео, он зависим от меня, но любит ли при этом? Вряд ли. Захотелось расплакаться. Почему именно со мной происходит подобное? Почему извечное попаданковское клише сработало на мне? Самое дурацкое причем.


- Я не собираюсь становиться ручным выключателем вашего сына.


- Зверь никогда не оставит вас.


- Почему тогда этот Зверь допустил, чтобы меня едва не изнасиловали тогда?


- Видимо он считал, что контролировал ситуацию, - пожала плечами эльфийка, - а в этот раз была явная 'опасность', вам понравился другой мужчина. Зверь не мог допустить подобного.


- Хватит! Я не зверь! - отрезал Тео, - не знаю что произошло, но это не более чем досадное недоразумение.


- Это же не состояние берсеркера, это проявления Ишхасса, да? - жестко спросила эльфийка.


- Похоже, - вздохнул отец Тео, - и чем дальше с момента пробуждения, тем больше собственнических замашек от Теодора.


- Нет у меня никаких собственнических замашек! - чуть ли не зарычал маг.


- Кто такой Ишхасс?


- Тина, заткнись!


- Ну уж нет! - упрямо возмутилась я, - это напрямую касается меня! Я должна понимать что происходит.


- Берсеркеры действительно имеют место быть в жизни эльфов, но вот они приобретенное богатство длинноухих. В свое время эльфы скопировали паттерн поведения у Северных Лордов. Берсеркеры - это фактически магическое вмешательство в природу живого существа. В ходе экспериментов над своим народом, эльфы сумели таки вывести один род, в котором пробуждались берсеркеры. Но образцом служили Ишхассы. Что ты знаешь о Северных Лордах?


Иррея Эмерти недовольно поджала губы, услышав уточнение от мужа. "Длинноухие" звучало не очень благозвучно, но от этого не переставало быть менее популярным при описании эльфов среди других рас. Сами "дроу" предпочитали называть себя - "Дивным народом". Впрочем как и везде.


- Ничего сверх, - пожала я плечами, - малочисленная народность, живут в горах. Имеют специфическую иерархию.


- По сути все Северные Лорды больше чем люди, но меньше чем оборотни или драконы. Говорят, они благословлены были богами. Ишхасс - на нашем языке означает душа. Ишхасс - это пробуждение души, внутренней силы. Говорят раньше каждый второй был пробужден, сейчас таких единицы. И если у берсеркеров альтея это слабость воина, то у Ишхасса это его сила и то ради чего зверь пробуждается.


- И я...


- Вы альтея Ишхасса, - хмуро кивнул ирр Эмерти, - та, что пробудила душу.


- Мам, Пап, что за собрание?


На пороге комнаты, протиснувшись между охраной, появился Хьюго. С минуту он удивленно рассматривал меня.


- Потрясающая грудь у Тины конечно, но вы уверены, что ей не холодно? Что здесь вообще произошло? - Хью попытался разрядить гнетущую атмосферу шуткой, - неужели Тина решила прийти, чтобы я таки выполнил ее просьбу?


Я удивленно моргнула и попыталась стянуть руками края разодранной ткани. Действительно, сижу тут 'сверкаю' перед солдатней, которая впрочем, старательно пытается на меня не смотреть. Тео же от слов брата подобрался. Испугавшись, что сейчас последует очередное обращение, я подалась вперед и вцепилась в руку мага, прижавшись всем телом.


- Ирр Теодор, успокойтесь.


Тео повернулся и зачарованно уставился на меня, на мою грудь, выглядывающую из мягкого корсета, которой сейчас так отчаянно прижималась к нему.


- Лея Тина, - тихо, так что я едва могла его расслышать, - я все конечно понимаю, но отнюдь не железный.


Испуганно отпрянула и едва не расплакалась. Да что же это такое? Что не сделаю все не так. Иррея Эмерти поспешно выгоняла всех.

Глава 7

В которой говорится о мечтах на коврике, встрече драконов, смене фаворитки и лапше на ушах.


Все оставшиеся дни до приезда делегации драконов, мне пришлось провести в городском доме сиятельной четы. Тео приходил всего пару раз. А я пыталась найти информацию по Ишхассу, что это за зверь такой? Как же не хватало интернета! Вот бы мне статейку в википедии. Ишхасс - неведома зверушка, вид, подвид...


Родители Тео отмалчивались, лишь убеждали меня, что все теперь будет хорошо и теперь их сын принимает лекарства, так что новых срывов не будет. Что-то меня смущало во всем этом, но я никак не могла понять что собственно? Я только и делала, что ходила в сопровождении Хью к своему участку, с подачи Эмерти наняла потрясающего управляющего, который проследит за стройкой, а еще писала брату. Больше мне делать ничего не доверяли.


Несколько дней до приезда драконов пролетели незаметно, и я опомниться не успела, как меня уже обряжали в несколько слоев национального костюма. Сначала в шелковые шаровары на голое тело, собранные внизу на резинку, затем тонкую рубашку оранжевого цвета. Потом короткий кафтан с двадцатью пряжками на груди. Кафтанчик местные мастерицы обшили галуном, а рукава и полы его украсили золотым шитьем. Поверх кафтанчика надели длинное платье, по покрою сходное с земной черкеской. Платье имело спереди разрез, через который были видны серебряные застежки кафтанчика и его полы, украшенные вышивкой. Волосы почти все укрыли под шапочкой, с высоким твердым околышем, украшенной золотым галуном и вышивкой. Получилось в целом красиво, мне шло.


Занимался рассвет, окрашивая верхушки деревьев в розовый цвет. Я уже час сидела на коврике прямо за восточными воротами, откуда должны были прибыть гости. Драконы смилостивились и сообщили хотя бы направление, и то хлеб. За воротами маячили стража и злой Тео с братом. Еще несколько десятков встречающих из разных спец служб.


А я все сидела. Раздумывала над новым меню в 'Замке'. Картофельные зразы и густой суп-пюре, почему нет? А еще придумать что-то этакое! А что? Настольные игры? Да была такая задумка, надо все-таки сесть за монополию. Все это дело под легкое вино и закуски. Кто сказал что Артвиль провинциальный городок? Аристократия, не менее любящая задирать нос, есть и тут. Потому посетят, еще и в восторге будут хлопать в ладоши.


Хотелось безумно спать и ноги уже затекли. Хорошо хоть народа проезжающих с восточной стороны было всего пару человек, а то смотрели на меня как на дурочку. Сидит такая девушка в странном расшитом золотом наряде на большом пустом ковре и зевает. Каждый раз, видя проезжающих в ворота гостей, охрана подрывалась встречать драконов, но я лишь качала головой. Это были не те гости, которых мы ждем.


Кожей физически ощущала злость Тео. Подумаешь. Главное, чтобы его не переклинило опять, а то ждет нас дипломатический скандал. А с драконами это вообще не нужно. А оставить его в поместье тоже не было лучшим выходом, едва я уходила 'зверь' придумывал себе что-то совсем невообразимое и спустя час меня находил Тео-берсеркер. Все с тем же атрибутом в виде когтей, зубов и кроваво-красных глаз. Отходил правда быстро, неизменно шипел, что я виновата во всех смертных грехах, и находился где-то поблизости, косясь на меня злым взглядом.


И хотя Теодор убеждал меня, что как только приедет какой-то его родственник со стороны отца, все наши мытарства закончатся, что-то не нравилось мне выражение лица его матушки на этих словах. Почитать бы, что такое эти альтеи и с чем их едят.


Читала я в куче фэнтази обо всяких парах предопределенных свыше для попаданок. Единственный мужчина и все такое, но чтобы это оказался подобный случай не хотела. Во-первых, ко мне привязан внутренний зверь Тео, а не сам полуэльф. Зачем мне любовь одного и ненависть второго? А если эти двое еще и уживаются в одном человеке? Что меня ждет в таком союзе? И да, я люблю Тео, потому терпеть его ненависть не в силах, а уж любовью он к своему 'проклятью' не воспылает это точно.


Едва на горизонте показался небольшой отряд всадников, я встрепенулась. Ждать, честно говоря, устала, ноги затекли и теперь противно покалывали. Встала, вглядываясь в фигуры. Шесть всадников. А ждем мы сколько? Четверых. Вон и стражники потеряли интерес к гостям. А я? А я видела величественных драконов с разным цветом чешуи. Был среди них и травянисто-зеленый Дарвин.


Я поклонилась гостям, заставив их притормозить. Кланяться было неудобно, мешала высокая шапка. Дарвин улыбался во все свои тридцать два и первый спустился, принимая из моих рук пиалу с теплым чаем.


- Я же говорил, все равно узнает, - расплылся в довольной улыбке мой знакомый дракон.


Старший из делегации, дракон янтарно-желтого цвета тоже спешился и внимательно меня разглядывал. Он был высоким даже для дракона, а его иллюзия была безупречна и имела приятный вид для человеческого глаза.


- Пусть ветер наполняет ваши крылья, господин, - мягко улыбнулась, разглядывая драконов из-под опущенных ресниц.


Старший втянул носом воздух, и на секунду на лице его промелькнуло разочарование, но в то же время появилась покровительственная улыбка. Да по твоим обычаям я ребенок, ящерица, и то, что встречаю вас, это акт доверия. И это же моя защита.


- Мое имя Аарми, дитя, - представился старший, - твой чай приятно освежает нас после пути.


- Позвольте пригласить вас на встречу с нашим королем, - продолжила я на всеобщем. Дракона то я с грехом пополам понимала, но вот сама говорить на его языке вряд ли смогла бы, - но для начала посетить храм Ишту.


Делегация величественно кивнула и прошла вслед за мной за ворота. Драконы с каким-то неудовольствием разглядывали толпу моих сопровождающих. Внезапно взгляд Аарми остановился на Тео. Дарвин что-то зашептал на ухо собрату. Я хотя и стояла рядом, сколько ни прислушивалась, не могла разобрать.


- Мы ради приветствовать тебя, сын дивного народа, мы не причиним вреда твоей избранной.


Выдохнула. Тео степенно поклонился и перевел взгляд на меня. Всем своим видом спрашивая, что я уже успела наболтать. Сопровождающие мага тоже смотря на меня волком. Им то я что сделала? Скривилась, показывая, что тут не причем и Тео сам дурак.


- Вижу, на первый полет ты до сих пор не уговорил ее, - усмехнулся Дарвин, - если будешь тянуть, найдется кто-то более ушлый.


Тео стиснул зубы. Ой ей! Лишь бы зверь не взбунтовался от таких намеков. И ведь драконы все видят! Понимают кто перед ними, так зачем дергают Ишхасса за усы? Обидно только, что это не сам Тео злится, а этот несчастный зверь внутри него. Вспомнив популярную присказку из своего мира про 'не будите во мне зверя, хомяки в гневе страшны', еле сдержалась, чтобы не расхохотаться. Наверное, теперь до конца жизни смотря на злящегося Тео буду представлять злого хомяка, потрясающего в праведном гневе крошечными кулачками.


Покорно пристроилась в хвост делегации, как и полагалось по церемонии, пока ко мне не примкнул Дарвин. Тео тут же повернул голову, провожая взглядом дракона. Что за детский сад? Он теперь с пробуждением Ишхасса будет каждый мой шаг контролировать? Полтора года спал и на тебе.


- Что тяжко как проснулся?


- ТЫ знал? - перевела я взгляд на Дарвина, - и ничего мне не сказал?


- Например?


- Например 'Тина, солнышко, держись подальше от этого чертового мага'! - возмутилась я шепотом.


- Ну это было бы скучно, ты не находишь?


- А сейчас мне весело! Особенно когда при первом пробуждении меня едва не порезали на ленточки.


- Ишхасс никогда не нападет на свои альтею, это невозможно, - возразил мне Дарвин.


- Только я об этом не знала и попрощалась с жизнью!


Дарвин рассмеялся, привлекая внимание Тео.


- Его приятно злить, - хмыкнул Дарвин, - пока он не уговорит тебя на первый полет, будет такой нервный.


Я поперхнулась. Что значит 'пока не уговорит', может дракон хотел сказать 'если'?


- Я не собираюсь с ним в первый полет, - разозлилась я, - вот приедет дядя ирра Теодора и оборвет эту странную связь.


Дарвин как то странно на меня посмотрел и задумался. Я даже занервничала, что значит это молчание? Не нравится оно мне.


- Ты же его любишь?


Удивленно моргнула. Честно говоря, я вообще не поняла, вопрос это был или утверждение. Покраснела.


- Ну люблю, - пожала плечами, не сводя взгляда со спины Тео. Интересно слышал он меня или нет?


- Почему тогда хочешь разорвать эту связь?


- Потому что с его стороны это не любовь, - тяжело вздохнула, - я нужна только зверю внутри него, а ему самому? Он меня терпеть не может, убил бы собственными руками. Он спокойно отправлял меня на смерть, не задумываясь о моем психическом состоянии, открыто угрожает мне, обзывается и хамит. Если я останусь его альтеей, что хорошего меня ждет?


Во взгляде дракона было столько удивления и потрясения, что на секунду он потерял контроль над иллюзией, сверкнув глазами с вертикальными зрачками. Похоже он только что осознал, что я не в восторге.


- Я могу спрятать тебя, - внезапно на что-то решился Дарвин.


- Почему?


- Что почему? - удивленно вскинул брови дракон.


- Почему ты хочешь помочь мне?


- Ты детеныш, маленький напуганный детеныш.


- Мне уже двадцать четыре!


- Мне не важно сколько тебе лет, если ты не ушла в первый полет, значит не чувствуешь сил встать на крыло, - резонно возразил дракон, - моя младшая дочь тоже не может уйти в полет, хотя все ее подруги уже давно имеют не одного любовника. И что? Мне бросить дочь?


Ого! У Дарвина есть дети, да еще и не один. Так, думать о серьезном, предложение дракона... Я засопела. Сомнительное какое-то предложение. С другой стороны, неплохое, уж где-где, а у драконов меня не достать.


- Ишхасс не отступится от тебя, пока не уведет в полет.


- Даже против моей воли?


- Он не может причинить тебе вред, но не отступит. Возьмет измором.


Я нахмурилась. Что-то не стыкуется. Вчера Тео бесился и кричал, что отменит эту странную связь, но все ли так радужно? Не отступится, пока не затащит в постель? Ну будь я, конечно, канонической попаданкой, закричала бы 'как возможно'! И сбежала бы через всю страну. Но как бросить Ларра и свои гостиницы? Нет. За спокойствие не такая уж большая цена. Все равно собиралась избавляться от своего девичества. Может самой быстренько соблазнить мага и его зверь перебесится? Я задумчиво уставилась на спину Тео. Слова Дарвина заронили росток сомнения в мою душу. Все-таки стоит иметь драконов как запасной вариант. Мало ли что там за история с этим 'ишхассом'?


Покорно ждала около храма Ишту, не заходя во внутрь. Помещение маленькое, и без меня там тесно. Говорят, драконы общаются со своим богом. Именно общаются, а тот им отвечает. Не знаю, что в этот раз сказал Ишту своим детям, но вышедший старший драконов смотрел на меня долгим задумчивым взглядом. Выгнула бровь, показывая свою заинтересованность поведением дракона, но Аарми молчал. Перевела взгляд на Тео, тот был напряжен, но тоже явно не понимал, что происходит. Я начала волноваться. Поклонилась и пригласила всех пройти во дворец.


Драконы серьезно кивнули и прошли в указанную мной сторону. Подождала пока Дарвин со мной поравнялся, и задала ему вопрос, что собственно происходит.


- Ишту и Иштар двойняшки, - обронил дракон, как будто это все объясняло.


- И? - нет, я, конечно, восприняла на веру, без понимания, что кентавр может быть близнецом полу-дракона, но для меня это мало что объясняло.


- Что 'и'? - передразнил меня Дарвин, - кому-то только что рассказали и об одной рыжеволосой девочке любимице Иштар. И строго-настрого посоветовали девочку не обижать.


- Это хорошо или плохо?


- А ты умеешь задавать верные вопросы. Это хорошо, но.... - Дарвин напряженно улыбнулся, - плохо, когда какой либо дракон хочет иметь все принадлежащее богам.


Я перевела взгляд в сторону Аарми, но Дарвин лишь покачал головой. Значит это не тот дракон? А кто тогда? Мой спутник пожал плечами и всем своим видом дал понять, что разговор окончен. Чем это плохо для меня? Не знаю. Может этот неизвестный мне пока дракон и любит все принадлежащее богам, но своих богов драконы любят больше. Пожалуюсь Иштар, та пожалуется Иште. Насколько помню, двойняшки дружны. Или в ссоре? Надо уточнить этот факт.


Будь я 'правильной' попаданкой, давно бы выстроила логическую цепочку и поняла, наконец, что тут происходит, но особыми талантами не обладала, мозгами Эркюля Пуаро тоже, потому приходилось выкручиваться как получится.


- Ирр Дарвин, а почему ходят слухи, что драконы людей не любят?


- А мы их и не любим, - фыркнул дракон, - никогда не принимай даже наше якобы дружеское расположение за настоящую дружбу. Люди живут мало, словно мотыльки, к чему к ним привязываться? К чему заводить дружбу?


- Но ведь вы...


- Не сравнивай меня со всеми, я даже в среде драконов чокнутый. Остальным драконам не доверяй ни в коем случае.


- А сейчас... ирр Аарми такой...


- Благодушный? Хорошая маска запудрить мозги людишкам. С тобой он вежлив только потому, что ты птенец, любой детеныш ценен, к тому же в нашем национальном костюме. Вежлив, но не друг. Запомни это хорошенько. Со всем человечеством приходится считаться, но каждый отдельный человек не представляет интереса для нас.


Я растерянно кивнула. Зачем прилетели тогда драконы? Разве не для подтверждения мирного договора? Или это нормально? Мир на словах - вражда на деле? Наверное, это просто большая политика, и я ничего не понимаю.


- Поэтому если хочешь мира своему народу, - продолжал Дарвин, - не отходи от короля ни на шаг. Будет лучше, если он объявит тебя той, кого уведет в первый полет.


- Но ты же говорил, все видят, что я и Тео...


- Это прибавит твоему королю очков - усмирить Ишхасса может не каждый. Но если конечно сам ирр Теодор будет покорен его воле хотя бы внешне. Ну и благословление богини конечно.


Легко сказать, а вот сделать? Вот как предупредить перед прибытием во дворец короля? И стоит ли это делать? Я закусила губу. Нужны ли мне эти проблемы? Стоит ли лезть в большую политику? Как много мыслей в голове! А чем грозит, если эта встреча сорвется? Нет уж, я тут живу, мне мир в стране важен как никогда.


Я тенью следовала за делегацией, и теперь, когда мне открыли глаза на истинную природу драконов, их поведение воспринималось иначе. Высокомерные кивки, презрительные взгляды. Или это я себя накрутила? Поди сейчас разбери.


Напряженно всматривалась в приближающееся крыльцо дворца и лихорадочно думала, что мне делать? Не будет ли от моего вмешательства только хуже. Послала зверю Тео успокаивающий импульс, не знаю насколько уж он его почувствовал, но на меня удивленно обернулся. Ободряюще улыбнулась ему и, подобрав юбки, быстро обогнула драконов, кинувшись в ноги королю.


- Господин мой, - я склонила голову, прижимаясь щекой к руке короля.


От моей наглости опешили все. И Тео, застывший столбом, и Король с ужасом глядящий на мое распростёртое тельце, не зря говорят будто у него в фаворе худышки, и даже драконы позволили себе эмоции на лице. Ну хоть руку у меня не вырывает, а то бы смотрелась я откровенно странно.


- Верьте мне, - одними губами произнесла я, глядя в глаза королю, - это важно.


- Милая, - расплылся в нежной улыбке король.


Ха! Быстро сориентировался! Только Тео впился глазами в наши фигуры, но лица не теряет, молодец. Интересно слышали ли меня драконы и мой спектакль все-таки лишний? Из-под опущенных ресниц скосила глаза на делегацию. Ошарашены, подозрительных лиц нет. Один Дарвин веселиться. Наверняка ему смешно, знает же об увлечениях короля худышками. Я перевела взгляд на Его величество. А красивый мужчина. Высокий, с длинными до пояса светлыми волосами, убранными в низкий хвост, перевитый алыми лентами. Одет король был в красный кафтан, расшитый золотом, белую рубашку и черные брюки. В целом весьма по моим рекомендациям. Но какие у него глаза! Зеленого цвета, как потемневшая от пыли листва летом. Красиво. А уж ресницы, мне о таких и с самой лучшей тушью моего мира не мечтать.


- Ирр Аарми, - король слегка поклонился, не делая никаких попыток меня поднять, я так и осталась сидеть у его ног на ступеньке.


- Ирр Сигурд, - ответный кивок со стороны дракона и снова заинтересованный взгляд на меня, - занятная у вас фаворитка, птенец, но у ваших ног. Не знаю, понял ли король о значении слова 'птенец' из уст дракона, или просто его просветили заранее о том, почему именно я встречаю драконов, но он улыбнулся.


- Самый вкусный персик не срывают, едва он пожелтел, нет, его дожидаются, пока его бока не нальются розовым светом солнца.


Меня едва не стошнило от пафоса. До чего же приторно сладкий тип наш король, оказывается. Вот так и приходит разочарование людьми. А я уже представляла себе брутального мужика! Реальность, ты жестока.


- Да, красивую женщину можно подождать, - не к месту согласился Дарвин, скрывая усмешку. Драконы степенно прошли на веранду. Его величество улыбался каждому и жестом направлял делегацию. Изящно предложил мне руку, помогая встать, и прошептал на ухо:


- Надеюсь, вы объясните мне, что за цирк вы тут устроили?


- Клянусь, ваше величество, - нежно улыбнулась я, отмечая интерес к нам со стороны драконов.


А хорошо мы, наверное, со стороны смотрелись, два воркующих голубка. Только Тео смотрел на меня как на врага народа. От короля тоже не укрылся взгляд мага и он хмыкнул.


- А ты случаем не та Тина, которая систематически бесит моего друга?


Ну и формулировка! Значит бешу? А что тогда за собственнические замашки со стороны 'зверя'?


- Увы! - я слегка поклонилась королю, опуская глаза, весь этот маневр был только с целью поставить заклинание, мешающее нас прослушать, - драконы приехали не как друзья, Ваше величество, но еще не враги. И только мое присутствие, как какая-то не до конца понятная мне традиция, мешает им стать высокомерными снобами.


- Что-то такое я и подозревал, вы не открыли мне глаза, лея.


- Да, но если они поверят, что вы готовите меня на место вашей фаворитки, это прибавит вам несколько пунктов лояльности в переговорах.


Король задумчиво посмотрел на меня, но промолчал. Хотя в чем то он прав - заставить поверить в то, что рыжая девица с веснушками по всему лицу фаворитка самого короля... будет необычайно сложно. Я поймала злой взгляд очередной тощей девицы, и вздохнула. Ну вот зачем мне было в это ввязываться? Да местные интриганки мне все волосы повыдергивают. И почему сначала делаю, а потом думаю?


- Каким образом обладание или необладание обычной женщиной, - последние пару слов король особо подчеркнул, - добавит мне политического веса?


Я замялась. Ну вот что сказать? Да драконов восхитит тот факт, что вы наставляете рога Ишхассу? Опаснейшему существу, с которым драться один на один остерегутся даже драконы? Перевела взгляд на Тео, раздумывая признаваться или нет.


- Я не могу сказать, ваше величество, - нехотя призналась, - это не моя тайна. Не думайте, что мне доставляет радость весь этот цирк.


- Вы бы не хотели быть моей фавориткой? - король приблизил ко мне свое лицо, будто намереваясь поцеловать, - все хотят.


- И стать мишенью серпентария? - удивленно выгнула я бровь, - ждать, когда более удачная ночная кукушка меня перекукует? Мне хорошо в своем затхлом мирке.


- Зачем же вам тогда сейчас этот спектакль?


Рука короля нежно касалась моей щеки, но как же отличался от ласковых движений рук его голос. Холодный и злой. Красивый мужик, но от него мороз по коже. Такое чувство, что он мне сейчас шею свернет. Наверное стоит быть просто честной.


- Дура потому что, - спокойно пояснила я, - сначала сделаю, потом думаю. Поэтому узнав от драконов о некоторых их традициях, решила воспользоваться преимуществами. Патриотизм не к месту разыгрался.


Ну или захотелось стать попаданкой как все. Чтобы короли, графы вокруг и все мне чем то обязаны. Последнего не сказала, но подумала. А почему нет? Я тут пять лет живу и никаких атрибутов божественного провидения! Нет, конечно, появились драконы, но они что-то не жаждали со мной общаться и признавать единственной подружкой на все времена, а ведь должны были по закону жанра! Тот же Дарвин общается со мной от скуки. И далеко мне не друг, его просто веселит, что происходит вокруг меня. Неизвестно вино он ко мне подкинул, чтобы я покончила с собой или по незнанию. Может у него там журнал наблюдений, как у юного натуралиста. День первый: объект пьет вино, отклонений пока нет, день второй: начались истерики.


Поцеловала богиня, но никаких сверх способностей не проснулось. На помощь, когда надо было, Иштар не пришла, хоть кричи не кричи. Степняки вроде все в почтении, но королевой не признали, подарками не завалили. А тут такой шанс! Поучаствовать в дворцовой интриге и сделать короля чем-то обязанной себе. Работа как раз для попаданки! На секунду мне, конечно, подумалось, что все это не мои желания, а шило, проснувшееся после вина, но здравая мысль была жестоко забита более авантюрными товарками.


Король на мое заявление лишь фыркнул. И все это держа меня под локоть и не прекращая улыбаться! Красивый все таки мужчина, а может... До моего уха донеслось сиплое рычание. Перевела взгляд на Тео и замерла. До этого маг был адекватен, что изменилось? То что я стала рассматривать короля как мужчину, а не как монарха?


Мысленно пожелала Тео споткнуться и все кости переломать. Ну вот что за личная сигнализация?! Ничего, встречу драконов и домой. Ничто меня здесь не удержит до самой сдачи 'Ночной кобылы'. Пусть хоть обрычится! Не вспоминал обо мне два года, вот и дальше бы не вспоминал. Забудет.


Драконы отметили и рычание Тео и спокойный взгляд короля. Не знай я всей подоплеки, тоже бы подумала что наш король 'ого-го' какой отважный мужчина. Когда гости расселись по своим местам, я принесла первую раздачу лимонной воды и поспешила удалиться из комнаты. Не хочу слышать то, что они обсуждают, и так уже влезла с головой во все это, дождусь когда-нибудь, что за мной придет служба безопасности! Ноги задрожали. Волна адреналина в крови схлынула. Славы мне захотелось, приключений, сказки! Мало ли чего хочется вечерами? Вон этой сказки вокруг, и оборотни, и гномы, боги со своими поцелуйчиками.


Сколько раз я себе говорила сидеть на попе ровно и не вылезать вперед? С периода школы, где собиралась участвовать в организации всех капустников. Вот только моего запала хватало ненадолго, потом я быстро перегорала и все это было в тягость. Но все равно с упорством барана ввязывалась в сомнительные авантюры, чтобы потом терзаться мыслями 'вот зачем оно мне было надо?'.


Сижу вот себе сейчас разные ужасы придумываю, хотя пять минут назад все казалось радужным. Как же, помогу королю! Что-то с моими мозгами. Бежать отсюда надо, а не строить из себя королевскую фаворитку. Настоящая то меня и прикопает под ближайшим кустом или отравит чем-нибудь экзотическим. Выглянула в окно, ловя слабый полуденный ветер. Уйти бы. Устала. Напряжение это еще дурацкое.


- Что, думаешь, король польстился на тебя, жирная корова?


Я поморщилась, когда со спины раздались эти визгливые интонации. Неужели фаворитка вылезла? Как же ее там зовут, весь двор судачит, и имя какое-то еще восточное. Повернулась к говорившей и задумалась. Непроизвольно пощелкала пальцами. Да как же это чертово имя? Спутница фаворитки испуганно оглянулась по сторонам.


- Лейли, пойдем, вдруг его величество закончит раньше?


- Ах, точно! Лейли, - согласно кивнула я своим мыслям, - лея, не волнуйтесь, пожалуйста.


- Я тебе все волосы выдеру, - разозлилась девушка, - и нечем будет соблазнять Сигурда. А я-то думаю, зачем он меня просил кудри завить. Твои проделки значит, тварь!


Я удивленно моргнула. Не вижу связи. Что вообще несет эта сумасшедшая? Я короля вообще впервые в жизни увидела! Нет, понимала, что девушка то этого не знала, но не объяснять же прямо под дверью 'конференц-зала'?


- А уверена, что после этого во дворце останешься? - усмехнулась я. Всем видом демонстрируя уверенность.


Лейли затормозила и уставилась на меня с такой ненавистью в глазах, что стало жутко. Пожалуй, играть стоит до конца, объяснит же ей потом Король в самом деле! Или отыграется на мне, за обиды ночной кукушки? Но что делать то? Вон как напрягся один из драконов-охранников, оставшихся в общем холе. Следит. Делает выводы. Страшно то как.


- Ты себя видела, мечта некроманта? - фыркнула я, - кожа да кости. Про впалую грудь я вообще молчу. Свинцовые пластинки в детстве не привязывали, чтобы плоской казалась? С тебя платье сними и не поймешь кто перед тобой: мужчина или женщина.


Подружка фаворитки ахнула, а сама Лейли, казалось, потеряла голос.


- Да много ты понимаешь, корова, это модно! - выдала наконец девушка, едва ли не шипя.


- Мужик он не собака, на кости не кидается, - фыркнула, проводя рукой по груди и талии. Не была я толстой по меркам своего старого мира, хотя по местным меркам помпушка, не поспоришь, - хотя с голодухи на что только не кинешься!


Не знаю, что стало последним гвоздем в гроб терпения фаворитки, но в следующий момент она кинулась на меня с явным намерением выдрать мне клок волос. Но я не стала ждать нападения и поспешно отпрянула в сторону, подставив для верности Лейли подножку. Тут же испугалась того что произойдёт. Может король и правда ее любит, а я тут издеваюсь над его фавориткой? Перспективы провести остаток дней у кочевников или драконов снова замаячили у меня перед глазами. Ни я, ни подруга Лейли, ни дракон, заинтересованно следящий за нашей перепалкой, уже не успевали остановить падение. Девушка, не удержавшись, протаранила дверь и въехала в 'конференц-зал'. Его величество и драконы удивленно уставились на фаворитку. На полу.


- Мой король, - заплакала девушка и мне даже стало стыдно, - она! Она хотела убить меня! Не знаю, что Лейли хотела добиться этим признанием, но Его величество нахмурился и перевел взгляд на меня. Первой моей мыслью было 'вляпалась!'. А потом охранник что- то возбужденно начал говорить на своем певучем языке. Знакомых слов не оказалось и я просто стояла и улыбалась, надеясь, что он не сдал меня по всем направлениям.


- Мой слуга говорит, что прекрасная госпожа только оборонялась, - перевел слова охранника Аарми, - он восхищен темпераментом госпожи Тины и такая женщина достойна свиты драконов. В крови бурлит огонь и красота приятная глазу.


Не могу сказать расстроен был Король или нет, но короткий жест, и Лейли подхватили за руки двое высоких мужчин и поспешно вывели из залы. Мне было откровенно неуютно.


- Да, Тина такая, - задумчиво пробормотал Его величество, разглядывая меня с головы до ног.


- А то дамы у вас, - Дарвин поежился и рассмеялся, - одна другой худее. Как будто в королевстве голод.


- Сам не знаю откуда взялась эта мода, - пожал плечами Король, - возможно из-за моей первой фаворитки, те решили что с подобной фигурой проще добиться королевского расположения.


Судя по тому как просто общались дракон и Сигурд, сделала вывод, что переговоры прошли плодотворно. Хотя неприятно конечно, когда о тебе говорят как будто тебя тут нет. А я стояла и моргала. Так это из-за желающих запрыгнуть в постель короля меня клеймят толстушкой? Веселенькое дело.


Драконы почему-то резко перевели взгляд на меня. И вот стою я, под взглядами мужчин и улыбаюсь как дурочка. На лице Короля, правда, досада. Неужели из-за любовницы? Я скромно потупила глаза и пригласила гостей в покои отдохнуть перед ужином. Все-таки встреча прошла хорошо. Посмотрела вслед удаляющимся драконам и удовлетворенно улыбнулась. Боюсь, правда, что вышел у меня скорее оскал зверя, а не улыбка. Тяжелый был день, но я умница. Не успела себя похвалить, как меня дернул за руку Тео.


- Совсем с ума сошла выяснять отношения во дворце?


- Остынь, друг, - махнул рукой король, растянувшись в кресле, - давно хотел избавиться от этой дуры, а теперь может и мода на худобу схлынет. Была бы не твоя девка, точно бы затащил в фаворитки.


- Вообще-то я тут стою! - возмутилась и тут же осеклась. Чего это я обращаюсь к КОРОЛЮ как к старому другу? Решила, что раз оказала ему услугу, а его величество подыграл мне, так все, друзья навеки? Перечитала ты, мать, фэнтази романов.


- Она не моя! - разозлился Тео одновременно со мной.


- Тогда ты не будешь возражать, если я заберу Тину?


- Минуточку!


Тео на мой крик не обратил внимания, но вот клыки из-под верхней губы угрожающе показались и маг натурально зарычал на короля. Боги, Эмерти сейчас нарвется... на дыбу. Или как тут казнят преступников?


- Ты уж определись твоя или не твоя, - невозмутимо заметил Сигурд, - так значит, проснулось наследие? И вот зачем тебя снова к ней понесло спустя столько лет?


- Что? Вы о чем? - настороженно спросила я, услышав 'снова понесло'. Это они про меня?


- Как будто это так просто, - разозлился Тео.


- Ну у меня же получается.


Я открыла рот от удивления. Нет, положительно, меня они не замечают и общаются как будто меня нет, но вот их разговоры. Король тоже Ишхасс? Но почему тогда Дарвин не съехидничал на эту тему? Или может я чего-то не понимаю? Нет какой-то специфической информации, которую все вокруг знают, а мне не пояснили, так как считают общеизвестным фактом?


- Еще бы, - Тео как-то зло дернул меня за рукав, - запер ее в монастыре и ни одного мужика вокруг. А тут вроде в платье, но чувство, будто голая перед этими драконами стоит.


Король в своем кресле как-то мерзко захихикал. Перевела на него взгляд. Я в шоке. И это тот самый король, наводящий ужас?


- А еще эти степняки, оборотни и какое-то быдло в ее гостинице.


- Минуточку! - возмутилась, отступая на шаг, - я не ваша собственность, Ирр Теодор!


- Ты же влюблена была в меня как кошка.


- Была тут ключевое слово, а сейчас я свободная женщина!


Тео выгнул бровь и выжидательно посмотрел на меня. Вот чего он сейчас от меня ожидает? Что за взгляд? Я занервничала и потянула воротничок черкески. Сейчас у меня начнется паника!


- Так все-таки была? - ехидно донеслось из кресла.


Я разозлено засопела. Не получалось как-то игнорировать короля, но и общаться с ним как с заправским другом тоже. Меня тут явно терпят как забавного зверька, не больше.


- Хочу знать! - повернулась к Тео, - о чем вы только что говорили?


- Хочешь знать? - маг зашагал по комнате, словно загнанный зверь, - о том, что я унаследовал проклятье северных берсеркеров, понял еще два года назад, когда мы начали засиживаться в библиотеке. Тогда удалось погасить это наваждение и, когда я уже думал, что справился с этим безумием, снова появляешься ты! И будишь Ишхасса!


Я открыла рот от удивления. Это теперь полностью моя вина что ли? Это вообще он примчался к моему участку в тот вечер! Мне и видеть то его не хотелось, только душу бередить.


- То есть я так понимаю разорвать эту связь, ваш дядя нам не поможет?


Тео сурово кивнул и жестом заставил короля заткнуться. А что хотел сказать его величество? Можно все-таки оборвать эту зависимость? Но почему тогда эти жесты? Что от меня скрывают?!


- Но почему тогда...?


- Это кровь со стороны горных лордов, - пояснил Король, - лет триста назад они спустились в долину и образовали цвет аристократии княжества. Собственно на трон я взошел, так как имел наиболее сильную кровь. Первый круг дворянства, на самом деле просто люди с наиболее сильной кровью. Ирры. Но есть и обратная сторона у сильной крови. Наследие Ишхасса иное, немного отличное от берсеркера, это внутренний зверь, а не спящая сила. В свое время эльфы просто скопировали его, подпитав магически, а альтея как ключ, срывающий запреты. Наследие Ишхасса же чисто биологический процесс.


Похоже не то что говорил Эмерти старший. Значит это все правда. Я сосредоточенно задумалась, а что собственно мне известно о Северных народах? Поговаривали, что это такие оборотни, однако никто не видел, чтобы они обращались в животных. Может все дело в таком вот внутреннем звере? Мне на секунду стало любопытно, но я поспешно встряхнула головой. Не об этом надо думать.


- И кто нам тогда поможет? - наивно спросила я.


- Ты дура все-таки, Тинка, - раздраженно уведомил меня после минутного молчания Тео.


Я хотела было возмутиться, но лишь вздохнула. Что хотелось 'героя моего романа'? Вечной любви до гроба? Предопределение как в тех романчиках, когда к каждой попаданке привязывался этакий сексуальный мачо, верный лишь ей одной? Получите и распишитесь! Только вот что-то герой то мой бракованный. Меня не любит, а только желает, явно в целом терпеть меня не может, ревнует, но верность хранить похоже не собирается. И ждет меня безрадостное будущее - так как в жены меня точно не зовут. Этакой игрушечки, для сдерживания порыкивающего зверя. Пришел, наигрался, ушел. Ну почему у меня все не как у нормальных попаданок?


- Можно я домой поеду? - обреченно спросила я.


- Нет.


Я перевела взгляд на короля. Может хоть он разрешит? Не будет же Тео спорить с монархом.


- Вам же не нужна моя помощь, чтобы встречать Северных лордов, вы должны сами знать их обычаи, даже лучше меня.


- Не смотрите на меня, лея, - несколько раздраженно возразил его величество, - спрашивайте у Тео. Но я бы на вашем месте не уезжал - он сойдет с ума от ревности.


- Я... я тебя не люблю, - выдавила я из себя, повернувшись к Тео, - не будешь же ты меня принуждать?


- А я к чему-либо принуждал? - маг стоял ко мне спиной, вцепившись руками в подоконник, - ни неволю, ни ставлю никаких условий, в постель не затащил, да я тебя даже не поцеловал ни разу против воли.


- Целовал! - возмутилась я, вспоминая тот случай после клятвы.


- Послушай, Тина, - угрожающе начал Тео.


- Теодор! - резко окрикнул друга король, - не говори того, о чем пожалеешь.


Тео как то сильнее сгорбился и даже не повернулся ко мне. Что тут, черт возьми, происходит? Или это я такая недалёкая, чтобы понять? Последнее, конечно, вполне возможно.


- Это весьма личный и болезненный для самолюбия момент в наследии Ишхасса, - пояснил для меня ирр Сигурд, выбивая пальцами дробь на ручке кресла, - с одной стороны, это весьма существенный магический и физический потенциал, регенерация зверя, его боевые способности, с другой...


Король сделал какой-то неопределенный жест руками.


- С другой оказаться привязанным к такой дуре, как я? И бесится от того, что этот выбор сделал зверь, а не он? Сигурд недовольно поморщился. Все-таки я его раздражаю. Вон даже слушать меня не может.


- Звучит как-то грубовато, но в целом верно.


- А если я уеду и обещаю больше не показываться на глаза ирру Теодору?


- Это сработало два года назад, когда зверь еще спал, - глухо отозвался маг, не меняя своей странной позы, - сейчас уже не представляется возможным. Когда увидел тебя в руках княжича степняков, все встало на свои места. Зверь проснулся и я не знаю каким чудом избежал тогда трансформации.


Я удивленно смотрела на спину мага и в голове крутилось множество совершенно дурацких мыслей. Что же делать? Что-то на деле судьба попаданки с принцем на белом коне лишь для нее одной оказалась не такой радостной, как мне представлялось.


- Ирр Дарвин, сказал, что... - я замялась и покраснела, - что Ишхасс не успокоится, пока не проведет со мной ночь. А если проведет?


Тео настолько резко повернулся, что я испугалась и отшатнулась. Глаза мага вспыхнули темным огнем и клыки показались из-под верхней губы.


- Ого! - восторженно-иронично отозвался со своего кресла король, - как тебя, друг проняло. Хотя да, такие предложения от девушки в подобном платье!


Я украдкой осмотрела себя. Вот чего все они прицепились к платью-то? Нормальное платье, даже наглухо застегнутое под ворот, многослойное к тому же. Почему же они считают, что я в нем как голая? Ну да, одевается оно без белья, но мужчинам не докладывались об этом.


- Возможно, смогу тебя отпустить, но ненадолго, - через силу выдавил Тео, заставляя себя успокоится. Я видела, как уменьшаются клыки и глаза принимают обычный цвет.


- Нет, быть любовницей по вызову меня не устраивает, - покачала я головой после минутного обдумывания.


- А что устраивает? - поспешно поинтересовался король, буквально взглядом затыкая мага.


- Ну не знаю, чтобы меня оставили в покое?


- Хорошее желание, - согласился кивком Сигурд, - но в свете последних событий мало осуществимое.


Ха! Да уеду и не спрошу. Где вы потом будете меня искать? Вопрос конечно в том, что есть Ларр, есть мое дело, к которому я уже вроде как прикипела, не слишком ли большая плата? Может бог с ним, надоем ему за пару лет? Не велика потеря, проведу с пользой время. Все равно он мне нравится, даже больше чем просто нравится, и я ему... ну зверю так точно. Подумаешь, побуду любовницей, что страдать по этому поводу?


Или все-таки бежать? Мало ли где можно спрятаться? Драконья империя, например. Конечно, там меня не ждут и явно попытаются использовать в своих целях, Дарвин прямо на это намекнул, но как вариант! Или вот степи кочевников. Тоже сомнительная перспектива, но те меня точно не выгонят и не выдадут никаким магам. Оставим всякие пути отхода на самый крайний вариант. Особенно если бежать придется одной, без Ларра. Не могу я брата подвергать опасностям. Но с другой стороны своя шкура она-то ближе к телу. А мне что-то пока не хочется жить в высокой башне, не выходя из дома и до конца жизни оказываться в постели Тео, когда ему захочется сбросить напряжение и порадовать Ишхасса.


- А невестой, - вкрадчиво поинтересовался его величество, все так же заткнув рот Тео каким-то странным жестом, - невестой устроит?


- Невеста обычно становится женой, - уточнила я.


- Есть такая вероятность, - легко согласился король.


- Он меня не любит, - честно покаялась я, стараясь не смотреть на Тео.


- Может хватит говорить так, будто меня тут нет? - возмутился Теодор, стараясь подавить в себе все прелести зверя: и 'сияющие' глазки и внезапно увеличивающиеся клыки.


- То есть вам только признания не хватает? - проигнорировала мага король, - так вот, он вас заметил еще два года назад, и все это время мучился, что будет принуждать вас к чему-то, даже...


- Хватит, я сказал! Сигурд, я тебе предан, но хватит.


Король недовольно заткнулся, а я вяло захлопала в ладоши.


- Ха-ха! А я тогда лиса.


- Почему лиса?


- А у нее уши большие, - любезно пояснила я королю, - лапшу вешать удобно.


- Причем тут вообще лапша?!


- В моем мире это означает, что вы меня обманываете.


Король закатил глаза. Судя по его виду - я его раздражаю, и терпят меня только по причине Эмерти рядом.


- Бери, Тео, то что предлагают, - посоветовал ирр Сигурд другу, - предлагает тебе ночь. Бери. Может вые... кхм.. вытряхнешь из нее всю эту дурь.


Тео как то кровожадно усмехнулся, а я отступила на шаг.


- А я жива-то останусь?


- Что?


- Ну не зря же лей Иргрик говорил, что про вас ходят разные слухи про извращения.


Уже сказав, я поспешно закрыла рот рукой. Ну вот что опять ляпнула? Когда пугаюсь, несу всякую ересь. Пока король хохотал как полоумный, Тео выскочил из кабинета, оставив меня растерянно моргать.

Глава 8

В которой говорится о снятых шелковых пеньюарах, 'королевских' новоприобретенных родственниках и собственнических печатях


Я сладко потянулась в кровати. Такое чувство, что с встречи с драконами и этих странных признаний Ишхаса прошло не пару дней, а не меньше пары месяцев. Тео я так и не видела, что заставляло меня верить в лучшее. Может все-таки это этакое наваждение? Ну или мне показалось или просто неудачная шутка?


С королем я, конечно же, не виделась, не стать мне с ним друзьями. Впрочем, судя по слухам, гуляющим по столице, фаворитка сменилась. Мода на худышек видимо тоже, поскольку поговаривали, что королю надоели суповые наборы в роли фавориток. Не то чтобы я не злорадствовала, но облегчение какое-то пришло. Так глядишь и в первые красавицы королевства выйду, но тут смотря как откармливать дворцовых дам. Может теперь тяга к любимым шоколадочкам не будет столь плачевно сказываться на фигуре, если пампушками станут все.


Мама Тео - ирра Леонтия - уже считала меня красавицей и норовила одеть в очередной вычурный наряд. В куколки сиятельная эльфийка точно в детстве не наигралась. Поэтому я прошедшие пару дней только и делала что ела, спала, выступала в роли манекена, и общалась через шкатулку с братом. Ему я, конечно же, рассказала про Ишхасса и посягательства Тео. На что брат сказал, что маг мужик хороший и точно меня не обидит. Ларр каким-то звериным чутьем знал это, пообщавшись с мужчиной моего романа. И не то чтобы я не доверяла брату.... Но это же подросток, чего стоило задурить ему голову? Вот и сейчас писала брату очередное письмо, полное возмущенных предложений, когда в дверь постучали. Поспешно прикрыла шкатулку.


Секунду колебалась: стоит ли одевать что-то серьёзнее шелкового пеньюара, но решила, что гостя запускать в комнату не буду. Тем более что с легкой руки Тео, ко мне боялись подходить все мужчины поместья. Я бы тоже боялась, начни на меня рычать просто за попытку помочь девушке спустится с лестницы. Запахнула полы пеньюара и подошла к двери. Стоило мне только приоткрыть дверь, как в комнату ворвался ураганом Тео.


- Собирайся, там дядя приехал, его величество тоже. Будем думать, что с этой связью делать и как ее приглушить.


Я удивленно уставилась на мага. Откуда в нем столько энергии? На автомате закрыла дверь. Тео обернулся и замолчал, рассматривая меня. А что я? Короткий и жутко развратным по местным меркам пеньюар - до колена, не менее короткая сорочка. Да без кружев и особых разрезов, но мужчина передо мной смотрел голодными глазами. Зрачок мага стал знакомо вытягиваться, и я запаниковала.


Вот не дура ли? Ведь знаю, знаю же, что вот так ломиться ко мне может только Тео, так зачем потащилась открывать ему в подобном виде? Чувствую себя тут как дома? Дважды ха-ха! Расслабилась, девочка, замечталась. Ты тут в ловушке. Мышка в норке, и сторожит тебя злой котищще! Вон как глаза блестят. И смотрит четко на мои коленки. Я уже в принципе была не против заняться с Тео любовью, если это все-таки успокоит его зверя, но ипостаси Ишхасса откровенно побаивалась.


- Тео, - ласково позвала мага, - не надо перевоплощаться.


Я лихорадочно соображала, что мне делать. Орать? Помню, как в прошлый раз никто не мог его оттащить. Драться? Так глаза у Ишхасса горят таким огнем, что ясно - меня изнасилуют и попытки оказать сопротивление его только раззадорят. Выдохнула. Спокойно, Кристина, спокойно. Не стоило, конечно, выходить к нему в халатике, да. Что же делать? Может действительно, отдаться магу? По крайней мере, на эльфийских простынях.


- Я не могу уйти, - хрипло сказал Тео, не сводя с меня взгляда, - просто не могу.


- Держись ты же сильный, - попыталась увещевать мага, ища взглядом, куда бы убежать. Как назло, единственный выход - дверь за моей спиной, закрыта.


Окно тоже не вариант, для этого вообще надо пройти мимо Тео. Да и второй этаж. Хотя... второй этаж не проблема. Что такое пару переломов?

   - Я все эти пару месяцев был сильным, и сейчас держусь из последних сил.


Я тяжело вздохнула. Ну что мне делать? Как там говорил Дарвин? Он все равно своего добьётся? Может, станет после этого ко мне добрее? А если доведу окончательно мужика до ручки, не будет ли потом моя первая ночь травмопасной? Почему-то сомнений, что моим первым мужчиной будет только Тео, я уже не сомневалась. Меня стерегут строже, чем королевскую болонку.


Поглядела на Тео из-под полуопущенных ресниц. Выглядел маг не очень, по крайней мере, так будто он меня сейчас убьет. Вздохнула еще раз. Аккуратно, не сводя глаз с мужчины, начала расплетать пояс пеньюара. Кинется или нет?


- Что ты делаешь? - убитым голосом поинтересовался Тео, шумно сглатывая.


- Ну ты же не отступишься от меня, так?

   - Так.


- Так зачем дразнить зверя? - я скинула с плеч пеньюар и осталась в коротенькой сорочке.


Стараясь сохранять хотя бы видимое спокойствие, прошла мимо Тео к кровати. Он даже не шелохнулся. Может не все так плохо и я себя накрутила? Полуголая хожу перед ним, а еще пока живая. Сердце стучало как бешенное. Не удивлюсь, если маг слышит его со своего места. И вот чего мне боятся? Лишалась же я девственности на Земле. Да процесс был не из приятных, но терпимый. Надеюсь, в первую ночь Тео не будет строить из себя героя-любовника из женских романов, меняя по тридцать поз за ночь.


- Тина, ты...


Легла на кровать и слегка распустила шнуровку на груди. Сложить ручки что ли на груди? Хотя нет, это уже больше на покойницу будет походить. Или может это отпугнет мага? Ну не некрофил же он? Лежу. Смотрю в потолок. Вот чего он медлит? Мне и так страшно. Да и стыдно тоже. Изогнулась пособлазнительнее. Не то чтобы я репетировала, но девушка моих форм должна знать в каких позах она выглядит наиболее привлекательно.


Удивленно моргнула. Маг, минуту назад стоящий посреди комнаты, оказался на краю моей кровати. Глаза горят, зрачок расширился, почти заполнив собой всю радужку. Радует хотя бы что не вертикальный. Как завороженный Тео разглядывал меня. Или может сорочку?


Тряхнула головой. Ну вот что мне терять собственно? Чего бояться? Секс это все-таки здорово, а я себя уже шесть лет его лишаю. Живу как монашка. А тут такой мужчина. Любимый, красивый, желанный. Хотя бы себе я могу в этом признаться! И пусть он меня не любит, но хочет же! Так почему не он? Протянула руку и погладила Тео по щеке.


А потом маг меня поцеловал. Чувствовался значительный опыт в этом деле. В животе что-то скрутило и резко развернулось тугой пружиной. Ого, как меня забрало! Мысли скакали с одного на другое, или их вообще не было? Рука, не прекращающего меня целовать Тео, плавно начала скользить к моему животу. А я... а я прекратила связно думать, вцепившись руками в плечи мага. Да пожалуй, мысль-то неплохая. Бывают же у меня светлые идеи. Ох да...!


- Тео, ну сколько можно вас ждать!


Дверь распахнулась и я застонала. Не знаю чего было больше в моем стоне: желания, разочарования или стыда. Тео недовольно повернулся к вошедшему мужчине, силясь сесть и закрыть меня от взгляда гостя. Из горла мага вырвалось натуральное рычание, ставлю сто к одному, что клыки тоже появились. Высокий мужчина с гривой светлых волос, перетянутых серым хайратником, заинтересованно рассматривал нас. Я покраснела, пытаясь натянуть короткую сорочку на ноги. Какие у меня однако длинные ноги! Никак не могу спрятать их за спиной мага.


- Тише, племянник, тише, - примирительно поднял руки дядюшка Тео.


Я снова застонала, увидев в дверном проеме толпящихся родителей Теодора, даже Хью где-то мелькал. Какой позор! Попыталась спрятаться за спиной мага. Ну вот кто мешал им появится на полчасика попозже? Еще один стон сорвался с моих губ. Интересно как мои стенания восприняли толпившиеся в дверях гости? Решили, что мы приступили к совсем 'горяченькому'?


- Тина, - тихо позвал меня Тео, не поворачиваясь, - что с тобой? Я тебя поранил?


Низ живота сводило судорогой, но смущение от внезапных гостей потихоньку остужало любовные терзания. Вот ничего у меня по-человечески не выходит. Даже переспать с мужчиной не могу.


- А можешь? - хрипло спросила я, голос меня не слушался.


- Как мило, - с сарказмом протянул гость, - позвольте представиться Асвар по прозвищу Белогривый.


Я украдкой из-за плеча Тео разглядывала северянина. Красивый все-таки мужчина. Ничего так. Или это во мне говорят поцелуи мага? Перевела взгляд на чету Эмерти за спиной Асвара. Они что, так и будут там стоять?


- Дядя... - угрожающе начала мой маг.


- Да я даже не смотрю на твою девушку, - возмутился северянин, - а то, что меня воспринимают как сексуальный объект, не моя вина.


Тео вздохнул и злобно на меня покосился. Я аж поперхнулась.


- Но соблазнять то собиралась тебя, а не его, - попыталась оправдаться шепотом, - а ты поматросил и бросил. Тео последнюю мою фразу проигнорировал, но судя по взгляду, остался доволен моими словами. Я тут же с досадой прикусила язык. Вот зачем надо было признаваться, что собиралась его соблазнять?


- Одевайтесь, юная леди.


- Может, ты выйдешь?


Я мысленно поддакнула Тео. Вышел бы из комнаты этот красавчик. А то как то неуютно себя чувствую.


- Ну уж нет, я выйду, вы продолжите.


- Это так плохо? - несмело пискнула я, с облегчением увидев, что в дверях остался только Асвар, остальные, почувствовав, что цирка больше не будет, разошлись.


- Приглушать тогда будет нечего, - пожал плечами северянин, - а так плодитесь и размножайтесь, дети мои. Много маленьких Ишхасиков это прям возрождение популяции. Пробуждений зверя давно не было.


Тео натурально отпрянул от меня, оставив желание разревется. Так вот значит как? Закусила нижнюю губу, чтобы болевые ощущения немного отрезвили и остановили слезы, которые так и норовили навернутся на глазах. Понимаю, что его желания и желания зверя могут отличаться, но я не чумная, чтобы так от меня убегать. В груди что-то резко оборвалось.


- Дурак ты конечно знатный, - протянул Асвар, разглядывая Тео.


Племянничек зарычал и тут же получил подушкой в голову. Маг злобно глянул в мою сторону, а я только обиженно засопела, заворачиваясь в покрывало. Тоже мне. Оскорбил меня фактически и делает вид, что ничего не произошло.


- Ненавижу тебя, - четко произнесла я, не отводя взгляда от мага, мы наедине, высказать можно все что угодно, тем более что Тео вряд ли причинит мне вред. Наглею? Да, черт возьми.


- А пару минут назад предлагала себя как портовая шлюха.


- Если нельзя избежать изнасилования, расслабься и получай удовольствие, - резко осадила, стараясь не показывать, как задел меня слова мага.


- Ты считаешь, я способен на насилие? Да я последние пару месяцев ношусь с тобой как с фарфоровым сервизом! - разозлился Тео.


- Беру свои слова обратно, - задумчиво пробормотал от входа Асвар, - тут два дурака.


- Заткнитесь! Вы все заткнитесь! - разозлено осадила, так как нервы, словно натянутая струна, чуть не лопнули, - вы и представить себе не можете, что я чувствую! Я тут уже шесть лет, без родных и друзей, подчиняюсь вашим дурацким порядкам! А теперь меня подкладывают под Ишхасса, делая меня постельной игрушкой и мне даже пожаловаться некому! Потому что король его друг!


Я едва позорно не расплакалась, спрятав лицо в руках. Только усилием воли заставила себя просто прятать лицо.


- Пошел вон.


- Дядя, - угрожающе начал Тео.


- Я сказал, пошел вон, - ласково повторил Асвар, - не собираюсь посягать на твою женщину, но если ты сейчас не уйдешь, у тебя на руках будет труп. А сошедший с ума Ишхасс это не то, что перенесут твои родители.


Я даже замолкла. Они что считают, что мне не терпится покончить жизнь самоубийством? Из-за чего? Из-за неадекватного мужика? Ну уж нет. Пока есть возможность сопротивляться обстоятельствам, я буду сражаться. Иначе напилась бы яда еще после истории с поимкой маньяка. Хлопнула дверь. По-моему весь дом содрогнулся от того как закрыл двери Тео. Секунда и я почувствовала теплые руки на своих плечах. Прислушалась к себе. Гормоны не бунтовали. Было, безусловно, приятно, но не возбуждающе. Видимо мне все-таки не секса не хватает, а одного конкретного мага.


- Знаете, лея, Северные горы они прекрасны. Заснеженные пики, склоны, укрытые белым одеялом снега. Это суровый край, опасный и в нем нелегко выжить.


Говорят, мы произошли от зверей, но в нас больше человеческого, чем в оборотнях. Ишхассы - это наши элитные воины, наша опора и защита. Вот только звери в своем безумии могли уничтожить своих соотечественников. И тогда природа дала им слабость, и в то же время силу. Женщину. Легенды говорят, Ишхассы пробуждаются только перед большой войной.


Вздохнула. Что-то не понимаю к чему этот экскурс в историю? Я должна проникнуться важностью своего предназначения?


- Ты не должна слушать сейчас слова племянника. Говорит не он, а злость. Ему кажется, что он умнее своей души, но это самообман. Зверь видит истинную красоту души, а не напускное. Того, кто не предаст. Забудь его слова. Забудь его поступки. Верь только голосу сердца.


- По-моему, именно сердцем он и говорил, - праведно возмутилась я.

   Асвар тяжело вздохнул.


- Увы, любовь Ишхасса это чувство только в одну сторону. Все его существо, весь он желает тебя, жаждет быть рядом, ощущать тебя в своих руках, но не гарантирует твоей привязанности.


- А приглушить связь? Тео говорил...


- Можно, если Ишхасс не возьмет ночь.


- Это вы удачно зашли, - пробормотала я, пряча глаза от северянина.


Асвар снова тяжело вздохнул и поспешно вышел. А я расплакалась. Теперь можно. Никто не видит. Почему все так? Какая же это любовь? Что же этот зверь делает с нами? Убегу. Откинулась на кровать и закрыла глаза. А пока надо быть сильной.


Именно поэтому собственно, я снова сбежала в свое захолустье спустя пару дней после разговора с северянином. Невмоготу мне оставаться в доме четы Эмерти. Еще эта эльфийка. Устала я быть куклой для нее, и портные мне надоели. Только и делают, что стараются впихнуть меня в корсет из китового уса. А в нем же дышать невозможно. И хотя кухарка, например, без ума от моей фигуры, портные, по-моему, не в восторге. И почему именно я камень преткновения? А этот дядюшка Тео? Ходит кругами и выдает свое многозначительное 'так-так-так', а потом отпаивает какими-то настоями меня и Тео. И сочувственно так: 'Горькая? Это, наверное, полынь!' и ведь специально добавлял! Я знаю. Устала быть подопытным кроликом.


И в университет магии не хочу. Пока не пошла, клятва ведь считается недействительной, и я могу попытаться сбежать. Получается своих обязательств маг не выполняет, а значит и я свои. И домой -домой! Тео не отчаивался и пытался заманить меня всеми правдами и не правдами в приемную комиссию. Я уже дважды разыгрывала острый понос, трижды обмороки и четырежды мигрень.


Вот кстати с обмороками вышло вообще забавно. Тео решил, что я села на диету, а все мои падения это последствия голодовки. На почве лишних булок на моем туалетном столике мы даже успели несколько раз разругаться в хлам. Но честное слово, скинуть парочку килограммов мне бы не помешало, а маг, с маниакальной настойчивостью бабушки к которой приехали внуки, старался меня откормить. Наверное, чтобы не пролазила в дверь и не скрылась. Или чтобы его зверю стало плохо от меня, заплывшей жиром.


Так или иначе, я сбежала. Оседлала кобылку и под благоверным предлогом, что поеду проведать свою строящуюся гостиницу, скрылась из города. Конечно, за мной следили, но зайти на территорию моего участка до сих пор никто не мог кроме Хью. Поэтому шпион Тео остался ходить у самого края забора. А я сбежала через задний двор, щедро заплатив гномам за сменную лошадку. Страшно было ехать одной, но я надеялась в пути встретить караван и прибиться к нему. А пока ехала, вздрагивая от каждого шороха.


Когда миновал очередной микро-приступ оцепенения от страха, я чертыхнулась, в очередной раз проклиная себя. Мелькнула даже мысль повернуть назад. Ведь все равно Тео найдет меня в Артвиле. И что будет потом? Меня закроют в какой-нибудь башне? Или в монастыре, составлю компанию альтее короля. Бежать из страны я была пока не готова. По-моему я снова сделала глупость, понятно, что после моего побега следить за мной станут тщательнее, или прекратят подсылать студентов.


Да-да. Оказалось, что слежка за мной входит в обязанности студентов школы для государственных служащих, которые выбирали отдел безопасности. Если я засекла слежу и главное поймала незадачливого студентика 'за руку' - зачет для горе шпиона был фактически завален. Но я то точно знала, что за мной следят, поэтому поимка очередного юноши или девушки не была чем то сверх. Ведь легко же найти кого-то, когда точно знаешь, что надо искать. А теперь, похоже, сторожить меня будут не студенты, а самые настоящие шпионы. Наверняка проштрафившиеся.


Тяжело вздохнула, судорожно сжав поводья. Опять в лесочке что-то скрипит. Вот черт меня дернул тащиться в Артвиль одной? Сказала бы Тео, что мне надо домой, авось проводили бы. Хотя нет. Раскричался бы, спросил какого черта мне не хватает и отправил бы по магазинам.


Брата мне не хватает. Бра-та! И моего дела, уютной кухни с пирожками и пиццей. Тут стоило заявиться на кухню, как кухарки подняли вой - госпожа у плиты! Мне не хватало дружеских подтруниваний кочевников и моих девчонок подавальщиц, засыпающих на лавочке вечерами, в ожидании заказов от клиентов.


Активировала на всякий случай защитный амулет и пришпорила лошадь. Поскорее бы проехать этот лесок. Вот же жуть! В предыдущие мои поездки казалось, что это этакая солнечная рощица, соловьи поют, ветер играет в кронах деревьев. Но тогда рядом были кочевники, а в последнем путешествии плечо Тео, там уж точно было не до разглядываний рощиц.


- И что такая обворожительная лея делает одна в дороге?


Услышав голос где-то за спиной и немного сбоку, я позорно взвизгнула. Сердце застучало как бешенное, и в голове проносились разные мысли. Стоит ли уходить в галоп или уже в любом случае слишком поздно? Медленно повернула голову, стараясь сохранить хотя бы внешнее спокойствие.


Слева от меня восседал на тонконогой лошадке оборотень. С волчьими ушками, точь-в-точь как у Ларра. Наверное, именно этот факт и заставил меня облегченно вздохнуть. С оборотнями у меня обычно были хорошие отношения. Хотя, конечно, один конкретный этот вполне мог разбойничать на дороге.


- Не пугайтесь меня, - мужчина протянул вперед руку, но тут же спрятал ее за спиной, застеснялся видимо длинных звериных когтей, - я не причиню вам вреда.


Притормозила лошадку, с трудом разминая сведенные судорогой пальцы. Страшно все равно, но не звериной сущности внезапного попутчика, а скорее ситуации - пустая дорога и незнакомый оборотень на ней.


- Как знать, вот что вы делаете один на пустынной дороге?


Мужчина явно опешил. Меньше всего он ожидал подобного: моего агрессивного поведения.


- Я? Еду в Артвиль, меня пригласил старый друг, а вы? Почему столь очаровательная дама одна на тракте?


- Домой еду, - мрачно ответила я, - пришлось срочно уезжать из столицы и потому одна.


- От жениха сбежали? - спросил меня внезапно оборотень.


Я даже поперхнулась от удивления. Вот с чего у него такая мысль? И смотрит он на меня с прищуром. Или он все-таки разбойник, а теперь выясняет степень проблем, которые возникнут при моем исчезновении? Бежать или не бежать?


- С чего вы взяли? - с дрожью в голосе ответила вопросом на вопрос.


- Ох, простите меня, лея! Позвольте представиться. Освальд из клана Пепельных Волков. Ни в коем разе не хотел вас пугать. Просто на вас стоит метка мужчины. Такую обычно ставят ревнивые женихи. А судя по тому, что вы одна, то явно не потому что вас отпустили и помахали в след платочком.


- Метка? - лицо у меня с каждым словом оборотня вытягивалось, - у меня? Где?


Я поспешно оглядела себя. Платье вроде бы в порядке. Стоп. Если это видит оборотень, наверняка по задумке Тео его должны видеть все. Значит на ауре?


- Снять можете?


- Сожалею, лея. Мне не под силу подобное, - мягко улыбнулся Освальд, - видимо он вас очень любит.


- Ага, как же. Поставил клеймо и радуется, - пробурчала. Получается, если я даже сбегу меня найдут по клейму? Интересно, что там? Просим вернуть за вознаграждение? И адрес особняка в столице, - и что интересного пишут?


- Что? - оборотень удивленно моргнул, но потом видимо до него дошла суть моего вопроса, - ваш жених просит оказать всяческое содействие и помощь...


- Вознаграждение гарантирует? Наверное, яд из моего голоса, будь тот материален, можно было бы собрать на отраву Ишхасу, даже с его хваленой регенерацией.


- Да есть что-то такое, - скрывая смешок, подтвердил оборотень, - сразу же после угрозы убить каждого кто покусится на чужое.


Я возмущенно засопела. Ну Тео! Хотя бы хорошо, что я теперь в курсе насчет метки на моей ауре. А я-то думала, почему меня так сторонились гномы! Интересно, функции маяка включены? Не мчится ли по моему следу уже ищейка Тео?


Хотя до вечера меня вряд ли хватятся. Будут думать, что я на участке, тем более лошадка моя там пасется. Попасть все равно не могут, а гномы за лишний мешочек с золотом обещали притворяться глухими до самого заката. А потом? Вряд ли он сразу поедет за мной. Наверняка мой побег заденет его гордость, разозлится и оставит меня в покое на пару недель, как это было когда я впервые ночевала на своем участке, не тот это человек, чтобы поддаваться романтическим порывам и срываться за женщиной в ночь.


- Может быть, составите мне компанию?


- Жениху не скажем?


- Нет, - скривилась, - и не пересечемся даже. А если согласитесь, я обещаю вам место в моей гостинице.


- Вы держите гостиницу? - Освальд заинтересованно на меня покосился, - не часто встретишь женщин у руля гостиничного бизнеса.


- Да, держу, пока была в отъезде, делами занимался мой брат, но сейчас я планирую снова заниматься всем сама, - сразу воодушевилась, когда речь зашла о моем детище, - ах! Прошу прощения, забыла представиться, лея Тина.


- Владелица 'Замка с драконом'?


- Да, разве мы знакомы?


- Меня пригласил мой друг, посмотреть на мальчика, вашего брата, если не ошибаюсь?


Я с подозрением уставилась на Освальда, чем интересно он может помочь Ларру, если сам застрял между ипостасями? Видимо у меня на лице отобразилось недоверие, так как мужчина рассмеялся.


- Мой внешний вид не результат частичного оборота, - мягко пояснил оборотень, - это отличительные особенности моего рода. Мой друг считает, что ваш брат может быть моим соотечественником.


- Но как же...


Я нахмурилась. Так значит, существует особый вид оборотней, которые выглядят как застрявшие между ипостасями? Но почему я не в курсе этого? Почему сам Ларр никогда мне ничего не говорил. Или он тоже не знал? А может мой брат относится к какому-нибудь редкому королевскому роду? Вот! Будет как у приличной попаданки - королевское родство. Хотя мой спутник мало походил на отпрыска королевского рода. Костюм пыльный, недорогой. Лошадь красивая, не поспоришь, но вид у оборотня самый обычный.


- Мы не самая многочисленная ветка рода, чтобы о нас знало большинство, потому часто путают с теми, кто неудачно обернулся, - пояснил Освальд, - но ваш брат напомнил моему другу одного нашего общего знакомого, который давно пропал и мы подумали, может быть это сын...


Слушала путанную речь спутника и молчала. То есть, у Ларра может появиться родня? Не то чтобы я была не рада за брата, но... он покинет меня? И зачем мне тогда вторая гостиница? Зачем мне расширение бизнеса, если не для брата? Я снова останусь одна. Одна во всем королевстве. Перед нападками Тео, перед открытием второй гостиницы, перед вообще всем. Стало грустно. Натянуто улыбнулась спутнику. Надо быть приветливой с родней Ларра. Все-таки мне хотелось бы сохранить образ любящего человека в памяти моего полукровки. А постоянно ругающаяся с его предполагаемым родственником девица, никак не походит на роль любимой сестренки.


- А что метка на моей ауре? Ее видит каждый? - вернула я разговор в интересующее меня русло.


- Люди только с сильным магическим даром, а не-люди, думаю все.


Невольно заскрежетала зубами. Вот значит как? Интересно давно она у меня? Наверное, сразу после отъезда драконов поставил. То-то гномы так косились на меня. Теперь все ясно, опять решили, что 'милые бранятся, только тешатся'. Вот как пить дать, еще и с Тео деньги сдерут, за лошадку. А как же! Оказали содействие невесте. А то, что я заплатила за нее полновесный малый мешочек, будет уже вторым разговором.


- Значит, убить всех, кто покусится на чужое?


Освальд уже начал посмеиваться с моих вспышек злости.


- Да, что-то такое есть, - вежливо согласился оборотень, пряча усмешку.


Я обиженно закусила губу, а Освальд похоже развлекался за мой счет. Вот она мужская солидарность!


- Тоже мне жених, - фыркнула я, - предложения не делал... а с чего вы вообще решили, что это метка жениха? Похоже оборотень замялся. Да уж, он не ожидал, что совершенно незнакомый мне мужчина способен был повесить на меня подобную метку.


- Эта печать так и называется - 'замок мужа', - пояснил Освальд, - но у вас на руках свадебных браслетов не увидел, потому решил, что жених. Чтобы поставить эту метку нужно как минимум благословление богов, а те не подтверждают наложение печати на ауру, без каких-либо оснований. Иначе, боюсь, половина бы женщин ходила с чем-то похожим, да еще и не с одной.


Я просто потеряла дар речи. Еще и разрешение бога получено? Это какого же? Неужели меня так подставила Иштар? Внезапно меня пронзила другая не менее животрепещущая мысль - то есть меня все-таки признали официальной невестой? Почему я не в курсе и почему меня не спросили?! Я невеста Тео?!


Не то чтобы я не хотела замуж. Наверное, все-таки иногда мечтала. Все мои подруги из школы магии, с кем я поддерживала связь, уже выскочили под венец, да и я сама все чаще задумывалась. Одиночество, которое грызло душу, конечно, ослабло с появлением Ларра, но совсем не ушло. И хотя я считала себя жутко асоциальной личностью, с каждым годом хотелось, чтобы появились люди, которых я могла бы назвать семьей. Проблема в том, что для меня примером был брак родителей. Отец до сих пор, думаю, встает готовить маме завтрак в постель, ни разу я не слышала от родителей ругани или ссор, а в доме не переводились цветы. Тео же меня не любит. Да какая-то его часть желает, ревнует, но не любит. Я показатель его слабости, его 'безвластия' над собственными эмоциями. Даже поженись мы, семьи у нас не получится, а я, наверное, не смогу видеть и осознавать, что муж будет ходить 'налево'.


Говорят, человек ко всему привыкает, даже к изменам. Учится смотреть на жизнь философски. Как говорила моя тетя, глядя на постоянно гуляющего по любовницам мужа, 'возвращается то он ко мне!'. А я? Смогу ли так я?


- Может ваши родители договорились о браке?


Я моргнула и удивленно посмотрела на оборотня. Совсем выпала из жизни, позабыла, что еду не одна.


- Может, - пришлось согласиться мне, это проще, чем объяснять, почему последнее не возможно.


- Если вашего личного согласия не было, вы можете попросить бога, который был призван в свидетели, снять печать, - сочувственно проговорил Освальд.


Это было полезное знание, если я соберусь бежать из страны. Только вот кто? Покровитель Тео?


Дальнейшее общение с Освальдом было легким и непринужденным, мы старательно избегали темы о печати, и болтали на тему культурных особенностей оборотней. Какие кланы встречаются среди его народа, есть ли культурные заморочки по встрече, любимые блюда и стандартные слова при знакомстве.


Не смотря на то, что путешествие до Артвиля заняло у нас чуть больше стандартного, - в город мы въезжали уже затемно, я получила настоящее удовольствие от дороги. А вот оборотень, похоже, наболтался на пару лет вперед.


Стража на воротах узнала меня и обрадовалась моему появлению. Сразу же поинтересовались, когда на кухне появятся новинки и будут блюда 'от хозяйки'. Освальд наблюдал за нашим разговором с интересом. Его так вообще никто не проверял, как же - пришел со мной, а кого я плохого могу привести? Или это так подействовало на стражу обещание новых харчей? Вежливо попрощавшись со всеми, я поспешила в свою гостиницу, ожидая встречи с персоналом и братом. Как же хорошо. Едва я вошла, на шею мне кинулся брат. Мне сразу показалось, что за пару недель Ларр основательно подрос и поправился. По крайней мере, меня он сжал в объятиях, так что воздух вышибло из легких.


- Что ж не прислали голубя, что едешь?


- Голубя, - я смущенно улыбнулась, ну не признаваться же что сбегала тайком, пробираясь чуть ли не ползком по заднему двору, прячась за телегами. До голубей ли было?


- Мне ирр Теодор пару раз про тебя писал, - кивнул своим мыслям брат, - что планируете делать, что пока не вернетесь, а вот про твой приезд ни словечка. Уж я бы хотя бы с охраной договорился, встретили тебя на полпути.


- Ирр Теодор? - я удивленно моргнула. С чего вдруг?


По-моему, что-то мне тут неизвестно. Брат неопределенно повел рукой, этот жест у нас значил 'потом поговорим' и я послушно опустила тему разговора. Успею еще.


- Ларрейн, познакомься, лей Освальд, - представила я своего спутника, - он твой земляк.


Мой случайный попутчик последние пять минут разглядывал Ларра широко распахнутыми глазами.


- Одно лицо! Сиятельные боги! Одно лицо!


Слушая сбивчивую речь Освальда, я пригласила его и брата за отдельный столик. Так понимаю разговор не на пару минут. Сделала знак Марти оставить один лазурный номер и Юли - подать ужин.


А дальше мы слушали проникновенную речь оборотня. Оказывается никакой Ларр не застрявший между превращениями, он относится к древнему роду хранителей традиций прошлого. У них и хвост, и уши, и когти - все как у древних прародителей зверей. Маленький род на севере оборотничьих земель давно и прочно угнездился на должности архивариусов оборотней. Я даже разочарованно вздохнула - не будет у меня брата королевича! Одно расстройство.


Отец Ларра, какой-то пятиюродный племянник Освальда, пропал двадцать лет назад. Однажды просто не пришел. Ни письма, ни голубя. И теперь дядюшка счастлив найти своего родственника. Собственно Освальд Ларра к себе не звал. Я так поняла и некуда было, у почтенного оборотня был маленький домик при центральной библиотеке. Но хотел поддерживать отношения с новообретенным родственником. Очень уж какой-то редкий род этих хранителей оказался. Я вздохнула свободнее и уже гораздо лучше отнеслась к мужчине. Брата у меня таки не заберут!


Ларр вежливо слушал Освальда, но, как мне показалось, расстроился, что уши и хвост не убрать. Теплилась у мальчишки такая надежда, что он сможет избавиться от отличающих его от других людей признаков. Впрочем, появлению родственников брат не сильно обрадовался и потому тоже с облегчением вздохнул, едва понял, что его никуда не зовут.


Для меня вообще осталось загадкой, зачем собственно Освальд разыскивал Ларра? Поставить галочку напротив - родственник найден? Мы проговорили с оборотнем почти до самого утра и разошлись довольные собой. Мне тоже жутко хотелось спать, поэтому я едва в ладоши не захлопала, когда поняла, что буду отдыхать. Путь, нервы...


Я едва не повизгивала, засыпая в своей кровати, и блаженно зарывалась руками в перину. Боги, дом! Милый дом! Не было сил обдумать все произошедшее за день. Просто провалилась в сон.

Глава 9

В которой говорится о готовящейся свадьбе, приезде Тео и объявившейся дуэнье


Сладко потянулась и прислушалась к происходящему во флигеле. Тихо. Красота какая! Если бы Тео был тут, то, думаю, мою дверь уже взяли бы штурмом. Интересно, он просто решил, что я недостойна его? Или же помогли настои Асвара?


Сбросив одеяло, подбежала к окну. Свежий воздух, роса на нежных листиках яблонь. Что еще нужно для счастья? Немного свободы! И вот она, моя желанная свобода. Надела легкий сарафан по обычаям островных 'викингов', переплела косы и выбежала во двор. Гостиница медленно и верно оживала. Вот мелькнула в дверях Стана, шедшая ставить тесто на пироги, заспанный Питер, старательно трущий глаза. Я, радостно рассмеявшись, появилась на кухне и объявила что сегодня у нас морской день. Рыба! Рыбные пироги! Кухарка довольно улыбнулась, доставая из холодного ларя морепродукты.


Мысли привычно пошли в сторону гостиницы и меню. Пироги с рыбой! Рыба на открытом огне, запечённая в сметане, жареная, рыбные котлеты. Мммм! Вкуснотища! А можно еще достать копченую рыбку с чердака, и к пиву ее! Ох, чувствую, сегодня уйдут все мои запасы пенного напитка.


Размашисто написала на доске 'Островной день' и поманила Пита за собой. Пора на рынок. Мальчишка согласно кивнул и побежал за большой корзиной. Пока шли до рынка, парнишка рассказывал мне, что происходило в Артвиле, пока меня не было. Все местные новости и сплетни. Кто умер, кто родился, кто жениться собрался. Последние из этого перечня: сын кузнеца и девушка из артели белошвеек, очень уж хотели организовать свадьбу в моей гостинице. У меня и красиво, и стол я накрою такой что 'ах', и спеть могу. Последнее думаю, привлекало их больше всего. Здесь понятия 'тамада' было не в ходу. Я на него, правда, тоже не тяну, но, думаю, свадьба организованная мной будет иметь успех.


Ну почему бы и нет? Организация свадеб и банкетов тоже приносит неплохой доход. Надо копить: мне еще брата бы отдать в местную школу, а обучение без отработки потом на государство стоит недешево. Писать и читать Ларр умеет, но официальной корочки у него нет. А без диплома его на серьезную работу не возьмут. Да сейчас у нас есть бизнес, но кто знает, как может обернуться ситуация в дальнейшем? Если мы все потеряем? Нет, образование должно быть, это я четко уяснила. Отучится на архивариуса, пройдет курс травника, и я буду спокойна за дальнейшую его судьбу. Осталось уговорить самого Ларра. Он еще не знает об идеях, которые меня посетили. А почему нет? Чем он хуже остальных моих 'членов семьи'?


Дочки Станы под моим патронажем и за мой счет уже учатся в местном аналоге начальной школы. Особенно старается Юли, мечтающая стать помощником писаря. Для женщины ее круга невероятный взлет карьеры. Старшая дочка Станы Анна, недавно попросила у меня разрешения приходить позже на работу - она посещала уроки кружевниц, и гостиница потихоньку наполнялась простеньким кружевом, примерами работ, которые девочка делала на занятиях.


По сути, что бы ее ждало, не подбери я их? Рано или поздно какой-нибудь из стражников положил на нее глаз и хорошо, если бы ночь на сеновале окончилась полюбовно, но могло бы быть и иначе. Сейчас же малышки под моим покровительством, а со мной не хотят ссориться местные. И я их понимаю, ругаться с магом - последнее дело. Поэтому, если девочкам и оказывались знаки внимания, то навязчивыми кавалеры не были.


Конечно, я проигрывала тем заведениям, в которых подавальщицы за пару монет охотно шли с постояльцами на сеновал. Но держать парочку шлюх у себя на дворе мне не улыбалось. И хотя я никого не заставляла блюсти целибат, но дочки Станы как одна, прятались от симпатичных стражников за спиной Ларра и Джеймса, вышибалы. Сам вышибала давно положил глаз на Стану, и потому девочек изо всех сил опекал, красуясь перед моей поварихой.


Я не понимала что общего у высокого статного оборотня и маленькой круглой кухарки, но в их отношения не лезла, справедливо рассудив, что люди взрослые и сами разберутся. И пусть со стороны казалось, что они ходят кругами: Стана подкармливала вышибалу пирожками, а Джеймс неуклюже опекал женщину, мне думалось, что комната, которую занимает Стана с девочками, скоро освободится. Насколько знаю, Джеймс строил дом недалеко от гостиницы. Не без моей помощи, кстати.


В своих людях я была уверена. Почему-то мне казалось, что они скорее умрут, чем предадут меня. Поэтому и оставляла гостиницу спокойно на Ларра. Вот и сейчас, приехав из путешествия, обнаружила, что все так же отлаженно работает. Как часовой механизм, все на своих местах, все колесики слаженно двигаются, ради общего дела.


Возвращаясь с рынка, с полной корзиной снеди, которую тяжело нес Пит, задумчиво посмотрела на небо. Солнце уже поднялось высоко, весь город просыпается, а от Тео никаких вестей. Хотела бы я, чтобы он кинулся мня искать? Безусловно! Или все-таки была ему не так уж нужна? Его альтея черт знает где, а тот и усом не ведет! Вот она вся мужская страсть. Досадливо пнула камушек на пути.


У калитки уже стоял Ивар, сын кузнеца. Высокий статный парень, косая сажень в плечах. Я невольно залюбовалась юношей, который сейчас краснел и мялся. Милостиво пригласила Ивара внутрь и попросила подождать, пока мы отнесем корзины с едой на кухню. Внимательно выслушала юношу, который хотел, чтобы его свадьба прошла в 'Замке с Драконом', и задумалась. Все-таки для этого придется и номера закрыть, а это потеря прибыли. Или все-таки будут и иногородние родственники?


Обсуждения предстоящих торжеств заняли у нас больше часа. Мне хотелось и себя не обидеть, и слишком много не затребовать по цене. Меню, украшение зала, музыкальное сопровождение, возмещение ущерба на случай драки. Ну и дату, конечно же. Я не могла себе позволить свадьбу в самый разгар потока караванов.


Молодой кузнец желал все мои 'блюда от владелицы', что я даже руками замахала, пытаясь доказать, что окрошка не самый лучший выбор для свадьбы. Мною было предложено четыре перемены блюд, закуски и легкий алкоголь. Тут было целое противоборство. С одной стороны семья кузнеца была любителем выпить, а семья невесты на дух не переносила алкоголь. И Ивар боялся, что увидев разомлевшую от алкоголя родню кузнеца, белошвейку у него заберут. Я понятливо закивала и предложила на выбор хмельное пиво, сбитень и квас на столы. А для молодых по бокалу драконьего вина. Все равно у меня еще треть бутылки осталась.


Ивар был в восторге, горячо убеждая меня, что идея праздновать свадьбу в 'Замке с драконом' была самой светлой в его жизни. Я польщенно улыбнулась и до кучи предложила и клятвы богам произнести в моей часовенке, чтобы гостям немного ходить по городу, все-таки в главном храме не протолкнешься, и получила новую волну благодарных отзывов.


Распрощавшись с кузнецом, отправилась на кухню к Стане. Рыбный день никто не отменял, тем более что я о нем заявила. Да и надо было просветить ее насчет скорой свадьбы. Думаю, за пару дней мы успеем все подготовить, ведь на следующей неделе придут караваны, а ждать месяц влюбленные уже не хотели.


Поэтому уже сегодня на кронах деревьев появятся ленты нежного перламутрового цвета, а на стульях чехлы с бантами. Думаю, белошвейке они понравятся. Анна уже пообещала связать на бутылки по паре нарядов жениха и невесты. Она не совсем поняла, для чего это надо, а я вспоминала свадьбы из моего мира. Да здесь не было изящного хрусталя, мне он был не по карману, а кружки из глины и дерева мало походили на свадебные бокалы. Но я постараюсь сделать эту свадьбу действительно запоминающейся.


Взялась я за это дело не просто так, были у меня задумки насчет того, что если произойдет все-таки война и в ней окажутся замешаны кочевники, а, следовательно, количество караванов от них снизится, чтобы у меня остался какой-то приработок. Зарабатывают же земные рестораны на организации банкетов, особенно в праздники. Народ тут не избалованный, любые мои идеи на ура примет. А уж я организую. И выкуп невесты, и выпущенных голубей в небо. Здесь были похожие обычаи, но все равно не настолько зрелищные, как те, что я могла вспомнить из своего мира. Деньги-деньги! Почему они имеют такую власть в любых мирах? Всюду нужны деньги. И клянусь, что ни я, ни Ларр не будем голодать, если придет война.


Вышла во двор и сладко потянулась. Пустила тонкий импульс магии в сторону деревьев. Пожалуй, начну украшать гостиницу постепенно, а то потом просто свалюсь от магического истощения. Надо попросить брата договориться с ромом Корином насчет сбитня. Старый гном почему-то не любит женщин и разговаривает только с моим братом. Кстати, солнце уже поднялось от горизонта, неужели Ларр еще спит? Дел невпроворот, а он дрыхнет!


- Утречка, лея Тина, - поздоровалась со мной от калитки пышнотелая дама.


Я радостно поздоровалась с ромеей Анной. У жизнерадостной толстушки мы закупались зеленью. Вот и сейчас в руках женщины была корзинка с нежными побегами салата и лука.


- А я вот вам травушки принесла, - улыбнулась Анна, - вчерась, значится, ваш братишка приходил, а я на могилке матушки была, а детки значится, не догадались отдать.


Благодарно улыбнулась женщине, принимая из ее рук тяжелую корзинку.


Анна, прищурившись, с детским восторгом разглядывала медленно преображающиеся кроны деревьев. Я тоже не без удовольствия проследила за изменениями. Яблони, казалось, зацвели розовыми цветами, наподобие сакуры. Кроны были перевиты лентами, создавая причудливый образ. По кованой ограде пустил побеги плющ и вьюнок, тут же распустившийся нежными тоненькими бутончиками.


- Красиво. Так правду бают? К свадьбе готовитеся значится? Слухи не врут?


- Не врут, - согласилась я, улыбаясь.


- И что, прямо туточки?


Снова согласно кивнула и положила в рот мятную постилку, прогоняя приступ слабости.


- Да, тут лучшее место, - всплеснула руками женщина, - уверена у вас будет лучшая свадьба, что видел вообще Артвиль!


Благодарно кивнула, отсыпая Анне пригоршню медяков за корзинку с зеленью и попросила приготовить для меня побольше капусты и молодого лука на завтра. Получив согласие и распрощавшись с женщиной, я всерьез задумалась. Стоит ли разрекламировать проведение свадеб у меня? Сейчас это хороший вариант в преддверии церемонии Ивара.


Мысли на минуту ушли в сторону от предстоящей работы и на минуту даже расстроилась. Прошли уже сутки с того момента как я вышла из дома Эмерти. Неужели меня до сих пор не хватились? Или Тео решил, что хватит с него взбалмошной девицы и пусть катится на все четыре стороны? Ларр, увидев вчера метку, о которой говорил Освальд, только хмыкнул. Он даже пошутил что сиятельный ирр не самый худший выбор для его сестренки, за что тут же получил ложкой по лбу. А вот, кстати, вспомни... солнце вот и лучик. Во двор выглянул вчерашний знакомец оборотень. Освар нашел меня взглядом и искренне улыбнулся.


- Лея! Рад видеть вас! Ваше заведение выше всяких похвал.


- Благодарю, - я поклонилась ему, направляясь в дом: необходимо было отдать корзинку и распорядится насчет некоторых блюд к свадьбе.


- Наряд с островов? Как мило! Наслышан о ваших тематических днях, - Освальд придержал передо мной дверь, - так приятно, что кто-то занимается просвещением народа относительно других государств.


- Полноте вам, лей Освальд! Просто стараюсь разнообразить быт.


- Из вас выйдет самая лучшая жена! - растроганно произнес оборотень, провожая взглядом корзинку с зеленью, которую уже забрала у меня уже проснувшаяся Юли.


- Вы, наверное, голодны? - любезно поинтересовалась я.


Мужчина застенчиво улыбнулся, а передо мной стала дилемма, что же делать. Из моих гостей вчера никто не собирался уезжать рано, потому кухню сегодня запустили несколько позднее обычного и еда еще доделывалась. Но с другой стороны есть зелень и вчерашнее мясо.


Пока Юли несла квас, я на скорую руку приготовила сытные бутерброды: хлебная лепешка, соус, листья салата, хрустящие огурчики и мясо. Освальд с интересом разглядывал мое творение. Похоже, его поразила идея положить на бутерброды зелень и подавать с соусом.


Наливающая холодный квас девочка с интересом разглядывала мои недо-гамбургеры из-под опущенных ресниц. Я взглядом показала ей, что она может утащить один. Ставлю сто к одному, что на кухне он тут же будет рассмотрен и Стана с легкостью сможет повторить еще пару десятков. Можно смело вписывать на табличку с меню мои 'гамбургеры'. Сегодня они будут иметь успех. Но раз уж рыбный день, сделать бутерброды 'аля фиш', с рыбной котлетой.


- Это безумно вкусно, лея! - восторженно пробубнил с набитым ртом оборотень.


Благодарно посмотрела на Освальда. Наверное, мне доставляет удовольствие видеть, как едят мои постояльцы. Вот так - ухватившись двумя руками за лепешку, набивая полный рот и щурясь от удовольствия.


- Меньше чем через полчаса у нас начинается время завтрака, - пояснила я, - и вы сможете нормально покушать.


- О! я согласен съесть еще несколько бутербродов! - возразил оборотень, - никогда не ел такой вкусноты!


Я рассмеялась, наблюдая как Освальд тайком слизывает с руки потекший соус.


- Надеюсь, вы скажите это сегодня еще много раз. И на мои блюда и на те, что приготовит моя кухарка. А теперь прошу простить меня, я на минутку.


Поспешила на кухню, отдавать распоряжения Стане, насчет рыбных котлет для бутербродов. Будем делать их в хлебных сухарях. О! Смотрю, моя кухарка уже об этом задумалась: сонная Анна перетирала в ступке сухарики. Юли с набитым ртом восторженно рассказывала, как прошел вчерашний день в Школе. В уголке кухни тихонько примостился Джеймс с огромной миской густой похлебки. Сегодня была не его смена, но оборотень пришел не иначе как проследить за порядком. Ага. Поверим этому. За порядком, совсем не за Станой.


А я уже рассказывала кухарке о задумках насчет блюд сегодня. Вижу, у моей поварихи глаза загорелись. Ей нравилось работать у меня еще и потому, что сама Стана была по натуре творческой личностью, и ей нравилось вместе со мной делать что-то необычное. А уж когда ее хвалили, как лучшую кухарку Артвиля, совсем блаженно таяла от похвалы.


Начала рассказывать Стане о предстоящей свадьбе, что, впрочем, для женщины не стало новостью. Оказалось, Ивар уже подходил к Ларру с этим вопросом, и мой брат обещал подумать. Я показала наброски меню и кухарка одобрила все перемены блюд. А уж когда на кухню зашел заспанный брат, продолжила обсуждение, но уже насчет напитков и оформления. Идею с голубями Ларр одобрил, оказывается голуби это птица-тотем добросердечной Ансы - богини Любви и плодородия и отпускать голубей на свадьбе может стать неплохим символом.


Брат сразу же оценил новый бутерброд, заявив, что 'это божественно'. Ларр поедал фаст-фуд и, прищурившись, меня разглядывал. Я краем взгляда разглядела и заинтересованный взгляд Джеймса. Совсем забыла, что все нелюди видят эту метку. Едва зубами не заскрежетала.


- Миленько, - выдал наконец Ларр, когда мы отправились во внутренний двор, чтобы посмотреть место под конкурсы на свадьбе, заодно и как то облагородить его, - ревнивый, однако, у тебя ирр Теодор.


- Он не мой! И вообще он терпеть меня не может.


- Ага, а все что ниже пояса оторвать покусителю на свою невесту он обещает, конечно же, от большой ненависти, да?


- Я же тебе говорила, что он не просил моей руки!


- Ну, у меня просил, - довольно прищурился Ларр, нежась на теплом солнышке.


Я едва не упала, споткнувшись на ходу.


- Что?! Когда?!


- Не ори мне так в ухо, - поморщился брат, - когда забирал из 'Замка', тогда и просил.


- И ты что, дал ему разрешение? - пораженно воскликнула я. То есть... еще до того как всплыло то, что Эмерти - Ишхасс? Но как это тогда вяжется с поведением Тео?


- Я похож на идиота? Ты бы меня съела тогда. Сказал, что не против, если он станет ухаживать и добиваться твоего согласия.


Обиженно засопела. Вот оно как! Меня продали за моей спиной и кто! Мой же собственный названный брат! А я подобрала его фактически на свалке, ввела в свой дом, заботилась, а он!


- А еще я сказал, что если он причинит тебе вред, найду его в любом уголке планеты и перегрызу ему глотку, даже если это будет последний поступок в моей жизни, - мрачно продолжил Ларр, нисколько не обратив внимания на мою обиду.


Благодарно сжала руку брата. Все-таки хороший он у меня, это я себя накручиваю. Черт побери, отголоски этого драконьего вина.


- Ты знаешь, я бы не сказал, что он несерьезен. Чтобы поставить такую метку... надо быть очень настойчивым, - Ларр на секунду запнулся, подбирая определение.


- Угу, меня не утешает быть успокоительным для его внутреннего зверя, - разозлилась, - а ко мне лоялен только его внутреннее я!


Отвернулась от Ларра и недовольно отметила, что брат, пожав плечами, двинулся к выходу с участка, договариваться насчет сбитня. Даже брат не хочет со мной общаться! Что за напасть! А все Тео со своей меткой. Вот кстати интересно, а кто из богов согласился на освидетельствование?


Прихватив с кухни чашку молока и сдобную булочку, прошла в молельню и встала перед изваянием Иштар. Может хоть в этот раз она откликнется? Мысленно несколько раз позвала богиню. Вот почему когда она нужна, ее вечно не дозовешься?


'Ну чего ты орешь в такую рань?'


- О луноликая Иштар! - пафосно начала, - сделай милость подскажи, кому из богов я обязана меткой? И как мне ее снять?


Минуту Иштар молчала и я уже решила, что она под шумок опять оставила меня.


'Вот так наглец!'. Мне показалось или в голосе богини искреннее восхищение.


- Иштар?


'Это Эшту'.


Я с силой закусила губу. Ах да, покровитель Тео. И как не догадалась сразу, что это может быть только он?


- А как снять?


'Минутку'. Богиня снова пропала и потянулись минуты ожидания, за время которого я успела доесть булку, запивая молоком. Конечно, полагалось оставлять подношение богам, но не обидится же кобылица на маленькую голодную меня?


'Он отказался снять, говорит у твоего Теодора веские основания. Ты что, правда, его альтея?'.


Я удивленно икнула. А мне казалось, боги знаю все. Озвучила свой вопрос, вызвав смешок со стороны богини.


'Была занята, не следила за этим миром'.


- Так мне теперь никак не снять этой метки? Я его не люблю, а он не любит меня.


'Ага, только когда будешь Эшту просить, ври поубедительнее, а то он точно не поверит!'.


Смутилась и покраснела. Ну да вру. Люблю я этого несносного мага. Но он-то меня нет!


'Ладно, придумаю что-нибудь. Вот и посмотрим кто ему важнее я или какой-то человеческий любимчик. А пока так походи'.


Хмыкнула, когда поняла, что богиня таки ушла. Эшту. Так значит веские основания у Тео? Интересно это какие? Альтея?


Мысли сами собой перекинулись на слова короля. Получается вся верхушка знати, все ирры, это выходцы из северных лордов? Они первый круг, потому что имеют другую кровь? А не с наследием ли Ишхасса связана необходимость соблюдения девственности для девушек первого круга? Асвар говорил, звери пробуждаются все реже, но наследие спит в каждом, в ком течет древняя кровь. Значит ли это, что если мне все-таки удастся распрощаться с девственностью в обход Тео, тот потеряет ко мне всякий интерес? В связи с чем пробудился то этот Ишхасс в крови Эмерти? Как же мало информации, не хватает катастрофически гугла.


Ладно, я подумаю об этом попозже, а пока у меня экстренная подготовка к свадьбе послезавтра, до мыслей ли о Тео, который обо мне и думать забыл, сейчас? Вперед-вперед, на кухню. Еще праздничный торт, украшенный глазурью. Я проведу лучшую свадьбу, которую только видел Артвиль!


День в заботах пролетел незаметно. Казалось, я успевала везде: на кухне, в общем зале, в саду за украшением деревьев. Даже успела набросать на бумаге узорную беседку, была у меня одна задумка... К вечеру просто валилась с ног и думать забыла про Тео, тем более он так и не явился.


Утро началось неожиданно и рано. С кухни уже доносились ароматы: это коптилось мясо на 'осетинские' пироги. Мне тоже было пора вставать, с сегодняшнего дня начнут приезжать родственники невесты-белошвейки, которых потребуется разместить и накормить. Ларр уже готовил дрова для баньки на заднем дворе. Парить гостей будут в две смены до малинового жара на коже, в женский и мужской заход.


Одна я до сих пор сплю. Накинула легкое платье, которые носят юные девушки из оборотней, и переплела волосы короной, спустив хвост косы с правой стороны. Пусть сегодня будет день по обычаям родни Ларра, тем более что Освальд пока никуда не уезжал. Думаю, мужчине будет приятно. И блюда сегодня стилизованные под обычаи перевертышей.


Радостно выпорхнула из комнаты. И вприпрыжку побежала в сторону кухни. Корзинки для голубей уже готовы, пафосные слова, которые нужно сказать - тоже. Тесто на пироги поставят в ночь - чтобы на утро все было готово. Торт пропитаем сегодня, и завтра он будет просто объедение, останется только украсить.


Столы для гостей приедут уже завтра и все пройдет как нельзя лучше. Я надеюсь на это. И у меня будет перспектива, а то и гляди! Стану таки новатором как попаданки из романов. Буду проводить свадьбы. Тамада конечно из меня не самый лучший, но думаю провести я смогу нечто грандиозное, особенно для неискушенного зрителя.


В хорошем расположении духа прошла в главную залу и попросила Юли принести мне квасу. Пить чай по жаре совершенно не хотелось. Лей Освальд уже проснулся и составил мне компанию. Ему пришлись по душе мои гамбургеры, и потому он заказывал их регулярно. Надо бы сделать их исключительно утренним блюдом, а то быстро приесться, да и не будут заказывать что-то другое.


Снаружи раздалось ржание лошадей и покрикивания всадников. Я удивленно вскинула брови. Что за вопли? Неужели уже кто-то приехал? В такую рань? Надеюсь, Ларр встретит гостей, так как мне до безумия лениво. Хорошо у меня в зале, прохладненько, квас опять же холодный и овсяное печенье. Что еще нужно для счастья?


- Убью! - донесся от входа знакомый голос и я испуганно повернулась.


В дверях стоял Тео, уже частично преображенный в Ишхасса. По крайней мере, вертикальные зрачки, клыки и когти были в наличии. Тео смерил меня взглядом: мой наряд и прическу и видимо сделал для себя какие-то выводы, потому что переключил свое внимание на застывшего с недоеденным бутербродам Освальда.


- Так вот кто твой жених? - спокойно так спросил Тео, и, обернувшись куда-то за спину к своему спутнику и дождавшись кивка, двинулся в нашу сторону. Но от спокойтвия этого веяло... жутковато.


Жених? Кто? Что-то я ничего не понимаю. Удивленно моргнула. Что вызвало его такую реакцию? Мой побег? Так уже двое суток прошло, и, причем тут жених? За спиной Тео стояла тоненькая девушка. Хорошенькая, большеглазая. Вот уж... кого следовало бы ревновать и кому орать! Стройная красавица с копной коротких волос, была одета в мужскую одежду и выглядела потрясающе: стройные ноги затянуты в черную замшу, лоснящуюся от конского пота, просторная рубашка и темный плащ.


Я мигом вскочила между Тео и перепуганным Освальдом.


- Объясните мне, что тут происходит?


- Ты от меня сбежала к нему?!


- Прекратите на меня рычать, ирр Теодор! Я не сбежала, а приехала домой. У меня тут гостиница, между прочим! А вот что вы тут делаете?


- А свадьбу ты собралась играть не с ним?


- Какую свадьбу?


- Кто жених?! - Тео хорошенько тряхнул меня, вцепившись в мои плечи, - говори, или я убью этого твоего воздыхателя. Это для него ты в этом наряде?


- Ивар? Но причем тут Ивар?


- Значит Ивар, - маг удовлетворенно хмыкнул, - не играй с моим терпением, Тина!


Удивленно посмотрела на Ишхасса. Что-то я совсем прекратила понимать, что происходит. Что за девица с ним приехала, и к чему собственно эти претензии? Я не могу организовать свадьбу?


- Я дал тебе свободу, Тина. Не хотела моего общества? Я дал время привыкнуть, не навязывался, ничего не требовал, а вот как ты отплатила мне? Сбежала и попыталась наставить рога? Даже замуж выходишь! Отчего же не пригласила?


- Тебе интересна свадьба кузнеца и белошвейки? - пораженно воскликнула я.


- Какого, к демоновой матери, кузнеца?


Похоже до Тео начинает доходить. Стоп. Он что считал, что это моя свадьба? Но откуда он вообще узнал о предстоящем мероприятии?


- Эная!


Я вздрогнула от громкого рыка. Девица в проходе тоже. Это та самая Эная? Что за фифа?


- Кто это?


- Она присматривала за тобой и своими ушами слышала, как ты обсуждала с зеленщицей свадьбу!


- Присматривала? - я перевела взгляд на девушку, - шпионила, ты хочешь сказать?


- От ответа не увиливай!


С облегчением заметила, что Тео больше не походит на Ишхасса. Вполне спокоен и адекватен. Сел напротив Освальда и буравит его взглядом. Ну, по крайней мере, уже не желает убить никого.


- Да, с Анной мы обсуждали свадьбу, нашего кузнеца и белошвейки, которую я проведу в 'Замке с драконом'.


Девица затравленно пискнула и попыталась спрятаться. Тео с минуту буравил ее долгим взглядом. Потом вернулся к созерцанию Освальда.


- А это кто?


- Родственник Ларра, разыскал мальчика и хотел пообщаться, - охотно пояснила я, раздумывая над тем, а почему собственно оправдываюсь?


- А твой наряд?


- У меня день оборотней. Национальная кухня оборотней, костюм человека на стойке в том же стиле, что и мой, если ты присмотришься. Вчера был день островных земель. Это ты не увиливай, что за девица и почему она за мной шпионила?


- А что плохого в том, что я слежу за своей женщиной? - разозлился маг, спокойно встречая мой взбешенный взгляд, - и если уж отпускаю тебя в это захолустье, почему ты решила, что без присмотра?


- Отпускаешь? Да я сама сбежала!


- Вот именно. Как я могу верить тебе, если ты так себя ведешь?


- А метка?!


- Кто ж виноват, что все мужики пялятся тебе в декольте, и ты постоянно находишь очередное быдло себе на голову?


Обиженно засопела. Что за бред тут происходит? Проводила взглядом поспешно ретировавшегося Освальда и тяжело вздохнула. Что-то день начался как то не так, как я планировала.


- Ты останешься тут только на условиях, что за тобой будет присматривать мой человек.


- Вот еще!


- Тина, не беси меня, - Тео постукивал пальцами по столу, - я вполне мог бы и запереть тебя где-нибудь в родовом замке, где про тебя никто бы и не узнал. А вместо этого я стараюсь обезопасить тебя, на случай если ты станешь мишенью из-за меня. Ведь тебя могут похитить, чтобы влиять на меня! Стараюсь при этом учесть и твои интересы, но скоро мне может это надоесть, не находишь? У меня дел невпроворот в городе, и ты со своими истериками и 'сама придумала, сама обиделась' как-то не вписываешься в эти планы. Ну?!


Тяжело вздохнула. Вот почему так всегда? Я словно бесплатное приложение к валерьянке. Выпил, сам успокоился, мной занюхал - зверь спокоен. Нюхательный хомячок, которыми в анекдотах занюхивают в общаге после стакана водки. Бежать. Бежать отсюда надо! От этого психа с собственническими замашками.


- Эная? - вопросительно пробормотала я.


- Да, - кивнул маг, - а сейчас дай чего-нибудь поесть, всю ночь скакал. Есть охота жутко, и место где поспать. Раз уж на тебя не покушается никакой чужак, можно отдохнуть.


Я вспыхнула. Вот же варвар!


Девица попыталась спрятаться за цветком в кадке, оттого громыхнула чем-то по деревянному полу.


- Ее то за какие грехи?


- Засчитаю практику, - пожал плечами Тео.


Так вот значит как он все это видит. Приставил ко мне дуэнью и уезжает. Не вписываюсь я в представление мага о любимой женщине. Или хотя бы просто о женщине. Перевела взгляд на 'дуэнью'. Симпатичная девочка. Стройненькая. Завистливо вздохнула. Может мне бегать начать? Она вон небось бегает в этом своей школе тайных агентов или как там она называется. Интересно, Эная тут потому что женщина? Или потому что завалила практику? Зачем мне эта юная красавица рядом? К тому же какая-то она недалёкая, информацию правильно собрать не сумела, услышала про свадьбу и сразу сорвалась за Тео.


- Она мне не нравится, - прошипела на ухо магу, присаживаясь рядом.


- Почему? Хорошая девочка. Мне безгранично предана.


Фыркнула. Ага. Ему. Зачем мне рядом надсмотрщик?


- Тео, послушай...


- Нет, это ты послушай, - маг тяжело вздохнул, - я в целом весьма нормален, но сейчас и сам сомневаюсь в возможности реагировать адекватно на происходящее. Как только я представляю мужчину рядом с тобой, что-то внутри сходит с ума. И не смотря на все старания заняться работой, лечу к тебе. Но, пойми меня, у меня до знакомства с тобой и пробуждения Ишхасса была любимая работа, дело, которым я занимался. У меня все складывалось как нельзя лучше, а потом появилась ты. И весь мир полетел в тартарары. И мне сложно быть нормальным.


Мне даже немного стало стыдно. А я то думала только мне стало плохо, и во всем виноват только Тео.


- Я стараюсь учитывать твои интересы, но это не всегда получается, возможно, мне стоит попросить прощения, но не стану. Пока мы не нашли способ обойти привязанность Ишхасса, давай находить общие точки соприкосновения.


Я кисло улыбнулась. С одной стороны мне стало жалко и его и себя, с другой... как-то это не отменяет того, что в наиболее неудобном положении оказывается исключительно моя персона.


- Все равно она мне не нравится.


Тина, выбирай. Ты можешь ее прогнать, я ни слова не скажу, а тебе - пришлю нового соглядатая, - громко согласился Тео, наверное, чтобы услышала дуэнья, которая тут же вжала голову в плечи, - а девочка завалит практику, и это будет ее уже десятая попытка и мне придется ее отчислить. Эная вернется в свою глухомань, к отчиму, который поколачивает ее и мать трижды в день, а по праздникам - четырежды, и продолжит то существование, из которого я ее выдернул пять лет назад. Согласна?


- Ты это специально, - обреченно обиделась я, - давишь на совесть.


- Конечно, Тина, как же иначе.


Надулась и сложила руки на груди. Бесит меня почему-то эта Эная, но описанной перспективы для незнакомой девочки не хочется.


- До первого замечания!


- Конечно, Тина, конечно, - согласился Тео, доедая остатки бутерброда, которые бросил Освальд, - а сейчас мне бы покушать и поспать.


Вздохнула и дала знак Юли подойти. Бедная подавальщица, едва в зал вошел Тео, спряталась на кухне и периодически подсматривала в дверную щель - не позовет ли хозяйка на помощь?


Проследила за задумчивым взглядом мага. Он рассматривал Энаю, которая все так же стояла за фикусом, изображая из себя статую.


- Ты так о ней заботишься, спишь с ней что ли?


- А ты ревнуешь? - быстро ответил мне маг.


- Вот еще!


- Эная считает меня самым страшным человеком на земле, как, впрочем, и треть девушек проживающих в столице, - внезапно усмехнулся Тео, - одна ты, извращенка, находила мой шрам безумно сексуальным.


- Я не... - покраснела, судорожно думая, где же я все-таки это ляпнула.


И пока медленно краснела и приходила в себя, маг поспешно поднялся и двинулся в сторону флигеля. Это что? Он собирается спать в моей комнате? Я подорвалась в сторону выхода, а за мной следом, громыхнув горшком с цветом, ринулась Эная.

Глава 10

В которой говорится о тайнах дуэньи, почти расстроенной свадьбе и странном пари


Тео уехал сразу как проснулся. И мне оставалось только проводить его. Что удивительно, спал маг у меня в комнате, а мне пришлось переселиться к брату. Правда это не помешало полюбоваться с утра 'женихом', когда пришла утром его будить.


Когда он спит то такой хорошенький, лицо разглаживается, включая складки на лбу. Тонкие губы приоткрываются, но маг не храпит, а лишь тихонько сопит, хотя и дышит ртом. Не язвит, не ругается, не ведет себя как хам. Если бы Тео мог быть таким всегда, хотя... тогда бы он не был самим собой, ведь верно?


На прощание маг даже не поцеловал меня, а я уже решила, что это вчерашнее появление явный прогресс и сдвиг в сторону нормальных отношений: наверное наш разговор о точках соприкосновения так повлиял на меня. Мне казалось, что этим разговором мне дали понять о серьезности и явной длительности нашей 'болезненной любви'. Угу. Размечталась. Совсем забыла как он сказал, что 'пока мы не нашли способ обойти привязанность'. Да Тео спит и видит как, наконец, сможет помахать ручкой. Естественно, зачем ему целовать меня? Так же и сорваться можно, а это, похоже, одна из точек невозврата.


Даже стало как то грустно. Опять меня оставили. Бросили как бездомного котенка. Бросили даже не поматросив. И очередной виток монашеской жизни. Дуэнья за этим уж точно проследит.


Я перевела взгляд на Энаю и поморщилась. Не знаю почему, но девица мне не нравилась. Может дело в том, что этакая красавица наподобие нее находится рядом с Тео безвылазно? Стройная, высокая, с копной коротких черных кудрей. И много их еще таких очаровашек под его патронажем? Я закусила губу и мотнула головой.


- Ну, рассказывай, - буркнула, присаживаясь за самый дальний столик, так как начали уже подходить проголодавшиеся клиенты, - кто такая и откуда знаешь Тео?


- Вот еще, - фыркнула девица, задирая подбородок, - я не обязана перед тобой отчитываться.


- Во-первых, перед вами, это ты тут на работе, а я отдыхаю, - жестко возразила, на корню пресекая вольное поведение Энаи, - а во-вторых, вполне могу развернуть Тео и сказать, что не могу справиться с тобой, и ты меня таки бесишь. Или даже заявлю, что ты давно влюблена в него и потому попыталась напоить и подложить под одного из моих гостей.


- Вы! Вы! Не посмеете, - удивленно воскликнула девушка, вцепившись в край стола, так что костяшки на пальцах побелели, - не можете так поступить! Ирр Теодор вам не поверит!


- А мы проверим, - ехидно передразнила я ее интонации, буквально пару минут назад, когда она еще чувствовала себя хозяйкой ситуации, - кому он поверит больше: тебе или плачущей мне.


Минуту я наблюдала, как на лице Энаи ходят желваки. Девушке совсем не обязательно знать, что для меня не представляется возможным подобное поведение. Сделала знак Юли принести мясного пирога и горячий чай. Подавальщица принесла запрашиваемое, и тут же убежала, сверкнув глазами на мою спутницу. Минуту дуэнья молчала, а потом Эная начала говорить. А я слушала и от шока прекратила жевать. Так и сидела дура дурой - с открытым ртом, полным пирога.


Жила девушка вместе с матушкой и четырьмя сестрами на севере королевства в маленькой деревеньке, которой не то что на карте нет, но и большая часть ближайших городов знать не знала, что севернее к самой границе есть еще одно поселение. Забытое богом место, которое жило благодаря сбору ягод и охоте на пушного зверя. Собственно после одной из охот не стало отца Энаи: огромный грызнь, один из видов местной фауны, растерзал мужчину. Мать повторно вышла замуж и отчим частенько поколачивал Энаю и четырех сестренок после очередной порции выпивки.


Сама девушка старалась изо всех сил: собирала ягоды в лесу, ставила силки на зайцев, стирала вместе с матерью в реке. Жизнь худо-бедно текла, пока девочка не обнаружила, что отчим положил на нее глаз. Намеки старого пьянчужки с каждым днем становились все прозрачнее, а действия все более однозначными. А мать... мать слишком боялась остаться одна и потому делала вид, что ничего не произошло. К чести матушки Энаи следует сказать, что она старалась отвлечь внимание мужа от старшей дочери.


Однажды в их края забрался Тео и, дал таки в глаз отчиму. Наверное, бы даже убил, но мать девушки встала на защиту мужика. Какой никакой, плохонький, но в хозяйстве был нужен: тяжело в одиночку тащить шесть девок. Тео отступился, но Энаю забрал с собой в город.


Вся деревня до сих пор считает девушку падшей женщиной, которую Тео забрал прямиком в свою постель. На деле же Эмерти предоставил Энае место в рядах школы внутренней безопасности. Он не скрывал, что возможно интересы государства и потребуют провести ночь со случайным мужчиной, но сама девушка была готова на что угодно, лишь бы не возвращаться домой.


Только страх перед Тео сдерживал отчима от сильных колотушек и заинтересованных взглядов в сторону младших сестренок. А если Эная вернется... отчим наверняка посчитает, что заступничества сиятельного ирра больше нет. Да и какое будущее может ждать девушку в месте, где все уже окрестили ее шлюхой?


Вот только с учебой у Энаи не очень получалось. Она едва-едва со скрипом сдавала предметы, а вот с практикой у нее не заладилось еще с первого года обучения, а если и сейчас завалит задание, не видать ей перевода на последний курс. Идти ей некуда. Гордая, не в меру заносчивая девица уже пробовала работать и подавальщицей, и служанкой, но долго пребывать в роли обслуживающего персонала не могла.


И поэтому если для сдачи практики ей надо присматривать за взбалмошной девицей, то Эная готова! Я скептически скривила губы. Взбалмошная девица значит? Кем она интересно меня считает? Любовницей Тео? Чувствую это в лучшем случае.


Таких как она надо ставить на место. Слишком гордая, слишком злая, все слишком. Она подставит меня перед Тео, даже если я ни в чем не виновата. Держу пари, Эная давно и прочно влюблена в Эмерти, чего тот не замечает, или даже пользовался. Надеюсь все-таки в прошедшем времени. О том, что у Тео, взрослого здорового мужчины могут быть любовницы, хотелось не думать. А значит я ее враг номер один, отобравший мужчину, которого она могла считать своим. Надо показать, что я сильнее. Что только мне диктовать правила в нашем вынужденном тандеме.


- И что, думаешь, разжалобила меня рассказами про плохого отчима и я тебя не прогоню?


- Вы же обещали!


- Нет, обещала только нажаловаться в том случае, если ты не расскажешь, но это не значит, что я обещала молчать в целом.


Девчонка пораженно смотрела на меня. По-моему я разрушила ее веру в добро. Интересно сколько ей лет? И спал ли с ней Тео? О боги, почему меня так волнует этот вопрос?


- Ты мне не нравишься, Эная, - спокойно произнесла, - и я говорю это тебе в лицо, а не за спиной или в жалобе ирру Теодору.


- Я ценю, - буркнула девчонка, щелчком сбивая с положенного места доску с меню.


- Жила себе, никого не трогала, а потом на мою голову свалили какую-то девицу-надсмотрщицу.


На секунду запнулась, начиная понимать, что моя речь почти полностью повторяет недавние слова Теодора. Неужели я его так же раздражаю, как меня бесит Эная? Замолкла на середине речи и досадливо махнула рукой.


- Не знаю какие указания дал тебе ирр Теодор, но если ты подставишь меня, клянусь... - я не договорила и выразительно фыркнула.


Выражение лица девочки было непередаваемым. Да уж, не повезло ей, оказалась меж двух огней.


А я уже спешила на кухню, к Стане. Извещение на улице, что завтра мы закрываемся для частного обслуживания уже висело, и многие разочарованно вздыхали. Все уже привыкли к тематическим обедам и сейчас ворчали, что лишатся привычного рациона.


Сегодня же объявила днем оборотней и потому в меню было много мяса. Впрочем, причина была проста: вчера нам притащили огромную пустынную газель приехавшие кочевники и нам срочно требовалось куда-то деть тушку. Потому были пироги, пицца, гамбургеры, рулеты с сыром. Точнее тем, что тут называли сыром. Как по мне дикая коза жуть насколько вонючая, но местная брынза как-то скрашивала этот факт.


Народ в общем зале прибавлялся и гомон не смолкал, заставляя меня улыбаться. Нравилась мне все-таки моя работа. Множество непохожих друг на друга людей со своими проблемами и мечтами. Вон Пит и Сьюзи, студенты последнего курса местной школы. Уже год тайно влюблены друг в друга и боятся признаться в этом. Симпатичная блондинка рядом с ними уже лет пять страдает по своему директору. Что она в нем нашла - мне до сих пор не понятно. Рик Путерс больше похож на Винни-Пуха, чем героя девичьих грез.


Из кухни выбежала Юли, которой на диво шел сарафан оборотней, и ловко лавируя между столиками двинулась в сторону стражников. В руках у нее был тяжелый поднос с пивом, который опасно кренился, грозясь вылететь из тонких девичьих рук. Надо дать девочке выходной. По-моему она уже на пределе. Уж очень суматошным выдался месяц и слишком на многое замахнулась девочка.


Стражники привычно заглянули на дно кружки, и тут же я услышала радостный вопль. то была последняя придуманная мною забава. Фактически игра в фанты. На некоторых наших тарелках были вырезаны определенные руны. Обладатель руны винья* получал право получить подарок от заведения. Список подарков, впрочем, был жестко лимитирован, но даже мелочи порой заставляли людей радоваться словно детей. А чтобы меня не обвинили в предвзятости, руну я сделала блуждающей, она меняла свое местоположение на посуде каждые два часа.


Интересно, что он выберет? Бесплатный обед, некий подарок-сувенир из моих рук или же право выступить на моей маленькой сцене. Последнее выступление вот такого же счастливчика стоило мне моих ушей. А уж певцу, по-моему, его собственные уши не то что в детстве оттоптали медведи, но, наверное, еще по ним пробежался целый табун лошадей, а следом еще и хозяев степняков. Хотя нет, пожалуй ситуация была как в мультиках - сначала табун пробежал в одну сторону, за ним степняки, а потом кочевники убегали от разозленных лошадей.


Ну вот, накликала, стражник будет петь. Сразу что ли пойти за бирушами? А главное что будет исполнять везунчик? На некоторые песенки неплохо бы возрастной ценз поставить, а сейчас все-таки день еще.

Мы стражники, мы стражники,

Три дня не спим уже,

Мы стражники, мы стражники,

Три дня настороже.

Враги крадутся, видимо,

Но шаг их очень тих,

Врагов полно невидимых,

И мы не видим их!**


Вся стража бухнула сразу незамысловатый мотив и я оглохла. Ну что ж, их право. А сколько радости то в голосах. Эх, была бы возможность сделать караоке, чувствую я бы озолотилась. А почему нет? Сделать какую-нибудь пятницу днем свободного микрофона. Каждый сможет спеть, в пределах суммы заплаченной за билет. Вот что только делать с музыкальным сопровождением? Надо хорошенько обдумать затею. Как минимум полгода это будет популярно, да у меня от стражников одних не будет отбою!


Стана подала знак и я тихонько просочилась на кухню. Коржи для торта готовы, нужно украшать. Еще днем я сделала из шоколада фигурки молодоженов с помощью магии и сейчас была довольна тем, что получалось. Я в своей стихии - при готовке и творчестве, даже Эная меня не раздражала. Девочка в полном восторге обошла со всех сторон торт и, по-моему, даже облизнулась.


Уснула прямо на кухне, за столом, перемазавшись с ног до головы в муке. Кажется Джеймс отнес меня на руках во флигель и Эная что-то бурчала ему под локоть. Все-таки бесит она меня, не знаю почему. Подумаю о нем завтра.


Утро встретило меня суматохой. Что-то изначально пошло не так. Я же должна была все успеть, а вместо этого запускаю струйки магии, драпируя стены и стулья. И съедаю вот уже шестую булочку с медом! Эная как то подозрительно следит за братом, и чуть ли не проверяет каждую булку, пока Ларр доходчиво не объяснил девчонке кто он такой и что она ему надоела. Моя дуэнья мешалась под ногами всем подряд, но видя как я напрягаюсь, уже сама во всю таскала мне булки, мотивируя тем, что в случае моей смерти Тео снимет с нее скальп.


Я выкладывалась по полной, злясь на время, которое текло сквозь пальцы, словно песок. Скоро придут гости, а у меня еще не все готово! Поросенок так еще в печи! Решила свадьбами заниматься, ага! Зашипела от злости.


Откуда-то вынырнул Ивар и принялся шепотом мне каяться, что гостей будет чуть больше. У меня на лице не дрогнул ни один мускул. Еду мы делали с запасом, а вот мест для ночлега? Думаю родня белошвейки не мои степняки, ночевать на сеновале не станут.


- О! Племянничек! А то кто? Жинка твоя? Статна, статна!


Я удивленно моргнула и перевела взгляд на толстенького мужчину, появившегося словно из-под земли. Это у них семейное что ли? Бесшумно подкрадываться к собеседникам.


- Нет, не жинка! - возмутилась, упирая руки в боки, сказываются нервы.


- Как не жинка? Не будет свадьбы? Так что это делается! Добры люди, мы с такой дали приехавши, а свадьбы то не будет!


Я даже опешила, жених тоже. Но главное дядя кузнеца кричал на всю улицу, заставляя народ испуганно оборачиваться.


- Как это свадьбы не будет? Питание теперича за свой счет?


Моргнула. Пытаясь остановить волнующуюся толпу. Да что же это такое? Что за испорченный телефон? И главное меня никто и слушать не хочет.


- Ах ты, кобель треклятый! Бросаешь дочку мою значит перед самым алтарем? Да я тебе космы то повыдёргиваю, глазюки то выцарапаю, чтобы не ходил на лево, и бабе твоей!


Я попятилась от женщины, в странном наряде, расшитом цветочным орнаментом. Воинственная, однако, матушка у нашей белошвейки. И почему то так некстати упоминает меня!


- Вы что уже с женихом согрешить успели? - удивленно осведомилась Эная, которую припрягли к организации праздника, едва не уронив стопку тарелок.


- Когда бы я успела? - возмутилась, дёрнув дерзкую девчонку за хвостики.


- Дурное дело не хитрое.


Я с праведным возмущением поглядела на дуэнью. Вот что она такое несет? Почему то ее фраза окончательно убедила матушку белошвейки к моей причастности к 'расстройству' свадьбы. Ой-ей сейчас оттаскают меня за косы.


- Мама, что за крики?


Ох, белошвейка. Хоть убейте не помню как ее зовут. Высокая красивая молодая женщина. Подстать кузнецу. Она мне даже нравится. А главное! Белошвейка весьма уравновешена и сообразительна.


- Вот! Дивись! Эта девка твоего жениха ужо попортить решила и твое место на свадьбе забрала! Бросают тебя, Лейка, прямо перед алтарем!


Едва не застонал в голос. Что за фарс вообще тут происходит? Конечно, я слышала, что на свадьбе драки первое и обязательное мероприятие в процессе церемонии, но надеялась, что меня это точно не коснется. В мои планы это не входило. По-моему пора прекращать этот цирк. Невеста, похоже, считала так же, поскольку дернув мать за рукав пояснила для всех:


- Это лея Тина, владелица 'Замка с драконом'.


Общественность вокруг слегка стушевалась. То что владелица гостиницы - магичка знали все и теперь окружающим уже не казалось такой уж хорошей идеей нападение на меня. Мать белошвейки кисло поприветствовала меня и перевела настороженный взгляд на Ивара. Бедный юноша. Получить такую тещу то еще наслаждение. И он, похоже, оценил это сейчас в полной мере.


Поспешно ретировалась на кухню. Переоценила я свои силы, в том, что подготовки для свадьбы хватит всего пары дней. Но, кажется, только мне заметны огрехи и недоделанности. Лиха беда начало?


Гости, по-моему, довольны. Вино и пиво течет рекой, кое-где в прямом смысле слова. Послала тонкий импульс магии, чтобы поставить на место перевернутую бочку. И кому из гостей пришло в голову сбить ее? Ага, это вроде бы один из родственников кузнеца, вот и спит в обнимку со вторым поверженным бочонком. Судя по фингалу под глазом - вино ему дало сдачи, до того как один из бочонков пал смертью храбрых, проливая на траву литры красной 'крови'. И вот откуда вино вообще?


Эная не отходила от меня ни на шаг, однако подхватить не успела. Коварно все-таки применение магии. И давно мне не было так плохо, наверное магическое истощение наложилось на вынужденное голодание с самого утра. Не успела позавтракать.


- Лея! Что с вами?


Потрясла головой. Остановите карусель, я сойду! Руки брата уже поднимали меня с пола. Ларр зло шикнул на Энаю и оттолкнул девочку.


- А ты куда смотришь?


- Я ей не нянька! - вздернула нос девушка, обеспокоенно разглядывая меня сквозь опущенные ресницы. Ларр уже протягивал мне булочку с медом, зло поглядывая на мою 'дуэнью'. Чтобы я делала без моего брата?! Умирала бы. Как пить дать.


- И что ОН в тебе нашел, толстая, конопатая, магии ноль. В обмороки от малейшей искорки падает, - скривилась Эная, одергивая платье, которую я ее заставила одеть на свадьбу.


- Угу, - разозлилась я, - представь себе.


- Любовь зла, - патетично согласилась девушка, - полюбишь и тебя...


Я едва не задохнулась от возмущения. Сама коза драная. Судя по взгляду брата, тот думал так же.


- Думаешь, я не могу никому понравится лишь потому, что отличаюсь от классических стандартов, принятых при дворе?


- Да! Только ирру Эмерти, у которого не иначе как помутнение! Или приворот! Опоила, ведьма!


Возмущенно засопела. И не сказать, чтобы я не думала так же как Эная, такие мысли нет-нет да и проскальзывали в моей голове, но показывать это вздорной девчонке нет никакого желания. Ткнула пальцем в первого попавшегося мужчину, кажется троюродного брата белошвейки.


- Ставлю пять золотых монет, что к вечеру этот мужчина будет смотреть на меня с желанием!


Эная перевела взгляд на выбранного мною мужика. Минут пять рассматривала и согласилась. Интересно, что она увидела в незнакомом человеке и почему согласилась? Решила, что у меня нет шансов? Хотя, собственно, зачем я в это ввязалась? Из меня соблазнитель сомнительный. Опять на эмоциях в запале выкрикнула, а теперь терзайся.


Отошла к столам и присела. Стащить что ли пирог какой, а то голодная с утра, та булочка совсем не в счет! Как раз один из столов для родственников со стороны невесты, недалеко от места, где сидит мой 'объект воздыхания'. Родню решили рассадить, во избежание так сказать. Странно, что этот пьянчуга сидит именно тут, мне казалось родственники невесты все как на подбор трезвенники-язвенники.


- Слыхивала, на границе почитай войска видимо-невидимо и все только жрут, пьють и девок нашенских, значится, портят.


Я невольно прислушалась к разговору двух женщин в летах. Войска на границе? На какой границе? Попыталась вспомнить откуда прибыли почтенные кумушки, главное же Ивар рассказывал кто откуда приедет, но я не заострила внимание. Вот же незадача! Наморщила лоб, вслушиваясь в разговор.


- Бают, что это прохождение практики, но уже месяц стоят, да и откуда столько практикантов?!


Кумушки закивали и обменялись многозначительными взглядами. Угу. Они все знают, исключительно только их правда. Хотя стоит согласится, что простой народ иногда подмечает то, о чем молчат газеты. Может и правда войска там не просто так стоят? С какой стороны будет неприятель?


- И с той стороны рва то завывания каждую ночь, нежить, как пить дать нежить!


Я подавилась пирогом. Нежить? Ров? Все интереснее и интереснее. Мысленно представила себе карту Ирреля. Тут всего один крупный континент и пару десятков мелких островов, по площади меньше среднего российского городка.


С рисовкой карт тут была беда, никакого масштабирования, кто во что горазд. Наверное, поэтому по-настоящему грамотные картографы ценились на вес золота. Была правда какая-то мутная история лет двести назад, когда король эльфийского государства задушил придворного картографа после того как тот изготовил по запросу подробную карту земель. Дабы не раскрывал секретов и не смог воссоздать.


Откуда могут быть эти почтенные дамы? Как жалко, что я не какой-нибудь литературовед. Сейчас бы мигом определила по говору или наряду. И тут бракованная попаданка! Задумчиво вгрызлась в соленый огурчик. Что нам это дает? Попробую порассуждать логически. Король стягивает войска к границам, готовит союзнический договор с кочевниками, пробуждение Ишхасса опять же. Откуда придет беда? Где перекроются караваны? Куда собственно бежать, прихватив брата под мышку? Даже голова разболелась от размышлений. С логикой у меня явно проблемы. И известно так мало.


Вот почему после памятной встречи с драконами король вдруг не воспылал ко мне дружескими чувствами? Поболтали бы сейчас по дружески. Я бы узнала откуда ждать беды и куда бежать. Или не бежать. Последнее тоже актуально, особенно если придется скрываться от Тео. А то брошусь в ноги к эльфам, а те раз и отдадут Ишхассику по старой родственной дружбе меня. И плевать им будет на право убежища. Да мало ли сколько друзей у его величества, уж ради друга он попросит. Или я переоцениваю степень близости короля с Тео? Хотелось бы знать.


Перевела взгляд на кумушек. Дамы уже обсуждали местную моду и наглых девиц. Судя по тому как они на меня косились, я явно относилась к последней категории. Интересно вот как они оценивали? Мысли как-то плавно перетекли с раздумий о войне на мой собственный внешний вид. Чем я не угодила?


Мысли привычно заметались, хотя надо сказать некие остатки благоразумия вяло попытались напомнить, что мы подслушивали разговор о войсках на границе. Конечно же тщетно. И хотя я, вероятно, вполне могла вернуть оживленную беседу кумушек в прежнее русло, продолжала ничего не делать. Так и сидела за столом, хрустя огурцами.


Предмет моего с Энаей спора уже основательно набрался пива и теперь рассматривал толпу сальным взглядом. Похоже мне и трудится для его соблазнения не придется. Оставив от огурца один недоеденный хвостик, который я старательно запихнула в тарелку к остальным, поднялась и двинулась к мужчине.


- Достопочтимый лей!


Тут я мужчине явно польстила. У него на лице было написано, что максимум ему грозит быть названным ромом. Впрочем, иногда немного польстить не помешает, верно же? Вначале незнакомый мужик никак не отреагировал, но я повторила свой призыв, заставив крестьянина заозираться.


- Вы мне, лея?


- Да-да! - радостно кивнула, - достопочтимый лей! Невеста же приходится вам родственницей?


- Лайр, - представился мужчина и тут же поправился, - лей Лайр.


Угу. До лея тебе как до мне сейчас до Китая, но мне же в принципе было все равно на классовое неравенство.


- Очень приятно, что сегодня такие гости, - радостно улыбнулась, разглядывая мужчину из-под полуопущенных ресниц. Зря его выбрала Эная. Этого пальцем помани и он весь мой. Девочка кстати это уже должна увидеть.


Лайр подбочился, довольно осклабившись.


- Лей, а откуда вы?


- Из Малой Капытовки, далече от сюда, сутки пути.


Я едва не поперхнулась от смеха, услышав название деревни. Вот ведь повезло ж мужику. Так представишься и остался без воздыхательниц. Хотя у незамужних девочек не лучше дела обстоят. Вспомнить бы еще где эта Капытовка. Что-то даже представить не могу.


Краем глаза заметила, что Эная, разозлено метнув в стену морковку, ушла в дом. Заметила небось как 'лей' Лайр завис взглядом в моем декольте. Как удачно, однако, а то общаться с этим мужиком уже не хотелось. Впрочем, самое важное я уже узнала, вечером гляну на карту.


- А вы, лея?


- А я местная, - ядовито улыбаясь пояснила, начисто проигнорировав кумушек, которые начали обсуждать мое вольное поведение, - хозяйка.


Мужичок икнул и рассыпался в извинениях. Впрочем, сам он тоже красочно упал под лавку. Кумушки с удвоенной силой начали обсуждать мою персону, правда значительно тише.


Последний раз улыбнулась гостям и отошла к кухне. Надо еще проконтролировать подачу торта. И, главное, учесть свои ошибки. Я явно продолжу сдавать помещение под свадьбы. Это деньги. Прибыль. Не могу ее упустить, особенно сейчас. А потом будет все.


В небо, под радостное улюлюканье взлетел десяток голубей. К счастью.


* Значение руны Виньи - удача, успешное завершение, достижения желаемого.


** Песенка стражников Из кинофильма "Король-олень" (1969)

Глава 11

Связующая, в которой говорится об умозаключениях, планах на будущее и приватном разговоре с Теодором


Уже расплетая волосы, задумалась обо всем произошедшем за день. Записать что ли на лист? Итак, что мы имеем? С одной стороны, наш король старается заключить мирный договор с кочевниками, но войска стягивает на противоположной границе. Значит угроза не от кочевников, но Его величество определенно боится, что степняки ударят в спину. Или наоборот - хочет помощи войсками. Я бы на месте хана заключала договоры только через постель. То есть через династический брак. Хотя, если король Ишхасс, никакого брака со степнячкой не предвидится. И почему я не спросила Октая насчет мирного договора?


Что еще? Войска со стороны великой пустыни. А что у нас там? Теоретически никого, но возможно нежить. Стал бы король бояться набегов нежити? Не думаю. Доказано, что нежить недостаточно разумна. Представителей высшей нежити, наподобие вампиров, в Ирреле не водилось. И почему факт надвигающейся войны скрывается от населения? Может быть имеется вероятность, что никаких действий не будет? Сплетни это такие сплетни, что обязательно бы просочилось, так почему тишь да гладь?


Из косвенных признаков: пробуждение Ишхасса и появление Иштар, как говорится в народе, это к войне и переменам в мире. А что за перемены? Что изменилось и из-за чего собственно можно опасаться тех мест и собственно нежити? На месте пустыни лет сто назад было людское королевство, то самое от которого удалось откреститься нашему княжеству во время войны, благодаря собственно чему и удалось выжить. Из-за чего началась война? Может разгадка в этом?


Ах, нам даже рассказывали на истории магии что-то про это. А вот что? Напрягла память, но на ум упорно приходила только макушка Лина и наше с ним переписывание. Был у нас на факультете оборотень полукровка, которого я целых два месяца считала 'героем своего романа'. На истории магии, самом нелюбимом у студентов предмете, все кидались записочками под монотонный бубнеж преподавателя. Ладно. Поставлю себе галочку завтра узнать, что произошло и почему король считает, что угроза придет именно со стороны пустыни? Вопросы одни вопросы. А где взять ответы? А черт его знает! Я же не мудрая, словно легендарные китайские драконы!


Вот кстати о птичках. Зачем к нам заявились драконы? Они ведь выше людей. Что они хотели от нашего короля? Что-то такое говорил Тео, но я в тот момент злилась на мага и не особо то слушала. Посмотрела на свой листик и вздохнула. Что-то ответов больше чем догадок. Но что мне делать? Я так боюсь войны. Наверное, романтика военных действий возможна только в романах, а в жизни... страшно.


Не менее страшно отвечать за людей и знать, что во время войны помощи ждать не откуда. Есть брат, Стана, мои подавальщики, вся моя маленькая 'семья', что ждет всех нас во время войны? Что же мне такое сделать, чтобы выбрать правильный путь? Боюсь, у меня нет права на ошибку. Вписывается ли Тео в мои размышления? Нет. Точно нет. Маг не задумываясь бросит моих людей, а я не смогу.


Где заработать денег, так, чтобы хватило на всю оставшуюся жизнь мне и внукам, если не моим, то Ларровым? Как обезопасить себя? Может быть сделать так, чтобы пропажа одной единственной попаданки стала резонансом, чтобы обо мне говорили. А то не улыбается мне перспектива оказаться запертой в монастыре. Что же сделать такого, чтобы обо мне говорили, и имя было на слуху? Устроить сеть гостиниц? Да есть такая задумка, устроить глобальную сеть, под одним брендом, вот кстати, каким? А модный дом? Насколько помню, в столице ничего похожего не было, а я бы придумала такое заведение, где дамы могли бы посплетничать и выбрать новинки моды. Вот хочу я быть законодательницей мод. Хочу! А вот смогу ли? Планов громадье, но как их все реализовать? Записывать что ли на листик? А то память ни к черту. Мне просто необходим органайзер. Объёмный такой, возможно магический, вот кстати тоже идея. Думаю, деловые люди раскупят ежедневник, с магическими прибамбасами, а устроить подзарядку можно от солнечной батареи. Мне вполне по силам. Вот то точно надо записать!


В дверь тихо постучали и я подскочила. Сердце стучало как бешенное. Кто там? Ночь на дворе. Кому понадобилось прийти ко мне с визитом? Явно не Ларр, тот сразу дублировал стук голосом, трогательно растягивая 'сестрееенка, тут?'. Может Эная? Я даже хмыкнула, представив как моей дуэнье захотелось посплетничать на ночь глядя. Неужели кто-то из постояльцев? До сих пор мне везло, и ни один из моих гостей не проявлял настойчивого интереса из разряда: 'я уверен, лея скучает в одиночестве!'. Мое везение кончилось? Мысленно представила сегодняшних моих гостей. Ни один не походил на роль героя любовника. Ну не Освальд же! Прихватив на всякий случай увесистую статуэтку, подошла к двери.


- Кто там?


- Всех богов ради, открывай.


Потрясенно открыла рот. Нет, вот Тео у своих дверей я не ждала. Вот даже о нем не думала! Огляделась по сторонам в поисках халата. Не встречать же неуравновешенного Ишхасса в одной сорочке! Что-то мне подсказывает, этой встречи я не переживу.


- Тина! Я сейчас дверь сломаю, ты чего там копаешься?


Чуть не ляпнула: 'сейчас любовника спрячу'. Ну вот действительно, почему копаюсь глубокой ночью, когда все нормальные люди давно спят? Может я тоже спала, а теперь пытаюсь проснуться. Открыла дверь, впуская мага в комнату, и едва не закричала.


Да уж увидеть в подобном виде мага я была не готова: он же уехал от меня на днях. Где Ишхасс уже успел подраться или что означает его внешний вид? Одежда висела на Тео рваными лохмотьями, в прорехах ткани то там, то тут виднелась кожа с глубокими царапинами, остатки рубашки набухли от крови. Разбитая скула и губа. Морщась от боли Тео прошел в комнату, периодически шипя. От боли видимо. Выглядел маг настолько 'живописно', что я вцепилась в косяк, забыв закрыть дверь.


- Кто тебя так?


- Всегда ценил в женщинах умение помогать без лишних вопросов, - недовольно буркнул Тео, снимая рубашку через голову. Вздохнула. Вот почему он такой сложный? Сбегала на первый этаж за водой и чистыми тряпками - протереть раны мага. Заодно прихватила обезболивающую настойку, вопросы решила отложить на потом. Тео благодарно кивнул и отхлебнул зелье прямо из горлышка склянки.


- Паршиво, - протянул маг, морщась от боли, когда прохладная тряпка коснулась его спины.


Видимо все-таки каких-то действий от меня ждали. Не зря Тео был так напряжен. А я молчала, старательно прогоняя в голове возможные варианты. Первый вопрос, который меня интересовал, был, конечно же, откуда такие раны. Что-то в их 'рисунке' было знакомо. Нежить? Если подставить эти ранения в общую схему происходящего вывод, казалось, был очевидным. А какой вид нежити оставляет такие следы? Вспомнить бы еще. В Школе магии у нас был целый семестр посвящен видам нежити, точнее шапочному разбору оной.


А как к остаточным следам нежити относятся мои мысли о войне? Однозначно Тео пришел со стороны пустыни. Как бы вытянуть из него информацию? Конечно, он мне вряд ли скажет, но, с другой стороны, если попробовать схитрить? Сомневаюсь, что в случае войны Тео озаботится о моих родных, а меня, скорее всего, запрут в монастыре, наравне с альтеей Короля. Перед глазами пронеслись кирпичные стены келий и заунывный колокол к вечерней молитве. Ну уж нет!


- Когти лунной крылатки пропитаны ядом. Ты уверен, что тебе не нужно в город к врачу?


Тео вздрогнул, будто я ему на спину кислоты вылила. От неожиданности?


- Я даже спрашивать не буду откуда ты знаешь, - поморщился маг, - только мне все равно не доехать до Орлума.


Откуда? Господи, он считает, что я в школе не училась? Или училась из рук вон плохо? Интересно, что будет, если дьявол Истрана умрет от яда нежити у меня в гостинице? Меня оправдают? Врата монастыря перед глазами поменялись на красочную картинку эшафота. Что-то мысли у меня невеселые.


- У нас тоже есть лечебница! - встрепенулась я, позволить умереть Тео не хотелось.


- Тина, успокойся. Сейчас включит регенерацию Ишхасс и плевать мне будет на яд. Но этот господин исключительно привередлив и хочет тебя под боком, поэтому я здесь.


Чертыхнулась. Ну да, конечно, как же я могла подумать? Все дело исключительно в звере, плевать на меня хотел Тео с высокой колокольни. Что, размечталась, дурочка? Как же пришел он к тебе умирать! Такие как Теодор дерутся со смертью до конца и в жизни не пойдут, вместо очередной рукопашной с Костлявой, тихонько умирать к любимой. Тем более я ему не любимая. Всего лишь валерьянка для Ишхасса. Даже обидно.


- Как ты уживаешься с Энаей? Она все так же тебя бесит?


- Никак не уживаюсь, - буркнула, обрабатывая царапины настоем календулы, хоть какой-то антисептик, - и да все еще бесит. Она сказала, что я толстая, конопатая и с нулем магии.


- У девочки всегда были проблемы с тем, чтобы промолчать, что думает то и говорит.


Я разозлено зашипела. Значит, маг думает так же? Дернула Тео за волосы. Странно, но маг лишь довольно прищурился. Он мазохист? Ему приятно, когда я делаю ему больно? О да! У меня сейчас полно отрицательной энергии, так что охотно ему волосенки повыдираю.


- Ты тоже так считаешь?


- Не передергивай, я этого не говорил.


Надулась как мышь на крупу. Какой же тяжелый характер у Теодора! Нет, чтобы сказать что-то хорошее, поддержать меня, а он! Правда тут же пришло осознание, что ничего маг мне не должен. Никаких чувств лично он ко мне не испытывает и вполне нормально, что он позволяет в мой адрес ехидство или разделяет мысли Энаи.


- И чего ты замолчала? - подозрительно уточнил Тео, - где заслуженные мною крики и выдранные волосы?


- За что? За правду? - уныло буркнула, продолжая промывать царапины, - так я тебе думать запретить не могу.


- Как же с вами женщинами сложно.


Молча наблюдала как Тео встал и направился к моей кровати. Он что и спать собирается у меня в комнате? Может я чего-то не понимаю, и маг все-таки напился каких-нибудь разработок Асвара и теперь не зависим от меня? Нет. Он же сказал: для регенерации нужен Ишхасс, а зверю - я. Тогда почему, черт возьми, мы так рискуем? Хотя конечно я ничем не рискую, но вот Тео то не знает, что продолжения сегодня не будет. Или мне предлагается поспать на коврике? Мысленно представила себе любезного Тео: 'Тина, это коврик. Коврик - это Тина, сегодня вы вместе'.


- Ты куда? - подозрительно поинтересовался маг, увидев, что я беру подушку и второе одеяло из шкафа.


- К брату. Ты же собрался спать в моей кровати.


- Да, черт возьми, и с тобой под боком.


- Но мы же... - я, кажется, даже покраснела. Фантазия сразу дорисовала мне все, что может происходить между двумя людьми в одной кровати.


Тео внезапно расхохотался. Мне даже стало обидно, как так-то вообще? Его значит, вообще никак не трогает возможность оказаться в кровати с полуголой девушкой? Я даже расстроилась. Бесчувственный чурбан.


- Тина, посмотри на меня, - мягко произнес маг, и, схватив меня за руку, потянул к себе.


Я сделала вид, что меня не интересует этот разговор и, даже сидя на коленях Тео, старалась смотреться независимой. Зачем мне этот чурбан неотесанный? У меня гостиница! У меня открытие второй в столице, брат и зависящая от меня прислуга. У меня есть все, что нужно для счастливой жизни, а любовь это так... глупости. Тем более - безответная любовь.


- Во-первых, я ранен, - начала перечислять маг, поглаживая мою поясницу, - меня бы может это не остановило, но есть второй нюанс, ты же сегодня следуешь за луной, да?


Я покраснела. Вот откуда он узнал? И поясницу гладит не просто так, явно снимает болевой синдром. С благодарностью откинулась на грудь мужчины. А что? Мне так приятно, когда еще доведется вот так посидеть?


- В-третьих, я взрослый адекватный мужчина, и вполне способен получать ощущение умиротворения просто находясь с желанной девушкой в одной постели, обнимая ее, - Тео подул мне в шею, - и последнее, нам, как помнишь, нельзя.


Не знаю, что меня обрадовало больше. То ли третья причина - я желанна! То ли то что причина 'нам нельзя' была названа последней. Может, есть какие-то шансы на лучшую жизнь, если Асвар таки не найдет решения? Тео тут же воспользовался моими сомнениями и под шумок затянул в кровать, пододвинув к самой стенке. Минут десять я лежала спокойно, прислушиваясь к ощущениям: что это такое, когда тебя обнимает во сне любимый мужчина.


- Тео?


- Что тебе, чудовище? - сонно пробормотал маг.


- Почему это я чудовище?


- Ты не даешь мне спать, - буркнул Тео, - Ишхасс конечно в полном восторге, он тискает дорогое ему существо, но я очень хочу спать. Регенерация штука тяжелая.


- А если Асвар не найдет лекарства?


- Такой вариант тоже очень даже возможен.


- И что тогда?


- Тина-а-а-а! - простонал Тео, - какая же ты все-таки сложная. Что тогда? Тогда я таки затащу тебя в постель и мы наплодим кучу потенциальных Ишхассиков. Минимум два. Можно четыре.


Надулась. Не то чтобы маг говорил что-то, чего я не ожидала, но как то оказалась морально не готова к такой правде. Надеялась на что-то более романтичное. Может, какое то признание в любви? Вот дура то. Это же Теодор Эмерти, дьявол Истрана. Глава службы безопасности, правая рука короля! Прогнав грустные мысли, покрепче вцепилась в руку Тео. Ну и пусть у меня будет всего одна ночь, но зато ночь с иллюзией семейного счастья.


- Тео!


- Спи, чудовище.


- А степняки... решили с ним насчет союза?


- Да, вырисовывается неплохая перспектива, спи, чудовище.


Ну и пусть. Вздохнула и устроилась поудобнее.


Вопреки ожиданиям, Тео с утра никуда не делся. Так и нежился в кровати, обнимая меня. И я молчала, боясь спугнуть очарование момента. И хотя боялась, что маг обязательно пройдется по поводу спутавшихся волос или нечищеным зубам, наслаждалась утром. Тео поднял руку и придирчиво ее рассмотрел, удовлетворенно кивнув своим мыслям.


- Затянулось.


- Ты теперь уедешь? - тоскливо спросила, поглаживая пальчиком край одеяла.


- Тина, давай на чистоту. Ты сама сбежала из моего дома и сама отказалась от моего видения отношений.


- Наши видения не совпадают!


- Возможно, - согласно кивнул маг, - но попытайся понять и то, что я мужчина, начальник службы безопасности. У меня есть куча обязанностей и я не могу их забросить ради того чтобы сидеть у твоих ног, даже если Ишхасс этого очень хочет.


- Я...


- Дослушай, - перебил меня Тео, - какова бы не была природа этих чувств, честь и долг для меня важны не меньше твоего благополучия. И пока я контролирую ситуацию, то буду поступать так, как посчитаю нужным, даже если это не нравится тебе.


- Ага, как в случае с маньяком.


- Да, как в случае с маньяком, - серьезно кивнул Тео, - я полностью контролировал ситуацию и представить не мог, что это повлечет для тебя душевную травму. Если бы твоего участия было можно избежать, ты бы не гуляла вечерами по городу. Сидела бы в своем общежитии под охраной моих ребят. Умирали девушки, Тина. Они тоже были чьи-то возлюбленные, дочери, матери. И я рискнул своей женщиной, зная, что смогу ее спасти, чтобы десятки других вечерами гуляли спокойно.


Я нахмурилась. С этой точки зрения мне никогда не приходилось рассматривать ситуацию давно минувших дней. Даже когда очень хотелось оправдать Тео, никогда не думала в подобном ключе. Было в этой логике что-то извращенное. Наверное, та самая знаменитая - мужская. Мне бы в голову не пришло рисковать так кем-то. И, конечно же, крутить липовый роман, чтобы подтолкнуть мышку к мышеловке.


- Ты привыкла к делению на белое и черное, но окружающее серое, в лучшем случае. Власть или решение проблем не всегда дар во благо. Умелый политик или слуга закона должен уметь идти по трупам. Мне нужно было схватить того вельможу и я ни секунды не задумался. Более того, повторись ситуация, поступлю также. Результат должен быть достигнут с минимальными затратами ресурсов. Я поступил так, как поступил. И оправдываться или посыпать голову пеплом не собираюсь. Это было мое решение, которое хоть и зацепило тебя, но от этого не перестало быть правильным. Возможно, оно было не единственным, но гарантировало точное выполнение поставленной задачи.


В дверь постучали и я испуганно вздрогнула. Вот только гостей мне сейчас не хватало! Особенно когда Тео у мня в кровати. И не объяснишь же никому, что мы просто спали, даже не целовались. Хотя в целом мне было наплевать на то, что подумают окружающие, не хотелось бы сплетен за спиной. И на Ларре отыграются, сволочи. Чисто машинально укрыла Тео с головой. Последний, к слову, попытался сопротивляться, но я срывающимся голосом попросила не шевелиться. Объясняй потом, что это мой самопровозглашенный жених.


- Лея Тина, прошу прощения за вчерашнее, мне не следовало подбивать вас на...


Слава Иштар и всем богам пантеона, что Эная заткнулась, не выдав моего секрета. Вошедшая девушка расширенными от удивления глазами смотрела на укрытое тело на моей кровати. В принадлежности последнего к мужскому полу сомневаться не приходилось. Одеяла не хватило на весь рост Тео, и ноги оказались неприкрытыми. Маг пошевелил пальчиками и я чуть не подавилась от смеха.


- Вы! Вы изменяете Ирру Эмерти, с каким-то местным...!


- Эная, покиньте мою комнату.


Девчонка выбежала от меня, хлопнув дверью.


Ну вот. Вздохнула, посмотрела на неприлично смеющегося Тео и нахмурилась. Если девчонка проговорится, не видать мне нормальной торговли. Как же... я падшая женщина! А кто захочет вести дела с... В лицо ничего не скажут, но все мои поставщики, едва не застонала от отчаянья.


- Ты в курсе, что уничтожил последние остатки моей репутации?


- Тем лучше, никто не покусится.


Хотела высказать ему, но смолчала. В конце концов, что он еще мог сказать? Мужчина нахмурился и взял меня за подбородок двумя пальцами. А красивые у него руки, пальцы тонкие, 'музыкальные'.


- Тина, прекрати придумывать себе всякие ужасы. Я не стану тем идеальным мужчиной, которого ты себе нарисовала в голове, не факт что вообще стану твоим мужчиной, - маг вздохнул и достаточно покорно дал осмотреть свою спину, - но ты должна понять, что меняться в угоду тебе не стану. Да, возможно, со временем, начни мы притираться, я бы стал тем, кого ты хочешь видеть, но...


Тео не договорил, но я все поняла. Не могу сказать, что он не прав, но признавать это тяжело. Маг не должен оставаться единственным центром вселенной в моей жизни. Что произойдет, если Асвар найдет лекарство? Я останусь у разбитого корыта, с разодранной в клочья душой? Зачем я сознательно загоняю себя в ловушку? Буду жить как живется. Есть Тео? Хорошо. Нет Тео? Еще лучше, больше останется времени на обучение в Университете Магии и открытие 'Ночной Кобылы'.


- И прекрати придумывать себе, что я мог бы сказать, если бы... да кабы. Мы договорились?


Согласно кивнула, поднимаясь с кровати. Если уж я решила, то завтрак, новое меню для кухни и продумать планы на будущее.

Глава 12

В которой говорится о планах на будущее и настоящее, совместном завтраке с незнакомым драконом и несчастье Энаи


Однозначно Тео на меня плохо влияет, рядом с ним я становлюсь нервной и истеричной. Или это пресловутое 'хочу быть слабой'? Решите за меня, пожалуйста, все проблемы! Ага. Тео решит, потом заедет еще раз в Артвиль и решит. Гнать к черту эти иллюзии. Только проблемы лишние от этого самовлюбленного мага. А у меня дел невпроворот. У меня брат. Ответственность. И пусть мозгами меня Бог обделил, судя по всему, это не повод бросать на произвол гостиницу и Ларра. А именно этим я и занимаюсь, после того как узнала что избранная Ишхасса. Встретила любовь всей своей жизни. Тьфу. Какая же я дура! И нечего все валить на драконье вино! Не может быть оно во всем виновато. Люблю мага. Да. А он меня?


Усмехнулась собственным мыслям и плеснула в лицо водой. Пора забыть про Тео. Если уж мужчина так жаждет избавится от связи Ишхасс-Альтея, которая по словам самих северян есть божественное предопределение, то зачем связывать свои мысли с ним? Упорства мага хватит на разрыв, уверена, так для чего я терзаю себя? Однозначно. Гнать мысли о Тео из головы. Гостиницы и Ларр. Ларр и гостиницы. И никаких дьяволов Истрана в обозримом будущем. Или все-таки? Я же его Альтея! Для самой себя бы решить, что и как.


Взглянула в зеркало и улыбнулась.


Из флигеля вышла в полной уверенности в завтрашнем дне. Даже если вдруг начнется война, я не буду сидеть сложа руки. У меня есть что предложить короне - те же артефакты. Если надо - воспользуюсь всем своим ненормальным влиянием на Тео, но Ларр и Стана с девочками, не окажутся в центре военных действий. Это мои люди и ответственность я буду нести за каждого. И если понадобится, пойду на эту государственную службу. И Тео буду терпеть, и насмешки по поводу покровительства мага тоже. Мне впервые за много лет есть кого защищать.


В глубине сада шумели рабочие. Удовлетворенно кивнула, строительство беседки началось еще вчера и, думаю, через пару дней будет готово. Давно планировала построить игральный дом. И результатом моих размышлений стало 'диво-дивное': резная деревянная то ли беседка, то ли веранда, увитая плющом. Благодаря магии в беседку не проникнет ни непогода, ни зимние морозы.


Я таки 'дорисовала' монополию. Вышло корявенько, но вполне в духе это мира, а благодаря магии ожила карта, приобретая объем. Забавно копошились маленькие гномы в рудниках, в крошечные таверны доставляли бочки с вином, а из труб домов клубился дым. Карта была огромная, занимала целый стол и предполагала участие до десяти игроков. Я по праву могла гордиться собой. Вместе с монополией были готовы падающие башни, карточки мафии, шахматы и ряд игр попроще, наподобие крокодила. Мной запланировано было сделать неделю большой игры, предоставив клиенту возможность отвлечься и на маленькие.


Осталось придумать причину, по которой люди в провинциальном городке пошли бы ко мне. Нет, конечно, скука весомый аргумент, и местное дворянское общество изголодалось по развлечениям, но что поставить на кон? Деньги? Устраивать казино мне не хотелось. Просто хорошее настроение? А насколько действенно? Не спорю, вначале я вызову нездоровый ажиотаж, а потом? Или думать об этом, когда произойдет спад интереса?


Игровая веранда располагалась в самом конце моего участка, чтобы не тревожить моих постояльцев и чтобы клиенты гостиницы не беспокоили сиятельных леев. Резная калитка, через которую можно пройти только по приглашению, надежно стояла на страже интересов играющих и я не беспокоилась, что дворянское общество Артвиля начнет возмущаться близостью караванщиков. Магия!


Еще хотела открыть маленький ресторанчик, куда бы плавно переместились гости отмечающие свадьбы, но теперь, в ожидании войны, я опасалась ввязываться в новые авантюры, которые требовали денег. Боюсь, что вложу деньги, а отбить не успею. Нет-нет. Лучше уж синица в руках и кошелечек с золотом в банке.


Посмотрев задумчиво в сторону веранды, решила посмотреть за ходом работы после обеда. Расход магии в последние пару дней шел просто огромный: даже сладкое мне уже не помогало. Лицо осунулось и тени залегли под глазами. Я было попыталась заявить про аристократическую бледность, но Юли сказала что это больше похоже на трупную синюшность. Но что делать, если монополия и беседка, в которую приходилось вливать магию с самого основания, забирали много сил, и это не учитывая, что текущую работу по подзарядке амулетов никто не отменял. Мои последние задумки про заряжающиеся на солнце амулеты так и не получалось пока реализовать. Пока на солнышке лежало два опытных образца. Моя попытка номер пять. Посмотрим на результативность. А есть еще ночные, которые по идее должны заряжаться от лунного света. Если у меня все получится, в войну без куска хлеба я не останусь. Корона оторвет с руками и ногами мою разработку.


Правда это все при условии что получится. Сил по-прежнему не хватало. И даже съешь я весь мед Артвиля, мне не поможет напитать мощный артефакт. Скорее взрыв получится и хорошо, если при этом останусь жива. Со знаниями тоже вышел дефицит. С того самого разговора с Тео в карете я поняла, насколько велики пробелы у меня в артефакторике. Но книг по этой дисциплине, увы, не было в свободном доступе, а пользоваться клятвой Теодора и таки пойти в Университет не хотелось. Точнее, хотелось еще как. Но... вечно это 'но'! И дело уже не только в артефактах.


Я недавно пролистала всю местную библиотеку. Не там ничего интересного по истории Истрана, максимум новейшая. Узнала, что лет двадцать назад был великий голод, из которого страна выходила долго и тяжело, а пятнадцать - по селам прошла чума. Удивительно, что в таких условиях Истран вообще смог сохранить целостность, тем более соседи норовили урвать кусочек. Я даже зауважала короля, который, если верить книгам, взошел на трон в возрасте шестнадцати лет. А вот про то, что собственно произошло в тот период, и какое государство было на территории пустыни - молчок. Секретная информация? Так война произошла не так чтобы очень уж давно, средний срок жизни в этом мире около ста двадцати-ста пятидесяти, причем стареть начинают позднее, чем на Земле. Даже новое поколение толком не успело вырасти, а 'ветераны' - состарится. Но ведь в школьной библиотеке были же данные! Почему нет в городских? Надо в Университет... только там, думаю, смогу найти нужную информацию. И тут возникают те самые 'но'.


С одной стороны - появляться в университете стыдно, слухи, конечно же, пойдут. Насмешек мне еще в школе хватило. Ну и столица, буду чаще видеть Тео. Вот уж чего сейчас не надо. Вдалеке все-таки спокойнее, и пока есть возможность держаться от мага подальше - оно и лучше. И что я буду делать со знанием, если все равно не могу реализовать? Как напитать сложный амулет? Боюсь столько меда я не съем. А если и съем, то у меня разовьется диатез. С другой - я же сама на это напросилась! Да и это престижно, полезно для меня как мага, и опять же - если война. Надо, наконец, что-то решить, а не метаться подобно слабохарактерной дурочке. Хватит, я сказала! Поправила полы золотого с красным платья. Сегодня 'драконий' день. И блюда с имбирем. Имбирный квас, к примеру, очень понравился моим клиентам. Правда оборотни недолюбливают, когда я ставлю в меню кухню 'этих чешуйчатых гадов', но сегодня караваны идут сплошь состоящие из гномов и людей. А последние не прочь выпить имбирной водки. В профилактических целях конечно же.


- Опять на кухне имбирем воняет, - скривилась неизвестно откуда взявшаяся Эная.


Я еле сдержалась, чтобы испуганно не вскрикнуть. Вот же любит она подкрадываться ко мне: оттачивает мастерство шпиона. Я ее в такие моменты называю 'Ниндзя' и предпочитаю молчать о значении слова. Сама Эная не понимает термина и жутко злится, подозревая меня во всех смертных грехах, в том числе и оскорблениях. Бьюсь об заклад, она каждый день строчит Тео на меня доносы. Хорошо если хоть половина будет правдивой. Вот кстати, как она выкрутилась из той ситуации? Доложила про неизвестного мужика в моей кровати или нет? Если нет, то может ли ей теперь доверять Тео? Хотя, думаю, про наше пари она не рассказала, сама же на него подбила, как теперь признаться магу в подобном поступке. Но, судя по тому, что девица не в фаворе, о чем-то она умолчала. Знать бы о чем.


- И тебе доброе утро, ниндзя, - ехидно улыбнулась девушке, доплетая косу.


Девчонка обиженно засопела. Не смотря на то, что у нас установился вынужденный нейтралитет, особой любви друг к другу мы не питали. Вздохнула. Не планировала я с ней ссорится, и даже не старалась, но ее присутствие меня раздражало. И хотя тщательно, смею надеяться, подавляю вспышки гнева, думаю, что-то дуэнья да замечает.


Над головой пролетел голубь. Нахмурилась. А птичка то для личных писем! В Ирреле была занятная система почтовых птиц. Крылатые создания обладали слабыми зачатками магически-разбуженного разума и потому корреспонденция доставлялась вовремя и в срок. При определенной дрессировке птицы конечно. От цвета пернатого собственно и зависела 'сила интеллекта', своеобразный цветовой маркер. Голубые прилетали от торговых партнеров, белые - самые глупые и наиболее дешевые, летали по общим вопросам, розовые - по личным перепискам, желтые - по военным приказам, для плохих новостей и королевских указов традиционно использовали соколов. Птица не дастся абы кому в руки и точно доставит адресату письмо. С моей голубятни летали голубые и белые. Кому прилетел розовый?


Подобрав юбки, к которым так и не привыкла за столько лет, поспешила к голубятне, где дежурил Питер. Мальчик любил животных и потому охотно дал клятву о неразглашении информации, которую мог получить. Остальные жители деревни магических клятв боялись как огня, поэтому место в голубятне прочно закрепилось за Питером.


- Лея! - радостно воскликнул мальчик и для пущей демонстрации дружелюбия помахал мне руками, в которых держал голубя.


- Разве это с нашей голубятни?


- Нет, девочка прилетела издалека, - нежно протянул Пит, поглаживая птицу по клюву.


- Для кого-то из постояльцев?


- Для ромеи Энаи.


Я уже протянула было руку за запиской, так как, по моему разумению, из постояльцев к кому могли доставлять письма издалека была только моя персона. Да и чего уж греха таить теплилась в моей душе надежда, что письмо от Тео, тем более почерк на бумажке был удивительно похож на его.


- Для Энаи, - эхом повторила я.


- Для меня?


Обернулась на девушку. Почему ей пишет Тео? Или это все по поводу слежки за мной? Но розовый голубь!


- Да, ромея! - согласно закивал Пит, отдавай записку Энае.


Отдав корреспонденцию мальчик тут же потерял к нам интерес, полностью переключившись на голубя: ворковал там что-то птице, относя к кормушке. А я не сводила глаз с Энаи и записки в ее руках. Усилием воли заставила себя отвести взгляд. Это не мое дело. Не стоит выплескивать свое раздражение на девочке, даже если я ее недолюбливаю. Сама же юная шпионка тоже была удивлена тем, что ей пришло письмо, что немного примерило меня с тем фактом, что ей пишет Тео. Девушка даже не стала уходить к себе чтобы прочесть записку. Потрясающая беспечность, а если там важные сведения? Хотя да, голубь то розовый. Но мало ли кто и как путает следы?! С другой стороны, розовые голуби глуповаты, доверять им секретные донесения?


Судя по лицу Энаи ничего хорошего в письме нет. Девушка бледнела прямо на глазах, а из прокушенной губы пошла кровь. Я даже заволновалась, что произошло?


- Лея, простите, но я буду вынуждена оставить вас и уехать.


Удивленно проследила как Эная, скомкав бумажку, положила ее мимо кармана и бегом припустилась к своим комнатам. Пару минут во мне боролись остатки совести с любопытством, но последнее проиграло, хотя я и нагнулась за запиской. Поспешно сунула клочок бумаги в карман - не хотелось, чтобы Пит заметил, что я взяла письмо без спроса.Решительно двинулась вслед за своей дуэньей. Я застала девушку столбом стоящей посреди маленькой комнатки, которая была выделена Энае. Дуэнья разглядывала пол с странным отрешенным лицом.


- Эная?


- Он убил ее, лея Тина, убил!


- Кого? - глупо переспросила я, - кто?


- Отчим! - зло крикнула девушка и внезапно села на корточки, обхватив колени руками, - он убил!


Вытащила из кармана записку и протянула Энае. Думаю, ей было бы неприятно прочти кто-то письмо, адресованное ей. Хотя скорее всего особо неприятно, если это буду я. Вздохнула и призвала стакан воды. Стана на кухне, наверное, удивилась, но тут нужнее. Голова привычно закружилась и я достала мятную пастилку из кармашка. Призывы на голодный желудок все-таки чревато. Девушка благодарно приняла стакан, но пить не спешила. Так и сидела: поставив стакан на пол и обхватив его двумя руками.


- Отчим напился до зеленых демонов и спалил дом. Вместе с сестренкой и собой.


Я ахнула. Вот оно как бывает. А я свято верила, что этот мир без недостатков и староста села должен был следить за потенциально опасным субъектом. В городе каждый третий был магически закодирован от алкоголизма. И мне казалось это обычная практика. Ан нет. От осознания этого обидно и тошно.


- И что теперь?


- Не знаю, - плечи Энаи поникли, - маме одной там не выжить, а кто ее теперь возьмет? С детьми, без дома, со мной?


- А что с тобой?


- Так я же... - Эная запнулась и я вспомнила. Ее в родном селе считали шлюхой. Как обойдутся теперь с сестрами, когда пропал мужик? Он был плохонькой, но какой-никакой защитой от злых языков.


- А Тео что?


- Ирр Теодор, - привычно поправила меня девушка, однако сейчас в ее голосе не было ехидства, - ему некуда их принять. И мне некуда. И денег нет. Ирр Теодор написал, что лично он не может мне помочь.


Я нахмурилась. Эная была человеком Тео, почему он не озаботился о судьбе семьи своего сотрудника? Неужели все-таки дуэнья не в фаворе, потому что умолчала о то ли госте, то ли споре... Неужели это моя вина? Куда денется теперь женщина с тремя детьми? Неужели Эмерти так жесток? Не верю. Или это какой-то тонкий расчет. Вот только на что? Вздохнула. Жалко незнакомую женщину, хлебнувшую горя. И девчонок жалко. А сколько отчаянья в голосе дуэньи! Тео не может ей ничем помочь, а кто может?


- Сколько лет твоим сестрам?


- Четырнадцать, тринадцать и десять, Анне было семь, - глухо ответила Эная, кусая губы.


- Я открываю гостиницу в столице через месяц, - решилась я, наконец, после минутного раздумья, - могу взять девчонок и твою маму в персонал, убирать в номерах, помогать на кухне. На что сгодятся.


Энная вскинулась и посмотрела на меня с такой надеждой, что меня бросило в краску. Собственно, мне даже стало стыдно. Я бы и не догадалась предложить, если бы не странная фраза, которую обронила Эная: 'Ирр Теодор написал, что лично он не может мне помочь'. Либо я сошла с ума, либо Эмерти намекал мне взять под свое крылышко семью Энаи. Вот только зачем? Девчонка теперь будет предана только мне. Я не святая, и прекрасно понимаю выгоды моего предложения: приобретаю прислугу, которая обязана мне, и, что не маловажно, Эная моя с потрохами.


Судя по взгляду девушки я для нее уже богиня. Так и загордится недолго.


- Пусть приезжают, - великодушно предложила я, - поучатся пока у Станы. Я не обеднею от парочки голодных ртов. Сама поедешь?


Дуэнья кивнула и поднялась на ноги. Ее шатало. От стресса? Хотя да, что это я. Девушка сегодня узнала, что у нее погибла младшая сестра и мама оказалась на улице. И непонятно сколько это уже продолжается. Когда об этом узнал Тео? Явно не в тот же день. А учитывая репутацию Энаи среди деревенских...


- Погоди, попросим Джеймса с тобой поехать, мало ли что там у вас в деревне. И амулетов магических сейчас принесу.


Девушка посмотрела на меня с благодарностью, подошла и в порыве чувств обняла. Тут же отвернулась и принялась собирать вещи. Я не осуждаю ее. Поэтому сама поспешно сбежала вниз, разыскивать Джеймса. Вид у вышибалы внушительный, такого поди не послушай. Есть у меня определенные сомнения, что вдову нам просто так не отдадут. Тут же заволновалась, не припрягли ли матушку Энаи, и тем паче сестренок, к 'развлечению' деревенских мужиков. Страшно представить.


Отловила Пита во дворе и отправила в ратушу - арендовать карету с возницей на несколько дней. Меня уже знают, потому об оплате вперед можно не заикаться: куда я денусь? Тяжело вздохнула. Много денег сейчас уйдет, но тут чем быстрее, тем лучше. Я бы отправила и стационарным порталом, но в Артвиле их не было, все равно ехать в столицу. Разыскала Джеймса и как могла, объяснила ситуацию. Оборотень понятливо кивнул. Для перевертышей семья все - понял без разговоров как это важно. Даже, насколько помню, жили кланами, не зря приезжал дядюшка Ларра. Оборотням физически требовалось знать о судьбе своих родичей. К Энае тоже все привыкли за последнюю неделю и пока она не строила козней, относились к ней как к любой из моих девочек.


Я сбилась с ног, готовя корзину с едой в дорогу, амулеты и договариваясь с возницей. Перед отправкой протянула собранные вещи Энае. Девочка так горячо благодарила меня севшим внезапно голосом, что я заподозрила ее в прокатившейся в комнате истерике. Поэтому решила, что инструктаж лучше проводить с Джеймсом. Оборотень стоял обманчиво расслабленный, но ей-богу опаснее Энаи, при всей ее учебе в спец школе. Хотя сдается мне Джеймс тоже не простой вышибала, не зря к нему присматривались и Тео, и Хью, даже дракон поклонился.


- Их надо забрать любой ценой, и как можно быстрее.


Джеймс согласно кивнул. Его как то не воодушевила история, пусть и поверхностно обрисованная мной, а уж детей оборотень обожал и не мог допустить чтобы они пострадали.


- Спасибо вам, лея Тина, - глухо откликнулась Эная.


Кивнула и сама подтолкнула девушку к экипажу. Время дорого. Особенно в подобной ситуации. Держу пари Эная гадает почему ей не помог Тео. Ведь что эти двести-триста золотых для сиятельного Ирра? Так почему он поступил так со своими людьми? Я тоже не ангел, но все мои сотрудники могут рассчитывать на посильную помощь. Дети Станы учатся за мой счет, Джеймсу я помогаю достраивать дом, Питу готовлю лекарства для его бабушки. Я делаю все, чтобы никому и в голову не пришло меня предать. Нет, конечно, на время работы людей сдерживает магическая клятва, а потом? От меня не уходили. У меня хотели работать. Спохватилась, что даже не позавтракала, когда солнце начало клонится к закату, а я так неудачно отправилась подпитывать магией беседку. Мир качнулся и заплясал яркими всполохами. На миг я ослепла. Вот дура же!


- Лея, с вами все в порядке?


Ко мне на помощь кинулся мужчина, поднимая с травы. Тяжело оперлась на подставленную незнакомцем руку попыталась встать, ища в карманах мятные пастилки. Неужели ни одной не осталось?


Медленно приходило понимание происходящего и закономерно поднялся вопрос что за мужик держит меня за локоть и собственно откуда он взялся? Всех своих строителей я знала, сложно кого-то не знать в маленьком провинциальном городке. Перевела взгляд из-под опущенных ресниц на своего спасителя и осеклась. Меня вел под руку дракон! Драконы с этой стороны тракта попадались редко. Настолько редко, что я за последние пару месяцев видела целого одного - Дарвина, которому просто полюбилась стряпня Станы и для него несколько сотен верст не крюк.


И хотя вопрос нахождения дракона на территории Артвиля конечно интересен, как чешуйчатый оказался рядом с беседкой, на закрытой территории моей гостиницы?! С интересом начала рассматривать своего спутника. Неприметная личина, но какой красивый дракон! Чешуя на висках цвета обсидиана, большие серые глаза с вертикальными зрачками и длинные волосы цвета ночи. Но главное! Если отбросить личину, передо мной стоял мужчина, весьма похожий на Тео. Я минуту не могла отвести взгляда. Мне это кажется, да? Я почти влюбилась. Почти. Вспомнила слова Дарвина что драконам не стоит доверять и стушевалась. Что понадобилось конкретному чешуйчатому ящеру в Артвиле и конкретно у меня? Точнее на закрытой от постояльцев территории? Решила не открывать знания того кто предо мной и понаблюдать за драконом.


- Благодарю вас, - кивнула, присаживаясь за столик летнего кафе. Нажала на кнопочку вызова, которая была на каждом столике, на случай если подойдут клиенты, не пожелавшие заходить в духоту общего зала.


Пришедшая на сигнал Юли испуганно посмотрела на мое испачканное платье и незнакомца рядом. Наверное, уже успела себе нафантазировать что-то страшное. Морщась от боли в ноге, которую я, видимо, подвернула, заказала оладьи с медом. Похоже девочка догадалась о причинах моего грязного платья и мигом убежала за заказом.


- С вами все в порядке? - спросил дракон, разглядывая меня с ухмылкой.


И чего он на меня пялится? У меня вторая голова выросла? Ах, печать Тео. Интересно, маг в нее ничего не добавил? Какой-нибудь новый пункт с описанием, что будет с нарушителем. Вот когда стоит порадоваться тому, что у меня есть такой подарочек на ауре. Или не порадоваться. Тут уж как посмотреть.


- Да, благодарю, ирр, - кивнула я, мечтая, чтобы для меня он остался безликим ирром. Хватит мне одного представившегося дракона.


Было что-то непонятное в этом представлении в культуре драконов. Я так и не разобралась окончательно. Вроде как обозначение особого расположения. С одной стороны хорошо, а если подумать? Ни к чему мне привлекать внимание очередного ящера. Это не хорошие и милые друзья как в романах, это хищники, которым интересно все запретное. А я сейчас для них лакомый кусок как не погляди - и печать Тео (как! кто-то посмел указывать ящерицам на кого не смотреть), и поцелуй богини. Страшно. С таким лучше соглашаться, потому что никто не поможет. Даже Тео. Король ему не позволит, это дипломатический скандал, а мир с драконами сейчас особенно важен. Может, прокатит то, что я 'птенец'? Главное состроить глазки поглупее, губки бантиком и щебетать как птичка.


- Я не говорил о своей причастности к высшей знати, - медленно проговорил дракон, разглядывая меня с большим любопытством. Взволнованно закусила губу. Надо же было так глупо проколоться!


- Такой красивый мужчина, с такой выправкой, - старательно улыбнулась во все тридцать два, - и в таком дорогом костюме не может не быть ирром! Тут я, конечно, загнула - нищающих ирров было полным полно, хотя пресловутая выправка присутствовала у всех. Бедные, как церковные мыши, они могли гордиться только одним - кровью, доставшейся в наследство от северных лордов. Не знаю насколько успокоило моего собеседника данное предположение, но разглядывать настороженно он меня не прекратил.


- Позвольте пригласить вас на чашечку чая? Правда не знаю понравиться ли вам наша кухня сегодня, - робко закинула я удочку, - у нас сегодня день драконов, все блюда с добавлением имбиря.


- День драконов?


Мне показалось или мой спутник напрягся? Хотя он очень неопытный дракон. Даже особо не пытается скрываться, если не считать личины. Не представился - так поступают только чешуйчатые, напрягся только при одном упоминании своего вида. И дракон вроде какой то молодой и недалекий, как бы не вышла мне сейчас моя затейка с особыми днями.


- Да, ирр, - кивнула я, стараясь сохранять спокойствие, - в гостинице проводят тематические дни, в течение которых можно попробовать кухни разных народов, или весьма близкую к ним стилизацию. Завтра, например, день гномов, и буде густая грибная похлёбка и пироги. Вчера был день эльфов и множество разных салатов и жаркое. Сегодня же день драконов, имбирный чай и лимонад, свинина и гусь с имбирем.


- Любопытно.


Ко мне подбежала Юли с оладьями, медом и бокалом лимонада. Достался бокал с напитком и дракону, который осторожно пробовал новое лакомство. Судя по выражению лица - ему понравилось.


- Позвольте вас проводить, - предложил руку дракон, дождавшись пока я уничтожу пару оладушек, - у вас слабое здоровье?


- Всего лишь магическое истощение, ирр, - вежливо пояснила.


- Так вы хозяйка? Лея Тина?


Ого! А как у нас сразу взгляд изменился, стал жесткий и цепкий. И меня только что с головы да ног оглядели, раздели и мысленно полапали. Интересненько. Что владелица Замка с драконом магичка неизвестный мужчина знал, но вот внешность не выяснил. О чем это говорит, м? Что ехал он сюда осознанно. Я так думаю. Чем мне это грозит? Не знаю. И не думаю, что мне так жаждется узнать это.


- Да,- кивнула и тут же сделала широкий жест рукой, - вы проездом в Артвиле? Может вам понадобится номер?


- Да, благодарю, номер потребуется.


- У меня свободен лазурный номер, в оформлении которого чувствуется океан. Вы любите воду, ирр?


- Вода, - зачарованно протянул дракон.


О! Совсем интересненько. Дракон любящий воду? Я надеялась на более сдержанные эмоции, все-таки им больше по душе горы, но как назло в таком номере сегодня парочка суровых гномов.


- Вода подойдет, - поспешно согласился мужчина.


- Тина!


А вот и брат. Видимо ему сообщила Юли. И дракон так внимательно Ларра разглядывает. И вот с какой целью он у нас? Убить меня? А что, вполне вероятно, драконы в отличие от остальных рас видят Иштар и главное, знают о благословлении. Что им мешает убрать меня и рассорить Истран со степью? Хотя нет, не прошел бы он мою ограду, увешанную защитными заклинаниями. Или я слишком самонадеянна? Понадеялась на магию и в ус не дую. А ведь я не всесильна. Даже сказала бы магичка откровенно слабая. И если каким-то чудом мои заклинания просто с нахрапа не пробьешь, не значит, что они универсальны и остановят даже высшие расы.


С Тео наскандалила, от его людей отказалась, ходит со мной девочка дуэнья, которая вряд ли сможет чем-то помочь, насколько бы храброй не была. Или верила в исключительность после лобзаний Иштар? Ну-ну, то-то мне помощи было от богини, когда я ее звала. Умный да защитится сам?


- Что же ты, сестра?


Ларр без слов понял мое настроение и встал так, чтобы оградить от дракона. Мой же ты, защитник!


- Благодарю, ирр, за помощь Тине, - брат поддержал меня за локоток и потянул в сторону гостиницы, - там шкатулкой пришло письмо от лея Ундера, с зарисовкой Ночной кобылы. И несколькими уточнениями, он спрашивает, верны ли размеры?


Лей Ундер был полугномом, которого я наняла в управляющие, пока строится моя столичная гостиница. Почтенный и ответственный мужчина, который с первого взгляда покорил меня своей деловой хваткой и умением общаться со строителями. План здания был огромным, но ведь и территория позволяла? А главное, гостиница была необычной, броской, в чем то чуждой. Поедут ли ко мне? Еще как. Мой сервис три звезды тут казался чем то сверх, а стоил недорого. Кивнула дракону, радуясь такому замечательному предлогу уйти, и поспешила за Ларром, который уже одними губами спрашивал 'кто это?'. Умный мальчик. Понял что мне с этим мужчиной неуютно.


На улицу, скрипнув дверью, высыпали все мои домашние. Я даже моргнула удивленно. Вон и перепуганная Юли, и Пит, и Стана, вооружившаяся половником. Все смотрят на меня так, будто ждут команды. К чему? Судя по лицу Пита, убивать. Это дракона что ли? Ах да, они же не различают сущности, и видят только странного мужика, при встрече с которым хозяйка бледнеет. И пришел гость не с того выхода. Явно же не к добру. Я чуть не расплакалась от счастья. Вот она моя семья. И ради нее я пойду на все. Это МОИ люди и я за них в ответе.


Сделала незаметный жест рукой, придуманный для охранников как раз в подобных ситуациях. Должны же знать вышибалы, когда я контролирую ситуацию, а когда гость перешел все границы? Толпа прислуги облегченно выдохнула.


А я уже спешила к шкатулке, к письмам от лея Ундера. Что там с моей гостиницей? Все ли удачно? Полугном писал, что строительство идет полным ходом, наняты были две дополнительные бригады, которых полностью оплатил ирр Теодор Эмерти, магией под завязку напитаны не только фундамент и стены, но и ограда. Ограду поставили добротную, из кованного железа, высотой в человеческий рост, и увили каким-то измененным магически плюющем. Почтенный лей спрашивал действительны ли размеры здания, уж очень огромными получались пристройки.


Я многозначительно хмыкнула. Не помню где я углядела эту идею, но я строила не просто гостиницу, настоящий замок. Высокая центральная башня, в которой размещались комнаты хозяина и обсулживающего персонала, а от него клиньями расходилось пять пристроек: одна отводилась под обеденный зал и таверну, одна под хозяйственные постройки и оставшиеся под жилые комнаты. Я намеревалась выдержать их оформление в обычаях народов, на которые собиралась делать ставки, но если война, то какой путь перекроется? Нет уж, теперь буду делать 'нейтральными'. По краю пристроек 'клинья' соединялись тонкими ажурными арками. Но, наверное, только я знаю, что в случае опасности, гостиницу накроет силовым полем, надежно защищая от всего. Даже от бомбардировки с воздуха.


От меня ждали новинок, ко мне будут идти за новинками и я обязана их дать. И мой фонарь, загорающийся красным светом, и голубятня, и вкуснейшее безе в общем зале.


Еще раз перечитала письмо управляющего и задумчиво постучала пальцами по столешнице, значит Тео всеми правдами и неправдами хочет подтвердить клятву? Что ж пора принимать решение. С одной стороны, чаще видеться с Ишхассом, с другой - мои люди и будущее на случай войны. А война будет, не верю я, что войска стекаются к границе постоять, поустрашать пустыню. Сусликов они там что ли пугают? И раны на спине Тео. Не привиделись они мне! С пустыни идет нечисть. Кстати, хорошо вспомнила! А то замоталась с этой гостиницей. Буду в столице, пошлю запрос архивариусам.


И ведь буду! Дождусь Энаю, ее мать и, дав освоится пару дней, соберусь в столицу. Проверить 'Ночную кобылицу' и заодно отвезу свои артефакты в Университет магии. Я буду поступать и учиться, даже если будет тяжело.


А теперь подняться, прекратить себя жалеть, и работать, работать, работать. Денежки с неба сами не придут, сытое будущее не обеспечится, а Тео... Что Тео то? Пусть будет. В конце концов, он мужчина, к тому же зависимый от меня в какой-то мере. А я люблю его. Построю. Обязана. Особенно, если мы окажемся связаны на всю жизнь, без права отказаться друг от друга.


Вот тут-то меня и накрыло осознанием. А что я сделала, чтобы заслужить его любовь? Надеялась на внезапное чувство, как в индийских сериалах? Так вот на тебе, распишись, Кристина. Жить без тебя не может. Альтея Ишхасса. Душа его меня приняла, а вот разум? Разум я могу завоевать. Стерпится-слюбится? А что? Много из чего любовь вырастает: из дружбы, из совместной работы, из чувства благодарности. Да пусть без страстей, но лучше чем сидеть и плакаться как мне не повезло, что я попала под самое дурацкое клише попаданок. Ведь я даже не пробовала! Просто развезла тут сырость, что мне так плохо. А вот подобрать сопли и действовать, смогу ли? Посмотрела в зеркало и поняла - смогу! Или хотя бы попытаюсь. Я попытаюсь! А если нет - то гори оно все синим пламенем, Тео меня не получит! Но сначала...В столицу! К "Ночной Кобыле", к Университету, к загадкам грядущей войны, к чертовой работе на корону и к Тео. Именно так.

Глава 13

В которой рассказывается о приезде матушки Энаи, новых знакомствах и разговорах 'начистоту'


Я взволнованно ходила вдоль ограды. Прошло уже четверо суток с того момента как Эная уехала за мамой. Я уже стала волноваться, но вчера прилетел голубь от Джеймса. Все хорошо, отправляются в Артвиль. И теперь мне оставалось только взволнованно ходить вдоль ограды: туда-сюда, туда-сюда. По моим расчетам дуэнья уже должна была приехать, они же не рейсовым дилижансом едут! Их ожидала личная карета, готовая отправиться тут же и стационарный телепорт, а прошло с только времени! Что-то пошло не так? Как же тяжко ожидание!


Комнату для матушки Энаи мы с Ларром уже подготовили, братишка, кстати, очень волнуется за дуэнью. Близко принял к сердцу тяжелое положение девушки. И вообще как-то странно на нее косится, что тоже не может меня не волновать. Нет, я совсем не против влюбленности брата, но Эная нам не подходит. И дело не в том, что она без рода племени и из крестьянской семьи - у меня 'титул' тоже не наследуемый, хотя есть у меня какие-то задумки насчет этого, чтобы Ларр и его, а так же и мои дети, если удастся завести последних, имели приставку перед именем 'лей'. Плевать мне на родословную невестки, но Эная не для нас! Да и непонятно, ради чего дуэнья улыбается брату, ради выполнения миссии по присмотру за мной или потому что ей нравится мой брат? Или может даже я и Ларр все не так понимаем и девочка просто вежлива? Я была бы рада, выделяй своим вниманием брат любую из дочек Станы. А что? Девочки хороши, все ладные, статные, трудолюбивые. А Эная... Красивая, да! Но какая из нее жительница провинции? Глаза недо-ниндзи горят, когда она рассказывает про школу, практику, шпионство и работу в министерстве. Не поселится она в глуши Артвиля! Конечно, я планировала отдать брату 'Ночную Кобылу', но когда это еще произойдет! А в силу последних событий уж и не знаю, да и сам Ларр не горел желанием ехать в столицу.


Если это простая влюбленность, то боги с ней, а если нет? А если юность пойдет дальше и однажды ко мне придет плачущая Эная с сообщением, что: 'принесла в подоле'? Тут придется отвечать за происходящее. Хотя они сущие дети, даже по законам этого мира. Но растут детки быстро, Артвиль практически деревня, тут не скроешь тему отношений между мужчиной и женщиной. С братом я, конечно, провела разъяснительную беседу, но из меня воспитатель на тему полового воспитания тот еще. На все мои вопросы Ларр лишь хмурился и передергивал плечом, и это мой милый домашний братишка! Поверить не могу. Пубертатный период? Так рановато. Как пить дать. Хотя может я себя накручиваю? Я частенько это делаю в последнее время. Может брат просто нашел в ситуации Энаи, что-то схожее со своей? Ручаться не могу, но, судя по слухам, матушке Ларра приходилось несладко и, оставшись без поддержки своих родных, когда она отказалась избавиться от сына, ей приходилось быть... кхм... любовницей какого трактирщика в столице. За спальное место и еду для себя и сына. А потом матушка умерла и брат остался один. Мой полукровыш не любил вспоминать то время и отвечал односложно и неохотно. Больше ничего не удалось узнать, в том числе и найти каких следов родственников Ларра со стороны матери, а последними я пыталась заняться, после того как нас нашел Освальд. Оборотень кстати регулярно присылает нам голубя. Вроде бы даже невесту присматривает Ларру из кланов, но я резко против, а со мной приходится считаться как с опекуном мальчика. Ведь мою клятву приняла сама богиня! Помню, сотрудник опеки очень удивился, увидев самопроизвольно появившуюся запись в реестре, после моей присяги. На его памяти это был второй случай, а потому оспорить наше родство не рискнул бы никто. Даже весь клан оборотней, пускай и такой влиятельный.


Надо отвлечься, а то голова сейчас взорвется, от всех этих мыслей. Даже хорошо, что Эная уедет со мной и своей матушкой в столицу. У девочки экзамены, заодно поможет матушке прижиться, а я понаблюдаю, насколько мои параноидальные мысли правдивы. Да и на эмоции самой дуэньи. Столица... она все проявит.


Надо проверить работы по строительству гостиницы, судя по письмо лея Ундера, остаются отделочные работы, самые сложные для меня, в каком все-таки стиле? А еще университет, в который я собиралась идти сразу по прибытию. Перевела взгляд на амулеты, развешенные на дереве. Часть испытаний они прошли, по крайней мере те, что я могла обеспечить на заднем дворе своей гостиницы, а дальше пусть разбираются в канцелярии. Их я предоставлю на суд вступительной комиссии в университете и их же повезу к Тео. Мне нужна работа на корону! Нужна. Была еще надежда на разработку дипкорпуса, благодаря которой собственно у меня и появилась возможность учиться в университете магии, но если будет война, какие встречи сопредельных государств? Сомнительно.


А еще была задумка насчет гостиницы. По открытию и функционированию, заодно и модному дому. Мысль о последнем меня не покидала, так что я собиралась посетить банк, в котором хранила денежки и провести серьезную ревизию вложенных денег и ценных бумаг, на предмет вложения в модный дом. Хотя предстояло найти модисток, а заодно и мастеров. Я только недавно сообразила, что такого понятия как маникюр тут не было. Ногти аккуратно стригли, придавая форму, но не более. И я хотела ввести в моду цветное покрытие, возможно с рисунками и стразами. Ну это наравне с прочими услугами. И хотя понимала, что это попытаются повторить в первую очередь, я опять собиралась брать вводимыми новинками, чтобы делало меня привлекательнее, чем моих конкурентов. Услуги магов не дешевы, а я сделаю все, чтобы у моих конкурентов не было шансов в сравнении с магами. Надо продумать парочку амулетов для работы. Планов громадье и я верила, что это окупится, нет никого щедрее женщины, стремящейся понравится мужчине, а главное выделиться среди остальных дам. В общем, задумок много, воплотить бы их! И почему в сутках только двадцать четыре часа? Из задумчивого состояния меня вывел звук подъезжающей кареты. Наконец-то! Ларр в мгновение ока оказался рядом, заставив меня вздрогнуть и подозрительно прищурится. Настоящий хищник: бесшумно подкрался, так что я даже не заметила. Встречает Энаю? Или все-таки Ирну и девочек?


Джеймс сидел на козлах и выглядел измотанным, неужели не спал все это время? Бедняга, надо дать ему выходной и заодно придумать, что делать с местом вышибалы, пока у меня их было два, но Дрю и так стоит уже четверо суток, а выгнать Джеймса на работу я просто не в силах. Что произошло? Гнали все время без сна? Пока Ларр отдавал извозчику мешочек с золотом, с которым расставаться было до безумия жаль, с жадным любопытством следила за занавешенными окошками, не прекращая размышлять, как теперь быть. Забрать женщину я забрала, но хватит ли мне духа все потихоньку провести так, как все планировалось?


Оборотень залихватски спрыгнул с козел, явно перед высыпавшей на улицу прислугой красуется, как же... там же Стана! Поспешно откинул ступеньку кареты и помог выйти их экипажа женщинам. Все измучены дорогой, бледные и в грязных платьях. Посмотрела на матушку Энаи и ахнула. Мне понадобилось все мое самообладание, чтобы не выругаться сквозь зубы: скулу женщины украшал огромный желто-сизый синяк, явно 'алевший' не первый день. На шее, прикрытой шарфиком, съехавшим из-за дороги, красовались не менее яркие, чем синяк, отпечатки чьих-то рук. Ее душили? За что? Или кто?


Перевела взгляд на девочек, она другой младше, но хорошенькие, как не каждая дворянка, имеющая полный доступ к косметической магии. Еще по детски угловатые, но та же порода, что и у Энаи чувствуется. Испуганно жмутся к матери и старшей сестре. Интересно, меня боятся? А матушка то хороша! Держится с редким достоинством, как королева!


- Госпожа, - мать дуэньи поклонилась, - меня зовут Ирна, и я благодарна вам за все, что вы для нас делаете.


- Давайте оставим разговоры на потом, вы устали, - я поспешно пригласила женщину в дом, - Стана, приготовь нам, пожалуйста, бульона. После отдыха покушают более основательно. Юли, комната готова?


- Да, лея Тина, дня три уже как, - поспешно кивнула девочка, - баню топить?


Я благодарно посмотрела на девчушку. Из всех дочек Станы она нравилась мне больше всех - сообразительная, живая, исполнительная. И почему Ларру нравится Эная, а не Юли? Хотя девочка совсем малышка, привлечь брата ей пока нечем. Вопросительно перевела взгляд на гостей.


- Благодарю, это было бы великолепно! Если мы никого не стесняем...


Заверила Ирну, что нисколько, и оглядела малышек. Придется видимо и портниху приглашать. Не могут же они, находясь у меня на службе, ходить оборванками.


- Позвольте представить, лея Тина, мои сестры, - поспешно выступила Эная, - Санса, Кира и Асуна.


Дуэнья поочередно тыкнула пальцем в каждую из сестёр, которые явно опасались меня и в разнобой приветствовали тонкими, дрожащими голосами. Я такая страшная что ли? Не понимаю.


Проводила гостей к бане и, выдав по пушистому полотенцу, оставила девушек на попечение Юли. Сама сделала жест Джеймсу, намекая, что надо поговорить. Но и сам оборотень уже шел на кухню, к еде и воде из бочки, которой поспешил вытереть лицо. И хотя я понимала, что моему вышибале нужен отдых, все-таки попросила рассказать, что было в поездке. Стана, вручив возлюбленному полную тарелку густого супа с мясом, поспешила отойти из нашего уголка. Правильно. Нечего сплетни собирать, если Ирна захочет, сама расскажет.


Судя по словам Джейми, Ирну мало что по кругу не пустили в деревеньке. Как сказали деревенские - какова дочка, такова и мать. Оборотень, по крайней мере, вытащил вдову из дома старосты, где Ирну подложили под сыночка главы, великовозрастного дебилушку.


Ну не удался у старосты сынок. Высокий, с дебиловатым выражением лица, полным отсутствием мозгов и склонностью к садизму, отчего за него не шла даже самая последняя сирота, а семейного счастья и деток родной кровиночке староста хотел. Потому и приметил в жены старшую дочку Ирны. Мол, пусть и дочка шлюхи, но пока не развращенная, простим и наставим на путь истинный. А сама вдова... пусть пока детинушку во взрослую жизнь введет. С деревенскими бабами то нельзя, придут за откупным, с криками и ором под окна дома, а с этой шалав... вдовой можно, кто за нее заступится? Однако ж пришли и заступились. Эная в исступлении едва не до смерти забила детинушку и старосту. А Джейми еще и помог. Поучил уму разуму. И главу и сыночка.


Когда мне это рассказывали, глаза у меня были круглые, как блюдца. Так вот откуда у Ирны синяк на скуле и следы пальцев на шее. Хорошо, что меня там не было, а то бы... я не пожалела о своем решении забрать вдову с детишками. И тем сильнее становилось недоумение почему не вмешался Тео.


Ладно, разберемся. Пусть пообживется недельку, посмотрит, что и как мы готовим. Заодно откормлю девчонок, те, похоже, в впроголодь жили какой-то период времени. Санса так вообще испуганно косилась на моих мужчин. Ее тоже успели? Или дебилушка только матушку осчастливил. Бедные девочки. Повременю пока со столицей, заодно закончу пока приготовления к длительной поездке.


Спустя неделю и восемь томительных часов путешествия в рейсовом дилижансе вышла из экипажа в столице, остановившегося у очередного клоповника, который посоветовал возница как заведение где вкусно кормят, а в номерах нет блох. Не теряю надежды найти в столице хоть что-то приличное по цене в пределах разумного. 'Ночная кобыла' стараниями Тео почти готова, но условий для проживания там маловато, так что приходилось пока искать что-то недорогое (я же не одна путешествую, а денежки счет любят) и комфортное. Увы, мне пока не везет. Вдобавок ноги затекли и теперь противно кололи.


Ирна, матушка Энаи, поспешно вышла следом. Вообще почтенная женщина старалась быть ко мне поближе, даром что за юбку не держалась. Ирна уже успела немного освоится. Красивая женщина за сорок, с роскошными иссиня черными волосами. Но она была так напугана происходящим, что меня воспринимала не иначе как богиню. Неделю я Ирну и девочек откармливала и старалась не лезть в душу, но сама вдова, по-моему, до сих пор вздрагивает, когда рядом появляются какие-то мужчины. Хотя тех, кто работает в 'Замке' она уже не боится. Они безоговорочно были причислены к лику святых, наравне со мной. Конечно же не сразу. Когда Эная привезла мать, та тихо билась в истерике, веря, что жизнь кончилась. Приступ начался на следующий же день, когда пришло осознание, что все - ужас закончился. Дуэнья еще дико боялась, что я рассержусь на слезы и все уговаривала маму не плакать. Пришлось отпаивать ее несколько дней настоями. Когда Ирна наконец поняла, что обижать ее никто не собирается и больше того, ей обеспечат кров над головой и постоянное место работы, кинулась целовать мне руки. И вот так я оказалась счастливой обладательницей поварихи, которая готовила очень вкусно, тем самым вызвав приступ ревности от Станы, трех подавальщиц и одной личной дуэньи.


Поэтому найти место ночёвки на сегодня, посмотреть, что там с моей гостиницей и заселить туда Ирну, пусть потихоньку отмывают комнаты и готовят для гномов, занятых на стройке. А потом... потом надо дойти до университета магии, для зачисления. Мои экспериментальные амулеты лежат в сумке и ждут своего часа. Показать их опять же Тео. Пригодятся для его людей это точно, заодно запишу себе пару пунктов со стороны мага. Я решила таки побороться за Эмерти. Ну а там как получится. С моими талантами в соблазнении кончено может ничего не получится, но хотя бы попытаюсь, чтобы никто не мог сказать, что я сдалась.


- Лея, это та самая ваша гостиница?


- Не приведи Иштар, - выдохнула я, вздрогнув.


Клоповник с чудным названием 'Кабан и роза' никак не походил на заведение моей мечты. И, смею надеяться, я задержусь тут только на ночь, а если повезет, то только на обед и небольшой сон. Все-таки дорога вымотала меня: врачи говорят, что начинается энергозависимая ломка от вина. Выходит из организма последнее. Радуюсь что таки последнее, но устаю последнее время только быстрее.


- А когда мы пойдем туда?


- Мама, - раздраженно оборвала Эная, - лея Тина устала, неужели ты не видишь? Отдохнет и пойдем.


Сама малявка меня тоже боготворила. Прикажи я ей убить Тео (ну вдруг), та бы, вероятно, попыталась. Сама бы потом наверное тоже в петлю, но ради меня Эная теперь сделает все что угодно, особенно после того как я пообещала младшим девочкам приданное и образование. Самое простое, с учетом того что девочки не умели ни писать ни читать. Четырнадцатилетняя Санса мечтала о судьбе кружевницы и я ее понимала - стабильный и приличный заработок. И я уже обещала отдать ее на соответствующее отделение школы белошвеек в столице. Если пройдет конкурс конечно. Платить то за обучение можно, но за поступление отказалась.


Прошла в просторную обеденную залу 'Кабана' и подумала что все не так уж плохо. С виду здание неказистинькое, но внутри вполне уютно. Выскобленные столы, табуретки, кое-где подлатанные и чудом уцелевшие треноги. Тучный мужчина за стойкой, казавшийся продолжением интерьера. И никого. Не верю, чтобы столичной таверне не толкалось парочку наемников или хотя бы студиозусов, которые вечно искали места подешевле. Что-то произошло? С кухни доносились ароматы запеченного мяса, даже со специями, в помещении хорошо, прохладненько, чистенькие столы, а народу никого. Ничего не понимаю.


Толстячок за подобием барной стойки обрадовался нам как родным. Выскочил вперед, едва не кинувшись под ноги и начал кланяться как болванчик, приветствуя достопочтимую лею.


- Позвольте полюбопытствовать, ром, - любезно спросила я, - а у вас что-то произошло? Где все то?


Толстячок мигом сник. Никогда не видела такого преображения, только что услужливо улыбался, кланялся, и 'дышал' дружелюбием, как миг и передо мной сломленный мужчина, ссутулившийся, с отчаянием в глазах. Не успела опомниться, как на меня вылился целый поток информации. Я даже присела, так опешила. Да и мужчине требовалось выговориться.


Звали милого толстячка Ильс Тувве. Отработал он лет двадцать на корону, кашеварил в рядах вооруженных сил так сказать, заведовал полевой кухней для курсантов. Свое дело он любил и лишнего, как другие повара, в карман не брал. Так изредка крупы немножечко, или там хлебушка краюшку по нужде, но все по честному! Продукты всегда возвращал, на королевское имущество не покушался и вел счастливую жизнь добропорядочного гражданина. Лет пять назад ром Ильс вышел на пенсию и открыл таверну 'Кабан и роза', где в свое удовольствие готовил для посетителей и редких загулявших выпивох размещал в чистеньких номерах наверху. Дела у таверны шли неплохо, расходы перекрывать получалось, да еще сверху оставлялось на бутылочку неплохого вина, и толстячок был счастлив.


А пару месяцев назад... демон дернул рома Тувве поругаться с каким-то аристократишкой: гость откровенно лапал подавальщиц, а к своим же девочкам ром относился как к дочкам. Ааристократ оказался магом и проклял гостиницу. Никто из посетителей с тех пор так и не зашел к Ильсу, простой дорого обходился владельцу 'Кабана' и тот вынужден был отпустить всю обслугу, одна девочка, та самая из-за которой сыр бор, правда осталась и приходила раз в два дня, продолжая вместе с ромом Тувве ждать вечерами гостей. Снять проклятье толстячок может и мечтал, но маги запросили сумму неподъемную для мужчины, банки кредит не дали, и рому Тувве оставалось лишь коротать вечер вместе с бутылкой, изредка продавая блюда на вынос.


Я удивленно осмотрела общий зал. Ничего не понимаю, не вижу никакого проклятья. Или все же... прищурилась. Да есть что-то такое, на отвращение гостей. Но почему не сработало на мне? Наверное я слишком уж устала, чтобы обращать внимания на проклятия.


Как бы то ни было, мужчина вызывал у меня симпатию. Гостиница чистенькая, хотя снаружи конечно жуть какая-то. Но вот смогу ли я снять проклятье? Вопрос конечно интересный. А если попросить Тео? Ага, прям взял и побежал колдовать над разного рода забегаловками в столице. Нет уж. Тут нужно действовать иначе. А что я могу пока сделать, чтобы помочь рому Тувве? Время! Однозначно надо в университет магии, во-первых поступать, во-вторых, таки найти информацию. А пока, что пока то?


Могу ли поделиться временно благословлением Иштар? Совсем уж лишаться клиентуры я не собиралась, но если мои степняки поселятся здесь, чем плох вариант? Не успела обдумать этот вариант, как дверь жалобно скрипнула и на пороге оказалось пару человек.


- Лея.


Я удивленно моргнула и степенно кивнула гостям. Почему обращаются ко мне? Хотя есть что-то знакомое в этих хищных лицах. О! Судя по короткому кивку Энаи - это типчики из управления Тео.


- Вы находитесь в этом месте добровольно?


Я удивленно моргнула, о чем это они? И судя по виноватому виду Энаи, мне сейчас откроется истина.


- Вполне.


- Вы исчезли из поля зрения магических наблюдателей.


У меня неприлично открылся рот. За мной еще и магически следят? А на что я надеялась? Что Эная будет единственной? На вот, Тина, получи и распишись. Все-таки мужская логика непостижима.


- Считаете это та информация, которую мне надо было знать? - невинно поинтересовалась я.


Мужчина, заговоривший со мной, смутился и досадливо цыкнул. Проговорился, да. У Энаи на лице злорадство, похоже этих типчиков она не любит. Даже странно, что такие профессионалы - я же их не заметила, хотя остальных шпионов ловила легко, так легко прокололись. извлечь что ли из этого выгоду?


- Но я могу прикинуться, что совершенно не знаю о чем речь в обмен на услугу, - любезно согласилась, разглядывая ноготки. Хороший все-таки маникюр сделала, милые розочки. И заодно реклама.


- Услугу, лея? Смотря что вы попросите.


- Я попрошу вас снять проклятье, - обвела руками просторный зал.


Мужчины оглянулись, придирчиво разглядывая обстановку и перевели взгляд на толстячка. Ром Тувве пораженно переводил взгляд с меня на мужчин и, казалось, готов был расплакаться. 'Спецагенты', как я прозвала гостей, согласно кивнули. Нет, я все-таки не святая, были у меня свои задумки и планы на эту таверну. И сдается мне, уговорить рома Тувве, если тот будет чем-то обязан мне, будет гораздо проще.


- И после этого вы забудете о том, что видели нас и про магических наблюдателей?


- Каких наблюдателей? - наигранно удивилась я, хлопая ресницами, - не было никаких наблюдателей.


- А мы...


- Разве мы с достопочтимыми леями встречались? - развела руками.


- Прекрасно, в течение нескольких дней мы решим этот вопрос.


Мужчины коротко поклонились и вышли, а я довольно потерла руки. Ром Тувве стоял как громом пораженный, когда он, наконец, соизволил повернуться ко мне, в его глазах были все звезды млечного пути.


- Лея, я...


- У меня к вам деловое предложение, ром Тувве, - поспешно оборвала трактирщика. Присела за один из столиков и собралась с мыслями.


- Ром Тувве, в скором времени откроется моя гостиница, и, думаю, народ ко мне пойдет, я щедро привношу в обычную жизнь магические артефакты: фонари, поддерживаю приятный запах даже в нужниках, магические замки. Но есть еще одна ниша, которую я пока не заняла. Это празднование каких-либо событий. Например, свадеб.


- Дык, зачем же в гостинице, дома оно сподручнее?


- Вот смотрите, ром, в гостинице накроют стол, опять же не стоять у плиты, испекут огромный торт, украсят зал, пригласят менестреля и щедро сдобрят магией. И по цене ниже той, что запросят столичные маги. Диковинка? А почему нет, женятся то раз.


В чем-то ром Тувве был со мной согласен. Кивнул и задумался. Я молчала. Толстячок сам был должен дойти до мысли, что без меня ему никак, и попытки сделать самостоятельно проиграют, как ни крути.


- И вы будете организовывать все у себя?


- Возможно что-то и у себя, но моя гостиница большая, закрывать ее всю неразумно, вот если бы было какое-то еще помещение, поменьше моего, - я нарочито медленно обвела глазами общий зал таверны, - которое беспрепятственно можно было закрыть, а я бы с умным хозяином поделила прибыль, скажем пополам? Не скрою, жадность во мне попыталась побороться с совестью, все-таки идея моя, магия будет моя, просить надо больше: хотя бы шестьдесят процентов от прибыли, но совесть бой выиграла.


Ирна, все это время сидевшая тихой мышкой, уставилась на меня с немым обожанием, девочки тоже как одна вздохнули с непонятной интонацией. Явно приписали меня к лику святых. Ау, мозги моих спутниц, я с этого прибыль получу. Ну и благородные порывы, есть они конечно, но деньги в преддверии войны важнее. В общем, ром Тувве согласился и на радостях расселил моих спутниц в комнатках на втором этаже. Даже вкусным обедом накормил. Действительно вкусным. Оставила Ирну и девочек на попечение трактирщика и отправилась в город. Энаю тоже оставила. К чему уж, если за мной такой пригляд. Хотя... я там в 'Кабане' умереть сто раз могла, пока они решили, что можно раскрыться. Осторожной надо быть, мало ли какие маньяки появились в столице за время моего отсутствия.


Не мудрствуя долго, отправилась прямиком в университет магии. С его поисками вышла проблема, ну никогда я не связывала свое будущее с высшим образованием, потому никогда и не интересовалась расположением этого учебного заведения. Само здание меня впечатлило и напомнило фильм про Гарри Поттера. Его случаем не тут снимали?


Пропускать в дверях меня не хотели, пришлось настаивать. Очень. И ругаться. Ничего, зато после парочки крепких слов, услышанных от гномов, строящих 'Кобылу', мигом пропустили. Сразу же поверили, что я на экзамены? Даже проводили к декану факультета теоретический и прикладной магии.


Факультет располагался на втором этаже общего корпуса и сдается мне, эти несколько комнаток и есть собственно мой дом на ближайшие несколько лет. Крохотный кабинет, с секретарем-гоблиншей в предбаннике. Просто мечта всех последних пяти лет. И посреди захламленного книгами и свитками кабинета восседал ОН! Декан, который встретил меня прохладно, но за часть моего обучения было заплачено, потому мне предложили предоставить на суд строгой комиссии мои артефакты. Могут же и не взять. Сейчас я это поняла с пугающей ясностью. И золото их не остановит.


Собственно вся 'комиссия', как оказалось, состоит из одного человека - декана. Что-то мне стало это напоминать фарс. Хоть бы представился. Нет, я вижу как его зовут, на столе стоит табличка с именем: лей Иргас Фокс, но правила то хорошего тона никто не отменял!


А красивый мужик этот декан, совсем как в женских фэнтази. Прямо понимаю всех этих студенток попаданок, которые штабелями складывались перед такими мужиками. Высокий кареглазый блондин. Угу. В разных ботинках небось. И смотрит на меня этак... видимо не понравился мой аттестат со школы и итоги оценки уровня магии. Ну да, не красный диплом, и троек полно, и уровень силы стоит три из десяти. А ведь теоретическая и прикладная магия не требует громадного уровня силы, а все туда же. Или лею не нравится, что платит за меня ирр Эмерти? Вот интересно, кем он меня считает? Содержанкой? И видит же печать. Должен понимать, что это значит, ну или должно значить. Невеста! Не содержанка. Перед тобой будущая сиятельная иррея, а ты нос воротишь, о будущих связях не думаешь. Или дело в Тео? Может у них там давние счеты. Поди разбери. Мне даже обидно.


Брезгливый взгляд пропал, едва я выложила на стол свои артефакты. Мои телепортирующие коробочки, парочка амулетов, заряжающихся от солнечного цвета и те самые таблички с меню. Рассматривает так внимательно, старается запомнить. Ага. Запоминай. По закону у меня монополия на пятьдесят лет на производство, если только не решусь продать идею. А то что схожие сделают, ну так не такие же, да? Ну-ну, повторите, а я на это посмотрю. Хотя теперь идея у них есть, похожее может и сотворят, но на это понадобится время. Но то как кривился декан, когда разглядывал то меня, то мой аттестат мне не понравился. Я ему поводов не давала, мелочно как-то, а вроде бы взрослый мужчина. Красивый опять же. И платят ему полновесным золотом. Ну я ведь тоже могу по-плохому.


- Продаете?


- Нет, лей, - ласково улыбнулась, - разработки для короны, и я буду просить монополию на пятьдесят лет перед советом.


Декан сморщился, как будто лимон проглотил. Еще бы. Артефакты для короны нельзя было повторять, даже так: 'случайно мысли совпали, да!'. А что? Шанс то я ему давала нормально пообщаться, а вот то, что он с самого начала повел себя высокомерно... невиноватая! Да и разработки действительно планировала оставить для себя и короны, надо расположить к себе ведомство Тео. Быть полезной. Но все вежливо и любезно, хамить будем на новом, высоком уровне.


- Что ж, уровень разработок высок, практика применения тоже, вы пишите о применении в вашей, - декан сделал паузу, - гостинице, да?


- Да, лей есть такое, - спокойно согласилась, начиная понимать откуда ноги растут. Видимо мужчина посчитал, что гостиничный бизнес занятие недостойное магички.


- И все ваши последующие разработки адаптированы тоже под таверны?


- Есть принципиальная разница? - удивленно вскинула брови, - это помешает меня учить?


- Нет, - процедил сквозь зубы маг, зло шлепая печать на мои документы,- вы приняты, расписание литературы и доступ к библиотечным ресурсам получите у секретаря. Посещение свободное, если вы захотите посетить занятия общие для всех курсов, узкоспециализированные лекции начинаются только зимой, перед сессией. Наш факультет предполагает свободное посещение или второе образование. Вторую часть золотом ждем в течение недели.


Угу, так и скажи, сюда никто не идет, потому курс только заочный. Да меня расцеловать должны за деньги, которые я плачу! Ну или Тео. Представила декана гоняющегося за Эмерти с криком: 'Дай поцалую!', едва не расхохоталась. И еще акцент прибавить ко всему этому деревенский. Нервы. Это все нервы и остатки вина, спокойствие, Тина, это не должно помешать себя контролировать.


Попрощалась с мужчиной и отправилась к секретарю. Милейшая дама. Но странная какая-то. Не могу сказать в чем это выражается, но странная. Может потому что глаза косят? Список литературы выдала и оформила доступ в библиотеку. Что у нас там по плану? История Ирреля. Да. Давно хотела почитать, в том числе и про обычаи, вдруг что мелькнет. Ну и конечно, что было на месте Великой Пустыни и главное - причина конфликта. С сожалением узнала, что часть книг не подлежат выносу из здания библиотеки. Мне однозначно не везет, значит, надо будет выделить день и прийти сюда изучать. Ненавижу с некоторых пор библиотеки. Попросила библиотекаршу подготовить мне список книг на послезавтра, пока не было уверенности куда отправлять. На адрес 'Кабана и розы' или на адрес поместья Эмерти? Примут ли меня последние? Да я решила завоевывать Тео. С одной стороны на общей территории сподручнее, с другой - а не буду ли я бесить мага? Злой Ишхасс однозначно плохо. Ну и плюсом ко всей ситуации я не одна в столице. Куда деть Энаю с родней? Нет, однозначно, бесить не надо. Вот кстати о Тео. Пора наведаться к нему, прихватив артефакты.


В столице я провела почти шесть лет, с самого момента как попала, и неплохо изучила за это время, поэтому и найти здание магического департамента не составило труда - оно всегда у всех на слуху. Хотя само наличие подобного здания у меня вызывало смех. Ну что это за тайные ведомства, о местонахождении которого знают все? Где-то там, на шестом этаже и должно располагаться ведомство Тео. Теоретически. А практически? Да черт его знает. Задрала голову, разглядывая старинный дом. Многоэтажка. Редкость для этого мира. Потолки высоченные как на заводах - ну куда без этого, среднестатистические нелюди повыше будут и двух метров. Невзрачненькое такое здание. Зато табличка красивая. И подъездная для карет широкая, небось и свои стойла есть.


Прошла на первый этаж, к охране и улыбнулась как можно лучезарнее, присев в реверансе. Увы, отвлечь охранника своим декольте не получилось. Не то чтобы я на это рассчитывала, но в здании департамента почему-то было жутко находиться, сердце стучало как бешенное, а в горле застрял ком. Все чувства орали, что надвигается что-то неприятное и бежать, срочно бежать!


- Вас ждут?


Едва не крякнула. Ждали ли меня? Сомнительно.


- Думаю да, лей, - спокойно кивнула, - видите ли, я...


- О! какой оказывается цветочек прячет Тео!


Вздрогнула всем тела от крика за спиной. Медленно, стараясь сохранить спокойствие, повернулась к незнакомому мужчине. Итак маг. Явно. Высокий, мощный, с примесью оборотничей крови (с некоторых пор я стала в них неплохо разбираться). Косая сажень в плечах, смазливое лицо. Наверняка пользуется популярностью у женщин. И откуда он знает про меня и Тео? Ах, метка же... я уж точно не ведаю, что там написано, может уже и подпись стоит, не только 'оторву все выпирающие части тела'.


- Ясного утра, лей.


- Утра, утра, - согласно закивал мужчина, обходя меня по кругу, - что цветочку надо в нашей обители разврата?


В холле уже образовалась толпа. Все рассматривали меня с нескрываемым любопытством и посмеивались над ситуацией. По-моему тут что-то не так. Почему окружающие в таком предвкушении? Надеются на бесплатный цирк? Думай, Тина, думай! В чем же причина? Может в откровенном злорадстве в глазах мага? Я что-то даже перетрусила. Ишхасс не обрадуется этому инциденту, а я только решила не злить его. Спокойствие. Это главное.


- Я ищу ирра Теодора Эмерти, возможно ирра Хьюго Эмерти.


- Что сразу обоих братцев за раз окучиваешь? - мерзко хохотнул незнакомый оборотень, - прямо в здании министерства? Хорошо устроились ребята, такая цыпа с доставкой на дом.


Я даже заморгала от удивления. Меня пока еще никто откровенно не оскорблял. А тут... и ведь ничего не сделала этому конкретному магу. За что бы на меня? Или это реакция на имя Тео, а отыграться решили на слабом звене? Обидно безумно.


- Скажите, лей, а вы позволяете себе подобную речь, потому что я женщина и слабее вас априори, или потому что ирров Эмерти нет рядом, а поддеть очень хочется?


Говорила я спокойно, склонив голову к правому плечу. Где-то читала, что эта поза располагает к тебе собеседника, а мне сейчас очень бы неплохо расположить к себе окружающих. Ни ругалась, ни истерила, даже не расплакалась, чувствовала, что просто обязана осадить наглеца. Он же не просто меня обижает, а проезжается по имени Эмерти. Вряд ли мне подобное Тео простит.


Вокруг раздались довольные смешки. Да уж, то еще замечание в сторону оборотня. Самки у них не то чтобы священны, но к ним относятся как к редким цветам - надлежит оберегать и прощать маленькие капризы. Заподозрить, что оборотень обижает именно женщину, существо слабое... неприятно в общем. Для оборотня. Да и еще мое предположение относительно того, что лей боится Эмерти и потому поддевает исключительно когда нет рядом ирров. Куда не глянь не самый лучший вариант. И, может, зайдись я в истерике, или топай ножкой, требуя непонятно чего, народ бы согласно не кивал в мою поддержку и не начал переговариваться. Оборотень напрягся и даже желваки заходили ходуном. А я же демонстративно повернулась к охраннику.


- Уважаемый лей, не могли бы вы уведомить ирра Эмерти, что лея Ауэриллина ожидает их внизу.


На этот раз охранник был куда вежливее. Не знаю что помогло: моя ли речь, то ли осознание, что я каким-то боком касаюсь Эмерти или же, что я осадила одного конкретного оборотня. Судя по косым взглядам - последнего тут недолюбливают. А может банальное желание избежать скандала в холле.


- И вы так просто собираетесь уйти? Вы меня оскорбили!


Я вновь повернулась к невоспитанному магу и удивленно вскинула брови. Право слово это становится интересно. Насколько помню по дуэльному кодексу вызвать на поединок меня нельзя, даже при статусе мага. А вот я, теоретически конечно, могу.


- Я?!


- Вы позволили себе предположить, что я способен издеваться над женщиной!


- А это не так? - хмыкнула, - лей, но позвольте, если бы случайный прохожий сказал нечто подобное про вашу сестру, жену или мать, что бы вы сделали?


- Не смейте сравнивать!


- Почему? Вы визуально не смогли определить мою принадлежность к женскому роду? - я усмехнулась, увидев как молча засопел грубиян, - а в лицо ирру Эмерти вы повторите то же самое?


За моей спиной начали раздаваться шепотки. Пару я расслышала: 'я бы за подобное глотку вырвал', 'Грэг перегнул палку в этот раз'. Да и явное осуждение в глазах стоящих вокруг оборотней не могло не давить на моего собеседника.


- Безусловно! - с вызовом бросил лей, выпятив подбородок.


- Так повторите, лей Грэгорик, я жду.


Обернулась на обманчиво спокойный голос и радостно улыбнулась. Тео! И мне спокойнее конечно. Хотя взгляд мага не предвещает ничего хорошего, ни мне, ни оборотню. Лей Грэгорик, еще раз прищурившись, посмотрел на меня. Может печать перечитывал? Те самые 'оторву', которыми пугал Тео моих ухажеров, если верить моим знакомым, кто мог видеть. Я обворожительно улыбнулась.


- Запамятовал, - процедил сквозь зубы оборотень.


Ха! Столько злорадства на моем лице, наверное, не видели за все шесть лет пребывания в этом мире. Да этот грубиян только что добровольно подписался под всеми моими словами и, судя по смешкам окружающих, этого не забудут.


- Хотите напомню? - улыбнулась.


- Лея! Достаточно! - прервал меня Тео, - пройдемте.


Присела в небольшом реверансе и, дождавшись пока охранник откроет маленький шлагбаум, двинулась к Теодору. И хотя я понимала, что мне сейчас достанется за своеволие, думаю это тот случай, когда молчать не стоит. И главное! Я была вежлива!


Еле успевала за магом. Такое чувство, что за нами гонятся. Лей Грэгорик? Обернулась на всякий случай. И лифтов тут нет, сердце сейчас выпрыгнет из груди. А задыхающаяся девица наверное то еще зрелище. На каком же мы этаже? Пятом? Да, отвыкла я от высоких зданий тут.


- Меня нет, - бросил секретарше на ходу Тео, врываясь в свой кабинет.


Улыбнулась секретарше и, нарвавшись на злой взгляд девушки, поняла, что как-то промахнулась с улыбками. Девушка, сидящая за столом в предбаннике кабинета Тео, была само совершенство. Миниатюрная, с милыми кошачьими ушками, делавшими ее еще более хрупкой и нежной, густыми распущенными волосами до плеч цвета воронова крыла. Судя по злому взгляду, брошенному на меня, секретарша явно имела планы на Тео, а тут какая-то незнакомая девица с ним в кабинете. Вздохнула. Интересно, сам маг так же заинтересован в девушке, как она в нем?


- Тина, прекрати копаться, заходи и закрой дверь!


Недовольно глянула на мага, который уже сел за стол, и теперь наливал себе воды из графина. А вот помочь мне с объемной сумкой он не догадался! Спокойствие, Тина, ты же собралась ему соблазнять, а не ругаться с ним.


- И вот за каким демоном ты притащилась в МУБ? И как давно ты вообще в столице?


- Пришла сказать, что тебя и твои денежки ждут в университете магии.


- Так, так. Значит, ты все-таки сподобилась дойти. И в чем причина перемены?


Я уже пожалела что пришла, Тео явно был не в духе. Вон и глаза прищурены, будто я тут на допросе, и теперь отказываюсь сотрудничать. Сейчас еще начнет светить в лицо лампой, требуя признания. Не хватает что-то 'доброго' полицейского, а вот злобный сидит прямо передо мной.


- Обдумала все.


- Поразительно! И у тебя получилось, да?


- Я могу прийти позже, - произнесла с досадой после непродолжительного молчания, - если у тебя был тяжелый день.


Тео мои слова не обрадовали явно. Маг запустил руку в волосы и устало потер виски. Видимо действительно был тяжелый день. Закрыл глаза и пару раз глубоко вздохнул. Нервы на пределе? Может и правда стоит уйти потихоньку?


- Прошу прощения. Будем считать, что я сорвался, - недовольно буркнул Тео, - Грэгорик не самый приятный собеседник для меня. И то, что ты пришла сюда, и все это видели...


Я даже потеряла дар речи. То есть, он злится, потому что все меня видели? Ему стыдно, что такая жирная корова его 'невеста'? Или что я рыжая и вся в веснушках? Так его никто не заставлял ставить на меня печать и подписываться в ней, закрепляя на меня права. Да и не очень красиво с его стороны мне это говорить вот так. Наверное, что-то отразилось на моем лице, потому что Тео подозрительно прищурился.


- Рассказывай, что ты там себе уже придумала? А то твои умозаключения меня в могилу сводят, как тогда, в приезд ирра Октая. Сама придумаешь, сама обидишься, а мне разгребайся потом с твоими тараканами в голове, ну!


- Вам стыдно, что все связали меня и вас? Из-за печати?


Говорю, и сама не верю в то, что говорю. Щеки горят, как в лихорадке, голос дрожит, нижняя губа тоже. И что я буду делать, если он ответит сейчас 'да'? Встану и уйду? Хватит сил то? А как же мое решение добиваться того чтобы эти отношения стали нормальными?


- Тина, ты дурочка, - устало вздохнул маг, - мне неприятно, что все видели, что он посмел открыть свой грязный рот на тебя. И да, мне неприятно, что я пришел слишком поздно, и тебе самой пришлось с ним разбираться. Не больше и не меньше. Прекрати себе придумывать то, что я не говорил! Не нравится что-то - уточни, все ли ты поняла. Если это будет зависеть от меня, я не предам тебя и не оставлю, как бы это не выглядело со стороны. Если тебе кажется, что в моих поступках ты увидела именно это, вспомни мои слова. Я не вру. Тебе - никогда. Я могу умолчать о чем-то, если это действительно тебе не нужно знать, но не совру. Ты и я - разные и мыслим по-разному. Допускаю, что это даже нормально, в силу гендерных отличий, но это не значит, что это должно быть проблемой.


Я удивленно хлопала ресницами, неужели это мне не снится? И я слышу слова подобного толка от Тео? По-моему все не так уж плохо, отношения налаживаются. Это даже можно считать проявлением нежности, в чисто его теодоровском стиле.


- Что у тебя в сумке, в которую ты там судорожно сжимаешь? Пирожки? - маг повел носом, - а то Хью постоянно стонет по поводу твоих пирогов. Уже даже повариху довел, она недавно погнала его с кухни полотенцем.


- Не пирожки, - почему-то виновато покаялась, и ведь даже не догадалась взять, хотя вру, я посчитала, что Тео посмотрит на меня как на сумасшедшую, - артефакты.


Поспешно выложила на стол свои нехитрые поделки и внимательно следила за обманчиво расслабленным взглядом Тео.


- И? Ты ждешь моей похвалы? Или что? Так расскажи, что это, и может и похвалю.


- Декан кафедры хотел выкупить или украсть мои разработки, я сказала, что хочу предложить их короне. Хьюго, помню, хотел некоторые из них.


- Ну доски можно использовать в наших учебных классах и скажем при стратегическом наступлении, я так понимаю копии все завязаны на центральную табличку?


Я кивнула, с интересом ребенка следя, как Тео перебирает тонкими музыкальными пальцами артефакты.


- Шкатулки я видел, а это что? Это даже не амулет, а основа. В чем интерес?


- Да основа, она самозаряжающаяся, за счет солнечного и лунного света.


Тео подобрался, словно зверь перед прыжком, и я даже моргнула от удивления от такой перемены.


- Сколько происходит заряд, и какое количество зарядок выдерживает? Какой амулет можно наложить поверх?


- Те что заряжаются от солнышка, полный заряд за шесть часов, выдерживают около пяти-семи зарядок, те что заряжаются от лунного света, соответственно


- четыре часа и около трех-четырех.


Я поочередно ткнула пальчиком в разные оснастки амулетов, указав на тоненький вензель в основании артефактов.


- Наложить сверху можно любой амулет, главное чтобы по размерам подходил, ну или делать другую оснастку, я их испытывала, но не знаю насколько всеобъемлющими были мои испытания. Проверила на амулетах от комаров и холодильных. Возможно и есть какие то ограничения, но у меня не хватает ресурсов протестировать.


- Насколько я знаю, твои артефакты не копируются, даже вроде бы по схеме.


- О! а вы уже пытались? - ехидно поинтересовалась я.


- Тина, - угрожающе начал маг.


- Ну я же не предлагаю вам просто повторить, но собираюсь объяснить. Мои артефакты нельзя повторить по схеме, просто потому, что я читаю схему иначе, представляя в узлах заклинания параллельно еще и с ассоциациями на своем родном языке. Их невозможно включить в схему, так как они существуют только в моей голове. И именно этим отличаются артефакты, сделанные мной и вами по одному и тому же чертежу.


Я действительно долго думала над тем, почему же мои артефакты никто не может скопировать. Бог с ней с защитой от копирования, но те, что сделаны по схемам? А потом на меня снизошло озарение. Каждый рисунок я рассматриваю, и какие-то детали добавляю автоматически по памяти своего мира, обзывая при этом мысленно на своем языке. Как следствие, получаю новый энергетический узел в заклинании, и повторить его не получается. Сложно повторить то чего не знаешь и в чем не разбираешься, тем более, если это невозможно скопировать.


- Предположим, и что ты за это хочешь? Не думаешь же ты что я поверю в твою бескорыстную помощь.


- Я хочу быть принятой в штат, с оплатой всех артефактов, - у меня вспыхнули глаза в предвкушении денег, - и чтобы это можно было засчитать за практику для Университета. Я могла бы приходить один день в неделю, все-таки у меня учеба и две гостиницы. Ты же не против моей работы в гостинице? Не знаю, что будет с моим бизнесом, если Тео скажет 'против'. Ведь у него есть все ресурсы, чтобы помешать мне. Особенно здесь в столице. А ведь я еще надеялась на покровительство. Мафия Артвиля меня не трогала по одной простой причине - я маг, а в провинции маги народ штучный, защита у меня стояла хорошая, да и поток стражников не иссякал в заведении.


- А почему должен быть против? - Тео удивленно выгнул бровь, - я не так давно потребовал от тебя понимания, что не могу менять свою жизнь в угоду всем твоим капризам, а теперь должен что-то запретить тебе? Милая моя, ты мне нравишься именно своим блеском в глазах. Твоими эмоциями и чувствами! Весь мир может кричать о твоем недостойном для ирреи поведении, но мне наплевать, пока твои глаза будут вот так же сиять.


Не знаю, что меня поразило больше. То ли то что Тео все-таки рассматривает меня как спутницу жизни (я ведь поняла его верно?), если не найдут 'противоядия' от любви Ишхасса. То ли то, что ему нравится, что я работаю, и он полностью это поддерживает. А я думала, ему нужна этакая домашняя кошечка. Или все-таки это намек что я и так 'не фонтан', а если утрачу блеск в глазах, то стану совершенно не интересной? В любом случае такое откровение в лицо...


- Предположим я соглашусь и ты получишь должность младшего артефактора в одном из отделов, но придется доказывать что ты тут не через постель. И не забудь про работу по созданию дипломатического корпуса, Северные Лорды на носу.


Я согласно кивала, щурясь от удовольствия. Тео задумчиво перебирал мои артефакты, а я впервые за последние пару недель казалось было счастлива.

Глава 14

В которой говорится об исторических фактах, старых друзьях кочевниках и ошеломляющих фактах


Лей Ундер оказался прав: стройка была в завершающей стадии, скоро останутся отделочные работы. Впрочем жить там уже вполне можно: центральная башня была полностью отделана, включая большой холл на первом этаже. Расселю Ирну и девочек и займусь потихоньку набором персонала. Не буду пока отвлекать Тео, по крайней мере, намеренно. Надо хорошенько обдумать его слова. Да и я собиралась поставить мага на последнее место. Слишком много вопросов, на которые я пока так и не нашла ответов. На мне ответственность за других людей. У меня еще дел немерено!


Надо составить расписание так, чтобы везде и всюду успеть и не протянуть ноги. И персонал, и отделка 'Ночной кобылы', и занятия в библиотеке и, теперь, до кучи, работа под началом Тео. Пусть видит какая я самостоятельная. Он же именно этого хотел? Я сильная, я смогу. Мама всегда говорила, что любые отношения - это работа, что только она любит меня потому что я ее маленькая дочка, а окружающие за что-то. И если уж мне не блистать красотой, или талантом, то хотя бы трудом. Но я действительно пока не успеваю везде. Надо определиться с приоритетами. Что для менее важнее сейчас? В чем-то начинаю понимать Тео. Как бы для меня не был желанен маг, у меня есть люди, за которых я в ответе. И как тяжело разрываться между ними и чувствами к Ишхассу. Но Ирна, девочки, Стана и Ларр, они все верят в меня и ждут, что именно я позабочусь о них. Не так ли себя чувствовал Тео в том случае с маньяком? Не знаю. Мыслей так много, что им тесно в моей голове.


До сих пор в шоке как быстро продвигаются дела на стройке. Все-таки две дополнительные бригады гномов это нечто. Гостиница росла как на дрожжах и не могу сказать, что меня это не радует. Скоро. Уже скоро.


Из открытия надо устроить нечто невообразимое, а что? Салют? Тут не бывает обычных салютов, только на день рождения короля, помню, я скучала по разноцветным капелькам огня в воздухе. Пожалуй, сделаю листовки и раздам по городу. В ней расскажу и про салют и про празднование. Еще стоит узнать, где это можно утвердить мое шумное мероприятие. А то посадят меня, за несанкционированное проведение салюта. В-первые пару дней надо зарекомендовать себя, чтобы название моей гостиницы было у всех на слуху.


А есть еще задумка как заманить к себе людей. Придумаю определенный кристалл, который бы действовал по принципу дисконтных карт, и буду раздавать их потенциальным постоянным гостям. Всем кто останавливается в моих гостиницах - тут и в Артвиле. Можно лея Тувве подговорить, а потом может ко мне присоединяться какие- то магазины и прочие заведения, например голубятни? Людям же выгоднее покупать там где есть скидка? А я буду поставлять людям сами кристаллы и карты. Опутаю сетью всю столицу.


Сегодня же сяду за схему оборудования. Надо с леем Тувве обговорить.


Едва не врезалась в прохожего. Задумалась. Пришлось извиняться. Ну и выслушивать про 'нынешнюю молодежь'. Почему у меня чувство, что я когда-то это уже слышала?


Я шла по улице без опасений. Не смотря на то, что Орлум столица, а значит потенциально опасное место, основания для моей беспечности конечно были. Первое - сейчас день. Что со мной может случиться днем? Второе - метка. Все обладающие сильным даром или нелюди, а в каждом пятом - нелюдской крови наполовину, видели метку и с магом предпочли бы не связываться. Ну и последнее, за мной наверняка следят, как показала практика, и это отнюдь не Эная. До сих пор не понимаю зачем ее приставили ко мне. Так видимость одна. Ширмочка. Или Тео знал, что все так обернется с матушкой девочки и искал ученице пути отхода? Поди сейчас разбери.


Наверное не зря я выбрала пешую прогулку. До университета идти всего минут двадцать, зато пользы для организма. И приятная прогулка. Столица как-то неуловимо изменилась за последние полгода. Или это я отвыкла от городской суеты в своей провинции. Угу, и в боку покалывает. Нужно сбавить темп. Все равно моя цель книги и события пятидесятилетней давности, а не гонка по вертикали. История...Что же произошло в тот период и против кого стягивают войска на границе? И причем тут драконы?


Почему именно они приехали с делегацией? Нет, Тео, конечно, говорил, что еще планируются Северные Лорды, но... мне кажется странным, что высокомерные драконы внезапно активизировались. К слову о драконах, кем был тот случайный юноша, заставший меня врасплох неделю назад? Надо бы расспросить Дарвина, если доведется еще раз встретиться. Я и забыла почти о том странном столкновении. Но что-то не так. Как говорит Тирбиш, моя внутренняя кошка скребётся и мяучит в ожидании беды.


Как там мои степняки? Что-то караваны с той стороны поредели. Сезонное или все-таки что-то случилось? Я вчера как раз поделилась толикой благословления Иштар. Ну точнее я надеюсь, что у меня получилось это. Смотрелась я точно как дурочка, посылая воздушные поцелуи вывеске 'Кабана и розы'. Пусть степняки хотя бы сегодня покушают вкусно в гостях у Тувве, а ему прибыль. Жалко мне толстячка. Хороший мужик, судя по нашим разговорам.


Библиотеку на территории университетского городка нашла без проблем, хотя думала, что буду долго и упорно плутать: в прошлый то раз меня сюда любезно провели. Не комплекс зданий, а какой то лабиринт!


На месте библиотекаря сидела все та же дама и, шумно отхлебывая из кружки, читала книгу. На мое деликатное 'кхе-кхе', дама недовольно поджала губы и выдала отложенную стопку книг. Насчет книг для обучения, я договорилась отправить на адрес 'Кабана и розы'. Название таверны вызвало новую волну порицания. Ах, я забыла, сиятельным иррам надлежало останавливаться в чем-то более дорогом, а беднота, обучающаяся за счет министерства, явно библиотекаршу не интересовала. Интересно, меня все-таки к кому причислили?


Тихонько села за угловой стол поближе к окну. Солнечный свет лучше дополнительных свечей, которые тут докупаются за пару серебряных. Какие-то бешенные деньги. Вечерами студентов тут не бывает что ли? Удобно, однако. И работы лишней нет. Номинально - все для студентов. А на деле? Что же тут в период экзаменов творится? Бойня за места, не иначе. Украдкой посмотрела на библиотекаршу. Угу. Смотрит на меня. Недовольна. Похоже матрона уже приготовила магические свечки горкой, а тут я, хулиганка такая, сижу себе у окошка.


Вздохнула. Видимо отношения с библиотекаршей у меня не заладились с самого начала. А мне тут еще учится. Может купить свечку то? Не так уж денег жалко, важен принцип, ведь это не честно! Предложить, что ли академии установить тут артефакты. Бесплатно, конечно же. Скажу, что будет моя какая-нибудь курсовая или тестирование опытных образцов. А что? Сделал гадость, себе в радость. Ну это тетке это гадость, а студентам в радость. Явно. Итак, ладно, углубимся в историю. Вот уж никогда не любила этот предмет.


Человеческое государство Иннергард. Есть что-то скандинавское в этом названии. Наверняка и здесь затесались Северные Лорды. В общем существовало в самом центре материка большое такое государство, с основной массой людей среди населения, полукровки особо не приветствовались, по крайней мере не все. Эльфы - тут всегда пожалуйста, а вот полугномов и оборотней тут не любили. Почему спрашивается? Непонятно.


Политический строй - монархия. Правящая династия.... А вот тут интересно. Правящая династия Иннергарда сплошь некроманты. Да и все население, судя по всему. Не это ли причина, по которой уничтожили целую страну? Крупнейшая школа темных магов, ведущие лаборатории, огромные рабовладельческие рынки с кучей материала для экспериментов.


И все это было в Ирреле? Я листала страницы книги с возрастающим удивлением. Сухое описание основных аспектов жизни Иннергарда, конечно не давало полной картины понимания произошедшего, но какие-то мысли начали вырисовываться.


Страна темных магов с профилирующим направлением некромантии и нежить лезущая с границы, причем такая, что король стягивает войска. Почему не было стычек раньше? Черт бы побрал скупое описание книг! Лаборатории и рабовладельческие рынки, на которых людей продавали как скот, годящийся только на эксперименты. Не это ли стало причиной?


Что такого можно творить над людьми? Куда смотрели местные боги, которые как я уже успела убедиться, весьма материальны. А кто, кстати, был божеством Иннергарда? Книги дали ответ и на это. Некая Ашур. Богиня-перевертыш. В человеческой ипостаси прекрасная девушка, во второй же - жуткое создание, походящее на нежить. Неудивительно, что именно она поладила с некромантами. В настоящее время нет ни одного народа, поклоняющегося Ашур. Официально конечно же. А неофициально? Могут ли быть безумцы, которые возрождают некромантию? Не сомневаюсь даже.


Предположим, все прочитанное верно, но как, черт возьми, уничтожили целую страну некромантов? И почему те не переродились в Личей? Или тут нет такого перерождения темных магов? Нет, понятно, что в общедоступных книгах не будет красочных описаний, да еще и с выводами. Только сухое изложение, но информация где, я вас спрашиваю?! Официальная версия - возросшее влияние Ашур, жестокие опыты над людьми и прочими расами, нападение со стороны Иннергарда на ближайших соседей. Хотели земли? Или новых рабов на алтарь богини? Но эта война тянулась больше трехсот лет, пока не отделилось маленькое княжество Истран, а в войну не вступили драконы и Северные лорды. Судя по хроникам, иннергардцы похитили не наследного княжича драконов. И как разобраться, что произошло на самом деле?


Предположим все прочитанное мной правда. Иннергард был уничтожен, как и почти все мирное население, кто даже косвенно был причастен к некромантии, а дальше что? Почему стягивают войска к границе? И почему именно сейчас? Раньше угрозы не было? Что изменилось? Даже если Истран отделился, то куда делось магическое наследие? Не мог же преобладающий среди местного населения дар некромантии перейти в стихийный!


Сделала несколько записей на листик и потерла виски. Что-то уже у меня голова разболелась. Пора заканчивать на сегодня, завтра все хорошенько обдумаю, может даже Ларру напишу. Вдвоем, наверное, дойдем до чего-то интересного. Думаю мне надо найти словоохотливого дедушку, который смог бы рассказать что произошло, из отставных военных, например. Если старики этого мира хоть немного похожи на местных пенсионеров, то информация у меня будет.


Пожалуй надо домой, заодно обсужу с леем Тувве идею дисконтных карт. Согласится ли на это трактирщик? Все-таки идея для этого мира революционная. Да и сложно, наверное, отказаться от части прибыли, тут нужно понимать, что потеряв чуть-чуть, ты получишь больше в перспективе.


Как и ожидалось, мою идею ром Тувве вначале не понял. Пришлось долго объяснять, старательно вспоминая рекламы своего мира. Зато когда, наконец, мой замысел стал понятен, толстячок восхищенно зацокал языком и тут же согласился на все. И на скидку, и на установку кристалла, и на оплату магических жетонов. Пришлось правда поломать голову насчет голубятни. Последняя была в Замке и планировалась в 'Ночной Кобыле', а мне хотелось развернуть целую сеть. Решили пока нанять посыльных, привлечь бы к этому делу беспризорников.


Тут встрепенулась Эная, которая сидела тихо как мышка, глядя на меня огромными глазами. Судя по взгляду - девушка в восхищении. Собственно Эная и предложила использовать местных мальчишек. Я, вспомнив книги про Шерлока Холмса, с ней согласилась. А на территории Ночной кобылы можно построить в дальнем углу сада небольшую пристройку, для детей и персонала. Все это конечно с условием, если они захотят на меня работать. Моя дуэнья тут же умчалась, как сказала - собирать малышню. Ну-ну, посмотрим, что из этого выйдет. Чувствую себя героем прогрессорского фэнтази. Даже странно, что у меня все получается, не обломать бы зубы на столице. Ой-ей! Предчувствие какое-то нехорошее.


Зато взгляд у всех: рома Тувве, матери Энаи и ее дочек - звездное небо. По-моему меня прямо сейчас канонизируют. Угу. Но ведь я не святая, и да я помогу мальчишкам, но те станут моими преданными работниками. Преданными не за деньги, а за идею. Вот сама подумаю и кажется мне, что я гадкая, а потому обожание в их глазах как-то деморализует.


Колокольчик у двери жалобно звякнул и внутрь прошли, напряженно озираясь, несколько степняков. Я с облегчением вздохнула, ром Тувве тоже. Маленький толстячок был искренне рад и подскочил к гостям, старательно копируя поклон, который я ему показывала.


- Свежей росы под копытами ваших коней, - степенно провозгласил ром Тувве, широко улыбаясь гостям.


- Благословления богини на твой дом, почтенный муж, - поклонился в ответ низенький степняк, - со мной мои сыновья, будет ли где переночевать в твоем доме? И мы голодны с дороги.


Взглядом кочевник нашел меня и теперь улыбался во все тридцать два. Ну или не тридцать два - спереди чернела дырка 'выбитого зуба'. Впервые вижу щербатого жителя этого мира. По-моему магией лечится почти все, вопрос только в цене. И на зубные услуги не такие уж и дорогие. И лицо какое-то знакомое... но вот хоть убейте не могу вспомнить. Конечно, среднестатистический житель этого мира скажет, что кочевники все на одно лицо, но я приноровилась их различать. И не скажу, что запомнила всех по именам, но чисто в лицо - да. По крайней мере, могла вспомнить про гостей что-то важное, чтобы приветствовать степняков дружескими кивками и фразами наподобие: 'О! старый друг! Как твоя кобыла? Прихрамывает?' или 'Акхбе, а ваше дочка родила? Вас уже можно поздравлять с внуками?'. Акхбе это у них 'уважаемый'. А вот этот конкретный степняк... может это чей то родственник? Потому мне напоминает кого-то знакомого. Угу... Он же с Тирбишем одно лицо! Побледнела и выступила вперед. Опять на мою голову упал княжич, да еще с детьми! Интересно они по титулу кто? Родичи Тирбишу по матери или отцу? Или и так и так? Насколько сильно будет стонать по этому поводу Тео?


Представила реакцию последнего и нервно вздохнула. Еще одного княжича мне не простят.


- Ирр, - я склонила голову, вызвав своим обращением панику в глазах рома Тувве.


- Очир, Госпожа, - степняк поклонился, - я счастлив, что сегодня смог встретится с вами.


- Велик ли ваш обоз? - поинтересовалась, судорожно думая как разместить караван у рома Тувве. Попроси я сейчас княжича поискать другое место - оскорблю же.


- Только я и трое моих сыновей, - Очир на минуту замялся, - и моя дочь Юлдуз.


- Проходите, Ирр, вы же голодны! - я широким жестом пригласила их к столикам, - ром Тувве будет рад принять вас в своем доме.


Так, Энаю с матушкой придется-таки переселять. Возможно даже в недостроенную 'Кобылу' или найти пока клоповник поприличнее. Оглядела кочевников. И кто вот среди них Юлдуз? Ах, вон выглядывает из-за спин братьев. А хорошенькая: черноглазая, черноволосая, худенькая. Высокие скулы и раскосые глаза, убийственное сочетание. Не красавица, но берет своей экзотичной внешностью. Такую не быстро забудешь. А переодеть бы ее, будет хороша!


- Юлдуз станет женой вашего Короля или его правой руки, и это будет залогом мира между нашими странами, - открыто улыбнулся Очир.


Короля? Ну ведь у него есть альтея, и я так понимаю это не та связь, чтобы брать в жены степнячку. Да и КОРОЛЬ и девочка из рода кочевников? Даже пусть внучка степного хана. Значит, перекинут на правую руку. И тут... осознание накрыло меня. Правая рука короля. Это ведь Тео, да?! Тео же! Мир вокруг покачнулся. Я ухватилась рукой за край стола и через силу перевела взгляд на девушку.


Вот как! Может ли Тео жениться на дикой степнячке? Долг государства превыше всего, а мужчина говорил, что союз с кочевниками нужен как воздух. А я то размечталась, что стала невестой ирра Эмерти. Не зря меня отпустили в мою глушь - гляди и не узнала бы. Нюхательный хомячок я. После валерьянки. Не просто так же едут степняки, везут свою сестру, имеют же договоренности, явно. Да, что-то такое Тео говорил. Договоренности будут достигнуты. А, значит, мне опять тщательно навешали лапши на уши.


- Госпожа? - степнячка поклонилась, настороженно меня разглядывая. Конечно, мое поведение не укрылось от глаз кочевников.


Я не смогла удержаться и отшатнулась от девушки. Понимаю - она ни в чем не виновата! Но как трудно дышать. Меня в очередной раз предали. И Тео, и степняки. Они же видели! Октай видел, мою связь с Тео. И все равно... как они могли? А я то размечталась, что степняки верны мне как никто другой.


Так, спокойствие, Тина. К чему этот цирк? Хочешь, чтобы тебя пожалели? Кто? Степняки? Или ром Тувве? Нет, я поплачу в одиночестве своего номера. А сейчас улыбнутся и поприветствовать гостей, которые виноваты только в том, что хотят мира.


- Ирр Очир, я рада, что вам удалось договориться, воистину хан мудр.


Надеюсь, мой голос не звучал сипло, поскольку самой мне казалось, что слова, изданные моим горлом, больше похожи на карканье вороны. В голове шумело и казалось, у меня поднимается температура. Я не могу никому верить! Наверное, мне надо назад в Артвиль... Поигралась уже в великую соблазнительницу. Приехала в столицу с намерением завоевать сиятельного ирра Теодора, ну не дура ли?


Мое поведение, однако, не укрылась от степняков, судя по выражению лиц молодняка, те в замешательстве. А вот княжич явно насторожен, переводит взгляд с меня на дочь и над чем то раздумывает. Надеюсь, девочку не накажут, в угоду богине?


- Можем ли вы остановиться в этом месте под сенью благодати Иштар?


Как интересно построено предложение! Степняк очень мудр, если задает вопрос именно таким образом.


- Думаю, ром Тувве примет вас в своем доме как самых дорогих гостей, - увильнула от ответа, прекрасно понимая, что хотят от меня степняки. Ритуальной фразы: 'Благословление Иштар да пребудет с тобой', но я молчала. Мелочно? Пожалуй, но сказать этого я не могу. Меня хватает только на то, чтобы не устроить истерику и не грозиться проклятьем богини.


Степняки нахмурились. А я продолжала улыбаться, как дурочка, даже скулы начало сводить.


- У вас все хорошо, Госпожа?


- Благодарю, ирр Очир, все как нельзя лучше, - степенно кивнула, комкая край платья, - позвольте спросить, вы проехали всю пустыню, впятером?


- Да, мы очень спешили, - кивнул степняк, не спуская, однако, с меня подозрительного взгляда.


- Думаю вам надо отдохнуть и послать человека во дворец, Король должен знать, что прибыла... его невеста.


Запнулась. Нет, все-таки я себя переоценила, у меня сейчас начнется самая настоящая некрасивая истерика, себя было неимоверно жалко. Почему все так получается исключительно со мной? А я только размечталась, как все хорошо складывается. Бразильский сериал какой-то. И я в главной роли.


- А теперь прошу прощения, мне пора, - поспешно поклонилась гостям, - ром Тувве думаю позаботится о вас лучше всего.


Отвела взгляд от степняков и с силой сжала кулаки. Надеюсь кратковременная боль отрезвит меня. Слезы наворачивались на глазах, но я тратила все душевные силы, чтобы не разревется прямо тут.


- Ирна, я думаю, сегодня мы будем стеснять рома Тувве, поэтому остановимся все-таки в 'Ночной кобыле', думаю, вы не против немного не отделанного флигеля?


От матушки Энаи не укрылось, конечно же, перемена моего настроения, но она предпочитала помалкивать. Удивительно неразговорчивая женщина, оно может и к лучшему. Очир тоже молчал. И я... я благодарна ему за это.


- Госпожа! - отчаянно воскликнула Юлдуз, делая шаг ко мне навстречу, - позвольте пойти с вами? Мы раскинем шатры в вашем саду.


- Невесте первого круга нашего королевства не пристало ночевать на земле, - спокойно возразила я, отступая на тот же шаг, дабы не пересечься с юной степнячкой, - прошу простить меня.


Еще раз поклонившись, поспешно вышла из гостиницы. И едва не столкнулась нос к носу с Хью. Мужчина как раз подходил к дверям 'Кабана и розы', и радостно воскликнул, увидев меня. Еще бы утром я кинулась к нему на шею, радостно подрыгивая ногами, но сейчас он стал ненужным напоминанием о вероломстве Тео. И с каждой минутой, которой я смотрела на Хью, и вспоминала слова любимого, я понимала, что бешусь еще сильнее. Поэтому я сделала самую большую глупость, о которой правда мечтала года три в Школе магии - я встала на цыпочки и, притянув Хьюго за воротник к себе, жарко поцеловала мага в губы.


Опешили все. И Хью, и Ирна за моей спиной и даже забывшие о конспирации мои надсмотрщики.


- Ненавижу тебя, Хьюго Эмерти, - процедила сквозь зубы, судорожно глотая воздух, потому что меня уже начинала колотить истерика и держалась я на чистом упрямстве - моих слез никто не увидит, - тебя и твоего брата, провалиться вам на месте!


Выплеснув свой гнев в лицо ошарашенному мужчине, я быстрым шагом отправилась в гостиницу. Домой. Скорее домой, за закрытую дверь, где можно поплакать без свидетелей.


По-моему, я становлюсь истеричкой.


Хватит жалеть себя, Тина! Только не хватало сейчас раскиснуть, когда на моей шее висит столько народа! Подумаю о плохом завтра. А сейчас надо решить что делать. Устроить Ирну и девочек, придумать им работу. Проверить документы по гостинице, взять план экзаменов... голова кругом. И назад, домой. Теперь у меня есть адекватная причина, чтобы снять метку. Надеюсь, я избавлюсь от клейма и Тео оставит меня в покое. Теперь у него есть красавица-степнячка. А если будет упорствовать... Черт, а ведь я теперь даже к степнякам не могу сбежать! Или могу? Что будет сильнее - укрыть благословлённую богиней, да и к тому же ту, что может разрушить счастье Юлдуз, или угодить зятю?


Теперь только к драконам. И не пора ли собирать вещички прямо сейчас? Пока не появился взбешенный Ишхасс. Дарвин не выдаст. Вот что теперь делать?! А работа на случай войны! Я же на нее подписалась, и теперь сбежать, струсив?


На ходу достала 'планшет' из сумки и начертила заклинание 'отвода глаз'. Провожу Ирну с дочками в замок и обязательно оторвусь от преследователей. Теперь, как только активирую свои 'зарисовки', меня как минимум потеряют из вида наблюдатели. Простенькое, но действенное в моем исполнении заклинание. Надо предупредить Ларра о грозящих неприятностях, сдается мне, я на себя их сейчас навлекла. И отдохнуть в тишине, заодно и поплакать. А пока я сильная. Я все смогу!

Глава 15

половинчитая, в которой перед Тиной встают на колени, Тео "прорывается с боем", а на почту приходит странное письмо


Ирна с девочками едва поспевали за мной, насчет приставленной охраны не в курсе. Я же буквально влетела на территорию своего участка, с удовольствием отметив, что специалисты Тео остались за оградой, в тени разросшихся кустов. Значит, мою защиту еще не обошли. Я особо не обольщалась: им просто не было в этом жесткой необходимости, ведь такое вмешательство не осталось бы незамеченным. Когда до Теодора дойдут слухи о моей выходке, он разнесет мою защиту, если я откажусь его впустить. А я откажусь. Не хочу его видеть.


Сейчас надо придумать что бы такого 'железного' вплести в защиту, чтобы та продержалась хотя бы на пару минут подольше. Построить решетку заклинания на благословлении Иштар? Божественная мощь она такая! Спасет ли меня это? Не знаю, до сих пор не могу понять как это работает.


Тео гордый, я убедилась. Он может и не появиться сегодня и даже завтра, а за это время мне надо придумать, что делать с гостиницей - а это и меню к открытию, и персонал оставшийся, и даже реклама, вкупе с дисконтным кристаллом. И что делать вообще со своей жизнью. Что изменится если я сбегу? Достанет ли меня в Артвиле Тео?


Он особо не интересовался мной, когда сидела в своей глуши. Может все-таки это выход? Не хочу быть нюхательным хомячком к валерьянке. Я личность! Но поди докажи это дьяволу Истрана. Закроет ли глаза на это король? Подумала и тут же кивнула - закроет.


А если воспользоваться покровительством Иштар? Вариант хороший, но оставлю на самый крайний случай, а то превращусь в сдерживающую силу. Только за решеткой. Вместо Юлдуз. Только теперь Истран будет диктовать условия Степи. Хочу ли я этого? Для степняков не хочу. Нет - это не вариант для меня. Или обратится к Эшту? Должен же он теперь снять печать, раз к Тео привезли степнячку. Аргумент у меня теперь есть. Железный такой. И пусть я люблю Ишхасса - божеству не соврать, но тот то меня предал!


Расторжение 'помолвки', которой у меня, кстати, даже не было, должно как то в глазах хотя бы короля повлиять на происходящее? А потом попрошу подданства драконьего королевства. И вряд ли на меня нападут даже в Истране, если я буду номинально драконессой. Это дипломатический скандал. Выйду замуж за дракона, рожу ему яйцо.


Остановилась. Помотала головой. Мысли какие-то идиотские. Успокоится.


Я героиня мыльной оперы. Не иначе! Только думаю, что жизнь успокоилась, так что-то случается! То понос, то золотуха! Стоит только немного определиться с будущим, как начинается очередной виток бразильского сериала и Тео треплет нервы.


Или может Асвар нашел 'противоядие' от этих чувств? Может быть мы с Тео уже давно не связаны? Едва не застонала от этой мысли. Что в этом больше? Разочарования или же облегчения? Не знаю. Только тоской веет от этого - 'я свободна?'.


Ирна за моей спиной, не успев затормозить, врезалась в меня, заставив покачнуться. Раздраженно обернулась на кухарку, которая испуганно вжала голову в плечи. Именно этот жест отрезвил меня.


Боги! Да что со мной? Жизнь что ли закончилась? Тео не хочет видеть рядом со мной никого? Так пусть не видит, поживу еще пару лет в работе, а за это время либо Асвар найдет 'противоядие', либо я надоем магу. В конце концов, под его боком будет Юлдуз, красивая девочка. Необычная. Покорная. Степнячки они все такие - дикий коктейль из гордости и смирения перед господином и мужем. Чего я то паникую? Поверила в любовь что ли? Совсем нервы сдают.


Гномы, работающие на стройке, увидев меня, радостно улыбались и протягивали руки для приветствия. Вот чисто мужская привилегия - рукопожатие, и я рада, что удостоилась этой чести. Не скажу, что бригада обрадовалась моей просьбе построить в срочном порядке домик для персонала в глубине сада, у самой границы участка. Все-таки я планировала сделать сад зоной отдыха, и даже спрятанный в глубине домик не вписывался в эти планы, но размещать людей где-то надо.


Предоставила строителям три амулета, купленных накануне в лавке магических товаров, до краев полных магией - для ускорения строительства. Дом мне нужен в ближайшее время и потому я разрешила дополнительно нанять рабочих. Лей Ундер согласился, поглаживая короткую бороду. Работать со мной было хорошо: я щедро платила, не придиралась и не оскорбляла рабочих и всячески облегчала их быт, насколько это было в моих силах.


Кто сказал, что мне надо отказываться от своей мечты? Никто. Если меня попытаются закрыть в монастыре подобно альтее короля, я докричусь до Иштар. Да помощи от нее было мало, когда она была нужна, но через богиню можно выйти на кочевников, да даже на драконов. Возможно я переоцениваю свою значимость, но в преддверии войны захочет ли Истран ссорится с кем бы то ни было? Не знаю. Но бежать? А как же Ларр, Стана, Ирна в конце концов! Как же все мои мысли и начинания. Бежать в никуда? Нет, не хочу.


Я лучше попытаюсь побарахтаться тут. Мне все равно уже ни раз и не два показывали насколько тщетны мои попытки убежать. Может и охранников у меня не только дуэнья и те двое. Нет, пока лучше не бежать, а переждать.


Возможно мне стоит просто успокоится? Как только чувства придут в спокойствие, я уверена, все разрешится само собой. А для этого мне, наверное, нужно изолироваться от всех. И от Эмерти в первую очередь.


Когда Ирна наконец была размещена в центральной башне на втором этаже, и ей были выданы зарисовки и подробные картинки раскроя по нарядам, которые необходимо было пошить для девочек, спускающихся в зал, я позволила себе перевести дух. У меня две с половиной недели до окончательного открытия, а значит и подбора персонала. Забудем временно про Тео, может я и не пересекусь с ним ни разу! Очень надеюсь, а то чувство обиды съедает просто все изнутри. Я же только-только начала ему верить!


Да и не появляется он что-то. Значит точно - собирался жениться на степнячке. И мне даже не намекнул. Надеялся, что его свадьба пройдет мимо меня? Вздохнула. Обидно. Может, попытайся он мне объяснить... хотя нет. И плакать хочется, но я дала себе слово, что реветь буду в одиночестве.


- Ирна!


Женщина поспешно спустилась со второго этажа, сцепив руки под фартуком, который уже успела надеть. Она меня боится? Я произвожу пугающее впечатление? Хотя моя выходка наверное ее напугала, не спорю.


- У нас две недели, чтобы купить продукты и подготовить все к открытию гостиницы, проверь, пожалуйста, работу холодного ларя и все ли сделали на кухне, в том числе печку, - я раздраженно постукивала пальцами по столешнице 'ресепшена' на первом этаже, - с этого дня готовишь на гномов еду. Изысков не надо. Густая похлебка, каша с мясом, хлеб. Чтобы все были сыты, заодно потренируешься готовить на большое число гостей. Сама решай, сколько тебе нужно помощников на кухне. Найди мне несколько мясников, пока нет времени искать их самой, а дальше я договорюсь о поставках мяса. Персонал без моего ведома не нанимать. Задача ясна?


- Да, лея. Проверить кухню, готовить на гномов, поискать мясников, - перечислила женщина, старательно загибая пальцы.


Если она будет расторопна, мы сработаемся. Возможно даже на должности администратора, а не поварихи. Посмотрим за две недели. По крайней мере, мне нужен кто-то, кто сможет отследить работу 'Кобылы', мне одной не справится, со всеми задумками.


На ресепшен поспешно влетела Эная. Я если честно напряглась. Уже доложили? Пришла меня отчитывать? Но нет, похоже. Что-то я ото всех жду подлости сегодня, закономерный итог этого дня? Следом за дуэньей в просторную комнату вошли восемь мальчишек. У меня даже глаза округлились от внешнего вида будущих посыльных. Даже Ларр, ночевавший в канаве, когда я его нашла, выглядел чище и аккуратнее городских ребят.


В драных штанах, сквозь которые проглядывали костлявые коленки, мальчишки выглядели так, что все клиенты, увидев такого носильщика, явно захотят нести свои вещи сами. Один, не смотря на летнюю жару, в шерстяной безрукавке и шапке. Болезный что ли? Или этакий русский? Нахмурилась. Что-то я уже сомневаюсь в том, что идея использовать беспризорников так уж хороша.


- Лея, привела! - Эная счастливо улыбнулась мне и подмигнула разношерстному сброду за своей спиной, а затем представила мне каждого, поочередно тыкая пальцем то в одного, то в другого, - Каспер, Уилли, Уфер, Ант, Асек, Ильяс, Варс и Пуффе.


Скептически посмотрела на толпу ребят. Если уж я буду отвечать за этих детей, то хотя бы должна быть в них уверена!


- Кто хочет работать? Запомните, не воровать, не бродяжничать, а работать. Выполнять разного рода поручения.


- А бить будут? - шмыгая носом спросил один из ребят, увы, не запомнила имени.


- Нет, бить я не буду, но за проваленное задание в первый раз накажу денежным штрафом, на второй мы попрощаемся.


- А что делать надо?


- Ничего сложного для вас - отнести посылку по адресу, сходить с кухаркой на рынок, сбегать от голубятни куда скажу.


- А платить сколько будут?


- Буду кормить от пуза и платить три медяшки в день.


Зарплата была не самая крупная, но и работы то... к тому же, знаю я, что многие в городе получают и того меньше, а я еще и кормить буду.


- Если кому жить негде, то жилье предоставлю бесплатно, маленькую комнатку, но! - я подняла палец, привлекая внимание, - меня не предавать, с предавшим меня, я распрощаюсь в тот же момент. Мое поручение исполнять до конца, даже если грозит тюрьмой. Вас я вытащу. За своих людей я буду драться с кем угодно. Отступиться от задания можно только при угрозе смерти.


По-моему я переборщила. В глазах у ребят ужас напополам со звездным небом. В восхищении? От чего?


- Лея, - один из мальчишек нарушил тишину, и, взяв себя в руки, вышел на шаг вперед, - у меня больная матушка и младшая сестра, вы говорили, что дадите маленькую комнатку, могу ли я забрать их с собой?


- Чем больна твоя матушка? И сколько лет твоей сестре?


- У нее болят руки и ноги, она плохо ходит, а в плохую погоду тяжело поднимается, - мальчик стянул с головы шапку и теперь мял ее в руках, обнажив неаккуратно стриженную голову, - а сестре недавно исполнилось десять.


- Твоя матушка может ухаживать за цветами, а сестра помогать ей или ж быть на подхвате у остальных, с меня защита, деньги и покровительство, с вас честная работа, - обвела взглядом детей. Один уже мой, с потрохами. А остальные?


Но то что произошло дальше... вызвало у меня шоковое состояние. Нет, я все-таки точно живу в мыльной опере! Есть в этом замшелом мирке один обычай, отмененный к слову лет тридцать уже как. Не удивлюсь, если пришел из Иннергарда. Когда приносили вассальную клятву, перед господином становились на одно колено, и, приложив левую руку к груди, признавали человека перед ними своим единственным господином, ставя выше любой другой власти. Потому и отменили, наверное, что это давало некоторую свободу присягнувшим, и король не мог всецело контролировать людей. Поэтому я оказалась совершенно не готова к опускающимся одним за другим на одно колено мальчишкам. Откуда они знают то? Те самые 'слухи'? Может кто-то знает и про события давно минувших дней? Если хорошенько разговорить кого-нибудь из них, то возможно я найду ответы на свои вопросы? Может все гораздо проще, и вопросы почему произошла война надо искать среди простого люда?


Признаюсь, у меня мурашки пошли по коже, когда ребятня, не сводя с меня не по-детски взрослого взгляда, приложила левую руку к груди, где билось сердце. Ради меня? Они поверили мне безоговорочно? Даже жутко. Так быть не должно!


- Госпожа!


Я удивленно обернулась и округлила глаза. Мир, наверное, сошел с ума? Но Ирна вместе с девочками тоже стояли на коленях и смотрели на меня с решимостью идущих на казнь. Хотя мало ли что они там себе придумали после моего выкрика в адрес брата дьявола Истрана? Что сегодня за мной придут и уведут на плаху? Даже Эная, стоявшая с минуту с неестественно прямой спиной, не отрывая от моего лица взгляда, стала медленно опускаться на пол. Прям массовый падеж людей какой то! Может это воздух влияет?


Вздохнула. И вот во что сейчас втравливают себя мальчишки? Ну ладно дети, они в силу возраста мало понимают, чем может обернуться подобная вассальная 'клятва', но Ирна? А Эная? У них совсем мозги отказали? Поочередно помогла каждому подняться. Для каждого поднявшегося с колен - клятва закрыта и завязана на мне. Около Энаи остановилась. Я дам ей шанс подняться сомой.


- Ты исковеркаешь себе жизнь, - предупредила ее, - ирр Теодор не возьмет тебя в службу безопасности, если ты принесешь вассальную клятву мне.


- Ты сказала этим детям правду, - Эная вздохнула и опустила глаза, - за своих людей ты будешь драться, ирр Теодор он самый лучший, но когда мне было важно, на помощь пришла только ты. Я уже твой человек, разве нет?


Я молча смотрела на дуэнью. Наверное она права, но не заскучает ли девушка в тиши моей гостиницы, после захватывающего обучения в этой своей шпионской школе? Кому нужен шпион, который всецело предан не королю? Или это такой ход, чтобы быть ближе к Ларру?


- Встань, я не буду тебе помогать, - предостерегающе подняла руку, - отложим твою клятву на пару лет, когда ты закончишь школу и решишь повторно. Это касается всех. Будем считать сроком вассалитета пять лет, если по истечении этого периода вы повторите ее - вы мои люди, если нет, то неволить не буду. Ужина нет, так что пока мое первое задание: ребятам в город, пойти в баню, деньги я сейчас выдам. Всех жду к вечеру, с вещами, если есть. Родственников тоже можно, пристрою к работе, но на хоромы не рассчитывайте.


Получив по монетке, ребятня согласно кивнула с серьезными лицами и потянулась на выход. Повернулась к молчащей напряженно дуэнье, которая самостоятельно поднялась с колен и теперь упорно рассматривала пол.


- Эная, ты знаешь город лучше нас всех, найди нам кого-нибудь из портных, пусть к вечеру придут, сделают замеры мальчикам на одежду и заодно принесут что-то из готового, не бегать же им оборвышами все это время. По паре штанов на каждого и рубашка. Обойдемся пока без изысков. Едва я закончила предложение, в холл вошел быстрым шагом Тео. Ого! А я тешила себя надеждой, что границу не перейти. Судя по всему - злой как черт. Поспешным жестом отпустила Ирну и девочек. Ни к чему им присутствовать при скандале.


- Я тебе уже говорил, что ты мое наказание? Это что, демоны тебя задери, был за спектакль с участием тебя и Хью?!


- Спектакль? Ирр Теодор, право слово, вы становитесь слишком навязчивы, - с нажимом ответила, напряженно следя за магом. Почему-то было страшно, что маг сорвется.


- Вот значит как, - выдал Тео, после минутного молчания, в течение которого рассматривал меня. Что он увидел в моем лице, не знаю, - что ж, ты права, не смею тебя больше обременять своим присутствием. Когда остынешь и решишь поговорить - жду.


Поклонился и вышел, а я чуть не задохнулась от нахлынувшей боли. Ушел. Чего уж теперь терзаться.


В работу. Учебу и гостиницу. Глубоко вздохнула. Жила же я без Теодора, и неплохо жила! Научусь и сейчас, сиятельные ирры не по чести маленькой лее. А на что я собственно надеялась? Когда остыну? Да я остыла!


В комнату проскользнула матушка дуэньи. Молчит. Правильно. Надо привести мысли в порядок. Может Тео и в чем-то прав? Мне стоит успокоиться.


- Ирна, - повернулась к молчащей женщине, - вам с девочками потребуется разучить приветствия на разных языках, через пару дней проэкзаменую лично. Повариха поклонилась и поспешила скрыться. Все-таки она меня боится. Позор.


Мне надо обдумать идею модного дома. Моя очередная идея, засевшая в голове. Правильно ли я делаю, вливая туда деньги? Я так и не научилась составлять бизнес планы, но пока же все получается. Или все-таки мой безалаберный подход заведет меня не туда?


Мысли о работе как всегда успокаивали меня. Работа это привычно, я успела с ней сродниться за последнее время. По крайней мере, от нее положительных моментов больше,чем от сомнительных чувств под названием 'любовь'. Мне и так не везет в этом мире. Одна, без поддержки. Приходится вечно с кем-то сражаться. Сначала за право называется адекватной, затем в школе, после в управлении гостиницей. Слишком много душевных сил я отдавала и гостинице и своим людям. Только со стороны кажется, что ответственность это легко. Нет. Это ежедневная борьба. С собой, обстоятельствами, окружающими. Я и правда понимаю Тео, и с каждым днем все четче. Только мои обязанности ограничиваются десятком людей, а у мага вся страна. Большая ли, маленькая. Не так важно. И я готова ему простить маньяка. Да! Могу, с натягом конечно, но... но не женитьбу в 'спину'.


Или все-таки я не права? Наверное - это мой самый большой порок: начав жалеть себя, я не могу прекратить. Мне нужен какой-нибудь очень уж жесткий 'удар' со стороны, чтобы вспомнить, что распускать сопли некрасиво. Да и глупо. И так жалко себя, и чем больше думаешь, тем жальче.


Дура. Знаю я.


Пожалуй, стоит отвлечься на работу. Когда не хватает времени даже на сон и еду, сразу забываются глупые терзания. Ну женится он, и что? Да, хотела сражаться, но с кем мне воевать за его любовь? С долгом перед страной? Так я в проигрышном положении. Заведомо. Мне даже негласная поддержка 'зверя' не помогла. Так может и плюнуть? Глупое сердечко взбунтовалось, но я усилием заставила себя успокоиться. Возможно, мне не стоит сдаваться, ведь в случае проигрыша меня ждет незавидная участь, но что я могу сделать? Разве что уговорить кочевников сменить жениха? Мало ли у короля приближенных, достаточно пафосных, чтобы степняки зацокали и сменили мнение?


Хорошее решение. И уже гораздо менее истеричное, чем мои мысли еще пару часов назад. И почему в моменты душевных волнений я теряю голову? Веду себя глупо. Кто мне мешал договориться с Тео, когда он ворвался в 'Кобылу'? Глупость и гордость.


Дам остыть и себе и ему. Сложно строить отношения, когда у тебя не было никакой практики. В родном мире мальчишки предпочитали со мной дружить. Даже жаловались на своих глупых девушек, а я слушала и кивала. Да, глупо себя ведут девочки, я себя так никогда не поведу. Не повела! Уже раз десять ну совсем не так себя повела. Еще глупее. Когда то мне так хотелось влюбиться. Ну вот. Влюбилась. И что теперь? Что-то это все не похоже на любовные романы, которыми я зачитывалась в одиннадцатом классе. Там были порывистые, благородные горцы. И коварные кузены. А у меня что-то отрицательный с положительным главным героем перемешались. А получилось... что получилось.


Все наше непонимание от того, что я не знаю как себя вести? Возможно.


Пришла в себя на полпути к голубятне, с которой у меня был контракт. И вот как я сюда дошла? А, главное, с какой целью? Встряхнула головой. Совсем с этими душевными переживаниями с ума сошла. Надо предупредить почтенного рома Питтерса, что к нему могут заходить пои 'посыльные'. Конечно лучше бы познакомить лично, но это потом.


Раз уж я рядом, то почему не зайти? Толстенький Андрэ Питтерс был моим первым союзником и компаньоном в этом мире. Именно он согласился сотрудничать с никому не известной Тиной Ауэриллиной и ее гостиницей в Артвиле. Именно этот добрый птичник, получая стенограммы от моих клиентов, отправлял посыльных в гостиницы, торговые палаты и даже суд. Дружба должна быть вознаграждена? Безусловно.


Голубятня рома Питтерса располагалась в высокой башне, настолько узкой, что пройти по винтовой лестнице наверх мог только один человек. Чтобы пропустить второго приходилось сходить на подоконники окон, которые были на каждом новом витке лестницы, уходящей на 'второй' этаж. На последнем пролете был выход на крышу, где и располагалась шаткая, на мой взгляд, постройка, заменявшая личный кабинет Андрэ, а так же его сына, исполняющего роль секретаря. Сюда же приходили за поручениями посыльные. По крыше свободно гуляли розовые и голубые голуби, смешно семеня пушистыми лапками. Совершенно ручные птицы, как я уже имела возможность убедиться.


- Лея! Какой сюрприз!


Пока я часто моргала, привыкая к солнечному свету после полутемной лестницы, ко мне подскочил Васте, сын моего компаньона, предлагая руку, чтобы я, ослепленная солнцем, не наступила ни на одну из птиц. Предусмотрительный мальчик.


- Растете, а, лея? Все только и гудят по поводу вашей 'Кобылы!'


- Да, ром, и, надеюсь, мой рост не ограничится двумя гостиницами, - мягко улыбнулась, присаживаясь на низкий стул над навесом, - в моих планах партнерство с несколькими перспективными заведениями столицы и не только.


Ром восторженно зацокал языком.


Признаюсь его поведение периодически ставит меня в тупик, впрочем ром тоже попаданец. Из какого-то магического мира, наверное, именно на этой почве мы и сдружились. У рома Питтерса не было магии, только дар договариваться с птицами. Впрочем, своих питомцев ром любил, никогда не перетруждал и не заставлял птиц, потому и не был лучшей голубятней столицы. Не в привычках Андрэ было добавлять в корм голубей магического порошка, обеспечивающего полную покорность и работу на износ.


- Как интересно! И когда вы все успеваете? Я вот только с птичками поговорю, а уже вечер! - ром ласкового погладил сидящего на столе голубя по клюву.


- Верчусь, кручусь, как белка в колесе.


Ром Питтерс одобрительно кивнул. Очень уж он меня уважал за мою работу и стремления.


- Так вот, ром, скоро от меня начнут приходить мальчики, за письмами для меня, незачем вам нанимать дополнительных посыльных для моих бумаг. Вы же ни разу не взяли с меня дополнительной платы, - осуждающе посмотрела на толстячка, - один из ребят будет постоянно дежурить на голубятне.


- Планы громадье? - подмигнул мне ром, перенявший у меня это слово.


- Даже не представляете насколько.


- Добро! Выделю твоему ребятенку стульчик. Пусть сидит, ждет писем, - ром полез куда-то в стол и протянул мне вытащенную из верхнего ящика бумажку, свернутую в трубочку, - а раз уж ты тут, забирай свое письмо, а то я уже думал посыльного отправлять.


- Мне? Письмо?


- С раннего утра прилетело, - доверительным шепотом сообщил ром Питтерс, - с совой.


Я удивленно посмотрела на записку, почему про нее мне сообщили шепотом? Да и с совами не доставляли корреспонденцию! Смешно. А может там письмо из Хогвартса? Пришло спустя много лет. Вначале почта России задержала, потом мое попаданство. Но что для Дамблдора другой мир!


Повертела записку в руках. Кхм... Занятно то, что стоит привязка на ауру. Кто-то из знакомых? Поспешно раскатала бумагу и пробежала глазами строчку текста.


'Восхищен вашими талантами, моя госпожа. Надеюсь на скорую встречу. Герольд'.


Все чудесатее! Кто такой этот Герольд? Привязка на ауру предполагает знакомство. Ну или хотя бы встречу. Ведь кроме владельца ауры никто не прочтет письма. К чему столько сил и труда, чтобы случайный человек не прочел записку в десять слов величиной? Значит Герольд маг. А откуда? У меня нет знакомых Герольдов это точно, но ошибки быть не может, я с ним должна была встречаться. Да и странная доставка почты. Сова. Непонятный мне выбор.


Задумчиво перевела взгляд на рома Питтерса. Тот сидел взволнованно на меня поглядывая. Опасался? Чего?


- Не знала, что сов используют для отправки писем.


- Так в этом мире почитай уже лет пятьдесят ими никто не пользуется, поэтому-то я и удивился. Проклятая птица.


- А мне казалось обычный ночной хищник, на мышек охотится.


- Так-то оно так, - задумчиво потер подбородок Андрэ, - только вот. Мы голубей магией изменяем, а раньше было такое государство, так там изменяли магией сов.


Видно было мужчина нервничает и не знает, рассказывать мне или нет. Лет пятьдесят, это с момента образования Истрана что ли?


- По соседству, на месте пустыни, раньше было крупное государство. Они то и пользовались совами. Это птица богини Ашур, - Питтерс перешел на шепот, - ястребы для королевских указов не просто так повелись, только они могли сражаться на равных с проклятыми птицами. Хотя того государства и нет давно, может кто сову для эпатажа выбрал. Жутковатое ощущение вообще при виде такого посыльного.


- Это простое любовное письмо, ром, - улыбнулась, демонстрируя бумажку.


Похоже мои слова успокоили птичника, но я поежилась от цепкого взгляда, изучающего письмо. Мне стоит радоваться, что ее содержание именно такое. Как бы не донес на меня. Слыханное ли дело, письмо из 'прошлого'.


Распрощалась с ромом и задумалась. Какая-то странная ситуация. Мне присылает письмо незнакомый мне мужчина, который явно меня раньше видел. Более того, присылает с совой, птицей богини Ашур, той самой, покровительницы Иннергарда. Совпадение? На фоне активизировавшейся нежити не верится в случайности. Но каким боком тут я? Задумчиво постояла на улице и, тряхнув головой, двинулась домой. Так можно что угодно придумать. Какой угодно ужас, но без еще одного шага таинственного Герольда, я не пойму что происходит. Однозначно одно, я каким-то образом становлюсь замешанной во всей этой истории, но, черт меня возьми, если я признаюсь в этом Тео.

Глава 16

В которой говорится о текущих делах, новой знакомой Мусе и встрече с ворами 'в законе'


Голова кругом. И где найти модистку и мастера маникюра? С модисткой сложнее всего. Сама я платья придумывать не смогу. Моя фантазия пасовала перед вариантами рюшек и оборочек, с родной моды так не кстати вспоминались строгие юбки карандаши по колено. Но тут такое не пройдет! Меня четвертуют местные моралисты. Даже жаль, что я не смотрела в свое время никаких исторических фильмов. Хотя с мастерами маникюра не лучше вариант. У меня уже возникла безумная идея привезти дочку Станы. Анна всегда с восхищением рассматривала мои ногти, но девочка вроде как занималась кружевами. Может быть привлечь кого-то из дочек Ирны? Хотя нет, излишне молоды. И что делать?! Конечно, мне пока не горит, даже здание не отделано, модистка не найдена, маникюр оно же не главное.


Амулеты для дисконтных карт тоже не готовы. Вот кстати насчет них! А что если сделать их дополнительно контроллерами? Поставить на входе в какое либо учреждение, а сотрудники пусть заходят по карточкам или отпечатку руки. А на что сделать завязку? На ауру? Вроде бы она статична и неизменна, и ее не подделать, и что если сделать двойную привязку? О дактилоскопии тут вроде бы не в курсе. Даже если подделают ауру, не сразу догадаются, что прибор считывает еще и отпечатки пальцев. Буду просить на эту разработку монополию. Хочу ее предложить банкам. Вот фигушки отдавать такую идею только Тео! Осталось дело за малым - как это все реализовать? Пока даже слабого представления не было.


Тео... снова тоскливо вздохнула. И почему с ним так сложно? С того самого разговора в 'Ночной кобыле' он так и не появился, я уже успела посетить департамент, но с магом так и не столкнулась. Только с леем Грэгориком, который вечером, когда я уже уходила домой в конце рабочего дня, щеголял потрясающим синяком на скуле и разбитой губой. Уверена, что это был Тео, потому что оборотень снова прошелся по моей персоне, правда на этот раз по поводу веснушек. Ну не об дверь же ударился горе-оскорбитель! Но почему тогда Тео даже не попытался со мной поговорить? Сама уже почти остыла. Принять ситуацию у меня не получилось, чего уж греха таить, но я вполне способна понять необходимость этого барака с политической точки зрения. Пусть снимает свою печать и отпускает. А то как собака на сене, и сам не 'ам' и другим не дам.


От мага мне все равно никуда не деться - работа на корону, сытое будущее в войну. Чем больше времени проходило, тем очевиднее для меня, что войска не просто так готовят. В том числе боевых магов. Дополнительные гранды на обучение молодежи за последние пару лет чего только стоят. Так что видится мне с Ишхассом еще долго. Ничего. Забуду. Один раз смогла и снова смогу, вот только он прекратит давать мне глупую надежду. Все понимаю. Все! И гад он, и подставил меня в прошлом, и меня, если и любит, то как то по своему, и хам, но почему так стучит сердце? Разве сердцу прикажешь? Или только я, глупая, не могу этого сделать?


Впрочем, проблемы с общением с Тео у меня нет. Нет мага в окружении - нет проблемы. Из министерских за последние пару дней я встречалась только с отделом разработки артефактов. Команда, с которой мне предстояло работать, была забавная и разношерстная: дриада, о существовании народа которых я за все шесть лет нахождения в этом мире не знала, оборотень-полукровка, щеголявший, после неудачного эксперимента, крашенной в кислотно-зеленый цвет шевелюрой и парочка людей - братья-близнецы. Встретили меня насторожено. Во взгляде дриады открытым текстом читалось куда она готова послать девочек, поступивших на работу через знакомства и постель. Каждый считал, что Тео пропихнул меня в министерство ровно с широкой кровати.


Впрочем настороженность в глазах пропала, едва я выложила свои разработки на стол, а заодно поделилась парочкой задумок. Все-таки до некоторых идей просто тяжело додуматься, если их не видел. А я с чистой совестью вспоминала вещи из родного мира. С криками 'плагиат' ко мне уж точно никто не прицепится. Так на огромной доске в комнате были записаны планы на ближайшую реализацию - копировальных амулетов, для облегчения конвейерного труда. Мануфактур тут не было и каждый амулет делали вручную, долго и нудно, тем более все артефакторы обладали разным уровнем силы, а я предложила собирать любое изделие из отдельных частей. Вот так же как с солнцезаряжающейся оснасткой и амулетом поверх. Мои амулеты, кстати, тоже забрали на тест. Обещали, что обязательно повторят, я хмыкнула. Не расстраивать же их. Надо будет навестить их на днях.


Больше всех из кожи вон лезла дриада. Еще одна любовница Тео? Или просто воздыхательница? Интересно чего мне от нее ждать. Секретарша Ишхасса, по крайней мере, меня люто ненавидит. И с нескрываемым удовольствием сообщает, что Тео на месте нет. Интересно, его действительно нет или это велено говорить мне? Хотя, конечно, он же звал меня на разговор, вряд ли бы стал скрываться! Унижаться я не стала, спросила пару раз и забросила эту идею. Захочет сам придет, ну или я увижу его мельком в министерстве. Я в какой-то мере сами виновата в подобном поведении, но ему можно не извиняться, а мне нет? Сам бы небось еще ярче отреагировал на подобное заявление.


А пока в типографию. Еще вчера Уилли отнес мою визитку в местную типографию с громким названием 'Триувират' с просьбой о встрече. За мальчишек меня уже брала гордость:они были шустрыми, исполнительными и никогда не бросали дело на полпути. Будь то приказ расспросить всех местных фермеров на рынке на предмет поставки зелени или же отнести письмо по адресу. Спокойных, не по возрасту рассудительных и вежливых мальчишек не гнали ниоткуда, а у самих ребят было понимание великого дела. Даже не так - ВЕЛИКОГО! По крайней мере, торжественность в их голосе, при объяснении кто их послал и зачем, могла поспорить с королевскими глашатаями, зачитывающими на площади указ.


На оборвышей дети уже не походили: у всех добротные сапожки, льняные штаны и рубашка и черная жилетка с логотипом. Без эксцессов тоже не обходилось, один раз доставать Асека из местного аналога полиции уже пришлось. За хулиганство. Подрался с кем-то на рынке. Судя по словам за тушку кролика. Чей то служка забирал последнюю, а я строго настрого приказала достать мне кролика. Теперь стараюсь формулировать мысли точнее. Тушку животного, к слову, Асек отвоевал и даже в полиции не соглашался отдавать.


Долго думала, что же указывать на визитках и что могло бы быть логотипом, и в результате остановилась на изображении лисы. В этом мире она что-то вроде жаб нэцке - является олицетворением денег, а для меня это хитрость и гибкость в делах. В общем пусть каждый определяет, что видит в символе больше.


На жилетках моих посыльных была изображена лиса, обившая лапы хвостом, а на визитках я планировала сделать объемное изображение, наподобие тех, что были на советских открытках, когда наклон карточки давал совершенно другая картинка. Сначала я думала о магическом нанесении каждого рисунка, чтобы лиса была 'живой', но, посчитав, поняла, что это очень дорого. Впрочем и в случае с объемным изображением магия потребуется, но только на изготовление клише, потому что я слабо представляла как делали открытки подобного толка в СССР, впрочем договор на визитки уже составлен таким образом, что повторение в подобном жанре возможно только с моего согласия. Осталось только уговорить издателей подписать мой договор, а потом повторение в принципе наказуемо законом - заявку в патентное бюро уже подана. Продажи идеи меня не оченьинтересовали, а вот чтобы никто не смог повторить - вот это да. Я буду одной в своем роде.


Не согласятся подписывать договор - так пойду в другую типографию. Правда я специально выбрала самую маленькую из всех представленных на рынке услуг. Первое - им необходимы заказы, хотя, конечно, печататься у них было дороже чем везде в силу маленького тиража, а значит за клиентов они держатся крепче. Ну и второе, мне хотелось уговорить их сотрудничать, а молодежь легче принимает новое. Признаюсь - я коварна.


Мне, в конце концов, еще делать листовки по поводу фейерверка, и получить разрешение на само мероприятие. Как оказалось в трех инстанциях. У главы города, в отделе внутреннего правопорядка и в отделе безопасности. Салютом заинтересовались, в городской управе, и спросили как я буду это делать. Только улыбалась загадочно. Пусть исполнение потом украдут, но первый 'общественный' салют должен быть мой, на открытии 'Ночной кобылы'.


Утомили меня пешие прогулки, похоже пора озаботиться городской коляской, заодно можно предлагать услуги трансфера со станции рейсовых дилижансов до гостиницы, хотя тогда колясок надо две, ведь одна может понадобиться мне! В боку закололо. Однозначно коляску. Надо попросить Уилли собрать информацию. Мальчик мне нравился, он был старше всех остальных ребят и как следствие гораздо более ответственный и сообразительный. Ему доставалось много моих поручений.


Вот тут кстати пришлось серьезно задуматься, как устроить работу малышни так, чтобы они могли посещать школу? Я всех записала в обязательном порядке - чтобы каждый умел читать и писать. Мальчишки кривились, но ходили исправно, и получается я оставалась без посыльных до обеда. Неудобно. На Уилли у меня уже были планы - однозначно в старшую школу и желательно получить профессию секретаря. Мальчика я всерьез собиралась брать в личные помощники. Конечно до этого момента еще работать и работать, но прогресс то на лицо!


Остановилась перед большой круглой дверью, выкрашенной зеленой краской и хихикнула. Пристанище хоббитов? Или такой маркетинговый ход, чтобы все обратили внимание на типографию? Табличку тяжело прочитать из-за обилия завитушек и вензелей, но адрес вроде бы верный. Дернула колокольчик, прислушиваясь к шагам, и еще раз, и еще. Спят там что ли? Не успела недовольно топнуть ножкой, как дверь распахнулась.


Я ждала хоббита. Честно. Этакого маленького Бильбо Бэггинса. Человечек, открывший мне, был так же маленького роста, но на этом сходство с народом Толкиена заканчивалось. Низковат он для местных гномов что-то... Полугном, а это был именно он, в плечах был поперек себя шире, потому напоминал мне тумбочку, однако обладал на диво живой мимикой. По крайней мере, оглядев меня, гном сменил выражение 'ну вот приперлась', на 'ничего себе дама' и далее 'наверное, та что назначала встречу', разве что языком не зацокал. Гномы дам в теле любили и потому я не волновалась на предмет симпатий со стороны мужчины.


- Тирсон и Миксон, партнеры, - представился гном, указывая рукой куда-то вглубь коридора. Интересно и кто из представленных передо мной?


Неуютно у них. Стены обшарпанные, на обоях более яркие квадратные пятна. Некогда здесь висели картины? Почему сняли? Непонятно. Дела настолько плохи, что пришлось продать произведения искусства? С одной стороны хорошо - быстрее согласятся на мой заказ, с другой - значит будет предоплата, чтобы закупить материалы, а будет ли меня сразу столько налички?


- Позвольте представить вам моего партнера, лея Миксона.


Я во все глаза таращилась на юношу в инвалидном кресле и не находила слов. Мне казалось, магия лечит любое заболевание, ей едва не новые ноги отращивали, почему тогда мужчина в таком плачевном состоянии? Жалко. Красивый мужик, с тонкими чертами лица, длинными белокурыми волосами, широкоплечий... не мужчина, а сказка.


- Я тритон, - улыбнувшись, пояснил мужчина, - на земле мой удел неподвижность.


Поперхнулась. Все что мне известно о тритонах, что те существовали в океане и в дела человеческих государств не вмешивались. И то я первое время думала, что это сказки. Водная территория огромна, людям вовек не переловить всей рыбы. Народец, насколько я знаю, нелюдимый и не желающий общаться с кем бы то ни было. Живут себе кланами и до людских пересудов им дела нет. А вот, оказывается, они могут жить на земле! Удивительно. Видимо мои знания относительно народов надо пополнять. Кстати, узнать бы культурные особенности встреч русалов.


- Приятно познакомится, ромы, меня зовут лея Тина, и я хотела бы заказать у вас около десяти тысяч листовок, тысячу визиток и две тысячи карточек из кости.


Это была еще одной причиной того, что я выбрала именно 'Триувират' в качестве типографии: они занимались резьбой и оттиском на тонких костяных пластинках. Это был самый близкий аналог пластика, который в моем родном мире использовали в качестве дисконтных и кредитных карт. Говорят, эта кость принадлежит океанским рыбам и стоит с одной стороны не так уже дешево, но долговечна и способна подвергаться слабому магическому воздействию. Теперь я понимаю, каким образом бренные останки рыбки попадают к владельцам 'Триумиврата'.


- Это большой заказ, - замялся гном.


Вот не пойму, что его не устраивает? Большой заказ, да. Я уже приготовилась торговаться за каждую монетку, а тут исполнители сами... отказываются что ли?


- Нам не дадут крупный заказ, - усмехнулся тритон со своего кресла, скучающе подперев рукой подбородок.


- Ничего не понимаю, - удивленно выгнула бровь, - кто не даст?


- Конкуренты, - гном присел и потянул край воротничка, - типографский бизнес он... не такой широкий, понимаете? Все клиенты наперечет и основные акулы этого бизнеса уже давно подмяли под себя все заказы. Завтра к вам подойдет человек и предложит выполнить работу гораздо дешевле, чем мы, а нам, в свою очередь, поднимут цены на все.


- Иными словами нам остаются мелкие заказы, которые не захотела больше ни одна типография.


Я удивленно моргнула. Да, точно, Уилли рассказывал об этих акулах издательского бизнеса, его даже не то что до секретаря, на порог не пустили, чтобы назначить встречу. Хотя мальчик был настойчив. Разглядывая синяк, украшающий глаз посыльного, я поняла, что ругать его за недоговоренность о встрече - бессмысленно.


- Насколько понимаю цена на карточки из кости у вас вне конкуренции?


- Это единственно на что нам не могут поднять цены, - усмехнулся тритон, - но не могу сказать, что наши цены самые низкие, в океане много кланов, поставляющих кости, некоторые поставляют в промышленных масштабах, цена соответственно будет ниже.


- Я так понимаю бумага и краска ваше самое слабо место?


- Еще разработка клише, - вздохнул гном, - для простых визиток можно вырезать из дерева, тут проблем нет, но для сложных работ потребуется маг, а ни один маг не согласится с нами работать в условиях конкуренции с другими издательствами.


- Ну насчет ни один я бы поспорила, - пробормотала постукивая пальчиками по столу, - а что, вы у мага обязательно обязаны спрашивать диплом и подтверждение квалификации?


- Нет, но... так принято обращаться к магам при типографии, ну и специфика работы.


- Специфика это мелочь, не боги горшки обжигают, научиться можно всегда.


А вот теперь надо подумать стоит ли втягиваться в эти дрязги внутри гильдии, не выйдет ли мне боком. Столица не Артвиль, выскочку не простят. Чем мне могут быть опасны в типографии? Не знаю уж, но у меня пока ни имени, ни покровителя. Ребят жалко, а себя еще больше. Но если гном и тритон будут мне обязаны, то наверняка же согласятся на все, что пожелаю, или нет? Разве не по этому принципу я себе людей собираю? С сомнением посмотрела на притихшего гнома и грустно улыбающегося русала. Жалко их.


- Говорю один маг у вас есть, это я, - сделала театральную паузу и достала макет визитки и дисконтной карты, которую хотела получить, - и над своим заказом хочу поработать сама. Тем более метод нанесения будет в ближайшее время запатентован и повторить кроме меня нельзя будет никому, а на ваших конкурентов, кто рискнет, я с удовольствием подам в суд.


Гном с интересом разглядывал визитку с лисой, которая, то сидела, смирно обив лапы хвостиком, то взвешивала в лапках мешочек с золотом.


- А по поводу магов, вопрос вообще смешной, наймите студентов последнего курса, эти ребята вечно голодные и жадные до денег, сделают что угодно и как угодно, и за сумму меньшую, чем дипломированный мастер, а если пообещаете постоянное место, то студенты наплюют на любую попытку отговорить их от вакансии. А работой, я думаю, вы будете обеспечены, потому как я хочу предложить вам не только мой заказ, но и совместный проект!


Гном с интересом слушал как я распиналась по поводу сети, со скидкой для всех заведений внутри брэнда, идея дисконтной карты вообще была революционной, поэтому я не обращала внимания на огонек скептицизма в глазах рома Тирсона. Я его не впечатлила. Даже обидно.


- Предположим, действительно предположим, мы согласились, - гном и тритон переглянулись, - нам какая с этого выгода?


- Постоянные заказы от меня, возможные заказы пользователей дисконтных карт, правда в таком случае вы должны будете предоставить им скидку, - я улыбнулась, - а так же кое какие новинки от меня, скоро их будет много.


- Давайте попробуем, - согласился русал, - терять нам уже действительно нечего.


Около час потребовалось чтобы утрясти мелочи по договору, заодно сделать наметки договора о сотрудничестве и вхождении в 'лисью' сеть. Надеюсь я не пожалею, и акулы типографского бизнеса на мне не отыграются. А то такие сомнения стали все чаще меня посещать, слишком уж много об этом упоминали мои новые знакомые. Интересно они всем гипотетическим клиентам вываливают эту информацию? Простите, заказ большой, мы не справимся. Угу. А клиенты после этого счастливы? Может дело не в происках конкурентов, а просто в том, что люди пугаются такого ведения дел?


Итак, в моей сети три гостиницы, включая 'Замок с драконом', одна частная типография, голубятня и в перспективе модный дом. На дверях каждого заведения скоро будет магическая наклейка с лисой, которая будет менять позу в зависимости от погоды и времени суток. Ночью лиса будет лежать на подушке, свернувшись клубком, днем гоняться за бабочками или пить чай из большой кружки, а в дождь раскрывать зонтик. Пока таких наклеек я планировала сделать десять. Очень уж энергоемкая задумка оказалась на деле. Зато уверена, вначале все обратят внимание на лису, а со временем можно добавить что-то новое. А пока отдыхать... сегодня был насыщенный день. Впрочем отдохнуть не дали, едва я налила себе ароматному чаю, и намеревалась отдохнуть с томиком любовного романа, явился посыльный от портного с образцами тканей. Пришлось откладывать книгу и идти заниматься делами. Меня уже пошатывало от усталости - слишком много я на себя взвалила. Может притормозить хотя бы модный дом?


Разберусь вначале с 'Ночной кобылой', а там посмотрим? А то кручусь как белка в колесе. Зато почти не вспоминаю о Тео. Тоже своеобразный плюс.


Придирчиво разглядывала отрезы ткани на столе, которые предоставил стареющий гном, и всерьез подумала о выборе другого поставщика. Почтенный Асх надеялся видимо сплавить мне весь залежалый товар, подешевле и со скидкой. Скидка конечно волшебное слово, особенно для моего кошелька, но я же выбираю шторы не на кухню провинциального детского сада, а в новый модный дом! Зря я что ли почти выкупила здание в самом центре, на красной линии? И что, буду сверкать синенькими шторкам в крупный горох, да еще вдобавок с аляповатыми зелеными 'бабочками', которые больше походили на мотыльков.


Настроение было ни к черту. Во-первых, за последние две недели ко мне несколько раз ломились кочевники, но всем было отказано. Я ни разу не показалась даже вблизи ворот, а несчастные степняки не могли пройти вглубь участка. Было велено 'не пущать всех', по крайней мере, именно так отвечала огромная троллиха, которую я наняла временно вместо охранника на входе. Великанша представилась Мусей и исправно несла службу, за что и получала ежедневную оплату. Была сия дама исполнительна, а главное немногословна, потому в дебаты с кочевниками не вступала. 'Не пущать' и все тут. Наняла я ее совершенно случайно: Муся пришла ко мне по объявлению 'требуется сторож' и я, если честно, даму пожалела и согласилась, чтобы она временно у меня поработала. На роль вышибалы гостиницы троллиха конечно не подходила, но до открытия пока далеко, а Муся мне нравилась исполнительностью и отсутствием желания обсуждать мои приказы.


Это был за последние пару недель уже третий представитель невиданных для меня народов, о существовании которых я знала весьма смутно. Ладно, признаюсь, про троллей я вообще думала, что это сказки. Эти великаны жили севернее обортничьих земель, почти вплотную к горным кряжистым хребтам на севере континента. Да, в школе я не любила географию, но что теперь меня, отшлепать?


Кстати о географии, со столичной суетой я совсем подзабыла про военные действия, которые грозились разразиться со дня на день. Решила для себя в случае чего бежать в сторону драконов. Золото я припасла, потому что были у меня большие сомнения насчет снятия денег из банков в военное время. Брата под мышку и бежать. А еще Стану, Ирну, девочек. Вздохнула. Дурдом. Нет, признаюсь, если дела будут совсем плохи я убегу только с Ларром, но свой кошелечек с золотом припасен для всех моих людей. Даже для Муси заготовлен.


И Тео со мной не разговаривает и не пересекается. Каждый вечер анализирую свои действия и начинаю думать, а что было бы, реши я обсудить спокойно? А если бы дала возможность Ишхассу поведать свою точку зрения? И каждый вечер таких размышлений моя судьба шла по иному пути.


Глашатаи молчали. Никакой свадьбы не анонсировалось. Может все переиграли? Или что-то недопонял Очир? А я повела себя как дурочка, хотя приехала в столицу завоевательницей мужских сердец. Ладно, послезавтра пойду в управление, как раз предложу вариант нового пропускного пункта, заодно загляну к Тео. Оденусь как- нибудь, ну так чтобы глаз не отвести. Вот и посмотрим как Ишхасс запляшет. Он уже небось весь извелся вдали от меня. Или ему каждый вечер докладывают, где я была и что делала?


Буду играть на низменных инстинктах. Я ведь тоже могу играть по-плохому.


А завтра в университет, взять вопросы по контрольной и записаться на курс по прикладной артефакторике. В школе ведь ее как таковой не было, только факультативно. Большую часть я вообще учила самостоятельно по книгам, поэтому от курса лекций не откажусь, тем более читал курс знаменитый артефактор лей Унверс, гном из клана Черной секиры. Городские гномы давно прекратили называть при знакомстве принадлежность к тому или иному роду, говоря, что это отдает провинциальщиной, но таких знаменитостей как лей Унверс это не касалось.


Задумчиво перебирала ткани и кривилась, надо Асху послать отрезы обратно, с письмом, что если он не может предоставить должных материалов, я буду вынуждена искать иного поставщика. Да за меня продавцы тканей передерутся! Украсить гостиницу и модный дом - стоит недешево.


- Госпожа!


Вздрогнула. Неужели кочевники прорвались? Поспешно обернулась и вздохнула с облегчением. В дверях стоял Ильяс в сопровождении двух девушек в поношенных платьях.


Задумчиво осмотрела девочек с головы до ног. Лет по семнадцать, чистенькие, ухоженные, но очень уж бедно одетые. Руки стыдливо прячут под непонятного цвета фартуками.


- Вот, они значится могут у вас в том бабском доме работать, пальцы пилить, - довольно осклабился Ильяс, подталкивая девочек в спину, - Марика и Анья, они что хочуте нарисовать могут, я видел, они у горшечника Марка работают, только он их это, того... поколачивает.


Да, грамотный язык далеко не у всех моих мальчиков. Наверное именно поэтому я больше выделяю Уилли.


Девочки разом сделали книксен, продолжая при этом смотреть куда-то в пол.


- И словесам обучены, они же у горшечника в рисовалках только года два как, а до этого зажиточны были, до того как мамка с батей померли. Им бы комнатку и они что хочуте сделают.


- И что? Обучены-то, словесам? - передразнила я мальчика.


Если все действительно так как описывает Ильяс, то мне повезло. Девочки художницы, которые правильно говорят и могут поддержать разговор - это просто находка. А что до комнаты... в выкупленном здании была огромная мансарда, на первое время хватит, а потом придумаю. Разграничу комнаты перегородками, посулю приданное, и пусть работают на меня пять лет, стандартный контракт.


- Да, лея, - на гране слышимости прошептала девушка.


Нахмурилась. Меня боится? Или что?


- А знаете с чем связана ваша работа? Работа с ногтями, вот по такому типу.


Я продемонстрировала девочкам свои руки. Излишне привлекать к маникюру внимание я не хотела, потому как и все лишь подпиливала ногти пилкой, придавая им форму, но сегодня проходил испытания амулет для работы с лаковым покрытием, сотворив нечто вроде земного гель-лака. Наносишь кисточкой лак, рисуешь узоры, а потом держишь ноготочки под специальным амулетом. Покрытие получается плотное, долгоиграющее, по заключению медика - совершенно безопасное для моих клиентов, а главное, благодаря амулетам, неповторимое нигде кроме как у меня в салоне. Вот и сейчас мои ноготки были ярко оранжевыми, в тон к волосам, как пошутила Ирна.


Девочки жадно разглядывали мои руки, словно перед ними картина, а не покрашенные ногти. Марика даже потянулась рукой, чтобы повернуть мою ладонь под свет и я поняла причину по которой девушки прячут ладони под фартуком. Их руки были в ужасном состоянии: в мелких порезах, с мозолями, содранными заусеницами и обломанными ногтями. Да уж. Покажи такое аристократкам... да они подобное чудо к себе не подпустят!


- Дамы, боюсь ваши руки - это ваш профессиональный инструмент, по нему будут оценивать вашу работу в перспективе, вы должны понимать, что сейчас они в ужасном состоянии.


Девочки понурились, Ильяс в дверях закусил губу, виновато на меня поглядывая.


- Могу предложить вам переехать на территорию гостиницы, раз уж вам негде жить и за три недели обучения подтянуть ваши руки до нормального состояния. Заодно поможете с обустройством гостиницы, скоро открытие. На период обучения зарплаты не полагается, но кормить буду три раза в день.


Девочки ожидаемо бухнулись на колени, Марика таки успела ухватить мою руку и поцеловать, а у меня вызывало уже глухое раздражение. Да что же это такое! Если бы я их деньгам облагодетельствовала, а так лишь предложила работу. Потом представила себя на их месте и мне стало даже стыдно. Бедные столько натерпелись.


- Госпожа!


Я с облегчением посмотрела на Асека, ворвавшегося в общий зал. Что удивительно - девицы на коленях не вызвали у него ни грамма удивления. Как будто у меня каждый день подобный цирк.


- Там! Там у калитки Толстый Джо!


Вот тут моему изумлению не было предела. Кто такой этот Джо, почему он толстый и что делает у моей калитки? Кличка уж больно похожа на бандитскую. Неужели пресловутая мафия? Что-то у меня колени начали подгибаться... нарвалась! Попросила Асека провести гостя в сад, особо уточнив формулировку приглашения, ведь показательно, что ограда не пропустила гостей. Выдохнула несколько раз, восстанавливая душевное равновесие. Вот только мафии мне не хватало. И где охрана, приставленная ко мне? Неужели никто из них не в курсе кто такой Толстый Джо? Или может все-таки не мафия, а какой-нибудь горшечник нерешительно мнется у оградки, боясь завалится к сиятельной лее? Или мясник. А что? Мясника Толстого Джо я вполне себе могла представить.


Увы. Моим надеждам явно не суждено было сбыться. Человек, которого ко мне провожал Асек явно был не в ладах с правопорядком. По лицу видно. Или я предвзята? Но скажите на милость, к какой мирной профессии, да еще и при таком прозвище, может принадлежать мужчина лет сорока, с одутловатым, пусть и тщательно выбритым лицом, покрытом мелкими шрамами. Глаза у незнакомого мужчины были на удивление живые, Толстый Джо не упустил возможности оглядеться, подмечая незначительные детали внутреннего убранства территории.


- Так вы та самая лея?


- Та самая? - я пожала плечами, - что вы имеете ввиду?


- Приехали из провинции, выкупили землю, притом целиком за золото, без кредита в банке, да и 'Тавве и Аттес' от вас без ума, недавно еще дом приобрели и оплатили сразу золотом, - толстяк хитро прищурился, и кивнул куда-то в сторону здания, - опять же колдовских штучек у вас тут полно, а услуги магов недешевы.


Не поняла. Ни здравствуйте, ни представления. Непонятный тип. Его жадность съела за чужие деньги? Ну предположим за мной следили, предположим факт оплаты сразу золотом установить можно, но, если была слежка, почему его удивляет факт моих магических фанарей или ограды? Думаю, с самой себя я бы денег то много не содрала. Или о том, что я маг он просто не знает? Кто такие Тавве и Аттес? С магами насколько помню слухи из школы, предпочитают не связываться, даже бандиты. И как вообще они рискнули сунуться к той, что связана со службой безопасности страны? Странно это все. Просто запугивают? Я молчала.


- Нехорошо, - продолжал между тем бандит, - такая богатая лея и не делится, даже монеточкой. Время сейчас непростое, монеткой ближнему поделись, он и рад будет, и дружба крепкая.


Если честно мне стало смешно. Фарс какой-то. Не мог же он с таким подходом стать кем-то вроде мафии. В моем представлении это умные, жесткие целеустремленные люди, а не лезущие подобным нахрапом недалекие... пешки. Я еще раз оценивающе оглядела гостя. Шестерка? Вероятно. Сомневаюсь, что ко мне пришел бы кто- то из верхушки. Отправили наверняка наиболее жуткого и топорно работающего мужика к глупой девочке с денежками. Подумали что испугаюсь? Озаботились бы откуда денежки и кто может быть покровителем.


Теперь встает вопрос - чем мне грозит такое внимание со стороны теневого мира? И что мне делать? Бежать к Тео с воплями - спаси, помоги? Нет, не хочу. Я же взрослая и самостоятельная. Пожаловаться Иштар? Я же там вроде неприкосновенная. Мессия! Только вот толстяк передо мной об этом не в курсе.


- А то ведь может что случится с домиком-то, - усмехнулся Джо, по своему истолковав мое молчание, - например, сгореть.


Угу. А калитку ты так шутя пройдешь, как и любой среднестатистический поджигатель, имевший в голове желание навредить 'Ночной кобыле'.


- Или там с людями, что случится, девочки к тебе опять же ходят, шуганные такие, ну а мои мальчики очень охочи до женской ласки.


А вот это он зря. Мигом представила Ирну или ее дочек в руках бандитов и почувствовала, что начинаю звереть. Сильная это хорошо, но я охотно побуду маленькой и слабой в глазах Тео. Прищурилась, раздумывая над тем насколько нахальной надо быть и ответят мне реально или нет на мою агрессию. Или лучше все-таки 'поделиться'.


- Предположим, - кивнула я наконец, - и сколько... денежек вы хотите?


- Совсем немного, тридцать процентов прибыли.


Я обомлела. Сколько-сколько? Это же грабеж! По-моему вытянувшемуся лицу Толстый Джо понял, что сумма мне не нравится. Бандит довольно осклабился.


- Так ради спокойствия ни монеточки не пожалеешь, не так ли?


Задумчиво побарабанила пальцами. И что делать? Вот уж когда хочется чтобы за тебя что-то решили и подчистили все хвосты.


- Магам скидка предоставляется? - я решила пойти с имеющихся у меня козырей.


Своего я добилась, Джо замялся.


- Если вы хотите привлечь того кто ставил вам оградку, так лишнее то, тем более магу то дороже будет своя шкура-то.


- Боюсь это не выполнимо, - покачала головой, - я не могу не привлекать себя. Согласитесь это глупо.


- Лея маг? - тупо переспросил Джо, начиная нервничать.


Ага! Значит либо магов не трогают, либо для магов иные условия. И то и то может быть хорошо. Для меня и моего кошелька. Особенно для последнего. Я основательно поиздержалась, 'Замок с драконом' пока не приносит столько прибыли, чтобы покрыть расходы на 'Кобылу' и модный дом. Мысли о кредите все чаще меня посещали, но я пока держалась. В конце концов, мне заплатило Министерство за организацию дипломатических встреч. Работа в отделе артефактов опять же. Коснулась спинки лавки и заставила дерево поменять цвет. Думаю достаточно красноречиво.


- Простите, но диплом школы или зачетку с университета магии показывать не буду.


Университетом это я так щегольнула, пусть знает наших. Поступить туда стоило либо безумно дорого, что могли позволить себе выходцы из аристократических родов, либо с отработкой от министерства, зачастую тот или иной отдел уже набирал себе заранее специалистов, прочно привязывая долгом за учебу. Пусть думает. Я либо незаконнорожденная дочка каких-либо ирров, либо сотрудник государственной службы. Впрочем в совокупности с гостиницей любой из вариантов кажется сомнительным. Откровения насчет жениха я оставлю на потом, если придут ко мне еще раз. Не знаю уж, есть ли среди бандитов маги, но уже ничему не удивлюсь.


- Мы можем обдумать для вас скидку.


- Обдумайте, - согласилась, в надежде потянуть время, может что-то дельное придет мне в голову?


Толстый Джо встал и, не прощаясь, двинулся к выходу. Невежливо как. Не то чтобы мне нужно было его 'прощание', но... Дурацкая какая-то ситуация. С другой стороны я зря верила, что влезая в бизнес останусь без присмотра со стороны местных авторитетов. А теперь под ударом мои люди. Ирна, девочки, мои мальчишки- курьеры... За себя я не боялась - чего мне боятся за мной охрана по пятам ходит, своих людей Тео так и не отозвал. Я же его слабое место. Меня охраняют.


Вот и сейчас от ограды словно отделился неприметного вида мужичок и двинулся вслед за Джо. Наверняка уже к вечеру у Тео на столе будет отчет об этом происшествии.


Интересно, решит проблему, или даст мне возможность поискать выход? Не буду против ни одного из вариантов.


- Совсем Темный двор ополоумел, - фыркнул оказавшийся рядом Асек, - на встречу с магом какую-то шестерку послали.


- Темный двор? - удивилась я, некстати вспоминая благой и неблагой двор английских сказаний. Да уж, не тянул толстяк на фейри.


- Ну бандиты, - охотно пояснил мальчик, - правит Теневой Король, его уже лет двадцать пытаются поймать, но Ульрих второй неуловим. И с магами он в нейтралитете или дружит, а тут шестерка.


- А кого должны были послать на твой взгляд? - наверное надо знать размеры проблем, которые могут наступить и как вести себя с очередными гостями.


- Тень там, или хотя бы правую руку.


- Почему хотя бы правую руку?


- Ну тык... - Асек почесал голову, - правая рука это ж вроде что-то Уилли у вас, обо всем договаривается, обо всем знает, решающих ролей не имеет. Секретарь, во! Мудреное слово.


Недоверчиво посмотрела на Асека, что-то не сходится. Разве Тео секретарь при короле? Может мальчик чего-то не понимает?


- А у нашего короля кто права рука?


- Известно кто, Ричи Хоупси, - довольно осклабился мальчуган.


- А Тео?


- Ирр Теодор Эмерти, - Асек настороженно огляделся, боялся, что нас подслушивают? - он Тень его величества.


- Тень?


Я тупо смотрела на мальчика явно чего-то не понимая. Не правая рука? Но ведь... то есть Юлдуз она обещана в жены этому Ричи Хоупси? И это исключительно я придумала для Тео статус правой руки короля, ориентируясь на представления своего мира? Даже голова закружилась. Иштар, какая же я дура!

Глава 17

В которой идет речь о новых трудностях, эльфийском платье и примирительных пирожках.


Какая же я дура! Мне никто не говорил статус Тео, это я для себя придумала - 'правая рука'. Казалось по аналогии с моим прежним миром это самая ответственная должность при короле. Оказалось, что ошибалась. Правая рука, тень и душа короля. Последнее относились сугубо к возлюбленной.


Накинулась, не дала объяснить! Ну и кто я после этого? Наверное, надо объясниться, но Иштар всемогущая, как же стыдно. А может я могу не извиняться? Тео же сказал, что он со своей стороны просить прощения ни за какие промашки не будет. Почему я должна? А степняки? Ой как перед ними неудобно! Надеюсь на бедной Юлдуз никак не отразилась моя вспышка недоверия к степнякам. Очир же наверняка связал мое поведение с представлением дочки. А не порушила ли я только что в очередной раз союзнический договор со степью? Надо у Муси спросить не приходила ли делегация степняков. Надеюсь я услышу чуть больше чем 'Ходють тут всякие'.


И как мне теперь исправить ситуацию? За очередной сорванный договор Тео меня убьет. Или запрет в монастыре, что в принципе одно и тоже. Не представляю себя в изоляции. Нет, ну конечно первую недельку я наконец-то высплюсь и отдохну, даже дочитаю тот слезливый эльфийский романчик, что припрятан в тумбочке. А потом что? Да я с ума сойду от беспокойства за Ларра и моих девочек! И не важно, что некоторые 'мои девочки' - намного старше меня. Если уж я приняла Ирну и Стану в свой круг - то нести ответственность буду до конца, до тех пор пока меня не предадут. Врут все. Такое вполне может случиться, но пока этого не произошло, они мой близкий круг. Кто сказал, что семья только по крови? Иногда семья собирается из одиночеств.


И как некстати это 'заварушка' с возможным срывом мирных договоренностей! У меня проблема с поставщиками, надо договариваться, а я тут думаю насчет Тео и Юлдуз. Двойка мне все-таки по ведению бизнеса. Уроков экономики в школе явно недостаточно, чтобы ворочать огромным холдингом. В Артвиле прошло все гладко, а тут? Ну кто же знал, что у местных трактирщиков тут просто диаспора. Это тебе не глухомань, когда ко мне пришло три калеки и, потрясая бумажкой о союзе гостиниц, затребовали взнос в десять золотых. Нет, в столице даже приходить никто не стал. Или ругаться. Просто восемь из десяти опрошенных поставщиков отказались со мной работать. Внезапно так. Открытие гостиницы на носу, а у меня даже поставок мяса нет, не говоря про алкоголь! К кому ни приду - сожалеем, но оборот нашего товара не позволяет нам взять в клиенты еще одну гостиницу. Аррр! Ругательства так и просятся на язык. Нет, конечно, я сама виновата, надо было делать наоборот - прощупать почву насчет конкурентов вокруг, стоимости товаров и условий поставки. Составить бизнес план! Но умные слова вспоминаются пост фактум, когда начинаешь осознавать, что кормить постояльцев мне будет нечем. Оставить только гостиничные услуги? А в мертвый сезон мне что делать?


Ну, предположим, с рыбой я еще решу вопрос. Как кстати оказалось знакомство с русалом! Рыбные деликатесы... мммм... вкуснотища! Портовый городок всего в четырех часах езды от нас. Осталось решить как быть с транспортировкой. Холодильные бочки я организую, но что делать с охраной? Если уж мне решили ставить палки в колеса продуктовых обозов, то кто знает, не покусятся ли на доставку рыбы? Надо дать задание Уилли разузнать про местный рынок охранных предприятий. Вот бы и их подгрести под лисий таг. Тут же одернула себя. Размечталась я что-то. Была в эйфории, что мне все досталось легко. Везение просто не могло продолжаться вечно. И вот закономерно - реальность больно ударила по носу. И листовки с указанием даты открытия уже распечатаны! Я уже молчу про то, сколько золота мне это стоило.


Остается вопрос как быть с овощами, мясом и напитками! Я пыталась воспроизвести самогонный аппарат, но мои познания в самагоноварении ограничивались тем, что на напиток нужен сахар. Никаких воспоминаний о технологии процесса или устройстве агрегата. Наливки, правда, в подвале дожидаются своего часа. А дел то - залить ягоды с сахаром аналогом местной водки. Попробуем, что получилось. Будут мои псевдоликеры. Открою сбыт коктейлей! До этого вроде тут еще не додумались. Правда в коктейлях я тоже не сильна, на ум приходит только 'Кровавая Мэри', но ту бурду что у меня получилась, отказалась пить даже троллиха. Муся оглядела подсунутый под нос стакан и выдала басом, что пить всякую непотребщину не будет. Даже слово выговорила. По слогам. И вообще, не дело это "охраннику" в разгар рабочего дня алкоголем угощать. Я даже дар речи потеряла от мусиных слов.


И это молчу про то, что модисток для модного дома я пока не нашла. Здание простаивает, денежки уплачены. Мой кошелек исхудал на приличную сумму, а прибыли и не предвидится! Все планы прахом. То выбранные девушки подают на мой суд совсем уж экстравагантные наряды, то даже с отставанием от местной моды годков так на тридцать. Все приличные швеи давно пристроены или я не смогла их найти. И что у меня за дурацкая натура: загореться идеей, вложить денег, а потом страдать от не реализуемости?


Я уже всерьез подумывала пожаловаться Тео. Может он подскажет выход из ситуации? Хотя бы с едой. Должны же быть у министерства свои поставщики продуктов? Но каждый раз усилием воли себя удерживала. Тогда уж на все жаловаться. И на местных мафиози и на наглых торгашей. Хотя кто мне виноват? Никто. Только моя самонадеянность. Да и с учетом какой фортель я выкинула, думаю, маг меня просто пошлет на Ишкакхеайдургнуль*! Бабочек ловить. Не иначе.


Так, кстати о Тео! Пропускной амулет для министерства готов. Даже кое какие испытания прошел. По крайней мере, Каспера с кривовато наложенной маской моей ауры не пропустил. Загорелся красным, а затем приятный женский голос оповестил: 'Ваша карточка заблокирована, дождитесь, пожалуйста, охрану'. А что? У меня очень даже приятный голосок. Правда не знаю насколько всеобъемлющи мои испытания. Тут нужен маг посильнее меня. Может, я неправа и все-таки можно сделать точный слепок ауры? Но даже плохенькую подделку охранник на входе может пропустить, человеческий фактор, а вот техника... в общем я заслуженно гордилась, осталось понять только - будут ли мной гордится те чокнутые в отделе артефактов? Хотя чего гадать, сегодня отнесу и проверю.


Где мое самое красивое платье? Небесно-голубое, я купила его совсем недавно и то, поддавшись моменту. Не часто найдешь в магазинах готового платья что-то на меня: скорее уж в глазах продавщиц появляется приступ ужаса от моей фигуры. И платье просто потрясающее: с низким квадратным вырезом, собранным в мелкую кулиску, расходящееся от линии груди мягкими волнами. Помнится я хотела ввести в моду платья с высокой талией, а такой виток 'последнего писка моды' уже был! Не быть мне законодательницей женских желаний. Говорят, такие были в моде лет двадцать назад у эльфов, но откликов у местных девушек не нашли. Небось с тех пор и лежит, благо тончайший шелк не подвержен старению. Еще бы! Истранские красавицы скорее подчеркивали свою худобу, чем прятали.


Под платье не полагалось целого вороха нижних юбок, что вызывало просто нездоровую волну восторгов с моей стороны. А при ходьбе тонкий шелк мягко ластился к ногам. Муся 'дипломатично' высказалась на этот счет: 'А чегой-то госпожа будта голонькая?'. Если уж и это платье не проймет Тео, не знаю что мне делать! Вышла в своем красивом платье и довольно хмыкнула, увидев ошалевший взгляд Уилли. Блин и взрослый же мальчик уже, а вдруг как влюбится? Нет мне такого счастья не надо. А нет, все нормально, судя по лицу, меня сейчас ругать будут.


- Госпожа! - возмутился Уилли, окидывая меня взглядом.


Вот странное дело, вроде ребенок, предан мне душой и телом, а тон такой обычно снисходительный, будто бы это я самая неразумная из нас двоих. Естественно у меня мозги не отключились в таком виде выходить на улицу. Вряд ли меня спасут даже охранники Тео, от похотливых взглядов и пересудов. Все просчитано и в рамках приличий: к платью прилагается тончайший шелковый плащ. Как буду спасаться в кабинете Тео, я пока не придумала. Излишне яркой реакции Ишхасса мне тоже не хотелось, но пробить броню мага надо. Вот не дура ли? Дура, конечно, что поделать. Влюбленная. Не в того мужчину.


Даже в плаще вид у меня соблазнительный. Ну это смею надеяться. Уилли неодобрительно поджимает губы, но мой сундучок тащит. Не самой ж мне нести все мои амулеты для отдела! Тяжело банально, если пешком. Цены на экипажи мы узнали. Безумно дорого. И это не говоря уже о лошадках. Поэтому делаем на заказ. В Артвиле. Пусть будет не такая красивая, но дешевле. И кстати более маленькая, на одну лошадку - облегченная. Ею и женщина сможет управлять. Так по крайней мере обещал молодой мастер, и я очень на это надеюсь. Если все получится, заказов у рома Унвера будет много, и гном не мог не понимать этого. Так что, думаю, расстарается на совесть. Если дело пойдет надо и ему 'лису' предложить. А что? Идея изначально-то моя была.


- Проходите, госпожа, а то ваша охрана зенки то уже повылупляла!


Задумчиво посмотрела в сторону, куда кивнула Муся. Было у троллихи одно забавное свойство, она всегда находила шпионов приставленных ко мне. Последние, по-моему, уже пари заключают, найдет их сегодня моя сторожиха или нет.


- А ты кудоть? - Муся одним литым движением поймала за шкирку пробегающего мимо гнома.


- Так на отделку, мастер отделочник я.


- Ходють тут всякие! Шпиенаж, во! - изрекла Муся, погрозив дубинкой в пустоту, - а потом идеи пропадают! Где старший ваш? Почему не предупредив меня?


Уважительно посмотрела на троллиху. Ого какие слова она знает! И откуда только? Я, в общем-то, о прошлом Мусю не расспрашивала. Отбилась же она от своих почему то? И работа ей нужна. Любая. Саму троллиху не жаловали. Хотя по-своему она образованная. Читала я тут, что ее народец не особо умен и разговорчив. Откуда Муся знает тогда столько слов? Причем иногда весьма сложных, а ее понимание пропускного режима? Все чудесатее. Какие скелеты есть в твоем шкафу, а, Муся?


- Асек, позови, пожалуйста, кого-нибудь старшего от гномов, пусть проверят юношу на причастность к отделочной бригаде, - будто бы прочитал мои мысли Уилли, подзывая младшего товарища жестом.


Мальчишка, который до этого праздно шатался вдоль ограды, встрепенулся и побежал исполнять. Кивнув троллихе, вышла на улицу. Сами разберутся 'шпиен' этот гном или нет. Муся так точно может устроить допрос с пристрастием любому агенту вражеских сил. А такой попробуй возрази. Я бы не рискнула.


Решила не идти пешком и до управления доехать на коляске. Тем более Уилли тоже тяжело тащить мой 'чемоданчик'. Да и идти не ближний свет - а как представлю, что приду в управление раскрасневшаяся и потная, так вздрагиваю. И так не образец красоты. Вот что только делать с сундуком в самом здании? Уилли не